home | login | register | DMCA | contacts | help | donate |      

A B C D E F G H I J K L M N O P Q R S T U V W X Y Z
А Б В Г Д Е Ж З И Й К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я


my bookshelf | genres | recommend | rating of books | rating of authors | reviews | new | форум | collections | читалки | авторам | add

реклама - advertisement



Глава 9. Обход каньона.

Киборг настоял на том, что бы обсуждение дальнейших планов состоялось не только на свежем воздухе, но и вне периметра, образованного машинами, с видом на каньон. Он не выпускал из рук ни автомат, ни бинокль, что-то высматривая на другой стороне. Впрочем, никто, кроме Игната, особенно не возражал - место открытое, просто так ни одна тварь не подкрадётся. Солнце уже готовилось к закату, и на базовый лагерь медленно наползала тень от соседней горы. Порывистый ветер доносил странные звуки из зарослей оставленных позади, с пробитой сквозь них дорогой транспортами людей.

Несмотря на собирающееся на горизонте облака, на совещание принесли распечатку снимка-карты. Разложив её на камнях, стали решать, как перебираться через каньон.

- Мост-переход находится правее нас на 3 километра, но отсюда его не видно, хотя на это был расчёт. А нам вообще-то надо забирать влево за разломом. Крюк делать придётся.

- Что-то проезда туда не заметно, - Киборг повернул бинокль вправо, - Не похоже, что тот склон соблаговолит сделать для нас полочку для проезда...

- Там осыпающиеся камни. У нас есть пара зарядов, плюс немного попотеть - и что-то сделаем, хотя... - Пол прищурился, - Страшновато... надо бы туда сходить-прощупать. Свист...

- Понял.

- Я с тобой. Остальные - на базе.

- Ну нет, я с вами, - твёрдо заявила Зануда, - Мы же у вас впереди, стало быть и все шишки наши.

- У нас конечно много кисляка с собой, но уж совсем-то борзеть не надо!

- Ладно, пусть идёт. Свист, ты тут тогда остаешься за главного.

- Есть!

- И куда вы собрались, на ночь глядя? - недвусмысленно показывая на облачка, спросил Киборг.

- А ну да, завтра пойдём... если дождя не будет. Так, на ночь - АСК в дежурный режим, настройте на всё, что крупнее человека.

Отдохнуть ночью почти не удалось. Как только стемнело, АСК стали часто переходить в режим "Наблюдение" и отслеживания, злобно жужжа сервоприводами автоматики, но так ни разу и не выстрелили. Потом на всю ночь зарядил дождь. Сквозь настырную дробь капель об обшивку таракана и желудей можно было расслышать утробные и гулкие звуки из зарослей, какие-то посвистывания. Один раз что-то небольшое шмякнулось о борт, и поскрёбшись исчезло. Утром дождь кончился, но погода осталась пасмурная. Тем не менее, сговорившись по радио, Зануда и Пол стали готовится к походу.

- Как артефакты делить будем? - Пол решил поднять настроение, видя как Зануда нервничает.

- Строго по Кодексу, - ответила та совершенно серьёзно. Только тут мы сами - артефакты...

- Это верно...

Пол распорядился, что бы до горы его проводили для прикрытия. На самом деле ходить в гробу занятие довольно утомительное, поэтому затея требовала много сил. Если выходишь ненадолго - просто одеваешь этот скафандр, а когда неизвестно на сколько, как сейчас, это настоящий обряд - надо смонтировать в него достаточное количество памперсов - когда приспичит - зад не оголишь, питьевую и пищевую систему - два бурдюка на спине, сжатие которых специальной ручкой на груди ближе к животу заставляет содержимое выливаться через подшлемные загубники, грузить и подключать резервные баллоны с кисляком к дыхалке. Обязателен так же "парашют" - быстрораскрывающийся зонт из устойчивой ткани на случай едких осадков или пыльной бури. И со всем этим топать по ровному месту довольно тяжело, а уж в гору...

Провожатые водили во все стороны стволами автоматов, пока разведчики пыхтели через заросли и перебирались через небольшой ручей у начала склона. Как только вышли на голые камни, Пол дал знак, что бы те шли назад, и они, встав спиной друг ко другу, быстро двинулись в сторону лагеря, который отсюда был виден как на ладони.

Вблизи склон оказался ещё хуже, чем при взгляде с базы - валуны, камни в навалку. Пыхтя перебираясь вслед за довольно проворным Полом Зануда думала, как его вытащить на откровенный разговор про его миссию, но ничего путного в голову не шло.

- Пол! - раздраженно крикнула она, все больше отставая. - Ты не мог бы подождать?

- Мог бы, - хмыкнул Пол. - А ты не могла бы поторопиться?

- Ага, поторопиться. Щас. Ты скачешь по этим камням как таракан из синтефермы, я за тобой не успеваю!

- Странно, - военный оперся одной рукой на валун и поскреб голову в шлеме, смотря на Зануду. - Ты же вроде как сталкер, должна иметь опыт лазания по подобным местам, разве нет?

- Все так! - отдуваясь, женщина забиралась на очередной камень. - Но то, как ты карабкаешься, это нечто! Честное слово, как мураш по стене. Где ты так научился?..

- Было дело. - Пол пожал плечами и продолжил путь. - Тренируемся...

- Все темнишь? - фыркнула Зануда. - Ну-ну...

Дальнейший путь шел в молчании - если считать за таковое дыхание в масках и негромкие чертыхания Зануды. Впрочем, рано или поздно, всему наступает конец - каменистый склон сменился на пологую осыпь, тянувшуюся на несколько сотен метров вправо и влево от скалы, на которую они забрались. Позади виднелся лагерь - периметр из желудей и таракана, и пара бродящих вокруг него фигур - большинство сидели в машинах. Впереди был каньон - осыпи спускались еще около ста метров до крутого обрыва в лавовую реку. Справа возвышался тот самый скалистый утес, прикрывавший своей тушей точку перехода через каньон.

- Придется идти через осыпь... - произнес Пол. - Готова?

- Сейчас, дай отдышаться. - прохрипела женщина.

- Хорошо, - офицер согнулся в пояснице, опираясь обеими руками об колени. Глаза его шарили по склону, намечая маршрут. Зануда уселась на камень, переводя дух.

- С сыпухами сталкивалась? - спросил Пол.

-Да.

- Что делать, помнишь?

- Да, помню.

- Идем след в след, причем быстро. Если он потечет, бегом уходим с подвижного участка и продолжаем путь. Ладно, чем дольше сидим тем больше кислорода уходит. Пошли.

Женщина-сталкер поднялась с валуна. Отряхнув костюм, она посмотрела на осыпь, затем на Пола.

- Да, и еще. Когда пойдешь вслед за мной, держись поближе.

- За тобой? - хмыкнула Зануда.

- Угу. Именно. Хватит трепаться, - и Андерсон сделал первый шаг на усыпанный толстым слоем мелких и крупных камней склон.

Над головой парил острый излом торчащей каменистой гряды. Под ногами хрустели мелкие скалистые обломки от упавших сверху горных пород. Они сливались в однородную массу, подававшуюся, когда на нее наступали башмаком, и ручейками ссыпавшуюся вниз, к обрыву. Среди этого месива отдельными островками торчали выступавшие из основания горы обгрызенные ветром и дождями скалы, как правило невысокие - от двух до пяти метров в длину. Возле них двое людей периодически делали остановки, пользуясь возможностью стоять на твердой земле, а отдохнув, идти дальше.

Шли молча. И Зануда, и Пол внимательно смотрели, куда ставить ноги, и почти не смотрели вверх. И там было, на что обратить внимание.

Линия скал, образованная обдувающим ее ветром равнин, выглядела какой-то фантастической крепостной стеной, созданной неведомым архитектором. Камень приобретал самые невероятные формы, похожие то на деревья, то на каких-то странных зверей и птиц, то на города, замки, башни. Постоянно меняясь под действием воздуха, воды и ветра, скалы осыпались камнями, образуя осыпи, ведущие и к обрыву, и на равнину к подножию холмов. Один довольно крупный валун, еще каким-то образом держащийся на скале, под порывом ветра немного сдвинулся с места и медленно начал сползать в сторону каньона - как раз туда, где по склону двигались две маленькие фигурки.

- Да когда же это кончится? - пробормотала Зануда, топая вслед за Полом.

- Еще немного. Вон уже тот утес, с него будет видно мост.

- Угу... Стоп. Что это...

Скрежет крошащегося камня пробился в шлем. Раздробив в песок поддерживавшую его подпорку, бесформенный каменный валун полетел вниз. Многотонная каменюка влепилась со страшным грохотом в склон, подняв пыль, ошеломив обоих людей, и укатилась в каньон, подпрыгивая на неровностях и сотрясая землю. От неожиданности Пол и Зануда упали носами в землю.

- Какого, блин... Ты цела?

- Да, вроде в порядке. Я... - Зануда осеклась, приподнявшись на руках. - Ты чувствуешь?

- Да. Скорее, бежим отсюда, сыпуха движется!

Торопливо поднявшись, женщина побежала за скачущим куда-то вверх по склону Полом. Тот перебежками двигался к выдающейся полуостровом из хребта скале, выдвинувшейся почти до края обрыва клиновидным выступом.

Тем временем весь склон тронулся. От сотрясения, устроенного упавшим валуном, мелкие камни и песок поползли вниз, увлекая за собой более крупные. Это было, как если бы на стоящей наклонно парте рассыпали песок и гальку, а потом ударом по доске заставили бы все это ссыпаться на пол. Точно такое же происходило и здесь, только в больших маштабах.

Зануда на четвереньках ползла наверх. До спасительной скалы оставалось все пара метров, но не вовремя подвернувшийся булыжник размером с футбольный мяч сбил ее с ног. Упав на спину, она покатилась по склону вместе с прочим мусором к обрыву.

- Пол! Я падаю! А-а-а-а! - женщина в ужасе завизжала.

- Держись! - крикнул военный.

Уцепившись за скалу, он поднял правую руку, целясь по рамке застрела в Зануду. Подумав, поднял руку чуть выше. Отрывисто щелкнула пружина - в сторону обрыва улетела тяжелая тупоносая стрела, утягивая за собой длинный и тонкий, но прочный тросик.

- Зануда, хватайся за веревку!

Уже почти укатившаяся в обрыв сталкерша ухватилась за стрелу. Под ее ногами грохотали падающие в пропасть камни. Улучив момент, она пристегнулась к тросу карабином и показала Полу большой палец. Тот кивнул и начал вытягивать веревку, упираясь в камень ногами.

Со скалы-утёса можно посмотреть на дно разлома. Это очень глубоко, и там уже темно, солнце уже ушло с полуденной отметки, и в глубине всё в тени. Но местами видны красноватые прожилки и точечки - лава ещё не совсем скрылась из виду, и видимо именно тепло разлома помогло этому месту пережить Тьму. Дыхалка гроба не давала учуять запах сероводорода, который видимо тут пропитал уже всё, но судя по всему местная живность и растительность этим обстоятельством не озабочена. Главное впрочем, удалось увидеть не внизу, а за разломом. Из густых зарослей буро-красной растительности торчала лысая, покрытая бело-жёлтыми камнями плоская вершина, словно большой холм. Пол показал на неё - летуны сесть могут там.

- Лысина как у Леона...

- Ну да, но лучше места не придумать. Так и назовём - гора Куц.

- А не далеко?

- Это как повезёт. По прямой вообще вон та гора не даст, верхом не перемахнём, даже если все ускорители разом запалим. Так что придётся маневрировать... Эх, можем и не дотянуть и рухнуть.

- А если рухнем, что, опять на синьку спишешь?..

- Та-а-ак... - Пол шумно вздохнул, - Сканируем, да?

- А что ты хотел? Бесплатно жрачка только в крысоловке. Неужели ты думал мы так и поверили в добрую бескорыстную Армию? Значит что, Пол, чем больше трупов - сем страшнее синька? Так?

- Что ты от меня хочешь? Я - солдат. Я выполняю приказы, нравятся мне они или нет, это моя работа. И этот приказ я выполню!..

- Вот значит как. Приказ. Приказ всё списывать на произвол каких-то мутантиков... Лепим монстров из невинных... Тебе самому-то как, нормально?

- А тебе-то что?

- Как что!? Я рискую именем и карьерой в вашей мутной игре, и мне спокойно на это смотреть? Что я скажу людям, если всё будет не так?

- Скажешь то, что надо будет сказать, хочешь ты этого или нет.

- Мне не приказывают! Я сама решаю что писать!

- Да ну? Неужели?

- Представь себе!

Пол показал на небольшой плоский валун заметно выдающийся из груды камней, предлагая жестом присесть. Судя по всему разговор не простой, и надо притормозить, чтобы интеркомы не добили до лагеря.

- Ну что ж, дорогуша, давай-ка объяснимся, поставим точки над "i". - Пол явно готов что-то сказать, отметила про себя журналистка, значит раскачать его удалось, и поняла, что превращается в слух. - Только давай договоримся, разговор между нами и только, даже своим орлам не сливаешь. Идёт?

- Идёт... - ответила Зануда, уже прикидывая как выкрутится, если что.

- Так вот. Ты хочешь поговорить о морали, не так ли? Вот что я тебе скажу. Я учился выживать не только по книжкам, у меня были хорошие учителя. Так вот, есть одно правило выживания - о трёх потребностях. Сводится оно к тому, что человеку для жизни необходимо обеспечить три фактора: дыхание, питание - вода и пища, и возможность отправлять естественные надобности. Можно конечно прибавить ещё необходимость поддерживать определённую температуру на поверхности тела, но она тоже зависит от трёх главных. Когда эти факторы соблюдены - человек жизнеспособен, когда они достаточны - он может рассуждать о морали, духовности и прочих тонких материях. Можно добиться уменьшения зависимости от этих факторов - меньше есть, пить, гадить и не двигаться почти, но совсем от них избавится не получится. Ты хочешь сказать, что у тебя это всё есть по праву рождения? Ты не от чего не зависишь?

- К чему это?

- А к тому, дорогуша, что мы с тобой проститутки. Спокойно... Да, проститутки. Мы продаёмся тем, у кого еда и кислород, вода и всё необходимое. И за это они нас имеют. Если мы не будем делать то, что они хотят - сдохнем. Скажи, ты что, в своих репортажах всегда только правду говорила? М? Ничего по заказу не тасовала, а? Я видел, как ваш брат сталкер на продаже артефактов извращался - что не возьми - так спасение человечества от чего-нибудь, или форт-нокс! А в действительности знаете, что мусор приволокли... Мы продаёмся, нас имеют, и за это дают нам жить, вот в чём правда. Тебе надо делать то, что от тебя хотят, а мне выполнять приказы. Надеюсь ясно? - Пол закончил, и Зануда не знала что ответить. Да, она добилась своего, разведчик выговорился, только вот что-то не понятно о ком он говорил, о себе или о ней? И непонятно что с этим теперь делать. Но главный вопрос остался без ответа.

- Пол, скажи правду. Зачем вам мы? Если такая секретность, зачем брать балласт из журналистов, чтобы посмотреть на синеньких человечков?

- Ну... Это не я решал.

- А кто? Или тоже секрет? Или есть приказ держать в секрете отдавших приказ? Куц? Роберто?

- Ну нет. Приказ пришёл с самого верху. Высший совет бастиона. Верно, - усмехнулся, - Приказа не говорить об отдавших приказ нет...

- Дай догадаюсь. Чтобы не случилось - виновата синька, так. Они такие монстры, что с ними не может справится лучший отряд разведчиков Контибаса, и надо спасать несчастных журналистов... Бей гадов! Так?

- Ты думаешь, кто-то вас спасать будет?

- Вот Пол, ты и проговорился. У тебя приказ прибить нас под шумок на месте и тоже списать на синьку, да?

Пол крепко сжал губы и через шлем видно, как играют желавки на его лице. Дотошная журналистка всё вычислила.

- Подумай Пол, эти ребята рассчитали нескольких на Лошадиной площади, трупов было бы больше, если бы синька не сбежала. Теперь их нашли, и дело снова начинает обрастать трупами. Откуда снимки? Кто источник, он жив?

- Умер. Внезапно...

- Так-так. Все умирают. И ты со своими парнями, через которых вся афёра крутится, рассчитываете и после потреблять те три фактора, а не кормить крыс на пищевой ферме?

- С чего ты взяла?

- У этой синьки что-то есть нужное нашим властям. Ну и богачам, понятно, поди разбери их. Ради этого они ни перед чем не останавливаются, - Продолжала рассуждать Зануда, вспоминая трюмных крыс Ахмета, - Выходит, мы с тобой покойники, Пол...

Командир задумался, сжимая и разжимая кулаки.

- Мда, об этом я что-то не подумал. Простой приказ: найти синьку, обеспечить работу исследователя-толстолобика, и как можно больше материалов для общественности через контору Роберто... Если что не так - всё валить на синих. Всё просто...

- Ага. Исследования. Кто-то хочет дышать свежим воздухом и пить из луж как они. Для этого всё и задумано.

- Это Бес слил?

- А... Как?..

- Не только вы сканерами пользоваться умеете.

- Мы в полной заднице, Пол, нас приговорили ещё до совещания в офисе. А ты готов на них ишачить всё равно?

- А ты? Сама подписалась...

- У меня был выбор? Три фактора, сам говорил.

- Нет, всё не совсем так, - Пол вздохнул, словно пытаясь насладится пейзажем открывающимся с места, - Не в полной. Мы предупреждены - значит - вооружены. Потом мы ещё живы. И ещё неизвестно, что нас ждёт там, за каньоном. Поэтому имей ввиду - приказ никто не отменял... и я его выполню. Вопрос в том - как... Я ничего против синьки не имею, но если с моих парней или с вас хоть волос... - прову их в лохмуты.

- А если твои с них волос надёргают, что тогда? Твой толстолобик с самого начала требовал только препарации и вскрытия, а не анализы, верно?

- Тогда надо что-то придумать. И за толстолобиком приглядывать. Наш связист погиб, теперь без меня он в Контибас и чих не скажет. В любом случае, пока до синьки не доберёмся - нас не тронут, да и не дотянутся...

- Это верно! - Зануда в первый раз за последнее время улыбнулась, - Мы сами к ним прибежим, за тремя факторами.

- Это-то и беспокоит. Пошли, заждались поди уже...

Как только они вернулись в лагерь, Пол тут же приказал бойцам распаковывать ящики, в которые были упакованы армейские "летуны". Представлявшие из себя большие грузовые дельтапланы, они по размерам были намного больше, чем обычные легкие "крылья", используемые сталкерами для вылазок. Размах крыльев каждого из них в собранном виде составлял около сорока метров, и для сборки потребовалось пространство с футбольное поле.

На площадке перед машинами закипела работа. В сборке участвовали почти все, кто был в экспедиции - лишь ученый молча сидел в своем кресле и смотрел, как идет процесс.

- Любопытная штуковина, - с интересом провел Ахмет по легкому материалу крыльев. - Что за ткань?

- Композит с углеродным волокном, - ответил Пол. - Химически стойкий, в случае кислотного дождя или еще чего можно вполне пересидеть, не развалится. Легкий и прочный. Одно плохо - высокую температуру плохо держит.

- Яркий солнечный день выдержит? - с иронией спросила Зануда.

- Выдержит. Но не очень, поэтому огонь под ним разводить не рекомендую.

- Да ладно, поняли мы...

- Угу. Так, теперь раскрываем полотно, будем крепить на рейки...

Рядом с машинами постепенно вырастали легкие остовы из металлических реек, обтянутые камуфляжной тканью. Расцветка была желтовато-серая - под цвет песков пустоши. Под распростертыми в стороны крыльями укрылась сделанная по типу "багги" корзина на колесах - впереди кабина и одно двойное шасси со штурвалом для управления, позади образованный трубками обширный грузовой отсек с расставленными в стороны колесами и катающимся под потолком на растяжках краном. Справа и слева на корзине торчали длинные цилиндры пороховых ускорителей.

- Серьезная вещь. - Киборг пошатал "летун" за крыло. Легкая конструкция закачалась. - И давно вы пользуетесь такими аппаратами?

- В принципе, они у нас давно хранятся. - произнес Пол. - Но использовать их часто мы не можем - сами понимаете, для них нужно топливо для взлета. Если честно, мы еще не пробовали на них летать.

- То есть как это - не пробовали?! - вытаращилась на него Зануда.

- А вот так! - рявкнул офицер. - Не было таких еще случаев, чтобы пришлось использовать эти летуны! Порох - штука дорогая, и использовать ее слишком часто - очень накладно даже для нас! Дошло?

- Великолепно, Пол. - Зануда была как всегда верна своей привычке спорить. - Мы полетим на хреновине, которую еще толком никто не испытывал, и неизвестно, как она поведет себя в полете. Так?

- Да, так. Ну хорошо. - Пол встал прямо перед ней. - Твои предложения, сталкер?

Смешавшись, женщина ничего не ответила. Только недовольно покосилась на военного.

- Вот и хорошо. Теперь слушайте меня, все! Летун не унесет на себе "желуди", поэтому разгружаем машины. Берем только самое необходимое, припасы, воздух, оружие, регенераторы кислорода и провизию. Технику потом спрятать, и понадежнее, чтобы ее никто не обнаружил. Сталкеры, свой "таракан" тоже разгружайте.

- А "летун" может выдержать "таракан"? - спросил Ахмет. - Он легкий, если все убрать, то можно попробовать. Да и на той стороне все равно понадобится машина.

- Вроде по габаритам подходит. - Пол машинально почесал рукой в перчатке затылок. - Ладно. Тогда распределяемся так - в первом "летуне" будут бойцы, док, и основное оборудование, палатки-парашюты. Свист,Стив, Хаммер и Быстрый - вы экипаж, ведёт Быстрый. На втором - я, Зануда и Ахмет с запасами реагента для выработки кислорода, оружием и провизией. На третьем - "таракан". Раненые и инвалиды останутся тут - как наладим контакт, вернёмся за вами и переправим Или нет... Но иначе - совсем сумасшествие получается. Киборг, справишься с управлением дельтаплана?

- Попробую. Только его надо как-то вывести в кабину таракана.

- Угу. Пока все. За работу. До темноты мы должны все закончить. Завтра с утра - перелет на ту сторону.

Для Таракана летуна пришлось переделать. Сняли с него АСК, а к ручному управлению комплекса "прикрутили" штурвал летуна. Возились до полной темноты, уставших выставляя в караул. Ахмет, единственный из всех имевший опыт и полётов и построения летательных аппаратов, почувствовал себя главным экспертом и в основном руководил работами, но и часто с удовольствием принимал участие в сборке и стыковке узлов. Зануда тоже не стояла в стороне, и вместе с киборгом натягивала и крепила полотна.

Сон после работ проскочил как мгновение, и утром, после еды, зарядок батарей и обряда упаковывания в гроб все напряжённо собрались вокруг летательных аппаратов. Бойцы отвязывали их от камней - на ночь привязали чтобы ветром не унесло. Расчёты боязливо заняли свои места, и пол, видимо в хорошем расположении духа, отдал своеобразную команду на взлёт:

- Ну, покойнички, покувыркаемся! Поехали!

- Интересно, нам повезет, или мы грохнемся? - произнесла Зануда, смотря на обрыв впереди. - Как думаешь, Ахмет?

- Можно я отвечу на твой вопрос чуть позже?

- Когда - позже?

- Когда будем в воздухе.

Зануда буркнула что-то о невозмутимости некоторых товарищей и отвернулась. Пол ухмыльнулся, с интересом на нее поглядывая.

Ахмет дернул ручку на штурвале. С резким шипением заработали ускорители. Большая желтовато-серая птица вздрогнула и покатилась на колесах в сторону каньона, набирая скорость.

Тряска была сильной - поляна, на которой взлетали "летуны", мало подходила для взлета, и была неровной. Ахмет хмурился и шипел что-то сквозь зубы, удерживая штурвал в своих кривых маленьких, но цепких руках. Пол синел сзади него на сиденье, сосредоточенно смотря на бегущую под ногами землю, рядом с ним, невольно прижимаясь к его плечу, сидела Зануда, с напряженным лицом.

- Взлет. Держитесь крепче, сейчас тряханет, - сказал Ахмет с видом знатока, и потянул штурвал.

Дельтаплан задрал нос. Шасси проскользили по пыльной земле и повисли в воздухе. Еще пару секунд была видна твердая поверхность поляны, с которой они стартовали, а затем под ногами, стоящими на решетчатом полу, не осталось ничего кроме пустоты - и далекого мерцания лавы в темноте ущелья. Одновременно с этим потухли оба ускорителя и со скрежетом отцепились от "летуна". Машина, освободившись от груза, рванулась вперед.

- Взлетели, - облегченно вздохнул пилот. - Теперь мы планируем.

Зануда посмотрела вправо. Там летел другой "летун", несший на себе "таракана" с Киборгом. В кабине дельтаплана была видна угловатая фигура сталкера. Заметив, что на него смотрит его напарница, он помахал ей своей рукой - в свете восходящего солнца протез сверкнул сталью. Зануда улыбнулась и помахала в ответ.

Полет шел уже три минуты. Ахмет хмурился, посматривая то на кромку обрыва в полукилометре впереди, то на укрепленный на панели секундомер. Затем он обернулся:

- Народ, похоже у нас проблемы. Мы теряем высоту слишком быстро, может не дотянуть. Надо включать ускорители, иначе грохнемся.

- Нельзя, - сказал Пол. - Иначе не сможем вернуться.

- Да какая разница, вернемся или нет, когда сейчас в скалу треснемся?

- Ждем, - отрезал военный. - У нас их всего три пары, использовать будем, когда уже ничего другого и не останется.

В кабине повисло молчание. Завывали рассекающие воздух трубки корзины, где-то позади хлопал на ветру незакрепленный кусок обшивки. Темная стена каньона с горбом холма над ним медленно но неотвратимо приближалась. Вскоре уже стало ясно - дельтаплан не долетит.

- Дьявол. - Пол выругался. - Внимание отряду! Включаем вторую пару ускорителей, идем на ней. Прием, как слышите меня?

- Слышу, - отозвался Киборг. - Вообще-то я уже заметил, что эти "летуны" слишком тяжелы для такого перелета.

-Уж лучше были бы обычные одноместные летуны, чем эти летающие бегемоты. - пробормотала Зануда.

- Хватит ныть! - тихо рыкнул Пол. - Давай, волшебник, уноси нас отсюда!

- Ну, этого не обещаю. - хмыкнул Ахмед и потянул штурвал на себя, тронув ручку.

От резкого рывка дельтаплан содрогнулся. Нос его пошел вверх, повинуясь движению руля. Полотно захлопало под напором воздуха, ударявшего в плоскости крыльев. Корпус задребезжал.

Аппарат начал заваливаться направо, опасно сближаясь с летуном Киборга, тот взревел по интеркому:

- Эй, вы что там творите?

- Не могу удержать, что-то перевешивает!

- Да чтоб тебя, лётчик хренов!

- Щас-с-с... - Ахмет упёрся поудобнее, и начал с силой давить на штурвал, - посмотрим, кто из нас хренов...

- Давайте без соревнований, ребята, а? - Зануда испугалась, что они сейчас начнут выделываться кто круче.

- Да мы не о том, просто надо набирать высоту, а потоки нисходящие. Вон там видишь красное, лава? Там теплее будет, так что надо рулить туда.

- Ты уверен, крюк же, не дотянем? - Пол оценил расстояние для маневра.

- Выбор у нас не велик, командир, не тяни, командуй.

- Все экипажам, крен влево, встаём над лавой, и снимаем фронтальный крен, набираем высоту!

Огромные рукотворные птицы начали маневрировать, но на это уходили драгоценный метры набранной вторым зарядом высоты. Когда летун неприятно дёрнулся, показалось, что уже шансов нет, но вдруг стало заметно, что стена напротив всё таки стала расти вниз.

- Всем, всем! Кружим, виражи, набираем высоту до тех пор, пока не увидим тот берег сверху, весь!

Размеры разлома позволяли даже таким огромным аппаратам без труда маневрировать внутри. Хоровод из трёх летунов плавно кружил над пропастью, набирая высоту.

И вот уже снова видна растительность, неровные склоны, и склон, за которым гора Куц. Но высоты ещё мало.

- У нас проблемы...

- Что ещё?

- Здесь слишком горячо, - за Ахмета ответил Пол, смотри, ткань куксится - перегрев.

- Во чёрт! Дотянем?

- А я откуда знаю?

- Ясно, валим к краю потока, там прохладней... - и Ахмед вывернув руль полетел прямо над идущим ниже Киборгом, в то время как разведчики с грузом только начали разворот, поскольку были на другом курсе.

- Да чтоб тебя! - рявкнул Киборг, - Смотри куда прёшь!

- Извини, Киб, погорячился, сам тоже не затягивай - плоскости если треснут - хана.

- Знаю...

Когда горячий восходящий поток кончился почувствовали все. Летун просто клюнул верёд, и если бы не реакция, уже бы понеслись к земле. В результате этого маневра получилось, что теперь ведущий экипаж Ахмета-Пола-Зануды, за ним бойцы Быстрого с грузом, и завершал уже кибогролёт. Теперь надо облететь крутой склон.

- Ахмет, держись поближе к...

- Да знаю я! Не лечи! - резко оборвал тот сосредоточившись на управлении - штурвал огромного дельтаплана поддавался с большим трудом. Дело осложнялось ещё появившимся боковым ветром, из-за запоздалой реакции управления летун начало немного подбрасывать, но тот со скрипом выдерживал. Судя по непрекращающейся ругани в интеркоме экипажу Быстрого тоже было не просто.

- Меня сейчас стошнит... - Зануда никогда раньше не летала, и её начало мутить.

- Дорогуша, это самый подходящий момент для этого.

- Зато Киборгу не грозит. Эй, ты как там, железный друг?

- У меня вроде нормально, но кажется низковато иду... А за вами ничего не видно.

- Возьми правее, сейчас гора будет.

- Попробую.

Склон резко начал приближаться. Уже хорошо видны мелкие детали, камушки и грибы с лишайниками на них, и надо держась к нему близко пролететь не задев. Ахмет, видимо рассчитывавший ориентироваться по ведущему экипажу с разведчиками, теперь вынужден полагаться только на себя, он тянет штурвал вбок, но он поддаётся слишком медленно.

- Навались..!

- А-а-а!.. - все вложились в поворот, с трудом ускользнув от столкновения со склоном, теперь надо поворачивать назад, чтобы не улететь назад к разлому, - Ещё... ещё!!!

Камни склона несутся слева с бешеной скоростью. Теперь понятно, что даже если на них рухнуть, а не в разлом - размажет моментально. Зануда обмякла - ей стало совсем плохо, и Пол удерживал её одной рукой, чтобы тело не нарушило хлипкого баланса летательного аппарата. Другой помогал Ахмету держать упрямый штурвал.

Наконец за склоном показалась гора Куц. Она немного ниже летящих, но кажется не настолько много, как хотелось бы.

- Экипажи, видим цель, осталось сделать последний рывок.

- Принято.

- Мне высоты не хватит, - грустно пробурчал Киборг. - Но я что-нибудь придумаю.

Ответить ему было нечего. Высоты, казалось, не хватает всем - Куц приближалась слишком быстро, и явно не макушкой.

- Говорил мне папа, что посадка хуже взлёта, - забормотал Ахмет, - А я не верил. Зря...

- Врежемся?

- Шлёпнемся. Так, все! Смотри на меня! Сейчас посадку делать будем.

- Принято, - спокойно ответил Быстрый.

- Легко сказать! - откликнулся Киборг.

Ахмет, выжидал момент, ведомый только ему. Гора приближалась неумолимо, и вот он рванул на себя, задрав нос и гася скорость. Летун по началу немного подняло, а потом, когда скорость начала падать, плавно стал соскальзывать вниз.

Хрясь!.. Сели.

Зануда вывалилась из корзины и судорожно отстегнув шлем излила содержимое желудка на землю, только захотела распрямится, как над ней пронёсся экипаж Быстрого, и с характерным хрустом смял камни с грибами где-то впереди. Зануда быстро надела шлем, и включив прокачку мутным взором следила как отставший и явно низко идущий Киборг будет приземлятся. Он явно забирал куда-то сильно в сторону, словно вообще уходя от горы, и вот вовсе скрылся из виду где-то внизу. Зануда посмотрела на Ахмета.

- А что я? Он сам...

Все замерли ожидая или худшего, или того, что тот промахнувшись мимо полетит дальше. Но киборголёт не появлялся, и шума падения тоже.

- Ты где, Киборг?

- Скоро буду, - коротко ответил тот.

Появился он неожиданно, с другой стороны склона. Видимо у него хватило инерции облететь гору почти всю. Казалось, он не собирается тормозить как Ахмет, и ведёт параллельно поверхности склона, который с той стороны совсем пологий. И вот касание... Да он просто катится на таракане и не тормозит!

- Тормози!..

- Хитрец... Он на торможении батареи подзаряжает, - усмехнулся Ахмет, и нам на одну птичку наверх меньше тащить.

Тут он прав. Летунов надо занести наверх, что бы потом оттуда можно было стартануть. Киборголёт остановился как раз на макушке, и в интеркоме послышался голос Киборга: "Круто-о-о!", что означало, что полёт, несмотря на все усилия пилотов, прошёл без потерь.

- Если скажут писать рапорт об испытании, - глубокомысленно рассудил Пол, - То я даже не знаю что об этом сказать... Так! Все! - к Полу вернулось командирское самообладание, - живо, разбираем летуны, грузимся в таракана. Генератор остался там, так что экономим батарейки, время не тянем, до поселения километров 100, так что не тянем резину!

Очухавшись от перелёта, люди приходили в движение. Работы было не много, но народу мало. Заметив, что Зануду немного шатает, Пол великодушно предложил ей отдохнуть, и на молча легла на камни и не шевелилась, пока всё не закончилось: Летуны со сложенными крыльями накрыты плёнкой и придавлены камнями вместе с резервными ускорителями, вся экипировка уложена в рюкзаки, и все уже сидят забравшись с ними в таракан, в котором от такого количества народа стало сразу тесно.

- Как долетели? - рация с "того берега" добивала без труда, и голос Игната был озадачен.

- Нормально, все целы, но по ускорителям перерасход.

- Понятно. Возвращайтесь скорее.

С горы открывался хороший вид на неровную долину, уходящую в горизонт, где очень далеко сверкали жёлтыми бликами покрытые снегом вершины. Но путь лежал не туда. Надо было выворачивать к северу, туда шёл пологий склон по которому уже немного накатил Киборг при посадке, и нужное направление закрывала горная гряда. Склон уходил куда-то вниз, и куда точно не видно. Главное, что можно ехать. Даже катится, теперь экономия важна как никогда. И таракан покатился...

Рулил конечно Киборг. Воодушевлённый успехом перелёта, он теперь чувствует себя хозяином положения, и ловко угадывает куда свернуть, объезжая очередной валун на наклонном гребне. Все молча наблюдают за его манёврами из кабины, кто поместился, и через окно в жилом блоке сопрягающемся с кабиной. Пол не выпускает из рук карту, напряжённо всматриваясь вперёд и в неё, отсчитывая километры до цели, но кажется, что таракан катится невообразимо медленно.

Пару раз Киборгу пришлось выкатывать на боковые склоны, и рискуя завалить на бок таракана катить по нему, чтобы объехать скалистый сброс на гребне. Но кроме нескольких застреваний ничего серьёзного не произошло. Тем временем, по мере спуска, растительность становилась выше и гуще. Сверху несколько раз удалось рассмотреть гигантских стрекоз парящих в разных направлениях внизу, не считая кого помельче.

Таракан влез в узкий проход между скал, и гулко прохрустев камнями там, выкатился на площадку, густо заросшую грибами вперемешку с растениями. Появившись для местной живности неожиданно, он вызвал небольшой переполох, и стало видно, как множество подвижных теней удалилось прочь в разные стороны. Площадка кончалась со всех сторон обрывом, за которым склон уходил вниз настолько резко, что ехать по нему уже было невозможно.

- Ну всё, приехали. Дальше только пешком. - объявил Киборг, хотя и без него это всем было ясно.

Пол командами подгонял разгрузку, хотя видно, что уходить от таракана ему хочется меньше всего. Киборг с Ахметом заботливо консервировали таракана, за столь долгое время уже ставшим им родным домом. Зануда старалась не показывать растерянности, ибо понимала, что многие смотрят на неё и ждут когда сломается. А вот обломаетесь!

Склон не везде зарос настолько, что бы ничего было не видно, и с одного такого места открылся вид в сторону поселения. Его самого видно не было, только склоны гор слева и на горизонте очень далеко, а между ними не ровная равнина, уходящая в горизонт, большая часть которой уже не попадала в снимок-карту. Впереди ровным ковром заросли, над которыми кружат стрекозы и множество существ помельче. Из самих, изредка вырываясь и шума ветра какие-то пощёлкивания, стрёкоты и уханья. Красные джунгли. Это они и были тем бурым пятном на снимке. Идти туда немного жутковато и очень непривычно. Одно дело когда есть броня таракана или желудя, другое - тонкий материал гробов... Проехать там даже на желуде было бы невозможно - они делались для езды пусть по очень сложной, рельефной местности, перебираться через завалы и камни, но никак не плотные заросли. Тут уже бульдозеры сначала пускать надо, а потом уже ездить...

Группа медленно, что бы не повредить чего и просто потому, что тяжело, спустилась со склона и оказалась в тени под густыми сводами листьев, деля участки ровной поверхности с грибами и мхом, на котором плотным слоем лежали опавшие листья вперемешку с хитином и остатками жизнедеятельности множества обитателей этих зарослей, который впрочем, не особо прятались. Они ползали по стволам и под ногами, иногда шипя, иногда цокая на идущих. Казалось, что всё вокруг шевелится, и солдаты не знали в какую сторону направлять оружие, но их никто не атаковал. Больше всего пугали существа, которые настолько сливались цветом с красной флорой, что когда приходили в движение почти у всех ёкало сердце - овальное удлиненное тело, стоящее вертикально, около метра в высоту, хотя и мельче попадались регулярно, с двумя мощными ногами с коленками назад, растущими откуда-то из середины, и двумя с коленками вперёд, но уже не такими мощными. Ближе к голове из туловища торчало ещё четыре меленьких ухватистых конечности, которыми существо цеплялось за стволы растений, где медленно и вдумчиво жевало листву. Один раз в это существо едва не упёрлись, не успев заметить, и оно тоже от неожиданности замерло, уставившись своими чёрными немигающими глазами на вытянутой голове на путешественников. Потом, словно не поверив своими глазам, ого их протёрло своими маленькими верхними лапками и тряхнуло головой. В молчаливой паузе не растерялся Пол, и резко топнув в его сторону он громко крикнул "Пу-у!" Существо резко толкнулось своими мощными ногами вверх, тут же уйдя в прыжке высоко над верхами растений.

После тьмы

- Ни чего себе кузнечик...

Однако вскоре под ногами захлюпало. Кроме этого в начавших попадаться в воде водорослях от ног бесшумно ускользают какие-то толи тела, толи щупальца. На всякий случай все стали держаться упавших стволов и корней растений, иногда обильно покрытых лишаями и таким же красным мхом. Тем не менее, довольно тенисто, и в гробах стало не настолько потно находится.

Но вскоре стало понятно, что болото, которое тянется неизвестно сколько, становится всё больше и глубже, и вот уже приходится перепрыгивать с кочки на кочку, держась за стебли, с корня на корень, выискивая свободные участки суши. От этих резких движений постоянно спугивались "кузнечики" и плюхались в воду с сухих мест какие-то маленькие коротконогие тушки.

- Командир! Внимание на воду! - подал голос разведчик по имени Стив и направил туда своё оружие. И вправду, в воде к идущими проявляли пристальный интерес какие-то серые существа с длинными вертикально-плоскими хвостами. У них почти лягушачье тело, только хищно вытянутая морда и внимательные глаза. Они быстро перемещались под водой используя хвост как плавник, преследуя идущих. Группа замерла, и те, словно почуяв не ладное скрылись в мутноватой воде болота. Но не надолго. Стоили всем тронуться дальше, как немного в стороне из воды выпрыгнуло сразу несколько таких существ и вцепившись своими острыми, как у динозавров, зубами в притаившегося слишком близко к воде кузнечика, утащили его под воду, где началось бурление от дележа добычи.

- Так, парни... - тихо проговорил Пол в интерком, - Патроны экономить! Двигаться кучнее!

Зануда подошла вплотную к идущему впереди Полу, а к ней подтянулись и остальные.

- Мы тут как на охоте на крыс... только крысой я себя чувствую...

- Я тоже, - поддержал Ахмет, - И думаю этим не кончится...

Ощетинившись во все стороны стволами, продолжили движение. Однако первая попытка укусить была сделана сзади, но быстрая реакция Киборга позволила обойтись без стрельбы - он просто стукнул в полёте кулаком водяного прыгуна, и тот визжа плюхнулся в своё болото. Только сделали шаг, как болотники перестроили свою тактику, и их уже несколько выпрыгнуло - раздались первые выстрелы. Подстреленные упали, но остальные только взяли дистанцию и так же внимательно стали смотреть из взбаламученной воды за идущими. Разведчики решили действовать на опережение, и стрелять их прямо в воде. Но на место каждого убитого на шум приплывали ещё и ещё, и передвижение превратилось в полосу препятствий с спорадической стрельбой по водным целям.

За этим увлекательным занятием никто не заметил, как вокруг них параллельным курсом уже двигались могучие чёрные тени таких же ползучих тварей с четырьмя лапами, что напали на них около базы изгнанников. Их заметили, только когда те своими сизыми длинными языками заметно проредили ряды болотников...


Глава 8. Загадки | После тьмы | Глава 10. Спасение