home | login | register | DMCA | contacts | help | donate |      

A B C D E F G H I J K L M N O P Q R S T U V W X Y Z
А Б В Г Д Е Ж З И Й К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я


my bookshelf | genres | recommend | rating of books | rating of authors | reviews | new | форум | collections | читалки | авторам | add

реклама - advertisement



УДАР СЕВЕРНЫХ КЛАНОВ

Никогда я не работал на государственные структуры в своей едва начинающейся жизни. Были только частные журналы, блоги, откровенная халтура на брошенных на амбразуру сайтах, создаваемых не для качества, а для количества. Однако же корпораций пока на моем пути не встречалось, чтобы я успел вкусить прелести «государства в государстве». Не секрет ведь, что любая корпоративная структура подобна грибнице. Есть некий центр, который постепенно обрастает дочерними предприятиями и мелкими фирмочками. Работники центра пользуются их услугами, немного лучшими, чем для обычных клиентов. Все друг друга знают, как и то, что в особенных ситуациях тебя обязательно прикроют.

И вот, зайдя с Болотной Ведьмой в лавку лекаря-знахаря, я впервые ощутил себя частью корпорации. Лилит просто продемонстрировала видимый лишь посвященным знак королевства Дарквуд, озвучила нужду — и лекарь быстро и без вопросов поставил Серого Лиса на ноги. Вышел я из его лавки полностью здоровым и готовым к новым свершениям. Ни травм, ни штрафов. Вдобавок еще и товарную суму забили всем необходимым: абилками, магическими снадобьями, алхимическими шариками для всяческих визуальных отвлекающих эффектов на поле боя.

Теперь в моей душе боролись два чувства: свободолюбие и ощущение семьи. Вот на последнем, кстати, на стадном инстинкте, и ловят в Системе. Ведь каждому приятно и спокойно становится, когда он знает, что вокруг такие же люди, связанные с тобой одной целью.

«Или не целью, а цепью», — подумал я.

Впрочем, нет. Цепи — это уже лирика, романтика и подростково-интеллигентское резонерство. Бяка, одним словом. Современная жизнь ласковой рукой и ударами железной палкой промеж рогов учит, что в каждом должна присутствовать изрядная доля здорового цинизма. Так что мне не стоит задумываться о ерунде, а нужно просто пользоваться возможностью.

Следующим пунктом в нашей «экскурсии» стала Оружейная Лавка. Причем с ассортиментом не массовым, а весьма даже эксклюзивным. Подумать страшно, сколько стоит вся эта красота в обычных условиях, без карт-бланша.

— Мы на особом положении, — кивнула Лилит, словно прочитав мои мысли. — Ты же не видел у рядовых бойцов таких вещей, так?

И правда. Не видел. Значит, кредит распространяется только на избранных (приятное, должен сказать, чувство — быть избранным), ведь война войной, а казны на всех не напасешься, да и торговцы забесплатно работать не будут. За каждой лавкой в Утгарде стоит реальный финансовый вклад.

Среди сверкающих орудий для убийств я выбрал два меча, ловко прячущихся в одни ножны за спиной. Основной клинок, чья рукоять выступала за правым плечом, похож на катану. Дополнительный, для поддержки и внезапных ударов с другой руки, был в два раза короче и выглядел ее младшим братом. Он прятался в ножны снизу вверх так, что его рукоять торчала в аккурат под левую ладонь, чуть ниже поясницы. Торговец не без удовольствия продемонстрировал уровень владения оружием, объясняя стратегию боя с новым приобретением.

Вот он стоит спокойный и расслабленный. Затем молниеносное движение двумя руками сразу: правая рванулась к плечу, левая — к пояснице. Шелестящий лязг, свист рассекаемого воздуха, и… Деревянный болванчик для отработки техники был разрублен в один миг с двух сторон, будто ножницами!

— Возможны варианты, — ухмыльнулся торговец, заметив восхищение на моем лице. — Например, если вас атакуют, вы обнажаете короткий клинок первым, блокируя снизу вверх. А уже основным, сверху вниз, аккуратно делите наглеца наискось надвое.

— Беру! — хрипло отозвался.

Это то, что мне нужно! Два оружия в одном — минимум веса, ремней, неудобств. Мечта наемника!

Оружейник понимающе усмехнулся:

— Я видел мечников, освоивших такой вид боя в совершенстве. Так вот, господин Серый Лис, подойти к ним не представляется возможным. Между вами всегда будет преграда из двух порхающих клинков. Натуральный блендер!

Он еще и убеждает!

Там же, в Оружейной Лавке, я докупил болтов для арбалета. Забил колчан в суме наглухо. Взял «снайперские», алхимические, бронебойные и отравленные. А чего мелочиться? Навык стрелка у меня уже прокачан до «Мастера», промахов быть не должно, Урон будет выбиваться полный. Тем более что теперь, после «Мастера-стрелка», стали качаться бонусные очки. Как сообщила информативная шильда, эти бонусы влияют на количество и размер критов.

Еще взял специальные крепления «когти кошки» для ладоней, чтобы взбираться по стенам. К умению «Разведчика» пробираться в труднодоступные места это приспособление — хорошее дополнение.

Торговец остался довольным, что навело меня на мысль, будто наш кредит скоро прикроют. Вещи купил я премиум-класса и явно дорогие.

Лилит, вернувшаяся к привычному облику Болотной Ведьмы, произнесла, окинув взглядом мои покупки:

— А ты опасный человек. Оружие выбираешь не только со вкусом, но и со знанием дела, упирая не на красоту и «эльфийские» буковки на лезвии, а на практичность и убойность.

Я сделал вид, что засмущался.

В одежной лавке я модернизировал премиум-шмот. Вид моей брони тоже изменился, едва отметка уровня перевалила с десятого на одиннадцатый. В некоторых местах появились изящные вмятинки, царапины. Красота от них не пропадала, но зато появилась некоторая мужественность. Такая броня бывалого воина.

Еще я выбрал, поддавшись веянию шопинга, плащ с разворачивающимися крылышками. Во время прыжка он оборачивался чем-то наподобие плаща Бэтмена или шкурки белки-летяги, позволяя планировать. Полезное свойство.

Заходили еще в обувной магазин Артура, возле которого я когда-то увидел Вражека впервые. Хозяин меня тоже узнал. Усмехнулся, но мудро промолчал. Там я ничего не покупал, ибо премиумная обувь входила в комплект брони. Но вот Лилит выбрала себе какие-то хитрые сапожки.

— Для Вражека, — пояснила она.

В общем, затарились шмотом мы основательно. Для своего одиннадцатого уровня я стал едва не имбой. Судя по одобрительному блеску в глазах Лилит, она была того же мнения.

— Куда дальше? — спросил я.

Мы стояли в центре городской площади Дарквуда. Небо прояснилось и теперь выглядело чистым, как только что вымытое стекло. А розовая полоска на западе была, извините за пошлость, сказочно красивой!

Народу вокруг немного, на лицах все чаще печать озабоченности, словно они готовы в любой момент или покинуть виртуальность, или вступить в бой с захватчиками. Хотя и слышны кое-где пьяные голоса и легкомысленный женский смех. Мне это сразу напомнило атмосферу Берлина в удачное для вермахта время войны. Там тоже были вот такие же озабоченные лица простых и слышался громкий смех куртизанок, стремящихся духом бурлеска и шампанским утопить подступающий страх и предчувствие конца.

— Ну, — сказала Лилит задумчиво, — самое основное мы уже сделали. Теперь только ждать. Вот-вот должно подойти подкрепление.

— Какое еще подкрепление?

— Два десятка Волков, — усмехнулась Лилит хитро. — Верных и профессиональных воинов Гильдии Теней. Цвет, как говорится, наемничества. Заодно и познакомишься с ребятами.

Я хотел было ответить, но в этот момент раздался мощный рев. Я задрал голову как раз вовремя, чтобы увидеть чернящий небо дымным хвостом огромный снаряд. Объятый пламенем шар заложил высокую дугу, метя куда-то в район монастыря.

— Конунги перешли в наступление! — успела крикнуть Лилит.

Дальнейшие ее слова потонули в грохоте взрыва…

Земля содрогнулась, боль ударила в колени. Через секунду все прошло, хотя я и не обратил на это особого внимания. Оно было занято другим — возносящимся к небу огненно-чадным грибом. Не знаю, что это за снаряд такой выпустили артиллеристы конунгов, но рвануло прилично.

От медленно разворачивающегося гриба в разные стороны опали по дуге обломки камня, горящие доски, оставляя следы из тонких дымков. Раздались крики, женский визг, ругательства.

— Осторожно!

Я вскинул взгляд, сердце екнуло. Над городом появилось еще несколько «комет». Они быстро вошли в зенит, зависли на долю секунды и обрушились на город. Вот теперь Дарквуд будто накрыло землетрясением. Лилит беззвучно в грохоте взрывов закричала, упала. У меня заложило уши. Со всех сторон взвился черный дым.

Один из снарядов ударил в крышу соседнего с площадью здания, вроде бы какой-то лавки. Взрыв был таким сильным, что каменные стены не обрушило, а буквально вывернуло наизнанку! Из провалов окон плеснуло жирное пламя. Ударной волной меня сбило с ног, проволокло по мостовой метров пять.

Взгляду предстала зловещая шильда:

А куда деваться?

Подтверждаю!

Я пригнул голову и укрыл затылок руками, когда с неба посыпались не такие уж и мелкие осколки камней из разрушенных стен. К треску пламени добавилась дробь каменного «гороха» по мостовой. Площадь затянуло сизым туманом, от него запершило в горле.

— Что это было? — прокричал я, подскакивая к Лилит и помогая ей подняться.

— Откуда я знаю?! — Удивление в глазах Болотной Ведьмы заставляло верить ее словам. — Но таким макаром они весь город с землей сровняют!

Где-то неподалеку громыхнул еще один взрыв, над крышами взметнулся огненный фонтан, разметал камень, дерево и глиняные откосы. Поплыл туман из цементно-бетонной пыли.

— Это демонстрация силы! — крикнула Лилит. — Сейчас конунги бьют по площадям, потом станут ломать стены! Но пока до замка они все равно не добьют. Нужно отходить туда!

Взрывы теперь отдалились. Кажется, Лилит права — стреляли безо всякой цели.

— А что с людьми?

— С какими людьми?

— В домах! — Я на бегу указал на развороченный остов дома. Пылающий скелет здания ясно говорил, что выживших нет. — Что с ними?

— Элемент декора, — отмахнулась Лилит. — Реальный ущерб наносится только тем, кто официально вступил в состав какой-либо воюющей армии. Другие не страдают, правда, и что-то сделать тоже не могут, ведь бизнес останавливается на время штурма.

Все понятно…

На улицах почти никого не осталось. Изредка встречались «гражданские», но и те впопыхах бежали, пригибаясь, прочь. С неба, подобно снегу, опускался жирный пепел и сажа. Вокруг потемнело. Глядя на бегущих людей, я вдруг понял, что мы с Лилит движемся отнюдь не к замку. Я быстро догнал Болотную Ведьму, знаком показал, что мы бежим не туда.

Грохот очередного взрыва перекрыл ее голос, Лиля повторила:

— Я знаю. Сначала нужно забрать мою группу!

Группу?

«А, — догадался я, — это она о подкреплении? Точно! Ведь должны были подоспеть остальные участники Гильдии Теней…»

Масштаб разрушений после бомбардировки я смог оценить через пару минут. Мы выбежали на пустырь к городской стене, под которую убегали воды печально знакомой речки Вилюжной. Лилит остановилась, ее лицо приняло отсутствующее выражение, глаза остекленели.

«Врубила руну Телепатии!»

— Черт! — прошипела она через зубы и ногой притопнула. — Эфир забит наглухо!

— Чего?

— Маги конунгов помехи и прослушку в волшебный эфир пустили! Дарквуд, судя по всему, окружен.

Причудливо мешаются в фэнтезийном мире современные и сказочные понятия… Хм… «Прослушка»…

— И что делать?

Лилит задрала голову, я проследил за ее взглядом. Городская стена на этом участке не имела лестниц. Пять или шесть этажей грубого камня, оканчивающихся зубчатой верхушкой, где по желобу, как в акведуке, бродят часовые. Точнее, раньше бродили, а сейчас там паническая суета.

— Жаль, Вражека спрятали, — вздохнула Лилит.

— Мы и сами с усами, — в тему отозвался я, показывая «когти кошки». — Взобраться смогу, но что делать дальше?

— Стражники тебя не тронут, — сразу оживилась Болотная Ведьма. — Мы теперь свои. Лис, как заберешься, осмотрись внимательно и жди. Я постараюсь через рилайф связаться с нашими, выясню детали.

Ну задачка не только простая, но и в какой-то степени интересная, ведь касается испытания нового приобретения.

«Когти» крепились ремешками к внутренней стороне ладони и запястью, чтобы рука точно не вывернулась. При взгляде на весьма немаленькие размеры железных крюков мне пришла в голову мысль, что использовать девайс можно и в боевых целях.

С лязгом «когти» вонзились в щель между камнями, я уперся ногой, осторожно нашарил новый уступ, чтобы еще более осторожно перенести вес уже на другую ногу и руку, как учили в школе альпинистов… Но оказалось, что в виртуальности все дичайше упрощено, даже обидно стало. В кои-то веки имею необходимые знания, а они оказываются бесполезными.

Ползти по стене было легко, словно весу во мне не больше, чем в самом популярном домашнем питомце таракане. За полминуты я преодолел большую часть стены, а еще секунд через десять вцепился в ее верхний край. С легкостью подтянулся, забросил ногу и оказался наверху.

Городская стена напоминала неоднократно виденное изображение Великой Китайской. В каемке дороги, называемой боевым ходом, с легкостью проедет телега. Ход шел меж двух зубчатых возвышений — мерлонов. Сейчас вокруг полно солдат и стражников, я удостоился короткого взгляда, и обо мне тут же забыли. Необъяснимо чувствовалась атмосфера беды, словно перед началом природного катаклизма.

Я перевесился через край амбразуры. Лилит внизу напоминала манекен. Значит, вышла из виртуала. Я уже хотел было перебежать на другую сторону стены, когда мой взгляд наткнулся на панораму города.

Дым возносился к небу ровными клубящимися артериями. Их столько, что кажется, будто над Дарквудом пронеслась эскадрилья крылатых шакалов люфтваффе. С такой высоты были хорошо видны многочисленные разрушения и пожары.

«Если у конунгов есть еще хотя бы полсотни таких снарядов, — подумал я завороженно, — от Дарквуда камня на камне не останется!»

Мысль настолько неприятная, что от нее не по себе. Я отвернулся, перешел на другую сторону стены. И во второй раз за последние пять минут застыл, пораженный.

«Когда успели подвести войска?! Такую ораву-то!»

Дарквуд был окружен объединенной армией северных кланов. Разбитые лагери поражали многочисленностью и разнообразием воинов. Вон, у цепочки костров, жрут из общих котлов бородатые воины в простых доспехах и рогатых шлемах. Чуть дальше, там, где осеннюю роспашь на полях сковал неизвестно откуда взявшийся мороз, ледяные глыбы… Нет, то не глыбы! Черт возьми, это ледяные великаны! Вон как неторопливо вздымаются и опадают при дыхании грудные клетки. Е-мое! У самого мелкого из них дубина — выдранный с корнем могучий дуб!

С трудом получилось отвести взгляд. Но и остальное воинство было немногим лучше. Там были тролли с каменными топорами, мелкие и злющие кобольды, ведьмы-гарпии, наездники на волках.

От увиденного мороз по коже: это не на карте квадратики с флажками рассматривать.

— Лис! Ну что там?

Я перебежал назад, сунулся в бойницу, лег животом на холодный шершавый камень. Перехватив встревоженный взгляд Лилит, ответил честно:

— Никого не заметил, кроме армии.

Лилит поджала губы:

— Ну а армия-то какая?

Я покачал головой. Лилит все поняла.

Даже мне, слишком неопытному новичку в загадочном мире Утгарда, стало понятно — фамилия де Плерон, как бы ни хорохорились ее представители, в беде. Они в одночасье потеряли не только все земли, половину армии и магов Ордена, но и свободу маневра. Кошмар для любого правителя.

«Вот какие плоды приносят настоящие комплоты, — подумал я мрачно. — Если, конечно, они не оканчиваются виселицей».

На городской стене я прождал около десяти минут, ожидая, пока Лилит обзвонит или обэсэмэсит всех «своих». Все это время рассматривал полки северных кланов. И чем дольше я смотрел, тем явственней становилась мысль — вокруг Дарквуда собралось народу в несколько раз больше, чем мы наблюдали на карте в квартире Лилии. Может быть, придавали объем когорты сказочных монстров и великанов? Или целые дивизии обозов, как продуктовых, так и с обслугой для баллист, онагров, требушетов и катапульт? Или, чуть поодаль, спокойно ожидающие команды к атаке бригады сорвиголов, которые потащат к стенам Дарквуда осадные башни-туры, лестницы и тараны?

Кстати, попутно я глянул игровую вики. Из прочитанного узнал, что боевая техника производится королевством медленно и очень-очень неохотно, ибо добываемые ресурсы чаще уходят на постройку зданий или укреплений. Чтобы построить такое количество осадных и метательных машин, нужно как минимум объединить ресурсы всех королевств Утгарда, не иначе. А если так, то закрадывается естественная мысль: «Донат? Но откуда столько? Кто в состоянии спонсировать виртуальную армию? Псих-миллиардер?»

— Шли бы вы отсюда, милорд.

Я обернулся, окинул взглядом мрачного стражника-гнома. Широкоплечий, бородатый до такой степени, что на лице видны практически только глаза.

— Это еще почему? — Я было вскинул бровь, но вовремя вспомнил, что под личиной из оскаленной волчьей пасти мимики не видать. — Разве запрещено? Я тут воздухом дышу, солнечные ванны принимаю.

— Закат скоро, — пробубнил гном. — Потом начнется атака.

Значит, северные кланы предпочитают атаковать по ночам? Впрочем, это вполне объяснимо: прайм-тайм виртуальности, все с работы-учебы возвращаются.

— Я в курсе, — ответил я.

— Ну мое дело лишь предупредить, — пожал плечами гном и отправился по своим делам.

Защитников на стенах Дарквуда прибавилось. Багровые лучи заходящего солнца играли на броне, рассыпались бликами на кольчугах, создавая впечатление раскаленного металла. Под аккомпанемент команд бойцы заняли свои места у мерлонов, в последний раз проверяя и готовя оружие. Однажды я мельком заметил военачальника Сигизмунда. Он выделялся на фоне стражников не меньше, чем гусь среди куриц. Высокий, могучий, широкоплечий. Движения с обманчивой неуклюжестью, но даже сквозь нее просматривается точность и профессиональная расчетливость каждого шага, каждого жеста. Опасный противник этот Сигизмунд, очень опасный. Остается только порадоваться, что мы по одну сторону баррикад. Пока…

— Лис!

Я вернулся к внутреннему краю стены, запрыгнул на парапет меж зубцов и, чуть красуясь, бросил туловище вниз. Сердце затрепетало, когда земля рванулась навстречу под свист ветра. Я двинул плечами, плащ с шелестом развернулся. Падение тут же замедлилось. В стопы мягко толкнуло, я выпрямился.

— Впечатляет, — хмыкнула Лиля.

— А то, — ухмыльнулся я. Чувствую, что вот такие прыжки станут скоро моим любимым занятием. Ощущения непередаваемые!

— Есть новости.

— Плохие небось?

Лиля кивнула.

— Ребята не смогут пройти к замку. Город окружен, везде дозоры, секреты с часовыми. Комар носу не подточит.

Печально. Еще один гвоздь в гроб Дарквуда.

— А есть какой-нибудь тайный ход? — спросил я. — Должен быть.

— Если тайный ход в замок и есть, то нам о нем точно не скажут, — сказала Лилит. — А подкоп делать даже с помощью магии и кобольдов не только долго, но и, в случае с Дарквудом, просто невозможно.

— Почему?

Лилит покосилась, но все-таки снизошла до объяснения:

— Замок Плерон окружает ров с водой.

А-а-а… И чем я раньше думал? Черт! Всегда наивно считал, что он только для замедления осаждающих придуман.

Пару минут Лилит молчала. Наконец вздохнула решительно:

— Значит, сделаем так. Я схожу в цитадель, переговорю с Валлахом. Все-таки это и в его интересах — обрести подкрепление в виде бойцов профи. Но, боюсь, мало чего смогу добиться. Ты сам видел, Министр парень подозрительный и несговорчивый. Рисковать и доверять нам тайну подземного хода он не станет.

— Нужно хотя бы попытаться.

— Ага, — кивнула Болотная Ведьма. — Ты пока побудь здесь, но, смотри мне, не влипни в историю, ты это любишь. Без особых причин в бой не лезь! — Глянула, словно стегнула. Повторила напряженно: — Понял? Чуть что — двигай в замок.

Я сделал честные глаза, но, думаю, Лиля и сама понимает, что война и есть та самая «особая причина».

Лилит ушла. Минут двадцать я слонялся по городу безо всякой цели, полазил по руинам взорванных домов. Ничего не обнаружил, только в саже испачкался. Сгорело все подчистую. Видимо, это и вправду только элемент декора, кладов не будет, и мародера из меня не получится.

Почти стемнело. Тучи вновь скрыли небо и взошедшую луну. На улицах сгустились тени, но привычных факелов на крылечках домов не поджигали, что лишь отягощало атмосферу беды. Вооруженных патрулей стало больше, в напряженной тишине то и дело слышалось бряцание брони и оружия. Зато на городских стенах кипела жизнь. Войско Дарквуда было готово к кровопролитной бойне. Жгли костры, подогревая воду и плавя смолу, и этот багровый свет порождал на темных улицах жуткие трепещущие тени.

Уже не слишком разбирая в темноте дорогу, я неожиданно вышел к городской стене. Остановился, озираясь. Вокруг пустырь, упирающийся в серый камень, торцы домов, кучи строительного хлама и мусора. Кажется, это я к западной стороне города вышел? Или крюк сделал? Что у нас мини-карта скажет?

Перед глазами вспыхнул тревожный огонек в виде красного восклицательного знака, вписанного в треугольник. Я застыл в недоумении. Такой эффект видел в первый раз. Появилась надпись:

Что за?..

Всплывающее окошко пояснило, что это сработало впервые умение «Разведчик», позволяющее не только самому хорониться, но и видеть секреты.

Не дыша, я на носочках прошел в тень от дома, вжался спиной в стену, застыл. Заработала маскировка. Я обвел пустырь взглядом. Вроде бы никого…

Темнота в одном месте вдруг сделалась выпуклой, обрела человеческую фигуру, а когда я отвел взгляд, эффект пропал. Я быстро вернулся глазами обратно, опять заметил ставшую объемной тень. Очень она напоминала сжавшегося в тугую пружину человека.

Тщательно запомнив место, стал смотреть уже внимательней. И совсем не удивился, обнаружив еще пятерых. Все притаились у городской стены, метрах в пятидесяти от меня. Сидели таким образом, что перекрывали с двух сторон одну из улочек.

«Всего шесть человек, — подумал я. — Маловато для штурма города, но многовато для меня одного. Или, если они все еще не бросились в бой, они не меня поджидают?»

Словно в ответ на мои мысли послышались голоса. Я ушам не поверил, различив знакомые нотки в девичьем голоске.

Правда, теперь он стал немного царственным, высокомерным, что ли.

«Eretica!»

И точно. Через полминуты на другом конце пустыря показалась знакомая фигурка в нарядных одеждах. В руке магический посох, голову венчал серебряный обруч с голубым камнем. Рядом вышагивали два бодигарда.

«Надо же, какой важной стала, с охраной ходит».

Но я ошибся. Теперь она уже не просто магичка Eretica, а уважительно зовется миледи Eretica де Плерон.

«А нам с Лилит за это даже спасибо не сказала».

Додумать не дали.

Eretica уже прошла первую троицу затаившихся. Бодигарды ничего не заметили. Но едва они поравнялись со второй троицей, началась атака.

Беззвучно взвились арканы, Eretica, еще не осознав происходящего, сбилась с шага. Две петли натянулись вокруг ее туловища, пеленая руки, еще одна стиснула горло. Мощным рывком девчонку повалили, ее потащило к стене. Бодигарды растерянно заоборачивались, но оружием позвенеть им так и не дали. Тихонько звякнули тетивы, и незадачливые стражи новоявленной миледи оказались в мгновение ока истыканными короткими арбалетными болтами.

Все кончилось за несколько секунд. Мне оставалось только восхищаться слаженностью работы незнакомцев. Но вот чуток мстительной радости в душе меня удивил. Раньше за мной такого не водилось.

Впрочем, и бросаться на выручку я пока не спешил. Нужно повременить, выждать немного.

Миледи де Плерон оттащили в тень, к ней метнулись охотнички. Хрипящую магичку быстро разоружили, посох отправился в мусорную кучу, серебряный обруч — в суму одного из неизвестных.

Я присмотрелся. Теперь, когда нападающие вышли из засады, их маскировка перестала работать, и можно разглядеть подробности. Сосредоточив взгляд на ближайшем, я прочел:

Опа! Женский спецназ?

Шесть ведьм. Все «девятки», и какие-то ночные наездницы.

«Название, гм, пошловатое… Хотя где-то встречал раньше…»

Пока я раздумывал над тем, дальше что делать, ведьмы спеленали мычащую миледи де Плерон, зашептались. По итогам недлинного совещания одна резвой тенью вдруг метнулась по стене вертикально вверх.

«Взяли „языка“ и теперь уйти хотят? — догадался я. — А вот фигушки…»

Одной рукой я вытащил арбалет, другой потянул болт из колчана. Вложил в желоб, чуть слышно звякнула натянутая тетива. Я прицелился.

Одна из ведьм заметила меня в последний момент, развернулась, распахнула для крика рот… Но так и осела беззвучно, подламываясь в коленках. Из ее глазницы страшно торчал болт с зачарованным наконечником.

Ну тем лучше.

Я быстро перезарядил арбалет, вышел из тени. Крикнул:

— Слышьте, киднеперы, пустите девчонку!

К чести ночных наездниц нужно сказать, что они не растерялись. Пугаться или вступать в переговоры не стали. Мгновенно бросились в контратаку.

Шестым чувством я уловил выстрелы, метнулся вбок. В отделанную глиной деревянную стену дома смачно ударились два арбалетных болта. Перекувырнувшись, я встал на одно колено, выстрелил, почти не целясь. Однако прокачанный до «Мастера» навык стрелка не подвел — от фигурки ночной наездницы красиво отлетели две сотни очков Здоровья.

Но больше пострелять мне не дали.

Ведьмы попытались взять меня в клещи, ловко метнули арканы. От двух я увернулся, зато третий обвил руку, стиснул запястье так, что едва не содрал кожу грубой веревкой. От сильного рывка я выронил арбалет, упал на живот.

«Заразы! Что я вам, теленок, на веревочке меня водить?!»

Злясь, я перекатился в сторону, развернулся, уперся пятками и вцепился в аркан двумя руками. Рывок, стравленную веревку обмотать вокруг туловища, упереться — опять рвануть. Из тени под городской стеной послышался женский стон, ведьма вылетела, как пробка из бутылки. Я злорадно протянул ее пару метров по пыли.

За спиной зашипело по-кошачьи. Я успел оглянуться и тут же отвернулся, пряча глаза и втягивая голову в плечи. Лопатки обожгло, мелькнули горящие зеленым светом глаза. Огромная рысь набросилась вновь.

Пришлось бросать ведьму на аркане и срочно переключаться на рысь…

А-а-ай! Нет, на двух рысей!

Я перекатился через голову, вскочил. Тут же развернулся лицом к оборотням, одним движением рванул клинки. Рысь прижалась к земле и сразу стремительно прыгнула. От такой скорости я рубанул двумя мечами одновременно, не целясь. Сталь ударилось в мягкое, в лицо плеснуло горячим, меня оглушил кошачий вой. Рысь, оставляя на примятой траве тускло блестевшие капли, покатилась. Выскочило окошко с сообщением о критическом повреждении.

— Ну что, киски, налетайте! — победно крикнул я.

Оборотни переглянулись, но предусмотрительно пошли в обход. Не отрывая от них взгляда, я попятился, совершенно выбросив из головы остальных двух ведьм. Вспомнил только тогда, когда в щиколотку впился арбалетный болт, противно хрустнуло. Я взвыл от боли.

Ноги сами по себе подломились, я опрокинулся. Один из оборотней на радостях рванулся добивать, но был встречен взмахом катаны. И, лишившись лапы, был вынужден отступить.

— Назад! — услышал я хриплый голос. — Добьем его стрелами!

Ну да, с обычными игроками так бы и поступили. Только не со мной.

Я ткнул взглядом в пиктограмму абилки, в ладони тут же очутилась бутылочка. Я ударом раздавил ее о нагрудную броню. Мою фигуру объяло синим мерцанием.

То-то же!

Теперь вскинуть кулак, спустить с цепи заклинание «Покровы Тьмы». Ага! Сработало на всех четверых! То, что мне надо.

Я вскочил. В это время одна из ведьм скастовала защитную волшбу, пепельное облачко вокруг ее головы исчезло. Не давая ей опомниться, я подскочил, рубанул катаной сверху вниз. Ночная наездница, к моему удивлению, ловко приняла удар на лезвие короткого меча. Такая расторопность вызывала уважение. Впрочем, сейчас не время. Потому я сократил дистанцию, бросил вперед левую руку. Дополнительный клинок вошел между пряжками кожаного доспеха, пронизывая тело от правого бока до левого плеча. Ведьма всхлипнула, закатила глаза.

Ночная наездница осела, потянув следом мой клинок. Пришлось дернуть, он с противным хлипом высвободился. Оружие ведьмы мгновенно истаяло, как и наплечная сума. Значит, тоже не лыком шита, премиум.

Все это я заметил в одно мгновение. Потом из-за спины донеслось шевеление, дрожь натянутой тетивы. Затылком чуя, что времени оборачиваться уже нет, я бросился вбок. Рядом свистнуло, рвануло волосы, обдало тугой волной воздуха.

«Офигеть! — пронеслась лихорадочная мысль. — А ведь могли одним выстрелом прикончить, стрелки, блин, ворошиловские!»

«Покровы Тьмы»!

И вновь: три из трех. Мне сегодня определенно везло. Но я все-таки для пущего эффекта сунул один меч в ножны, пошарил в суме и швырнул к ногам оборотней гладкий шарик. В темноте ярко сверкнуло, с шипением пустырь заволокло едким дымом. Для остальных едким, но для меня он не вреднее воздуха. Да и видел я через дым так же хорошо, как после сумерек на ясной зорьке.

Оставшуюся ведьму, с арбалетом и арканом, я добил метательными кинжалами. Потом рванулся к оборотням, на ходу залепил одному сапогом по харе, предварительно выпустив отравленное лезвие. Обрушил на другого оба клинка одновременно, затем, не глядя на окровавленное тело, вернулся к отравленному. Хладнокровно поднял клинки.

— Можешь убить, — прохрипела ведьма.

Ночная наездница вернулась к человеческому облику, но, к счастью, отрубленной руки ей это не вернуло. Судя по ее профилю, жить ей осталось недолго: критическое повреждение, кровотечение, отравление, снятое моими ударами HP.

— И убью, — легко согласился я.

— Вам все равно не отбиться! — заторопилась она. — Так переходи к нам. Ты же наемник, зачем тебе инквизиторы?

Я усмехнулся, вытер окровавленные ладони о штаны, чтобы рукояти клинков не скользили. Двинулся навстречу умирающей ведьме.

— Наемник — не значит предатель, — сказал я. — Разве вы станете церемониться и уважать тех, кто предал, сдал вам город и ушел к Месмериту?

По выражению глаз ведьмы я понял, что попал в яблочко. Отступников не ждет ничего хорошего.

Ночная наездница сглотнула, облизала губы. Попросила хрипло:

— Только быстро.

Ее просьбу я выполнил…

Опыта за неравную битву выдали на удивление много. До следующего уровня еще не скоро дойду, но если буду продолжать в том же духе, до утра двенадцатый возьму.

Словно компенсируя щедрость опыта, лута мне не выпало вообще.

«Донаторы», — мысленно фыркнул я.

Ну что ж, теперь самое приятное.

Навесив на морду лица самое вежественное и учтивое выражение, я подошел к магичке. Она уже закончила выпутываться из веревок и встретила меня взглядом исподлобья. Готов поклясться, что лейтмотивом его были смущение и досада.

— Миледи де Плерон, — медовым голосом произнес я, — позвольте бывшему политическому преступнику подать вам руку, окажите честь.

Руку она подала, и я вздернул ее на ноги так, что Eretica пискнула.

— Разве приличествует молодой леди, да еще королевских кровей, шляться по ночам? — все также трепался я. — Не место здесь, на свалке, прелестной представительнице местного истеблишмента.

Магичка скривилась.

— Перестань.

— О, как прикажете, ваше…

— Хватит!

Я замолчал. Eretica отвела взгляд, прошептала, заливаясь краской:

— Спасибо…

Так, вот теперь самый важный момент! Как раз в голову пришла идеальная язвительная тирада. Нужно только по-доброму улыбнуться, и…

Земля вздрогнула, когда в городскую стену врезался многотонный камень.


СТРАТАГЕМЫ ЛИЛИТ | Игра теней | ОСАДА