home | login | register | DMCA | contacts | help | donate |      

A B C D E F G H I J K L M N O P Q R S T U V W X Y Z
А Б В Г Д Е Ж З И Й К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я


my bookshelf | genres | recommend | rating of books | rating of authors | reviews | new | форум | collections | читалки | авторам | add

реклама - advertisement



Глава 5

Хотя Фред Диркс обнаружил что-то неладное, Рекс Ранделл убедил его продолжать выполнение задания. Гаррисон заметил поднявшийся в космос флот Ксара III, но не стал вмешиваться в разговор.

Рекс Ранделл сразу же созвал всех на совещание. Он сказал, что флот явно устремился к туманности Андромеды и, возможно, хотел предпринять полет на Землю.

Хотя о целях этой акции никто не знал, большие отверстия в носовых частях кораблей указывали на то, что это были военные крейсеры. Не исключено, что новые власти Ксара решили захватить Землю, о существовании которой знали.

— Мы должны сейчас же приземлиться на Ксар и убедить ученых в бессмысленности их намерений! — выкрикнул Джулиус Декс. — У этих ребят, наверное, помутился разум.

— Но мы же не знаем, хотят ли они на самом деле захватить Землю, — оборвал его Диркс. — Кроме того, мне кажется абсурдным называть этих господ учеными.

Он тогда даже не догадывался, насколько был прав. Однако об этом они узнали лишь позже.

— Мы должны что-то придумать, ведь на карту сейчас поставлено все, — сказал Ранделл. — У нас больше нет времени на переговоры. Нам сначала нужно сесть, а уж тогда посмотрим.

— Но это может плохо для нас кончиться, — вставил Джансен.

— В таком случае мы уже не сможем помочь и Земле. Но если нас не укокошат, попытаемся убедить ученых в безобидности наших намерений или даже в превосходстве их сил, чтобы они отозвали свой флот, — заметил Ранделл.

Все члены экипажа согласились. Рекс Ранделл был прав. Других вариантов не оставалось.

И вот «Звездный луч» совершил посадку на окраине города рядом с космопортом. После посадки телепорт был отключен, а защитное энергетическое поле снято. К иллюминатору с непробиваемым стеклом и встроенными в него двумя атомными пушками направились Кранц и Юран. Всем остальным, находившимся на борту корабля, были выданы бластеры и автоматические пистолеты.

Джулиус Декс вытащил в шлюзовую камеру капсулу для переговоров. Она вмещалась туда только по диагонали, но это уже не имело значения, поскольку атмосфера была слишком напряженной.

Какое-то время все было спокойно. Но потом вдруг со всех сторон слетелись глайдеры и прибыла группа людей. Правда, никто из них не приближался к кораблю. Они были одеты в ту же военную форму, что и сидевшие в глайдерах.

Солдаты оцепили «Звездный луч».

Покинув центральный отсек, Рекс Ранделл направился к шлюзовой камере.

— Пришло время покинуть корабль. Сначала выйдут двое, остальные останутся и взлетят только в том случае, если что-то пойдет не по плану. Диркс, командовать будете вы!

— Кто пойдет со мной?

Рекс пристально посмотрел на него, догадавшись, что тот его не понял.

— Диркс, вы должны взять на себя командование «Звездным лучом». К этим воякам пойду я и Джулиус Декс.

Диркс явно смутился.

— Устав космического флота гласит… — начал он.

— …что капитан может покинуть свой корабль лишь в случае исключительной необходимости или полной безопасности, — продолжил Ранделл. — Это я и сам знаю! Ну а как вы думаете, в каком положении мы сейчас находимся? По-моему, это вряд ли можно считать нормальным. Можно даже сказать больше — наша Земля в огромной опасности, и мы должны прийти ей на помощь. Более экстремальной ситуации трудно себе представить. Или у вас есть какие-то возражения?

Диркс молчал.

— То-то же! Декс, приготовьтесь. Я открою люк и выйду. Вы последуете за мной, прихватив говорящий аппарат. Эти ребята, конечно же, сразу узнают свой прибор. Так как он очень легкий, кран не понадобится. Будет достаточно трех человек, чтобы спустить его на канате. Готовы?

Француз проверил петлю, которая затягивала корпус говорящего устройства, и кивнул.

Внешний люк бесшумно открылся. Ранделл вышел на широкую площадку и остановился. Он был готов к любым неожиданностям, но ничего не произошло.

Тогда он начал медленно спускаться по металлической лестнице, приваренной к корпусу корабля. Над ним из люка была выдвинута и быстро спущена переводящая капсула. За ней сошел Джулиус Декс. Его лицо выражало озабоченность и напряженность.

Когда капсула коснулась грунта и установилась вертикально, канат был выброшен. Люк захлопнулся.

С этого момента Ранделл и Декс должны были рассчитывать лишь на свои силы.

Группа солдат приблизилась к ним. Не дойдя нескольких шагов до землян, они остановились.

Один из них начал что-то говорить на абсолютно непонятном языке и, казалось, не обращал внимания на капсулу. Ранделл решил его прервать:

— Послушай, старый вояка, я не понимаю ни единого твоего слова. Может, ты будешь так любезен, что станешь говорить в этот ящичек? Мы для этого его специально и прихватили.

Он протянул солдату ящичек, который был настроен на ту же волну, что и капсула. Ксарец взял его и что-то проговорил. Из капсулы донеслись слова на языке Земли:

— Возможно, это бомба. Ее необходимо срочно обезвредить, прежде чем те выкинут какой-нибудь фокус.

Ранделл возмутился:

— Каков наглец!

И, хотя он произнес это тихо, перевод его слов, тут же воспроизведенный с большой громкостью, сильно напугал солдат.

— Это что, встреча делегации из другого мира или… Я хотел бы сразу же переговорить с вашим начальством!

Ситуация была скорее странная, чем опасная. Корабль опустился на чужую планету, где господствовала жесткая диктатура, а экипаж вел себя так, словно навестил старых знакомых.

Недалеко от места посадки корабля опустился еще один, более модернизированный, глайдер, из которого вылез мужчина в ярком плаще. Важной походкой он подошел к капитану.

— О, главарь пришел! — сказал Ранделл.

Вновь прибывшему, казалось, было известно назначение ящика. Он взял его у одного из солдат и, улыбнувшись, обратился к Ранделлу:

— Мы приветствуем вас, пришельцы! Могу ли я поинтересоваться, из какой системы вы прилетели в нам, оказав огромную честь нашему народу?

Ранделл поклонился в знак приветствия.

— Мы прилетели с Земли, если вам это о чем-нибудь говорит. Если да, то, может, вам приходила в голову мысль послать туда флот? Кстати, только что несколько кораблей направились в сторону Земли и, возможно, побывают на ней.

Человек сделал шаг назад.

— Откуда вам известно, что флот полетел в сторону Соло III?

И хотя его лицо было серьезным, чувствовалось, что он не испытывает никакого беспокойства. Казалось, он не считал злодеянием уничтожение другого мира. Заметив это, Ранделл решил не идти на обострение.

— Вы хотите знать, откуда нам это известно? Да нам вообще все известно. И наше правительство подготовилось к военным действиям. Супероружие, которым мы обладаем, поджарит крылышки этим кораблям и отправит их в ад. Никто из них не вернется.

Ранделл испытал удовлетворение, увидев, что его слова произвели впечатление.

Лицо мужчины в ярком одеянии стало белым как снег. Окружающие его солдаты начали возбужденно переговариваться, сильно размахивая руками. Наконец их предводитель произнес в металлический ящичек:

— Но как это возможно?

Твердо решив ни в коем случае не отдавать пальму первенства в этом разговоре, Ранделл тоном победителя сказал:

— А вы думаете, только у вас высококлассная техника? Если бы мы были слабы, разве смогли бы так быстро нанести ответный визит после вашего пребывания у нас в гостях? К сожалению, ваше второе посещение Земли будет происходить уже в менее дружественной обстановке.

— Пойдемте с нами! — наконец произнес человек. — Наш правитель хотел бы поговорить с вами.

— А кто это? — поинтересовался Ранделл. — Один из Бемов или ученый?

— Проклятие! Вы слишком хорошо осведомлены. Идите с нами, и все узнаете.

Ранделл пожал плечами. В кармане его комбинезона был спрятан маленький передатчик, улавливающий каждое слово, которое автоматически передавалось на корабль и там сразу же записывалось на компьютер. Поэтому на «Звездном луче» знали о каждом шаге, предпринимаемом капитаном.

— Ну, поехали, — сказал Рекс и взобрался в специально доставленный для него воздушный глайдер. — Возможно, мы узнаем что-то новое.

За ним неуверенным шагом поплелся Джулиус Декс. У него было предчувствие, что они попали в ловушку. Возможно, это было обманчивое впечатление, будто ксарцы боялись за свои военные корабли и за жизнь людей, находившихся на них.


Затаив дыхание, Рита сидела в центральном отсеке перед устройством, принимавшим сигналы от Рекса. Она прислушивалась к каждому звуку. Долгое время Рекс разговаривал с самим собой. Он это делал умышленно, чтобы команда была в курсе дальнейших событий. После продолжительной паузы началась небольшая конференция с учеными. Она длилась лишь несколько минут.

В начале Ранделл пробормотал что-то в сторону, где стояли в полной готовности установки для перевода, улавливающие малейший звук даже за несколько десятков метров.

— Не правда ли, Джулиус, классная будка? Немного не по себе, когда не знаешь, чего от тебя хотят. Солдаты покидают нас. Значит, хотят создать интимную обстановку. Тихо, главарь хочет говорить с нами.

— Почему вы все время называете Фаро Три «главарем»? — донесся сердитый механический голос из переводящего устройства. — По нашим законам он является императором только части галактики. Фаро Три — князь лишь звездной империи Ксар.

— Правда? Это тот, в цветастой ночной рубашке, и есть император? — удивился Ранделл. — Я думал, он ученый…

— А я и есть ученый! — раздался механический голос.

— Ив какой области? — В голосе звучала усмешка. — Я имею в виду, как называется та область, в которой вы специализируетесь?

— Что вы хотите сказать? — поинтересовался Фаро Три.

Ранделл глубоко вздохнул, наполняя грудь ксарским воздухом.

— Вы сказали, что являетесь ученым. Но тогда вы должны быть докой хотя бы в одной из научных областей — химии, астрономии, физике. Или, возможно, в политике?

— В политике, только в политике! — заверил Фаро Три.

— Ну нет! Политика разве наука?

— Иногда — да! А по-вашему, заниматься политикой — это не наука?

— Бывают же на свете такие безмозглые ученые! — сказал Ранделл, понимая, что Фаро Три сейчас взорвется. Так оно и случилось.

Фаро Три грубым голосом начал кричать Ранделлу прямо в ухо:

— Если бы все люди на вашей планете были такими же, как вы, я бы ни капли не жалел о том, что дал приказ космическому флоту уничтожить Землю. И у меня пока что нет ни повода, ни желания отменять его.

— Но вы даже и этого не сможете сделать!

— Конечно, нет, — неуверенным тоном добавил Фаро Три.

— Ну ладно! — разошелся Ранделл. — По той же причине мы вам ничем помочь не сможем. Ваш флот летит навстречу верной гибели. Это ясно, как дважды два.

— Вы блефуете! — завопил Фаро Три.

— Я не политик!

Ранделл замолчал, решив показать свое презрение к недружелюбным ксарцам.

Хотя ученые продолжали задавать вопросы, отвечал на них Джулиус Декс. Затем из находящейся у Ранделла маленькой рации в течение некоторого времени раздавались какие-то непонятные шумы. И тут снова прозвучал голос Ранделла:

— Я вас предупреждаю, мои дорогие господа ученые! Земля поддерживает с нами связь, и она уже информирована о том, что мы взяты в плен. Еще несколько часов назад принималось решение послать сюда космический флот. В этом случае мало что останется от вашего величия. Стойте! Не трогайте меня! Я заряжен электрическим током. При малейшем прикосновении ко мне возникнет замыкание, и вы откинете копыта. Как ученым, вам должно быть известно, что в гиперпространстве положительный заряд становится отрицательным.

В центральном отсеке «Звездного луча» все затаили дыхание. Как мог Ранделл нести такой бред? К тому же в присутствии людей, которые считали себя учеными. Хотя, в сущности, какие они ученые? Но даже если это не так, должны же они знать элементарные законы природы!

Но и этого, они не знали.

За Ранделлом и Дексом прислали стражу, но обыскивать их не стали. Было лишь ясно, что они по-прежнему находились на расстоянии, позволяющем поддерживать связь со «Звездным лучом».

«Внимание, Рита, они запихивают нас в пневмомобиль. Оставайтесь на корабле и не беспокойтесь. Мы должны сначала разгадать, что они замышляют. Их главная шишка не имеет ни малейшего представления, как управлять страной, зато считает, что одной власти достаточно, чтобы заниматься политикой. На крайний случай у нас все же есть бластеры.

Приказываю команде «Звездного луча» не предпринимать без моего распоряжения никаких действий и быть готовыми к отражению нападения! В случае если превосходство противника будет существенным, приказываю лететь в открытый космос, но оставаться в пределах досягаемости моего передатчика. В любом случае мы должны попытаться найти Бемов. Поэтому мы отправляемся в тюрьму, так как я мало верю в то, что нас везут в фешенебельную гостиницу.

И еще! Ни в коем случае никому не покидать корабль! Рита, ты ведь остаешься в центральном отсеке?»

Но Ранделл и не ждал ответа, потому что его крошечный передатчик не принимал волны.

Таким образом, экипажу «Звездного луча» оставалось только ждать. Однако в районе Брадокса, где корабль совершил посадку, царила мертвая тишина. Вдали взлетали какие-то корабли, пневмомобили и военные глайдеры. На почтительном расстоянии от корабля патрулировала группа солдат.

Не только команда «Звездного луча», но и весь мир, казалось, замер в ожидании новых событий.


В звездную систему Ксар входило семь планет. Из них лишь вторая, третья и четвертая были заселены. Ксар II и Ксар IV были лишь колониями основной планеты и имели такие же условия, что и Венера с Марсом.

Маленький межпланетный корабль Торы Бема, пролетев мимо четвертой планеты, вошел в орбиту незаселенной пятой.

Ксар V был величиной с Землю и в качестве спутников имел четыре луны. Хотя атмосфера одной из них, Ксар V/2, могла обеспечить многочасовое пребывание на ее поверхности без скафандра и кислородных баллонов, заселять ее так и не решились. Бемы объявили эту луну запретной зоной, и многие столетия все считали ее мертвым спутником.

Так одинокий, беспомощный Ксар V/2 вращался по орбите вокруг столь же безжизненной планеты, атмосфера которой издалека представлялась толстым слоем льда.

Хотя кабина корабля была крошечной, Тора в ней довольно удобно устроился. В помещении же за перегородкой можно было передвигаться только на корточках. Там хранились запасы кислорода, которых вполне хватало на случай длительного пребывания на корабле.

В транспортный иллюминатор, расположенный в верхней части корабля, можно было увидеть лишь небольшую часть космического пространства.

Оснащение корабля было очень простым.

Тора Бем включил монитор, чтобы посмотреть, что происходит сзади и нет ли преследования. Он убедился, что его корабль один в этом секторе. Привычная боязнь встретиться со второй луной, вращавшейся вокруг пятой планеты, не скоро покинула Тору.

Очевидно, у ученых до сих пор не нашлось времени заняться загадочным спутником. Возможно, они принимали его за священное место Бемов, потому что совсем недавно прошел слух, что на Ксаре V/2 были захоронены умершие властители. Ученые было заинтересовались таинственными захоронениями, но теперь, похоже, поостыли — других дел было по горло.

Тора злорадно улыбнулся. Уж он-то позаботится, чтобы их стало еще больше.

Ксар V был уже в поле зрения Торы, который не в первый раз видел эту «заледеневшую» планету. Еще когда он был подростком, его, как старшего сына правителя галактики, посвятили в тайны императорской семьи.

Глубокие трещины перерезали мрачный ландшафт. Отвесные скалы устремлялись в черное небо. Спутник этой планеты и являлся целью полета жаждавшего приключений юноши, который пребывал сейчас в особенно приподнятом настроении — ведь впервые в жизни, и к тому же в одиночку, ему удалось посетить другой мир.

Но вдруг его губы сжались в узкую полоску, а глаза сощурились: их ослепил яркий луч. Его уже как-то показывали ему ученые. Правда, учеными их можно было назвать с определенной долей условности и даже с иронией. Это была элита, которая, работая в тесном контакте с Бемами, сделала много для расцвета империи. Бемам же отводилась лишь роль управителей. Они передавали свой трон по наследству — от отца к сыну, и разработали очень строгие законы.

Фаро Три отличался от захвативших власть ученых. Его прадед был сиротой, а отец, капитан космического корабля, погиб в борьбе против захватчиков из соседней спиралеобразной дуги туманности.

На Ксаре III было много заводов. Их центральные отсеки усиленно охранялись. Направляемый с Ксар V энергетический поток приводил в движение все моторы и электрические устройства Ксара. Здесь создавались лучевые станции, которые направляли электрические поля на корабли, бороздившие просторы Вселенной.

Эти лучевые станции были сердцем могущественной империи. От них зависела жизнь ксарцев. Если бы они перестали функционировать, то произошла бы величайшая катастрофа — все существовавшие цивилизации сразу бы погибли.

Но с чего бы им прекратить работать? На протяжении многих столетий они действовали безотказно и без всяких пауз. Все знали, что неистощимый источник энергии существует уже многие тысячелетия, но вот где — неизвестно. Единственное, что сделало новое правительство для своей безопасности, — это соорудило вокруг станции энергетические защитные экраны. Каждого, кто попытается приблизиться к ним, ждала верная смерть. Тора скорчил довольную гримасу, думая о невеселой участи ученых.

Вскоре пустыня, над которой проносился корабль, исчезла. Горизонт стал округляться и съеживаться, пока планета не приняла свой прежний шарообразный вид.

Наконец крошечный кораблик выскользнул из мертвого пространства. Вот уже была видна вторая луна Ксара V — цель полета Торы Бема.

Атмосфера луны удерживалась необычайно высокой силой притяжения для столь малого шарообразного тела, от которого исходило необыкновенно красивое яркое свечение. Остроконечные и странной неестественной формы скалы тянулись в низкое небо, и редкие облака таили смертельную опасность для каждого подлетающего сюда космического корабля. Вдруг в одной из черных пропастей засияла горящая масса.

Для посадки не было подходящего места.

Тора несколько раз пролетел над негостеприимным спутником пятой планеты, чтобы еще раз убедиться, что все было именно так, как он надеялся увидеть.

Затем он вошел в атмосферу.

Как по мановению волшебной палочки исчезли скалы и пропасти. Вместо них открылась совершенно иная картина.

Поверхность луны состояла из правильных прямоугольников, соединенных полосой гор. Каждый из этих прямоугольников тянулся на четыре или пять километров, отчего луна казалась огромным мячом, покрытым густой сетью изящных линий. Четыре башни гигантских размеров и высотой в тысячу метров устремлялись к светло-зеленому небу, напоминая антенны искусственных спутников.

Вот все, что бросалось в глаза при первом мимолетном обзоре спутника. Бемы создали и установили оптический барьер, таким образом скрывая настоящий природный ландшафт спутника от какого-нибудь случайно залетевшего в эти края путешественника, которому представлялась просто кошмарная картина рельефа.

Тора углублялся все дальше и дальше в атмосферу луны, пролетая на очень малой высоте над гладкой поверхностью.

Вся луна выглядела как-то неестественно. Создавалось впечатление, что сотворила ее и выпустила во Вселенную совершенно немыслимая техника. Однако на самом деле это было не так.

Ксар V/2 вращался вокруг Ксара V с момента своего появления. Лишь Бемам оказалось под силу раскрыть секрет этого спутника — необычайно высокое силовое поле. Тогда они пробурили в гранитных слоях скважины и на большой глубине обнаружили месторождение чистой энергии.

Это было уникальное открытие.

Существовавшие еще в то время настоящие ученые после ряда результативных попыток установили, что энергия возникает от светящегося элемента, который находится в малых количествах в недрах луны. Кроме того, эта энергия обладала странной, но очень полезной способностью: при помощи относительно простого устройства и радиопередачи ее можно было направлять в любое место.

Таким образом, был найден совершенный источник энергии. На Ксаре III были созданы станции для приема таинственной энергии с Ксара V/2. Все это держалось в строжайшем секрете, который передавался по наследству только внутри семьи Бемов. Участвовавшие в этой операции ученые жили на луне до самой смерти.

Тора опустился рядом с передающей башней, которая находилась на северном полюсе луны. Сила притяжения была не больше, чем на третьей планете, поэтому при передвижении по поверхности не возникало особых трудностей. Он несколько раз потянулся, а затем прополз по крошечной шлюзовой камере и открыл верхний люк.

Холодный воздух ворвался в узкую кабину корабля. Тора знал, что атмосфера Ксара V/2 содержит слишком мало кислорода и много вредных примесей и что без скафандра там нельзя было оставаться больше трех-четырех часов. Но путь до передающей станции был недолог, так что можно обойтись без кислородных накопителей.

На этой неестественной поверхности луны царил холод, не было даже намека на то, что хоть где-то тепло. Бемы бились над этим уже много лет.

Тора медленно двинулся к башне. Здесь он чувствовал себя относительно уверенно. Никому не могло прийти в голову искать его здесь. Ему надо было еще преодолеть путь, который привел бы его к недрам луны.

Вдруг у него появились сомнения в осуществимости задуманного им плана. Взвесил ли он все плюсы и минусы? Не могла ли из-за этого на Ксаре III произойти катастрофа, в результате которой погибли бы Бемы и их сторонники?

Он замотал головой, как бы стараясь избавиться от этих мыслей. Конечно, цивилизация была бы уничтожена, если бы заводы остановились. Космические корабли ксарцев из-за отказа энергетических двигателей навсегда бы остались в космосе или врезались в ближайшее солнце. Не исключено, что в это время какое-нибудь другое звездное государство, воспользовавшись моментом, захватит беспомощную империю.

Но Тора должен был рискнуть. Он был убежден, что возвращение Бемов на трон могло бы восстановить спокойствие и порядок в империи, поскольку народ был недоволен режимом ученых.

Тора остановился перед башней, верх которой исчезал высоко в облаках, окутывавших планету. Внезапно им овладели тревога и страх перед этой грандиозной конструкцией. Правда, он вспомнил, что башня простояла почти тысячу лет, так почему она должна была развалиться именно сейчас?

Тут Тора внимательно посмотрел себе под ноги. Оказалось, он стоит на неясно вырисовывавшемся квадрате, за пределами которого всякого, кто ступит на двухметровый участок поверхности, не зная последовательности включения и выключения аппарата, ждала верная смерть.

Тора не двигался, стараясь вспомнить слова отца, которые тот произносил здесь более двух лет назад. Звучали они так:

«Доступ к таинственной энергии империи заблокирован для тех, в чьих жилах не течет кровь Бемов. Автоматика срабатывает лишь тогда, когда постоянно действующие сканеры определят наш состав крови. Это рефлекторная защита. Если ты прошел первое испытание, то луч отключается и контакт прекращается. При этом необходимо выполнить еще одно условие — неподвижно стоять не менее пяти минут точно в центре платформы, дающей допуск к секретной установке, которая находится под башней».

Тогда Тора ничего не понял из научных объяснений отца, но сейчас важно, что многовековая автоматика работает бесперебойно.

Минуты для Торы длились целую вечность.

Потомка династии Бемов охватило сомнение. Уж наверняка он простоял пять минут на середине платформы, но ничего не сдвинулось с места даже на миллиметр.

Внезапно Тора ощутил легкую вибрацию. Значит, его появление здесь было не напрасным! Большая платформа площадью четыре квадратных метра, на которой стоял Тора, плавно опустилась в глубь грунта. Но он все же не был до конца уверен в успехе начатого дела. Почти две минуты из квадратного отверстия шло свечение. Затем платформа вновь поднялась в первоначальное положение. Торы на ней не было.

Он находился в недрах луны.


В тюрьму, где сидели Бемы, доставили двух новых заключенных, которые не оказали никакого сопротивления. Лишь когда вместе с ними принесли капсулу для перевода, разгневанный до того Бем успокоился и даже проявил интерес к новичкам.

Значит, они не были ксарцами!

Ранделл и Декс с удивлением рассматривали богато и со вкусом обставленное помещение, которое имело мало общего с тюремной камерой. На широкой кушетке сидел роскошно одетый мужчина, который с любопытством разглядывал их. У окна стояла не менее роскошно одетая женщина. Очевидно, она тоже сидела в тюрьме. Неужели они были заключенными?

Мужчина встал.

Он подошел к ним довольно близко и четко произнес в стоявшую капсулу:

— Кто вы такие? Из какой системы?

— Меня зовут Рекс Ранделл, я капитан земного исследовательского корабля. Это мой техник, Джулиус Декс. А с кем мы имеем честь говорить?

— Я — Ксар Бем, законный правитель звездной системы Ксар. А вы откуда прилетели? Я не расслышал названия вашей планеты.

— С планеты Земля.

Ранделл все еще не мог поверить, что стоял рядом с Бемом.

Бем покачал головой.

— Не слышал. Она, должно быть, находится не в нашем звездном рукаве. Как вы попали сюда?

— Земля располагается даже не в туманности Андромеды — так мы называем вашу звездную систему. Мы прилетели из другого мира, который находится отсюда на расстоянии в полтора миллиона световых лет.

Ксар Бем задумался. Затем по его лицу скользнула слабая улыбка, и он протянул обескураженному таким жестом Ранделлу обе руки.

— Вы, должно быть, прилетели из того мира, о котором мне много рассказывал Гор Бем. Мы называем его Соло III. Как там дела у Гора Бема? Выполнил ли он свою миссию?

Ранделл медленно склонил голову.

— Выполнил, но за это поплатился жизнью.

В двух словах он сообщил о неудачном приземлении огромного корабля. Рассказал, как земляне готовились к приему корабля пришельцев и как были потрясены их аварией. Пришелец, который просил отправить команду на Ксар III, наверняка и был Гором Бемом.

Ксар Бем долгое время молчал, потом сказал:

— Гор был моим племянником, очень способный молодой человек. Он открыл Соло III и хотел установить контакт с новой цивилизацией. Он. отдал за это свою жизнь, но его труды не пропали даром.

Ранделл посмотрел в сторону Рати.

— Это ваша жена?

— Извините, я совсем забыл вас познакомить, — сказал Ксар Бем, представив свою жену.

Ранделла поразила ее необыкновенная красота. Им овладело чувство, которое он испытывал не очень часто. Они сели.

— Что вам сказали ученые? — спросил Ксар Бем.

— Они послали войска на Землю, чтобы уничтожить ее. Они боятся, что Гор обратился к нам за помощью в борьбе с учеными.

— Это свойственно дилетантам в политике. Сожалею, что доставляю вам столько хлопот.

Ранделл улыбнулся.

— Хлопоты — это мягко сказано, многоуважаемый господин Бем! На самом деле Земля еще не готова отразить нападение военно-космических сил Ксара, — признался Рекс. — Впрочем, здесь можно спокойно обо всем поговорить.

— Я боюсь, нас подслушивают. Сомневаюсь, что нас могли посадить всех вместе без всякого умысла.

Глаза Ранделла сверкнули. Он думал, что Бемы с Джулиусом поймут его намерения.

— Да, Земля не подготовлена, но она постоянно находится настороже. Наши приборы и автоматические станции обнаружат и уничтожат корабли ксарцев. Гор Бем предупредил нас о нападении. От их военных кораблей останется лишь пыль. Наше оружие способно превратить в течение секунды любую материю в энергию. А существование человека в виде энергии мучительно.

Бему нечего было возразить, хотя он не понял саму суть дела

Главное, чтобы ученые осознали тщетность своих усилий и не посылали в дальнейшем корабли в сторону Земли.

Ранделл ухмыльнулся. Настоящий властелин этой империи показался ему приятным человеком и, в общем, понравился. Жаль только, что знакомство произошло в такой обстановке.

— К сожалению, мы не имеем возможности отозвать флот ученых. Через несколько дней он достигнет Земли и будет уничтожен.

Ранделл кивнул. С одной стороны, его забавляла эта игра в прятки, но с другой — он опасался за Землю. Она никогда не смогла бы отразить массированный удар из космоса. Еще теплилась надежда, что ученые сами отзовут флот, но они вряд ли решатся. Каждый неосторожный шаг со стороны пленников мог раскрыть их планы. Снова глаза Ранделла загорелись, и он сказал.

— В некотором смысле даже хорошо, что флот нельзя отозвать, так как если бы они это сделали, то избежали бы уничтожения своей космической техники и могли бы вступить в военные действия против нас на Ксаре. Но если их флот будет разгромлен, то ученые окажутся без поддержки войск в тот момент, когда на их родной планете вспыхнут восстания.

— Совершенно верно, — согласился Ксар Бем. — К тому же я рассчитываю, что нас поддержит очень близкая мне звездная империя.

Теперь уже начал ухмыляться и Джулиус Декс, когда представил себе состояние ученых, подслушивавших этот разговор. А в том, что они это делали, никто не сомневался.

— Да, — произнес наконец Ранделл, — тогда у нас нет причин для беспокойства. Нам осталось совсем недолго ждать, когда нас освободят. За какое время ваши корабли достигнут Соло III?

— Поскольку они преодолевают пространственный и временной континуум при помощи специальных устройств, то это не очень долго. Если ориентироваться по вашему времени, максимум за неделю.

Ранделл схватился за голову и начал резко говорить, опять подмигнув Ксару Бему.

— Этого уже достаточно, чтобы понять, как отстал ваш мир, многоуважаемый повелитель. «Звездному лучу» на все это потребовалось бы меньше суток. Значит, если бы мы смогли отправиться хотя бы завтра или даже послезавтра, то прибыли бы на Землю раньше ксарцев.

На этот раз Ксар Бем действительно был удивлен:

— За один день расстояние в миллионы световых лет?

Ранделл кивнул.

— Это наша обычная космическая скорость, — солгал он.

Ксар Бем сидел. Но когда услышал, как пришелец с другой планеты понес эту несуразицу, непроизвольно вскочил. Возможно, если бы он был немного понастойчивей, то узнал бы, что Земля располагает лишь единственным кораблем с телепортирующим устройством.

— Тогда почему же вы предоставили право первого посещения и знакомства с разными цивилизациями нам? — удивился он.

Глаза Ранделла снова засверкали.

— Мы знаем Ксар III уже довольно давно, но нам он казался слишком отсталым, чтобы тратить усилия на налаживание контактов. Возможно, через несколько сотен лет…

Ксар Бем едва сдержался. Хвастливость капитана действовала ему на нервы, так как никто не знал лучше его, что Ксар III в технике и социальной сфере был на более высоком уровне, чем Земля. Но потом он разгадал замысел Ранделла: тот говорил это лишь для подслушивающих разговор ученых. Но, правда, какую цель хотел этим достичь Ранделл, оставалось для Ксара Бема загадкой, хотя постепенно он начал вникать в суть дела.

— Да, да, я это знаю, — устало пробормотал он. — По сравнению с могущественной звездной империей Земли мы являемся племенем аборигенов, которые только-только научились добывать огонь. С каждой минутой я все больше верю в то, что мы будем спасены.

— Конечно! — подхватил Джулиус Декс. — Особенно если наше правительство серьезно отнесется к приближающемуся нападению ксарских кораблей. Тогда наши корабли прилетят сюда и отомстят за все. Ясно, что власть ученых будет свергнута!

— Какая жалость, — уныло пробормотал Ранделл.


Так как Рекс Ранделл приклеил к себе маленький передатчик, то у команды «Звездного луча» была возможность прослушивать разговор в тюрьме.

Кнут Джансен произнес:

— Я думаю, что наш добрый друг Рекс совсем захвастался, тем более если учесть, что он делает это в тюрьме.

— Тем не менее ему невероятно повезло, — вставила Рита. — Он попал как раз в одну «камеру» со свергнутым императором ксарцев.

— Возможно, это произошло не случайно, — поддержал жену Рекса Фред Диркс.

Джансен взглянул вверх. Над их кораблем прошел мощный пучок света.

— Не случайно? — медленно проговорил он. — Возможно. Правда, тогда я смогу поверить и в то, что и хвастовство Рекса было не случайным. Он наверняка преследовал этим какую-то цель.

Диркс кивнул:

— Я полностью согласен. Ведь он мог бы сделать так, что ученые возвратили уже отправившиеся к Земле корабли. Таким образом наша планета была бы спасена, потому что никто из нас не воспримет всерьез то, что наш космический флот способен остановить такой налет.

— Все хорошо и даже прекрасно, — вступил в разговор радист Уолкер. — Каким образом они должны будут отозвать свои корабли? Мои знания здесь бессильны.

— Каким образом? Конечно же, это нужно сделать нам, — сказал Кнут Джансен. — Ведь Рекс не зря обращал внимание на то, что скорость нашего «Звездного луча» в шесть раз больше, чем у кораблей ксарцев.

— Ранделл давал понять, что их флот проиграет в любом случае, если они приблизятся к нашей Солнечной системе. Они сами прекратят наступление, чтобы предотвратить полное уничтожение своих военных сил, — добавил Диркс.

— Но этот главный из Бемов, — вмешалась Джейн, — все никак не предупредит ученых…

Тут терпение Кнута Джансена лопнуло.

— Опять пустые разговоры! — закричал он, забыв, что джентльмены в культурном обществе так себя не ведут. — Вы что, никогда не слышали, что можно подслушивать любой разговор с помощью электронных приборов? О небо! Что за нелогичные создания эти женщины!

— Это не так, — обиженно сказала Джейн. — Иначе бы Фред на мне не женился.

Потрясенный этим высказыванием, Кнут Джансен замолчал.


Тора спускался в недра луны на бесшумном эскалаторе. Отливавшие блеском стены уплывали вверх под углом в тридцать градусов. Через несколько сотен метров ярко засветился выход. Судя по решетке, это был кондиционер.

В сущности, атмосфера в недрах Ксара V/2 была такая же, как на Ксаре III. С того момента, как заработала подземная установка, началась автоматическая подача воздуха.

Эскалатор, спускавший Тору в глубь луны, состоял из пластичного материала. Поэтому он скользил как по маслу. Движущийся непонятно от какого источника, эскалатор доставил Тору во внеземное царство, которое многие тысячелетия являлось сердцем ксарской власти.

Скорость эскалатора увеличивалась. Юноша осторожно ступил вниз по гладкой дорожке, чтобы добраться до находившихся в нескольких метрах от него кресел. Они располагались друг от друга на приличном расстоянии и были жестко прикреплены к дорожке, чтобы при высокой скорости из них не выбросило пассажира.

Тора опустился в кресло и почувствовал облегчение. Уже через мгновение дорожку выбросило под давлением, и она понеслась вниз с бешеной скоростью. Тора знал, что путешествие продлится более пяти часов, и принял несколько таблеток, чтобы не потерять силы.

Казалось, ничто уже не могло остановить законного наследника трона.

Дорожка теперь опускалась со скоростью больше двухсот пятидесяти километров в час. С каждой секундой Тора приближался к своей цели — автоматическому центральному залу. А далее все было бы очень просто. Как говорил ему отец, он установил бы главный выключатель в нулевое положение. В тот же момент четыре передающие башни излучения перестали бы функционировать и свели на нет мощь Ксара III. Станции излучения на планете и направленные излучатели остались бы без защиты, так как у них была бы исчерпана вся энергия. Защитные экраны были бы разрушены, и, что самое главное, лучевое оружие было бы обезврежено.

Конец тирании был близок. Через несколько часов его отец будет свободен и сможет успокоить ксарцев.

На поверхности стены замигала красная лампа.

Тора глубоко втянул воздух в легкие. Первая контрольная лампа.

Эскалатор начал замедлять ход. Ряды вентиляционных шахт стали вырисовываться все яснее. Сильный напор воздуха, при высокой скорости обдувающий как ветер, становился слабее.

Проход, в который только что опустилась дорожка, расширился и превратился в большой зал. Он был ярко освещен овальными излучателями, расположенными на высоком потолке. Было светлее, чем днем. Хотя нога человека ступала сюда лишь раз в тысячелетие, здесь царила стерильная чистота. После каждого посещения включались механические насосы, которые оттирали оставленные человеком следы, очищали помещение от пылинок, всасывали насыщенный кислородом воздух.

Тора сошел с дорожки и застыл в нерешительности. Перед ним оказалось множество проходов, но какой из них вел в центральный зал?

Правда, он колебался недолго, вспомнив рекомендации отца. Решительным шагом он направился к самому дальнему коридору. Пройдя совсем немного, он натолкнулся на металлическую стену, которая преграждала путь случайно сюда забредшему.

Молодой Бем положил ладонь на прохладную поверхность шарообразного устройства, сдвинул его сначала немного влево, затем наверх и стал ждать.

Стена почти незаметно подалась.

И на этот раз Торе помогло то, что в его жилах кипела кровь Бемов.

Стена поднялась и исчезла, будто ее и не было. Тора быстро направился дальше, но через несколько метров вновь остановился. Он подождал, пока металлическая стена снова не опустилась, закрыв выход.

Следующий проход был освещен слабее. Оттуда доносился гул мощных генераторов. Слабое движение воздуха приятно освежало лицо.

Затем та же процедура со стеной. И вот наконец долгожданный центральный зал!

В этом круглом помещении стояли довольно странные машины, которые обеспечивали жизнь на Ксаре III.

Взгляд Торы приковал пульт управления. На нем выделялся красный рычаг словно знак предупреждения против необдуманных действий.

Но что это? Перед пультом, рядом с рычагом, стоял человек. Его сходство с Торой Бемом было поразительным.

— Лар Бем! — воскликнул пораженный Тора. — Ты тоже сбежал? Значит, у нас одинаковые планы?

Брат по крови кивнул.

— Конечно. Или ты не хочешь получить трон Бемов?

Однако что-то в интонации Лара заставило Тору насторожиться. А через секунду в руках у своего двоюродного брата он заметил увесистый бластер, дуло которого медленно двигалось в его сторону…


Глава 4 | Воинствующая Андромеда | Глава 6