home | login | register | DMCA | contacts | help | donate |      

A B C D E F G H I J K L M N O P Q R S T U V W X Y Z
А Б В Г Д Е Ж З И Й К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я


my bookshelf | genres | recommend | rating of books | rating of authors | reviews | new | форум | collections | читалки | авторам | add

реклама - advertisement



Глава 11

Встреча на границе


Этот зимний вечер запомнился надолго и отцу, и сыну. Сигурд Эллингтон встречал возвращающиеся корабли в порту Тааффеита вместе с принцем Острова Тигором, чародеем Кааргом и советником Мортом Лори. Ещё не оправившийся от кошмарных снов король поспешил, опираясь на новую деревянную ногу, обнять измученного ведьмой сына. Они не виделись с тех пор, как Сигурд Суровый отправился во главе армии в Сапфир на войну, чтобы сразить силы гильдии магов.

— Отец, прости меня! Хитрый враг обвёл вокруг пальца, как маленького ребёнка, — прошептал Эгиль, прижимаясь к королю. — Я хотел сделать как лучше, отправившись договариваться с островитянами о возобновлении торговых отношений, надеялся этим заслужить твоё уважение.

— Знаю, Эгиль. Ты ни в чем не виноват, — твёрдо произнёс Сигурд. — Изощренный враг бы в любом случае нашёл способ, как навредить нам. А всё из-за того, что мы с тобой грозная сила, которую боится Кровавый Альдор. Вот и засылает своих приспешников в земли королевства Пяти Камней.

— Надеюсь, скоро Тенебрис вернёт его к себе. Отец, мне бы хотелось провести остаток сегодняшнего дня в нашем скромном саду вместе с тобой.

— Мы так и сделаем, — пообещал король, несколько слёз радости покатились по его грубому лицу.

И действительно, они после непродолжительного ужина со знатными гостями извинились и отправились в сад, созданный много лет назад скончавшейся при родах королевой. Отец и сын сделали несколько кругов, любуясь многочисленными растениями, прежде чем сесть на единственную лавку в саду. Каждый из них долго рассказывал о приключившихся с ним несчастьях. Король Сигурд поведал о жестокой битве с грозным драконом, откусившим ему полноги, а Эгиль — о могущественной ведьме, прикинувшейся милой девчонкой, чтобы охмурить его. Раньше они редко беседовали часами между собой, но теперь, когда поняли ценность родственных отношений, почувствовав близость утраты, были готовы как можно больше времени проводить вместе.

А пока король с принцем общались, уставший за день Каарг собирался поскорее лечь спать в своей маленькой комнатушке, находившейся в самой высокой башне Тааффеита. Он уже расстелил себе кровать, переоделся в тёплую пижаму светло-голубого цвета и собирался погасить масляную лампу, когда с ним на связь попытался выйти Свен Фостер. Ученик был вместе с Рифезом, они пребывали в одном из просторных помещений снежного замка суровых королей Севера, освещенного множеством факелов. Старик сразу же понял по виду северянина, что случилось что-то неладное. После коротких приветствий Свен произнёс:

— Мы извиняемся за столь поздний час, но у Рифеза есть важное сообщение для тебя, достопочтенный Каарг.

— Мне тяжело говорить об этом вслух, — начал Рифез, нервно поглаживая тонкие рыжие косички на подбородке, — но после нескольких дней раздумий, я всё же решился. Свен посоветовал предупредить тебя, Каарг.

— Что же произошло? — внимательно слушая, спросил маг.

— Король Севера Кроу — подло убит.

— Какой ужас! — воскликнул в негодовании чародей. — Неужто маги гильдии добрались и до вас?

— Да. Причем они прокрались в самое сердце Севера. Отца заколол кинжалом мой брат Кумар, проникнув ночью в его спальню. Я уверен, что изменник переписывался с кем-то из адептов культа месяца, но с кем именно, я не знаю. Ко мне попали лишь обрывки обгорелых писем.

— Кумар ещё жив? — осторожно поинтересовался Каарг.

— Если и да, то совсем ненадолго. Он сбежал, в ночь убийства, но за ним отправился Арбон, чтобы поквитаться. Брат, нет, теперь я так называть его не стану, предатель хотел заполучить трон Севера, но моё возвращение с войны испортило ему все планы, и он обезумел.

— Мне искренне жаль, Рифез, — опустив глаза вниз, вымолвил чародей.

— Это ещё не всё, — вмешался в разговор Свен, поправляя очки на переносице.

— К сожалению, Свен прав. Арбон рассказал, что ты вместе с королём Сигурдом Суровым и свободным эльфом Малитилом интересовались ифритовым камнем, когда находились в Сапфире.

— Да, он не соврал.

— Речь идёт не о правдивости его слов. Арбон предположил, что этот камень находится в короне Севера, мы с братом и отцом решили никому не говорить об этом, чтобы не привлечь беду в наш дом. Но, к сожалению, она находилась уже в нём — проклятый Кумар каким-то образом узнал об ифритовом камне. После чего убил Кроу и похитил корону. Мой младший брат до сих пор не вернулся, я не уверен, догнал ли Арбон отцеубийцу, и прошу помочь не дать ему доставить ифритовый камень магам гильдии. По моим расчетам в это время он должен приближаться к границе с Алмазным королевством и землями владыки Нумидала.

— Я позабочусь, чтобы он не добрался к Кровавому магу, будь уверен, мой друг. Скажи, а пользуются ли на данный момент северяне переправой, что находилась в селении по соседству с Крайним?

— Нет. Посёлок больше не существует, но остался длинный мост из сожженного Крайнего в соседние земли речных эльфов, он ведёт прямо к Восточному Оберегу. Скорее всего, Кумар попытается воспользоваться этой дорогой.

— А перебраться по льдам, не заходя в эльфийские владения?

— Слишком долго и рискованно, этот трус не сунется туда, тем более зимой, другого варианта нет.

— Хорошо. К нашему с тобой счастью, неподалёку есть военное судно, патрулирующее берега королевства Пяти Камней. На нём хорошо знакомый тебе Малитил, я попрошу его найти Кумара и передать в Северные владения на справедливый суд.

— Благодарю. Уверен, такой умелый воин, как свободный эльф, ни за что упустит убийцу, — зелёные глаза северянина мстительно блеснули.

После того, как чародей принёс ещё раз свои искренние соболезнования, они попрощались. Не прошло и минуты, как сфера для связи с Малитилом уже находилась в морщинистых руках Каарга, в последнее время колдун таскал её везде с собой в сумке. Пустив в неё энергию из пальцев, маг стал смиренно ждать.

— Мы же сегодня утром общались. Чем обязан теперь? — по лицу эльфа было видно, что он занят чем-то важным.

— Где вы в данный момент? — проигнорировав вопрос, задал свой чародей.

— Час назад сошли с корабля.

— Уже на границе? Так скоро?

— Нет, — отрицательно покачал головой Малитил. — Где-то в семи или шести часах быстрой узды, но, сколько на самом деле будем добираться — один Создатель знает. Шебека не поплыла дальше, — приступил к объяснениям остроухий, — река начала замерзать раньше, чем я рассчитывал, снег не останавливается ни на секунду. Я решил поехать дальше на лошадях.

— Печально слышать это. А где Ваара?

— С моим новым другом Аффи. Верховный вождь носит браслеты из адаманта. Я оставил своих попутчиков неподалёку от берега, решив немного разведать дорогу.

— Пират тоже с тобой? — удивился Каарг. — Ты же говорил, что он потерял полруки в бою с ведьмой Альдора.

— Его это не останавливает, — усмехнулся Малитил, — этот сумасшедший парень даст фору любому солдату в рвении и храбрости. Каарг, я бы рад с тобой ещё немного побеседовать, но мне пора возвращаться к ним. Скажи, зачем ты вызвал меня?

— Ифритовый камень, — коротко сказал чародей. — Есть предположения, что его везёт нашим заклятым врагам принц Кумар.

— Брат Арбона с Рифезом? Они мне говорили, что он, как бы это помягче сказать, редкостный олух и болван.

— Он изменник, убивший родного отца и похитивший корону с украшающим её артефактом. Северяне не знали, что это ифритовый камень, так предположил Арбон. У меня и у самого нет такой уверенности, но проверить стоит. Минуту назад я общался с Рифезом и, если он прав, то вам нужно поспешить достать Кумара раньше, чем он пересечет границу с королевством Пяти Камней. Предатель сможет попасть на эту сторону реки лишь через мост, который был в Крайнем, так мне сказал Рифез Северный.

— Будь спокоен, он не уйдёт от нас. Правда, если он побежит по земле Речного царства, шумя как дикий зверь, то может и не добраться до моста. Мои соплеменники сразу поймут, что он прячет. Уверен, у артефакта есть специфический фон.

— Свяжись со мной, когда что-то прояснится, даже если это будет средина ночи, — подумав, Каарг добавил, — удачи тебе, Малитил.

— Спасибо, чародей.

Свободный эльф положил сферу в кожаный мешочек, крепившийся к седлу, и поскакал обратно к ожидавшим его товарищам. Аффи хлебал черный ром, чтобы хоть чуть-чуть согреться, а Ваара стоял на берегу, держа под уздцы коня пирата и своего. Верховный вождь развернулся на шум, создаваемый скакуном остроухого и вопросительно посмотрел на подъезжающего Малитила.

— Нам следует поспешить, — объявил эльф. — Дорога будет тяжелой. По пути я расскажу вам о нашем новом задании.

— Ещё кого-то нужно спасать от смерти? — икнув в конце, поинтересовался подвыпивший пират. — Вновь королевская особа в опасности?

— Нет, на этот раз вся Равнина.

— Тогда чего же мы ждём? — запрыгнув ловко в седло, спросил Ваара.

— И в самом деле, — у однорукого пьяницы ушло несколько попыток на то, чтобы забраться на коня. — Поехали! Но!

Малитилу лишь оставалось покачать головой, смотря, как пришпоренный конь Аффи резво рванул с ним вперёд.

— Хоть бы он не упал с животины, — усмехнулся Ваара, ехавший рядом с Малитилом.

— Наш враг не дремлет...

Речной эльф начал делиться информацией, решив быть откровенным. Верховный вождь слушал молча, обдумывая в голове каждое слово остроухого.


***


Такого сурового начала зимы северянин давно не мог припомнить: сильный холодный ветер бил в лицо, разнося по окрестностям огромные хлопья снега, не прекращающего падать на землю с самого начала зимы. Но ненастная погода не могла остановить храброго Арбона. В данный момент он выжимал из уставшего коня последние силы. Хоть принц и не спал ни днём, ни ночью, но всё никак не мог нагнать предателя, убившего Кроу. В какой-то момент рыжий усомнился в правильности выбранного пути, ему не верилось, что плаксивый Кумар может столько времени выдержать в седле в такую погоду. Арбон узнал, что впереди него скачет всадник на вороном жеребце, не делающий привалов ни в одном из селений, по дороге он лишь трижды покупал еду. Эта важная информация была услышана из уст жителей Севера, но вдруг Кумар не является тем самым всадником, но тогда кто же он? Надежда достать непутёвого брата вернулась, когда Арбон заметил в снегу потерянную кожаную перчатку неподалёку от Речного царства. Принц был уверен, что видел точно такую же на убийце отца.

— Ну, погоди у меня, братец, — воодушевился Арбон, рассматривая находку со злобной улыбкой на лице. — Ты от меня так просто не уйдёшь!

Принц решил отправиться в сторону, где раньше находилось Крайнее, надеясь на то, что Кумар ещё не успел оказаться на другом берегу Правой Демы. Подумав об этих краях, на Арбона нахлынули воспоминания. Несколько месяцев назад обозлённые жители деревни яростно атаковали Посёлок северян, расположившийся по соседству, обвинив их в убийстве старосты и семьи кузнеца. А за неделю до этого события жителя Крайнего посчитали виновным в отравлении колодца северян, что привело к нескольким смертям среди рыжего населения. Обстановка между ними стала хуже некуда. Люди обеих деревень жаждали заслуженной, по их мнению, мести, что привело к кровопролитию и междоусобице народов. Некогда дружные соседи в мгновение превратились в лютых врагов, безумно ненавидящих друг друга. Посёлок и Крайнее пылали в огне, оставив после себя лишь полуразрушенные жилища и пепелище. Тогда-то Арбон с Рифезом и возглавили многочисленную армию Севера для защиты своих земель, а командор Тархон повёл войско Алмаза. По воле случая им всё же удалось узнать, кто являлся настоящим виновником бед обоих народов — гильдия магов. Приспешники которой с помощью захватившего власть в Небесном царстве изменника Мираса хотели развязать войну между Кроу Северным и Сигурдом Суровым. С этого момента началась борьба с вернувшимися на Равнину слугами Альдора, закончившаяся разгромом войск гильдии в Сапфире и воскрешением Кровавого мага. Явных победителей в войне не было, но и проигравших тоже, стороны взяли временный перерыв, набираясь сил для решающей схватки и изредка покусывая один другого с безопасного расстояния.

От размышлений принца Арбона отвлекли следы, увиденные им на снегу. По их большому количеству стало понятно — всадник не был уверен, где ему нужно сворачивать и долго решался, топчась на одном месте. Следы лошади уводили с дороги и вели в густой эльфийский лес. Предусмотрительный северянин достал меч из ножен и пришпорил коня. Вскоре он выехал на открытую поляну и наткнулся на затухающий костёр посреди неё. Это совсем не напоминало сторожевой пункт эльфийских воинов, ведь место для костра находилось на пригорке, заметном издалека.

— Кто же тебя здесь ждал, предатель? — внимательно осматриваясь по сторонам, спросил сам у себя Арбон.

Следы от копыт вели дальше вглубь леса, принц насчитал, как минимум шесть лошадей, не учитывая коня Кумара. Одинокому воину стоило призадуматься, а следует ли вступать в бой с многочисленным противником, но Арбон был не из таких. Отомстить за убийство отца — вот его основная цель преследования изменника, о возвращении ифритового камня рыжий уже позабыл, настолько сильно злоба овладела им. В какой-то момент ветер полностью затих и Арбон услышал раздающиеся впереди голоса. Подумав несколько секунд, воин спешился. Привязав к ближайшему дереву скакуна, рыжий уверенно двинулся вперёд. Снег доходил почти до самых колен, попадая с каждым шагом в невысокие сапоги Арбона. Треща под ногами, он не давал принцу передвигаться бесшумно. Теперь кроме голосов Арбон услышал раздавшийся звон металла, там явно шёл бой, точнее он уже заканчивался. Притаившись за деревом, северянин увидел со спины воина со светлыми длинными волосами. Он был одет в костюм свободных эльфов, как у Малитила, и держал ногу на груди черноволосого остроухого, истекающего кровью.

— Проклятые отступники! Вы поплатитесь за содеянное! Владыка Нумидал найдёт вас даже во владениях Тенебриса! — хрипя, прокричал уроженец Речного царства.

— Ты глупец, слепо верящий в своего владыку Нумидала. Пойми, пришло время менять сторону. Будущее за ифритами и повелителем Альдором, остальные не смогут противостоять им, даже если объединятся вместе. Я видел огромную мощь красных демонов своими глазами, ни у кого не будет шансов против них. Предлагаю тебе в последний раз, Марлеас, как старому товарищу, присоединяйся к нам, и ты сохранишь жизнь.

— В таком случае я выбираю смерть! — гордо произнёс речной эльф.

Мгновение спустя острый клинок проткнул его грудь. Убийца расстроено вздохнул и посмотрел в сторону принца, услышав движение на снегу. Нашумевший Арбон замер, стараясь даже не дышать. Северянина спас появившийся приятель лесного эльфа.

— Тоже отказался? — подходя к убийце, спросил остроухий из Небесного царства.

— Да, отказался, — с сожалением в голосе ответил светлоголовый.

— Ни один из них не согласился, нам не верят. Мне искренне жаль, Яримеас.

— Мне тоже, Крилолиумил. Если бы не разожженный костёр, этого бы не произошло. Братоубийство бы не состоялось.

— Ты можешь утешать себя этим, но сам понимаешь, принц Кумар должен был нас как-то обнаружить. Он утверждает, что везёт кое-что ценное для повелителя.

— Надеюсь на это, не люблю неоправданных жертв, — окидывая лишний раз взглядом местность, вымолвил остроухий.

Двое остроухих выглядели, как зрелые мужчины лет пятидесяти, это означало, что им уже давно перевалило за тысячу лет. После того, как эльфы забросали снегом мертвеца, они удалились, Арбон же аккуратно двинулся следом. Ему повезло, убеждённый в том, что они здесь одни, лесной эльф потерял бдительность, не услышав шагов рыжего. Арбон, конечно, старался не шуметь, ведь он являлся опытным охотником, но в настолько заснеженном месте его навыки не помогали устранить предательский хруст снега под сапогами. Через несколько минут остроухие присоединились к небольшому отряду. Учитывая эту парочку он состоял из шести эльфов (по два из каждого царства) и троих людей, одним из которых оказался Кумар. Они стояли, общаясь между собой, рядом с четырьмя большими кучами снега, судя по всему, убитыми речными эльфами, неподалёку от них были привязаны лошади. Арбон, притаившись за заснеженными кустами, решил, что приспешники Кровавого Альдора ожидают ещё кого-то. Младший сын Кроу угадал: к отряду вышел невысокий колдун в черной мантии, его длинная нечесаная борода тёмно-русого цвета торчала во все стороны, придавая магу зловещий и комичный вид одновременно.

— Наш повелитель пожелал, чтобы мы поскорее уничтожили ифритовый камень, но он утверждает: здесь это совершить невозможно. Требуется отвезти его в пустыню, со стороны Оркгоблинской республики. В песках есть какой-то волшебный участок, где совсем не работает магия. Там его можно расколоть. По-другому избавиться от артефакта не выйдет.

Судя по тону и уверенности в движениях, этот человек являлся старшим над другими членами отряда.

— Это мы ещё посмотрим, Бато, — храбро выкрикнул один из людских колдунов. Видимо, молодой и амбициозный маг хотел доказать что-то себе и окружающим. Усмехнувшись, он повернулся к Кумару и продолжил, — доставай этот проклятый камень, северянин, не думаю, что следует терять драгоценное время повелителя на наш поход в пустыню.

Собравшиеся дружно посмотрели на сына Кроу.

— А почему бы и нет? — пожал плечами отцеубийца и отправился за короной, спрятанной в дорожной сумке. Вернувшись, он отдал её одному из лесных эльфов, — только камешек вытащите, остальное мне пригодится.

Представители Лесного царства быстро воплотили просьбу рыжего в жизнь, ловко отделив древний артефакт от благородного металла кинжалом. Получив корону, Кумар понёс её обратно. Остальные члены отряда уставились на артефакт. Ифритовый камень оказался размером с большой мужицкий кулак, внешне он напоминал рубин. Бато аккуратно взял его из рук Яримеаса и начал рассматривать, яркий цвет завораживал, гипнотизируя сознание чародея. В какой-то момент колдуну показалось, что артефакт принялся меняться изнутри, превращаясь в черный. Неожиданно тьма резко потянулась к магу, но он не растерялся, успев швырнуть камень в снег.

— Зачем ты сделал это? — удивлённо смотрели на колдуна окружающие с нескрываемыми ехидными улыбками на лицах.

— Видимо, я единственный узрел всепоглощающую темноту в древнем артефакте, — негромко произнёс маг, вытирая рукавом пот со лба. — Он обладает страшной силой, которую не следует беспокоить. Сделаем, как попросил повелитель.

— И всё-таки, я попробую, — настаивал на своём смельчак. — Повелитель Альдор ещё и доволен останется.

— Жизнь твоя, тебе и решать, как ею распоряжаться, — холодно ответил глава отряда, пожимая плечами.

— Кому же ещё!

Маг хитро улыбнулся и поднял древний артефакт, примявший слегка снег. Высоко подкинув его в воздух, он швырнул убийственно сильную молнию. Ифритовый камень разлетелся на множество мелких осколков, рассыпавшихся по округе.

— Меньше верьте в бабушкины сказки! — победно засмеялся молодой чародей довольный собой.

Остальные недоумённо переглядывались между собой.

— Может быть, это и не он вовсе? — высказал всеобщее мнение один из эльфов.

— Скорее всего, — Крилолиумил подозрительно взглянул на рыжего Кумара. — Скоро узнаем.

— А вдруг всё-таки настоящий? Нужно доложить об этом повелителю Альдору, — сказал Яримеас. — Ифриты обязаны попробовать пересечь пески.

— Не спеши, — интуитивно почувствовав что-то неладное, произнёс Бато.

Неожиданно артефакт материализовался перед ними в воздухе, появившись из ниоткуда, после сверкнула молния. Маг, осмелившийся попробовать разрушить ифритовый камень, упал с огромной дырой в груди. Передёрнуло всех, даже прятавшегося в укрытии принца Арбона.

— Без сомнения, это ифритовый камень, — вымолвил Кумар, еле шевеля губами.

— Держи его, как и ранее у себя, — приказал Бато Кумару, не собираясь впредь дотрагиваться до древнего артефакта.

Северянин осторожно поднял упавший в снег ифритовый камень и, стараясь не смотреть в него, спрятал во внутреннем кармане куртки. Все действия Кумар делал как-то вяло, казалось, он сейчас свалится от бессилия.

— На тебе лица нет, закончилось зелье, которое я тебе давал? — поинтересовался у принца лесной эльф.

— Да, — честно ответил Кумар, — без него я бы сюда не доехал.

— Им нельзя злоупотреблять, снадобье может сильно навредить твоим внутренним органам, при хорошем раскладе.

— А при плохом?

— Просто напросто убить, — усмехнулся Яримеас, удивившись глупому вопросу.

— Всё равно придётся дать ему ещё или он не дотянет до ближайшей деревушки, — смотря в запавшие глаза северянина, решил Бато.

— Ладно, — согласился Яримеас, — я дам тебе ещё один пузырёк.

— Что будем делать? — вмешался в разговор белоголовый Крилолиумил, осматривая труп молодого мага.

— Может, отправимся через Левую Дему прямиком в Лесное царство, а потом в Оркгоблинскую республику? — предложил Кумар.

— Не уверен, что это хорошая затея, — возразил Яримеас, — владыка Нумидал и его слуги не дадут нам спокойно пройти Речным царством. Думаю, скоро хранитель Восточного Оберега Арминас начнёт прочесывать территорию в поисках пропавшего отряда.

— Согласен, мы отправимся по земле Сигурда Сурового, как и планировали, — окинув решительным взглядом попутчиков, объявил Бато, — только будем держаться Сапфира, а не Изумруда. По королевству Пяти Камней сейчас шастает большое количество ваших сородичей, гномов, орков и гоблинов, помогающих отстраивать и укреплять города. Вряд ли местные жители будут задавать много вопросов о нашем отряде. Так что, засыпьте этого болвана снегом, и будем двигаться к мосту.

Не дожидаясь окончания разговора во вражеском стане, Арбон поспешил к оставленной лошади. Северянин не знал, как следует поступить дальше. Даже если он сумеет поразить первым ударом Кумара, то погибнет сам, а ведь ещё следует отобрать артефакт, чтобы спасти от ифритов Равнину! Не имея особого выбора, принц решил отправиться вслед за врагом, положившись на удачу.


***


Тархон уже несколько часов гулял по сгоревшему Крайнему с Кьезой под руку, рассказывая о счастливых днях своего беззаботного детства, проведённых в деревне. Благодаря снегу, засыпавшему селение, Крайнее не казалось таким мрачным, как в то время, когда Тархон приехал сюда искать сестру с целым войском из Алмазного королевства. Правда, в этот раз и трупы не валялись на деревенских улицах.

В то время, как парочка общалась наедине, Арден и Фалко разместились вместе с животиной на окраине деревни в одном из полусожженных домов, небольшая прихожая которого неплохо сохранилась. Юный маг решил проверить свои колдовские способности и связаться с Малитилом, чтобы узнать, когда прибудет товарищ. Он достал маленькую сферу и покрутил её на ладони, потом принялся перекидывать с одной руки в другую. Когда ему надоело развлекать себя такими образом, Арден Дей прошептал заклинание — шар с каждой секундой увеличивался в размерах.

— Ничего себе фокус, — уважительно произнёс здоровяк, удивившись возможности крошечной сферы. — Слушай, а у тебя ещё есть такие штуки? Только не делай вид, что не догадывался о моих способностях к магии.

— Испортил мне хорошую шутку, заготовленную на будущее, — усмехнулся островитянин. — Как только добудем нужный нам артефакт, обещаю, подарю тебе эту кроху. Скажи, Фалко, а ты тоже анимаг как Кьеза?

— Да, — кивнул слуга Создателя. — Один из лучших среди воинственных монахов.

— А в кого превращаешься?

— Думаю, скоро узнаешь, — загадочно улыбнулся гигант. — Пускай это будет сюрпризом для тебя.

— Договорились. Я сейчас попробую связаться с Малитилом.

— Каким же образом, у тебя есть сфера для бесед с речным эльфом? Я думал, что лишь с достопочтенным Альмиром.

— Нет, прелесть этого шара в том, что с его помощью я могу связаться с кем угодно!

— Любым человеком или эльфом?

— Именно, нужно лишь настроиться на него мысленно.

— Удивительная вещь, сам изобрёл?

— Нет, — отрицательно замахал руками Арден, — на подобное творение у меня бы не хватило мозгов и магической энергии. Это подарок от небесного владыки Вилоса Альмиру, а от старика мне. Уверен, скоро подобными сферами будут пользоваться по всей Равнине, это сильно облегчит жизнь магам.

— Ну, так вызывай своего эльфа, хочу посмотреть в работе на сферу.

Островитянин установил шар на обгорелом столе и сосредоточился на речном эльфе, представляя его в своём сознании. Спустя полминуты невозмутимое лицо Малитила появилось в сфере. Как и ожидалось, изображение прыгало — остроухий скакал в данный момент.

— Уже прибыли? — не интересуясь, каким образом с ним смогли связаться, спросил Малитил.

— Да, мы уже в Крайнем.

— Хорошо, отправляйтесь к мосту и охраняйте его. Возможно, там будет проезжать одинокий северянин, его нужно задержать любой ценой.

— Что ещё за северянин? — встрял в разговор Фалко, прищурив глаза.

— Объяснения потом, когда прибуду на место.

— А когда же ты прибудешь, загадочный эльф? — поинтересовался Арден недовольный приказным тоном остроухого.

— Полчаса максимум. Попрошу выполнить мою просьбу незамедлительно, возможно, от этого зависит судьба Равнины.

— Похоже, интересующий тебя северянин уже здесь, но далеко ни один, — произнёс взволнованным голосом Фалко.

Смотря в то место, где должна была находиться стена, здоровяк увидел вдалеке небольшой отряд, медленно приближающийся к ним.

— Не дайте им пройти, я скоро прибуду! — выкрикнул Малитил и оборвал связь.

Арден и Фалко переглянулись между собой.

— Предупреди Тархона и Кьезу, а я пока попробую отвлечь их, — после коротких размышлений решил Арден.

— А ты смельчак, хоть и червяк. Может, когда-нибудь мы даже и подружимся, — похлопав юношу по плечу, вымолвил здоровяк. — Ты же не против?

— И не надейся, — в шутливом тоне, ответил Арден Дей.

Поправив треснувшую линзу очков, островитянин храбро пошёл навстречу наездникам. Арден увидел трёх людей, один из которых являлся северянином с ярко-рыжими волосами и шестерых остроухих. Заметив приближающегося к ним человека, несколько эльфийских воинов моментально достали клинки из ножен.

— Кто ты такой, путник? — поинтересовался человек с бородой, напоминающей дикий кустарник.

— 'Возрождение и кровь', — торжественно произнёс Арден, использовав старое приветствие приспешников Альдора.

— 'Возрождение и кровь', — повторил бородач после короткой паузы. — Значит, маг гильдии? Меня зовут Бато Флик, назовись и ты.

— Арден Дей, я прибыл сюда из Островного королевства по неотложным делам повелителя.

— Куда направляешься в такую-то снежную погоду, да ещё и без коня?

— Мой конь привязан в одной из этих разрушенных хижин, я делал привал.

— Так куда ты всё же направлялся? — во второй раз задал вопрос Бато.

— На Север. Говорят там можно отыскать легендарный ифритовый камень, — с вызовом кинул Арден.

На несколько секунд воцарилось молчание, которое первым нарушил маг гильдии.

— Верно говорят, — он подал знак эльфам, всадники начали медленно окружать Ардена, а Бато продолжил, — только знаешь, теперь уже никто не употребляет позывной 'возрождение и кровь', сейчас в моде 'сила и месть'. Я знаю кто ты такой, Арден Дей. Тебе следовало назваться другим именем.

— Зачем же?

— Чтобы оттянуть неминуемую смерть от наших мечей, — засмеялся маг гильдии.

— Не думаю!

Арден резким движением хлопнул в ладоши, земля вокруг него образовала за короткое мгновение стены, закрывая его словно кокон гусеницу. Всадники спешились, эльфы пустили несколько молнии, но оборона островитянина с лёгкостью выдержала атаки остроухих.

— Глупец! Мы зажарим тебя огнём, уверен, через полчаса твоя защита превратиться в смертельную ловушку.

— Давай просто оставим его, нужно спешить, — вмешался Крилолиумил.

— Нет, его нужно достать, он предал повелителя.

— У нас, кажется, гости, — объявил Яремиас, держа своего коня под уздцы.

Навстречу отряду шли три человека: слуги Создателя и воин в форме Алмазного королевства.

— Кумар, держись позади, — приказал северянину Бато, предвкушая опасное, но недолгое сражение.

— Это всего лишь монахи и солдат, — определил по одёжке приближающейся тройки колдун, стоявший рядом с Бато. — Ослепите их, а я изрублю на куски.

Маг гильдии залез на скакуна. Огненный шар Яримеаса летел точно в Кьезу, но девушка с лёгкостью справилась с ним, выставив магическую защиту в последний момент. Секунду спустя она ответила, пронзив ледяной стрелой скачущего на неё с мечом в руках людского мага. Пускай пал и самый слабый из отряда Бато колдун, но всё же одного противника уже не стало в самом начале боя, а это уже неплохо.

— Убить их! — гневно выкрикнул Бато.

Эльфы ринулись в бой, словно цепные псы не евшие две недели. Тархон Дайсон сражался с одним из уроженцев Лесного царства, а Кьеза взяла на себя сразу троих противников, перекинувшись в черную пантеру. Громадный Фалко дрался с опытными Крилолиумилом и Яримеасом, размахивая длинным двуручным мечом. Бато же швырял одну пламенную сферу за другой в защиту Ардена, но юноша терпел жар в промерзшей земле, другое дело, что воздуха здесь было только минут на двадцать.

Командор немного превосходил своего противника в умении сражаться мечом, но эльф являлся неплохим магом, что делало преимущество Тархона ничтожным. Остроухий гонял солдата, швыряя молнии и массивные земляные шары. До определённого момента у Тархона получалось уворачиваться от них, но услышав рёв раненой пантеры, он опрометчиво кинулся к ней и получил удар сферой прямо в грудь.

Кьезе повезло, что Фалко смело набросился на окруживших её противников, работая клинком со скоростью ветра. Он уверенно сдерживал пятерых эльфов на расстоянии вытянутого меча, не давая подойти к пантере.

— Ну, кто рискнёт первым из вас отправиться в царство мёртвых к Тенебрису? Не стесняйтесь, подходите! Можно даже не по одному! — яростно кричал Фалко, брызжа слюной.

Эмоции захлестнули здоровяка, татуировки на голове заплясали желто-оранжевым цветом. По телу растекалась энергетическая мощь. Складывалось впечатление, что он сейчас лопнет на глазах у остроухих, настолько его и без того огромные мышцы раздулись в размерах. Яримеас направил на Фалко пламенную сферу, но слуга Создателя даже не стал пытаться уйти от неё, он втянул ртом огонь, а через секунду выплюнул, поливая им прикрывающихся магической защитой эльфов. Кьеза уже встала на ноги в человеческом обличии, правая рука немного кровоточила, алая жидкость капала с неё на белый снег.

— Я в порядке, — объявила она напарнику и приготовилась идти в атаку.

В этот момент тяжелее всего было Тархону, превозмогая боль, ему приходилось сражаться уже не с одним противником, а с двумя, поскольку Кумар ослушался Бато и всё-таки вступил в бой. Отрезанный от товарищей командор поспешно отходил к мосту и, как оказалось, не зря. Принц рванул за ним, закрывая частично обзор лесному эльфу. Вот тут-то Кумар и увидел несущегося во весь опор Арбона с мечом в руке. Взгляды братьев встретились, одного из них охватил панический страх, а второго — лютая ненависть.

— Тархон, в сторону! — швыряя меч, крикнул что есть мочи Арбон.

Командор с трудом успел отскочить, правда, не только он, но и Кумар. Острие слегка прочесало шею пригнувшемуся северянину и вонзилось в бегущего за ним эльфа. Кумар со всех ног рванул к Бато за помощью. Спешившись, Арбон вытащил из мертвеца свой клинок и, переглянувшись с Тархоном, пошел с ним рядом.

— Как никогда вовремя, мой друг!

— Ты всегда можешь на меня рассчитывать, Тархон Дайсон.

— Интересно только, что ты здесь делаешь?

— Могу задать тебе точно такой же вопрос.

Отвлекаясь от Ардена на бежавшего к нему Кумара, которого неспешно преследовали два воина, маг гильдии взволнованно крикнул:

— Яримеас, займись этой парочкой!

Когда Бато повернулся к земляной глыбе, то её не оказалось на прежнем месте. Шустрый Арден уже спешил к Фалко и Кьезе. Он пустил несколько молний в спины остроухим, пытаясь отвлечь врага от слуг Создателя. Вчетвером эльфам стало намного сложнее сражаться с тремя опытными магами. Яримеас же поспешил достойно встретить Тархона с прибывшем на подмогу Арбоном.

— Что ж, — вымолвил Бато, — видимо, нам с тобой, Кумар, следует убить сначала воинов, а потом займёмся и остальными.

Северянин нервно мотал головой из одной стороны в другую.

— Не пойду! — выкатив глаза, объявил он дрожащим голосом. — Рыжий — мой брат, он больше всего на свете жаждет убить меня в отместку за короля Кроу.

— Если не будешь делать то, что велю я, то умрёшь раньше, проклятый трус, — в руках мага заиграла молния. — Раз он тебя так ненавидит, то пойдёшь вперёд, а твой родственничек выскачет на тебя и...

— Не хочу! Не нужно! — перебивая вскрикнул Кумар, от волнения он начал становиться багровым.

— Не бойся, как только он побежит, я его убью молнией. Думаю, твой выбор довольно очевиден!

Угрозы подействовали на Кумара должным образом, и он двинулся вместе с Бато помогать встретившему противников Яримеасу. Свободному эльфу пришлось драться двумя клинками одновременно, так что возможность использовать магию у него отсутствовала, правда, оружием он владел на высшем уровне: меховая куртка Арбона уже несколько раз успешно спасала ему жизнь от возможных ранений благодаря толстой кожаной подкладке с крепкими металлическими вставками. Всё произошло, как и предсказывал Бато: когда Арбон увидел Кумара, посмевшего с мечом в руках направиться в его сторону, он оставил командора Алмазного королевства сражаться с опытным бойцом в одиночку.

— Я отрублю тебе голову, ублюдок! — грозился рассвирепевший Арбон, крича Кумару.

Бато приготовился швырнуть молнию, всё складывалось для него идеально, ведь цель бежала по прямой, оставалось лишь направить руку. Только одного не учел маг гильдии: появления огромной птицы рух. Ваара рассекал воздух с бешеной скоростью, приближаясь к противнику. Услышав взмах крыльев, Бато быстро развернулся, чтобы поразить несущуюся на него птицу, но не успел — массивный клюв проломил ему череп, разбрызгивая его содержимое по сторонам. Следующей жертвой верховного вождя оказался один из эльфов, Ваара ловко ухватил его когтистыми лапами и откинул в товарища. Пока остроухие поднимались, шустрая Кьеза успела проткнуть одного клинком, а юный Арден швырнуть молнию во второго. Двоих оставшихся сдерживал Фалко, но их участь была уже предрешена — подоспевшие Аффи и Малитил вступили в бой, окружая врага.

В это же время Тархон Дайсон провёл блестящую серию ударов, перерубив руку Яримеасу немного выше кисти. Противник машинально откинул меч и попытался здоровой рукой остановить кровотечение. Следующий удар командора оказался последним, он вонзил клинок в живот лесному эльфу. Не теряя времени, солдат начал искать глазами северян. Он увидел, как метрах в тридцати рядом с рекой Кумар, отступая назад, споткнулся и завалился на снег. Арбон был уже возле него, он поднял выпавший из рук противника меч и забросил его подальше в воду. Командор поторопился к ним.

— Брат, не делай этого! Прошу тебя! Я ведь не хотел убивать отца! Они заставили меня силой! Это всё маги гильдии! Арбон, ты же...

— За измену и убийство короля Севера Кроу ты, Кумар, приговариваешься к смерти, — ледяным тоном произнёс Арбон и, вложив свой меч в ножны, достал короткий кинжал. — Либо я зарежу тебя как паршивую овцу, либо ты примешь смерть в кровавом бою, как настоящий северянин.

— Как благородно с твоей стороны, братец, — встав на одно колено, усмехнулся Кумар, — только знаешь, что я хочу тебе сказать перед тем, как мы начнём поединок? Если бы не твой длинный язык, то этого бы не случилось. Ты подтолкнул меня на убийство, а значит и в смерти отца виновен не меньше. Я очень сильно любил его, но старый Кроу видел лишь тебя с этим выскочкой Рифезом, а меня вспоминал исключительно как свою самую большую неудачу в жизни.

Младший брат не видел, как предатель набрал в кулак пригоршню снега и смял её, придавая ей подобие шара. В этот момент Тархон уже поспел к ним. Он угрожающе взглянул на врага, после чего обратился к другу:

— Что ты делаешь, Арбон? Почему медлишь?

— Я буду сражаться с ним на кинжалах, по древним обычаям моего народа.

— Ты не обязан драться с ним, он ведь приспешник Альдора и заслуживает лишь смерти.

— Да, но при этом он и мой родной брат. Прошу, отойди в сторону, Тархон, это не твоя битва.

— А если я выиграю, то меня отпустят? — нагло поинтересовался Кумар. Желание остаться в живых заставило его на некоторое время справиться со страхами и продолжить бороться за жизнь.

— Отпустят, обещаю, — младший сын Кроу взглянул на командора, тот нехотя кивнул.

— Вот и славно, тогда почему бы не...

— Заткни свой поганый рот и дерись, — сжимая рукоять кинжала, перебил брата Арбон.

— Ладно, будь по-твоему, — отцеубийца достал из маленьких ножен, болтавшихся на поясе рядом с большими, точно такой же кинжал как у Арбона и поднялся на ноги.

Тархон отошёл, наблюдая, как северяне кружили с фамильными кинжалами в руках. Арбон не стал осторожничать и сделал несколько попыток ранить противника. Кумар ответил тем же, но у него это вышло как-то неуклюже, и кинжал быстрого Арбона процарапал ему щеку. Младший брат имел ощутимое преимущество в росте, весе и во владении оружием, но хитрый противник и не надеялся одолеть Арбона в честном бою. Он швырнул снежную лепёшку в лицо не ожидавшему ничего подобного брату и, схватив освободившейся ладонью вооруженную руку Арбона, нанёс удар кинжалом в неприкрытый бок. Тархон хотел кинуться на помощь, но, увидев недовольный взгляд товарища, остановился. Кривясь от боли, Арбон нанёс несколько мощных ударов локтём по Кумару, потом врезал со всей силы лбом в переносицу, тот упал на снег. Раненый принц медленно вытащил кинжал, торчавший в боку, и, швырнув его к ногам Кумара, вызывающе произнёс:

— Вставай, слабак! Дерись со мной как северянин.

Страх вернулся к Кумару, он понял, что даже с раненым братом ему ни за что в жизни не справиться. Подобрав оружие, он побежал вдоль реки, Тархон кинулся за ним, поскольку полученная Арбоном рана не позволяла ему преследовать брата на хорошей скорости. Через метров пятьдесят командор Алмазного королевства с размаху подрезал обе ноги Кумара мечом, лишив принца возможности не только бежать, но и ходить. Северянин швырнул в Тархона кинжал, но тот полетел мимо. Кумар услышал тяжелое дыхание приближающегося Арбона и пополз, работая локтями. Через минуту его к снегу прижал тяжелый сапог, крепкая хватка потащила голову Кумара назад, оголяя шею.

— Проклятый изменник, ты даже не в состоянии умереть, как воин заснеженного Севера. Умри же тогда как собака, Кумар, — с этими словами Арбон стал медленно перерезать предателю глотку.

После проделанного северянин, опустив голову вниз, уселся на труп брата. Он видел, как горячая алая кровь Кумара потекла под сапогами, растапливая снег вокруг тела. Тархон смотрел на друга, стараясь понять его состояние. Он пришёл к выводу, что на лице Арбона не было ни капли сожаления о совершенном убийстве, лишь усталость от тяжелой дороги и жгучая боль от раны в боку.

— Думаю, сейчас не самое подходящее время, Арбон, но я вынужден тяжелыми обстоятельствами поговорить с тобой о важном для меня деле, — после минутного молчания произнёс Тархон.

— Хорошо, но сначала помоги перевернуть этого негодяя, я хочу обыскать его, — вставая с мертвеца, попросил Арбон. — У него есть кое-что ценное для нас.

Командор послушно выполнил просьбу, Арбон шарил по карманам Кумара. Он довольно улыбнулся, когда нащупал что-то твёрдое во внутреннем кармане.

— Вот он — легендарный ифритовый камень! — объявил принц, показывая Тархону древний артефакт.

— О нём-то я и хотел с тобой поговорить. Он мне нужен, чтобы спасти сестру с племянниками, Арбон. Я хочу проникнуть в логово врага с его помощью и уничтожить лидеров гильдии.

— Что ж, это благородно с твоей стороны, но и очень рискованно, — поднял голову Арбон, нисколько не удивившись просьбе друга. — А что если я скажу тебе нет?

— Я не буду отнимать артефакт силой. Хотя могу тебя сейчас убить, ведь ты ранен и не сможешь сражаться. Если ты ответишь мне отказом, то обречешь их на верную смерть. Маги гильдии обещали присылать мне мальчишек по кусочкам.

Северянин задумался, он вспомнил отца и свои ощущения, когда увидел его мёртвым. Даже врагу он ни за что бы на свете не пожелал пережить такое. Через пару секунд рыжий принц поднялся и кинул Тархону ифритовый камень, на это усилие у него ушли последние силы, он с трудом стоял на ногах.

— Из-за ифритового камня мой брат хладнокровно убил нашего отца. Он несёт в себе зло.

— Я сожалею, — искренне прошептал Тархон.

— Надеюсь, ты знаешь, как освободить их. В любом случае, я отправлюсь с тобой — это мое единственное условие. Скажи, как вы здесь очутились? Это ведь не совпадение?

— Арбон, обещаю, я отвечу на все твои вопросы, но сначала давай я помогу тебе. Пускай маги осмотрят рану, — закидывая руку северянина себе на шею, предложил командор.

— Ты как всегда прав, командор.

Когда они увидели остальных, бой уже окончился, потерь в их рядах не было. Расстроенный переходом собратьев на сторону врага хмурый Малитил стоял над их трупами, рассматривая знакомые лица. Аффи и Ваара находились метрах в десяти от слуг Создателя, они слышали, как те шептались между собой, косясь на дикаря в татуировках. Верховный вождь не обращал на это внимания, он всё ещё не знал своей дальнейшей судьбы, но был готов к любому развитию событий. Пират же, сдружившийся с бессмертным уроженцем пустыни, везде видел лишь угрозу и предательство, однорукий разбойник готов был в любой момент кинуться на защиту жизни Ваары, если ей будет угрожать опасность. Заметив Тархона с раненым северянином, Фалко подбежал к ним и словно пушинку взял Арбона на руки.

— Кьеза, ему срочно нужна помощь, — громко произнёс Тархон.

— Сейчас подойду, — отозвалась девушка, успевшая уже обработать магией свою рану. — Положи его сюда, — скинув меховой плащ на снег, указала место воительница.

Быстро добравшись до раны, Кьеза приступила к тщательному осмотру.

— Повезло, что куртка толстая, ещё бы самую малость, и удар лишил бы тебя жизни.

— Так я счастливчик? — съязвил Арбон.

— Ещё какой! — сказал Малитил. — Рад тебя видеть, рыжий.

— Взаимно, остроухий, — по-дружески улыбнувшись, отозвался принц. — Сегодня не ты врачуешь надо мной?

— Видимо, нет, — улыбаясь в ответ, вымолвил речной эльф. — Не переживай, я краем уха слышал, эта девушка одна из лучших в вопросах магической медицины.

— Среди монахов я показала самые высокие результаты, — подтвердила Кьеза.

— Ну, тогда я счастливчик вдвойне.

Пока Кьеза занималась Арбоном, а Тархон с Фалко и Арденом вылавливали лошадей вражеского отряда, Малитил решил пойти в сторону моста, где лежали ещё два эльфа. К его удивлению, один из них хоть и истекал кровью, но всё ещё был жив. Малитил наклонился над ним, узнав в нём лидера свободных эльфов Яримеаса, являвшегося первым его учителем по фехтованию.

— Скажи, зачем? — поинтересовался омраченный Малитил у лесного эльфа.

— Малитил? — прокряхтел Яримеас, приоткрыв глаза. — Ты ли это или я разговариваю с призраком в царстве Тенебриса.

— Да, это я. Пока в тебе ещё есть жизнь — ответь.

— Они пообещали пощадить наши земли, — каждое слово давалось ему с трудом, — если мы перейдём на их сторону. Всё ради выживания нашего вида. Я решил не говорить тебе, точно зная, что ты откажешься.

— Все наши собратья там?

— Практически. Тех, кто не пожелал присоединиться, мы поубивали. Да простит мне Создатель это, их смерть на моих руках.

— Как видишь, он уже не простил, — гневно изрёк Малитил. — Где остальные свободные эльфы?

— Большинство на подходе во владения ифритов. Ты даже представить не можешь, насколько сильная и многочисленная у врага армия, — Яримеас закашлялся кровью. — Красные демоны поработили практически всех по другую сторону Желтого моря. Даже если вы сохраните камень, то шансы отбить атаки подчинённых ими рас ничтожны. Они уже почти сто лет готовятся к наступлению, война, начатая повелителем Альдором и королём Вильмаром, продолжается. Ифриты терпеливо ждали, пока вы уничтожите досаждающих им дикарей, но ошиблись. И ещё одно, по словам Альдора, ифритовый камень можно уничтожить лишь в одном месте.

— Скажи, в каком именно месте? — поддерживая голову раненого, спросил Малитил.

Ответа он не услышал, Яримеас пытался что-то произнести, но язык перестал слушаться. Через несколько секунд он покинул мир живых.


***


Всё ценное, что могло сохраниться после устроенного северянами пожара в Крайнем, уже давно вывезли на телегах шустрые мародёры или немногие уцелевшие жители деревни, так что устроиться на ночлег уставшие путники могли лишь на холодном полу в разрушенных домах. Осматривая обгорелые хижины, Тархон Дайсон вспомнил о ратуше с толстой каменной кладкой, расположенной в центре деревни, и пошёл вместе с Арденом Деем проверять, в каком она сейчас состоянии.

— Чувствую, скоро начнутся проблемы с нашими бритоголовыми попутчиками, — вымолвил молодой маг. — Видел, как они недовольно смотрят на Ваару? Если придётся выбирать, то кого ты предпочтёшь оставить в отряде верховного вождя с одноруким пиратом, которые проведут нас к ифритам, или шпионящих за нами слуг Создателя?

— Когда станет такой выбор, то лишь в тот момент я об этом задумаюсь, — грубо ответил командор, не любивший подобных вопросов.

— Извини, я совсем не хотел тебя обидеть, мой друг, — начал уверять товарища Арден.

— Я не обижаюсь, просто я надеюсь, что такой ситуации никогда не возникнет. Конечно, Ваара мне нужен больше других, а вот его вечно пьяный друг не сильно. Не доверяю я пока иноземцу, кто знает, что у него на уме.

Болтая между собой, они быстро добрались до нужного места.

— Ну, вот мы и пришли, — объявил командор. — Будь добр, создай пламя для осмотра ратуши, хотелось бы видеть, что находится под ногами.

Островитянин прошептал короткое заклинание, и в его ладони заиграл огненный шар размером с большое яблоко. Они быстро обошли помещения ратуши и, удостоверившись, что запах гари немного выветрился за несколько месяцев, и здесь можно находиться, решили перенести сюда вещи и заночевать.

Приблизительно через полчаса разношерстная компания грелась вокруг костра, умостившись в просторном зале обгорелой ратуши. Они ужинали, поедая вражеские припасы вяленого мяса, сушеных фруктов и сухарей — Арден и Фалко уже успели обшарить все сумки убитых магов и эльфов, они нашли немалые запасы провианта и корону Севера, которую Арден поспешил отдать принцу Арбону. После короткого знакомства уставшие путники ели практически не беседуя между собой, никто не желал начать разговор последствия которого могли быть не из приятных. Первым не выдержал неусидчивый Аффиргстон Дейли. Пират уже успел каким-то чудом накидаться черным ромом из припрятанной бутылки, а в таком состоянии он чувствовал себя комфортно в любых условиях.

— Может, приступим уже к делам? — громко икнув, поинтересовался однорукий. — Чего нам ждать? Глазеть друг на друга до потери пульса?

— А дедуля прав, — поддержал Аффи Фалко.

— Какой я тебе дедуля, бугай? Следи за своим поганым языком!

Здоровяк и однорукий пират злобно уставились один на другого — вспыльчивым людям тяжело переносить себе подобных.

— Прекратите сейчас же, — приказал Тархон, решив уничтожить ссору ещё в зародыше.

Опять воцарилось молчание, длившейся около десяти минут.

— Что ж, я попробую, — вызвался рыжий принц, почесывая бок, где ещё совсем недавно была кровоточащая рана. Кьеза действительно оказалось мастером своего дела, она справилась с тяжелой задачей за несколько минут, восстановив повреждённую ткань на теле Арбона.

Северянин начал свою историю с того самого момента, когда в Сапфире зашёл разговор о древнем артефакте. Он говорил по существу, стараясь быть максимально кратким. В конце Арбон произнёс:

— Вот так я и очутился в этом месте, которое, судя по всему, ещё не скоро уйдёт из моей жизни.

— Так ты нашёл ифритовый камень? — прищурившись, спросил Малитил принца.

Северянин перевёл взгляд на Тархона Дайсона.

— Он передал его мне, — похлопал себя по груди командор.

— Я далеко не самый глупый эльф на Равнине и могу поспорить, что ты догадывался о его местонахождении на Севере, Тархон. Почему же не предупредил меня?

— Хотел сделать это при встрече, — честно ответил командор Алмазного королевства, — по той же причине решил встретиться здесь, а не в Алмазе. Это были всего лишь предположения парочки монахов, пожелавших помочь в беде. Меня вела призрачная надежда, в душе я не сильно рассчитывал на успех кампании. Что же касается магов гильдии и свободных эльфов — никто из присутствующих не рассчитывал с ними столкнуться. Малитил, я скажу прямо: у меня очень мало времени. Ты ведь знаешь, что Милева и мои племянники у них, а теперь ещё и твой ученик Арголас.

— Как, Арголас? — искренне удивился речной эльф, меняясь в лице.

Теперь настала очередь командора рассказывать о скрытых от Каарга и Сигурда Альмиром событиях, творившихся в Алмазе в последние недели. Речной эльф внимательно слушал товарища и не только он. Не посвященные в планы Тархона Фалко и Кьеза устремили взволнованные взгляды на командора. Когда речь зашла о найденном несколько дней назад портале, слово на пару минут взял Арден Дей.

— Я разговаривал с магами гильдии, они обещают отпустить мою семью и даже Арголаса, если я привезу ифритовый камень, — сказал Тархон, подводя итог.

— Это действительно так, — подтвердил Арден, — если у кого-то из вас закрались сомнения: верить или нет, то кроме меня и командора при этом разговоре с магами гильдии находился брат Сайрус, помогающий в школе Дарований достопочтенному Альмиру.

Последние слова адресовались недоверчивым воинам Создателя.

— Не знаю, что и сказать по поводу такого огромного риска. Своими действиями ты подвергаешь опасности всю Равнину, — встревожено вымолвила воительница.

— Но таким образом можно попробовать раз и навсегда покончить с врагом, — высказал своё мнение Фалко, занимая противоположную Кьезе позицию.

— А зачем тебе я понадобился? — подал голос Ваара. — Думаешь, я смогу провести тебя к ифритам и магам гильдии через пустыню незаметно?

— Да, я действительно так считаю. К тому же, другого варианта у меня нет. Довериться обычному уроженцу пустыни я не мог, зная, что есть человек, обитавший в горячих песках не одну сотню, а может и тысячу лет. Тем более, ты в курсе, с кем нам придётся иметь дело.

— Мне нравится твой настрой, воин, — выдвинувшись вперёд, заявил Ваара. — Я помогу тебе, но почему ты так уверен, что нам придётся скакать по пустыне? Портал, который нашли в Алмазе, может являться отправным пунктом.

— Ты прав, Ваара. Я уже и не считаю, что придётся пересекать пустыню. Ещё одна веская для меня причина взять тебя с собой — я хочу доверять тебе, правда, не знаю почему. Видимо, ты произвёл на меня хорошее впечатление в Сапфире, не дав Фицию уйти.

— И не зря ты так решил, мой друг. Этот человек стоит не одной сотни воинов, а то и тысячи, — похвалил верховного вождя речной эльф. — Он доказал, что сохранность Равнины для него выше личных интересов в бою с врагом.

Как оказалось, Малитилу тоже было, что рассказать. Хоть он и желал опустить подробности битвы с пиратами, но пьяненький Аффи раздул из сражения целую историю, преувеличивая силы противника и могущество двух демонов. Пират оказался довольно неплохим рассказчиком с неимоверно бурной фантазией, он смог развеселить собравшихся за считанные минуты, придумывая на ходу всё новые и новые подробности боя на реке. У Аффи рот не закрывался до того момента, пока он просто не вырубился, упав лицом вниз, от большого количества выпитого рома. Уложив пирата возле стены, Малитил взял серьёзный тон.

— Ты говорил, Тархон, маги гильдии просили тебя связаться с ними, когда ифритовый камень будет находиться в твоих руках.

— Верно, — подтвердил командор, кивая головой.

— Интересно, как они заговорят, узнав, что артефакт перехвачен, — задумалась Кьеза.

— Возможно, они и не знали, что он у отряда свободных эльфов.

— Знали. Хоть мне было и не всё слышно, но я отчетливо расслышал, как их лидер упоминал о разговоре с неким повелителем, — вспомнил Арбон.

— Маги гильдии так называют своего лидера.

— Нужно связаться с ними, пока приспешники Кровавого мага не стали вымещать злость на пленных, — настойчиво произнёс Фалко, смотря на Тархона. — Ты же не хочешь, чтобы они пострадали?

— Согласен с монахом, — заметив, как командор начал нервничать, высказался Малитил, — только пускай это делают Арден и Тархон, маги гильдии не должны видеть остальных.

— Здесь есть небольшая комната, — Тархон указал пальцем на тёмный проход в стене, — в ней когда-то располагался рабочий кабинет старосты Иронима.

— Точно, — вспоминая первую встречу с командором, подтвердил Арбон, — к ней ведет широкий коридор.

— Да, если вы спрячетесь в коридоре за стеной, то будете хорошо слышать разговор и ничего не упустите.

Через две минуты Арден с Тархоном уже вызывали магов гильдии, предварительно установив сферу в выемке в стене. Юный колдун держал в руке пламенный шар, как и при осмотре обгоревшей ратуши. Ответили практически сразу. Перед командором появились два мага в черных мантиях с накинутыми на головы капюшонами.

— Достали ифритовый камень? — грозно спросил Смерч, опустив ненужные приветствия.

— Да, он находится у нас, — спокойно ответил Тархон.

— Покажи нам его.

Солдат вытащил артефакт и продемонстрировал чародеям гильдии, подойдя максимально близко к волшебной сфере, чтобы они могли рассмотреть ифритовый камень.

— Это действительно он, — сделал выводы по увиденному камню Смерч.

— Уже рассказали о портале? — поинтересовался Ураган, командор впервые слышал его голос. Он показался ему скрипуче неприятным.

— Рассказали, — не стал обманывать Арден. — Нам ехать в Алмаз?

— Нет, — хоть лица мага и не было видно, но Тархон мог поклясться, что он усмехнулся, — я спросил лишь для того, дабы утолить своё любопытство.

— Вам придётся отправиться в заснеженные горы на Севере, — решил Смерч.

— Но там же невозможные холода, мы можем не доехать. Это верная смерть, — возмутился островитянин.

— Думаю, на самом деле вас далеко не двое, кто-нибудь из отряда да донесёт ифритовый камень. Советую запастись провиантом, дорога к нам действительно тяжелая, к тому же, неблизкая. Где-то в трёх-пяти днях пути, зависимо от погоды, к северу от Небесного царства есть давным-давно заброшенная деревня. Когда будете там — вызовите нас.

Смерч провёл рукой в направлении сферы, обрывая связь, и повернулся к Урагану:

— Никогда бы не подумал, что им удастся найти древний артефакт. Интересно, где они его сумели раздобыть? — размышлял вслух Смерч. — Хотя с другой стороны, мы получим неплохой козырь в нашей игре. Так неожиданно!

— Да, — коротко согласился собеседник.

— Нам нужно поторопиться с приготовлениями, если через несколько дней они будут у нас, то я хочу, чтобы Тархон и Арден продолжали считать нас магами гильдии, и впущу их, как и обещал, а потом уже они и сами поймут, с кем связались. Кстати некроманту уже добыли всё, что он просил?

— Да. Но проведя ритуал, мы больше не сможем использовать в своих планах Равсу.

— Плевать, теперь старик нам не сильно-то и нужен. Он и так прекрасно справился со своей ролью.

— Убьём его?

— Ещё рано, мне бы хотелось покончить с ним на глазах у его злобного отца Альдора, разыграв перед ним спектакль. Кровавый маг должен видеть смерть своего престарелого сына. Нужно, чтобы он обозлился на Равнину и уговорил ифритов отправить наёмников в атаку ещё до окончания зимы. Таким образом, наши враги ослабнут ещё сильнее, а союзники станут больше доверять. Играть в открытую мы пока не можем, но это ненадолго.



Глава 10 | Ифритовый камень | Глава 12