home | login | register | DMCA | contacts | help | donate |      

A B C D E F G H I J K L M N O P Q R S T U V W X Y Z
А Б В Г Д Е Ж З И Й К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я


my bookshelf | genres | recommend | rating of books | rating of authors | reviews | new | форум | collections | читалки | авторам | add

реклама - advertisement



* * *

Фрэнк Лонг наметанным глазом окинул место действия и все понял. Миновав лощину, он сразу увидел из машины и дом, и мужчин, "гудящих" на крыльце при тусклом свете коптилки.

Несколько секунд Лонг медлил, не вылезал из машины. Его внимание привлекло пятно света над могильным холмиком. Он понятия не имел, что там, да его это особенно и не заботило. Правда, он удивился, почему там лампочка горит, а на крыльце коптилка.

Если в доме вечеринка, то, стало быть, он не вовремя. Однако нельзя отыграть назад, то есть развернуться и уехать.

Лонг вышел наконец из машины и неторопливо зашагал к дому. Подошел совсем близко, но, поразмыслив, решил остаться в тени.

— Я разыскиваю Джона Билла Мартина-младшего. Я не помешал? У вас, кажется, молитвенное собрание? — Он кивнул на бочонок с бурбоном.

Билл шагнул ему навстречу.

Лонг растянул губы в широкой улыбке.

— Здорово, Билл! Не узнаешь старинного приятеля?

— Фрэнк Лонг?! — Билл не мог разглядеть его как следует в темноте, однако знакомый голос сразу воскресил в памяти образ из прошлого.

При виде старого друга естественно было бы выказать радость. Билл бы и рад был, как и Фрэнк, крикнуть что-либо веселое, доброжелательное. К примеру, что Лонг — настоящий сукин сын. Четыре года не виделись, а он раньше не мог сообразить в гости пожаловать… Но Билл был не в силах произнести ни слова, потому как горло перехватил спазм. Билл понял, зачем пожаловал Лонг.

— Фрэнк, — сказал он после продолжительной паузы, — чего ты там в тени? Проходи, не стесняйся.

С усмешкой на губах Фрэнк Лонг подошел к крыльцу.

— Бьюсь об заклад, ты сразу узнал мой голос! — хохотнул он. — В общем, я на это рассчитывал, если по правде. Сколько времени мы провели в одной палатке?

— Месяцев пятнадцать…

— Точно! Почти полтора года. Я тоже узнал тебя по голосу. Бывало, как вмажем по банке, ты сразу песни петь и всякие байки рассказывать! Твой голос до сих пор у меня в ушах.

— Было дело… — заметил Билл сдержанным тоном.

— А гостей тоже развлекаешь историями, а? Провалиться ему! Что же это он делает? Билл выдавил беззаботную усмешку.

— Слушай, я что хочу узнать, — сказал он. — Я думал, ты все еще в армии…

— Прошлой осенью демобилизовался. Хватит, сыт по горло.

— Чего так? Тебе, помню, нравилось.

Шериф Бэйлор, стоявший на верхней ступеньке, вмешался в разговор:

— Билл, вот уж чего мы про тебя не знали! Оказывается, ты еще и певец…

Билл откашлялся и сказал:

— В хорошей компании отчего не спеть? Пел вместе со всеми…

— А я подумал, может, ты и нам споешь? — стоял на своем мистер Бэйлор.

Он сразу заметил перемену в поведении Билла. То ли Мартин что-то скрывает, то ли ему не по себе в присутствии гостя. Может, этому Лонгу кое-что известно про Билла? Шериф Бэйлор решил удовлетворить свое любопытство. А что такого? Он заслужил право говорить напрямик, не заботясь о том, что подумают о нем другие.

— Мистер Лонг, — сказал он, — меня зовут Элмер Бэйлор. Я шериф этого округа. С кем имею честь? Откуда вы? — Фрэнк Лонг приподнял шляпу:

— Сэр, можно сказать, я представляю весь штат.

— Не понял, — отозвался шериф Бэйлор. — Я спрашиваю, откуда вы к нам?

— Ну допустим, из Франкфорта…

— Большой город, хотя я там давненько не был, — сказал Элмер Бэйлор. — А чем вы занимаетесь во Франкфорте?

— Работаю в системе исполнительной власти.

— Штатной?

— Нет, сэр. Национальной, то есть федеральной…

— Вот оно что! — Шериф Бэйлор внимательно посмотрел на него. — Что ж, проанализирую полученную от вас информацию. Впрочем, знаете, к какому выводу я склоняюсь?

— Интересно. К какому?

— Думаю, вы — контролер по надзору за исполнением восемнадцатой поправки.

Какое-то время Фрэнк Лонг молча смотрел на шерифа.

— В самое яблочко, мистер Бэйлор, — сказал он наконец. — У вас чертовски острый глаз.

— А также и нюх, — усмехнулся шериф. — Разрешите взглянуть на ваши, так сказать, верительные грамоты.

Лонг полез в задний карман брюк. Расстегивая бумажник, он расплылся в улыбке:

— Вот, мне выдали удостоверение… с фотографией. Хотя сходство не слишком большое. А еще у меня есть вот эта милашка. — Отогнув правой рукой полу пиджака, он продемонстрировал рукоятку автоматического пистолета 45-го калибра. Обведя взглядом всех присутствующих, хмыкнул: — Что, никогда не видали такую красоту? Билл, конечно, видел. В армии. Она остановит на месте любого и всякого отшвырнет на пять шагов назад.

— Парень, — шериф Бэйлор повысил голос, — а зачем угрожать?

— Вы просили предъявить мои верительные грамоты.

— Я не слепой, вижу. — Шериф помолчал. — А мои стоят у стены. Между прочим, дробовики и винтовки большой убойной силы.

— Понимаю… — усмехнулся Лонг.

— Мне платят за то, чтобы я защищал у себя в округе любой закон, какой нуждается в защите.

— Я тоже не слепой… — Лонг кинул выразительный взгляд на бочонок с виски. — А присутствующие, стало быть, ваши понятые?

— Да, они мои понятые, — заявил шериф Бэйлор. — И вот что я вам скажу. Они никогда не видели контролера по надзору за восемнадцатой поправкой.

— Неужели?

— Да, не видели. Представьте себе! Акцизный чиновник в наших краях — редкая птица. Такая редкая, что местные, если заприметят такую птицу, могут ненароком подстрелить ее. А затем нафаршируют какой-либо начинкой и поджарят на вертеле!

Ухмыляясь, Фрэнк Лонг покачал головой:

— Не думаю, что птице это придется по вкусу.

Бад Блэкуэлл решил: пора и ему вступить.

— Знаете, из чего в наших краях готовят начинку? — спросил он.

Шерифу Бэйлору сейчас было не до шуточек. Умникам и выскочкам типа Бада Блэкуэлла не след совать нос в его дела.

— Бад, — сказал он, — дай-ка мистеру Лонгу выпить!

Предложение, похоже, пришлось Фрэнку Лонгу по душе:

— Ну, если вы так настаиваете…

Шериф Бэйлор молчал. Он ждал, когда Лонгу передадут полную банку. После того как он отпил глоток, спросил:

— Ну как?

— Порядок! — кивнул Лонг, разглядывая содержимое банки на свет.

— Выливать такое добро — просто позор, — заявил шериф Бэйлор. — Согласны?

— Совершенно с вами согласен! — Лонг допил бурбон и вытер губы тыльной стороной ладони. — Мистер Бэйлор, официальному лицу действительно платят за то, чтобы он защищал закон. Вы верно заметили. Это вовсе не означает тем не менее, будто нельзя ценить по достоинству радости жизни.

— Выпейте еще, мистер Лонг! — предложил шериф.

— Не возражаю. — Пустую банку Лонг передал Баду Блэкуэллу, и тот снова ее наполнил. — Сэр, вы меня не так поняли. Я просто проезжал мимо, как частное лицо. Дай, думаю, навещу старого друга. Вот и все.

Мистер Бэйлор поправил очки и сказал:

— А не лучше, пока не поздно, завершить свой визит и вернуться во Франкфорт?

— Все зависит от Билла. Я вообще-то остановился в местном отеле. На денек-другой…

— Отель у нас хороший, — кивнул шериф Бэйлор. — "Камберленд"…

— Вроде бы там уютно и чисто.

— И кухня у них хорошая. Кстати, вы ужинали?

Лонг помедлил с ответом:

— Перекусил, словом, заморил червячка…

— Билл, — строго сказал Бэйлор, — твой приятель, по-моему, проголодался, а до Франкфорта путь неблизкий! Да вы не обращайте внимания, что наши так на вас уставились, — продолжал он, обращаясь к Лонгу. — Я уже говорил, они в глаза не видели акцизного чиновника.

Лонг улыбнулся, покачал головой:

— Да какой я чиновник? Обыкновенный простой парень. Родом из округа Харлан, что на юго-востоке нашего Кентукки.

— Это правда?

— Да, сэр, там я родился, вырос и жил, пока не пошел в армию.

— Билл, вели Эрону, пусть приготовит гостю поесть, — распорядился шериф Бэйлор.

Билл стоял как вкопанный. Он слушал разговор Фрэнка с шерифом Бэйлором, ловил каждое слово. Вначале оба распалились, потом постепенно успокоились, расслабились. Захоти Билл, он мог бы сделать вид, что все это — пустая болтовня, сотрясение воздуха; мог бы притворно улыбаться и ждать, когда наконец Фрэнк Лонг начнет намекать на обстоятельства, ради которых он приехал. Одно Билл знал точно: Фрэнк заведет об этом разговор не сегодня.

А что, если, не сходя с места, выпалить Фрэнку правду в лицо, вызвать его на откровенность, играть в открытую?

Нет, лучше не спешить. Зачем пороть горячку? Надо сначала все как следует обдумать, чтобы не пришлось потом жалеть.

Так он и сделает! Не торопясь поразмыслит, протянет время и успокоит нервы. Пусть пройдет минут десять, и он станет улыбаться. Будет лыбиться, пока не заболят щеки. Так и сделает!

Обдумав, он сказал совсем не то, что собирался. Не сводя взгляда с Лонга, он рубанул:

— Фрэнк сюда не ужинать приехал.

От удивления у Лонга глаза на лоб полезли. Он хотел было ответить, но сразу взял себя в руки.

— Он явился не для того, чтобы навестить старого друга и вспомнить прошлое, — усмехнулся Билл. — Он приехал за бурбоном, который изготовил мой отец.

Присутствующие обменялись многозначительными взглядами, а шериф Бэйлор присвистнул.

— Опять двадцать пять! — сказал он с усмешкой. — Билл, не бери эту дурню в голову. Лучше накорми своего старинного приятеля.

— А он сыт и есть не хочет. — Билл смотрел на Лонга в упор. — У него другое на уме. Сто пятьдесят бочонков бурбона ему покоя не дают. Сто пятьдесят бочонков кукурузного виски десятилетней выдержки. Я прав, Фрэнк?

Лонг не успел ответить, потому что в разговор снова вмешался шериф Бэйлор:

— Мы здесь уже раз сто слышали эту байку, и она нам надоела. Кто докажет, что Джон Мартин спрятал виски? Билл, посуди сам, если твой папаша нагнал столько виски и его до сих пор не нашли, значит, он сам его и выпил. Я это допускаю. Я помню, бурбон он пил вместо воды. Выдувал по два-три галлона в неделю. Все соседи это знают.

Некоторые закивали, а Джейк Ройс заметил:

— Точно! Не успел он его спрятать. Сам все выпил.

— Правильно, — сказал шериф Бэйлор. — Никто не сумеет это ни доказать, ни опровергнуть.

Билл терпеливо дожидался своей очереди.

— Спасибо за поддержку! — обернулся он к шерифу Бэйлору. — Однако Фрэнку известно о виски моего отца.

— Ну конечно же! Известно, потому как он слышал эту историю, — кивнул шериф Бэйлор. — Однако я хочу сказать, что верить слухам — последнее дело.

Билл выдержал паузу. А куда торопиться? Спешить вроде некуда…

— Дело в том, — сказал он, — что Фрэнк слышал о виски лично от меня. Однажды в Луисвилле, где мы гудели, я рассказал ему все как есть. — Билл перевел взгляд с Фрэнка Лонга на шерифа Бэйлора. — И знаете что? Сразу, как только я проболтался ему, прямо в ту же секунду понял: лучше бы мне было откусить себе язык. Я пытался успокоить себя. Мол, ничего страшного, Фрэнк такой пьяный, вряд ли запомнит. Но и тогда, в темноте, на задворках каких-то складов, где мы надирались, я просек, что когда-нибудь он явится за бурбоном.

Никто не произнес ни слова.

Взгляд Билла блуждал по двору, по лицам всех присутствующих и, наконец, остановился на Фрэнке Лонге. Помолчав немного, Билл сказал:

— Но Фрэнк виски не получит. Ни он и ни кто другой.


Глава 2 | Под прицелом. Сборник | Глава 3