Book: Один час



Эшли Энн Дьюал и Роуз Уэйверли

Один час

В тот момент, когда я окажусь не в состоянии бороться, пусть дано мне будет умереть…

(Ф. Энгельс)


Глава 1

Три дня

Она бежала по узкой дороге, крепко сжимая руки в кулаки. Казалось, конца этому пути никогда не будет, а вот её жизни однозначно пришел конец. Трудно было осознавать, что больше никогда не увидишь солнца, всплеска океанских волн, громоздких гор, далеко уходящих в небо…. Не услышишь свиста ветра, пение птиц и шума бурно стекающих водопадов….Но, тем не менее, девушка бежала, Бежала, БЕЖАЛА!!!

— РЕЙЧЕЛ! — закричал чей-то до боли знакомый голос, и девушка, сама того не заметив, остановилась.

Страшно было поворачиваться, очень страшно, но так ей подсказывало сердце! Она чувствовала, что должна обернуться, и она обернулась…

Перед ней стояла женщина лет тридцати пяти. Она была превосходна и очаровательна! Длинные светлые волосы поддались ветру и развивались в разные стороны. Хрупкие плечи были опущены, и в этой позе читалось отчаяние и безысходность, которые никак не соответствовали внешнему виду женщины. Её темно-зеленые глаза смотрели серьёзно и чуть испуганно, пытаясь что-то донести, но Рейчел уже, ни о чем не думала, она все цельно поддалась чувству блаженства.

— Мама? — восторженно воскликнула она и поддалась верёд, как вдруг, словно какая-то преграда остановила её.

Женщина помотала головой, останавливая её рукой.

— Но почему? Я хочу к тебе! Слышишь? Я хочу…

— Не надо, — неожиданно прервал её мелодичный голос, и она вновь помотал головой. — Не ходи…

— ЧТО? Но почему? Я уже так не могу! Пожалуйста! — умоляла Рейчел, но глаза Кесседи светились решительностью.

— Не ходи!

— МАМА! — закричала Рейчел. — Пожалуйста!

— Рейчел, — дрожащим голосом прошептала она и, отвернулась, начиная отходить от дочери.

— НЕТ! Пожалуйста! Не оставляй меня! МАМА!

— Рейчел!

— Я хочу к ТЕБЕ!

— РЕЙЧЕЛ! — недовольно взвизгнула миссис Гордом и презрительно сузила свои серые безжизненные и мертвые, как у акулы глаза.

Рейчел резко вскочила с места, как вдруг поняла, что находиться посередине класса. Её взор испуганно осмотрел сидящих вокруг ребят и стыдливо опустился в пол. Только этого ей не хватало…

— К кому же ты так сильно хочешь? — издевательски, спросила Гордом и одарила девушку язвительным взглядом.

Рейчел унизительно закрыла глаза и тяжело втянула воздух. Это было выше её сил…

— Простите…, я…, я не хотела…

— Ты не ответила на вопрос, Уорен! — недовольно заявила учительница и подошла чуть ближе. — Я понимаю, что у вас случилось несчастье, и раньше я давала тебе поблажки, но в этом году такого не повториться! Ты меня поняла?

— Да, миссис Гордом, — безжизненным голосом ответила Рейчел и униженно села на место.

— Ты стала пользоваться смертью матери, Рейчел! Это аморально!

— ЧТО? — с яростью закричала девушка. — Вы, что…?

— НЕ повышайте тон, юная леди! Иначе сейчас же отправитесь в кабинет к директору! — пригрозила Гордом. — Я думала, ты сумеешь вновь повернуть жизнь в прежнее русло, но…, как видно, это оказалось слишком тяжело для такой как ты…

По классу пронесся гул издевательских смешков, который Рейчел слышала неоднократно. Она давно привыкла к этому, точнее она привыкает к этому уже пятый месяц. После смерти матери всё изменилось. Отец полностью поник в работе, и она почти не видит его дома, брат уехал подальше из этого города, наверно, захотел как можно быстрей избавиться от воспоминаний. Осталась только бабушка, которая поддерживает Рейчел. Только она сидит с ней по ночам, и заботливо гладит по голове, когда её одолевают ночные кошмары. Только она выслушивает жалобы на одноклассников, которые восприняли смерть её матери, как очередную сплетню…. Только она одна помогает Рейчел не окунуться в омут, из которого нет возврата…

Мелисса Джонсон была матерью Кесседи. Рейчел редко видела бабушку плачущей, и даже сейчас слезы не стекают по морщинистой коже. Мелисса переехала к Рейчел несколько лет назад, когда муж спокойно, как и следовало тому быть, покинул этот мир. Кесседи не хотела, чтобы мама была одна, и приняла её к себе в дом. Так бабушка прижилась и в этом дивном городке.

Никто не знал, что так скоро им придется пережить ещё одну трагедию…

Кесседи умерла не пережив очередной сердечный приступ…. Странно…. Такая молодая, такая живая! И умерла…

Но Рейчел смирилась. Она поняла, что теперь в семье всю будет по-другому, везде всё будет по-другому…

По выходным, она нанялась работать в одном из кафе официанткой, а в будни ездила на курсы для поступления в колледж. Накопив немного денег, она купила себе старый Фольксваген, который заводится только со второго раза. Для семнадцатилетней она была очень ответственной, серьёзной, целеустремленной, умной! В общем, всё было так, как должны было быть…

— Не можете держать себя в руках, так лучше вообще сюда не приходите! — закончила свою пламенную речь Гордом.

А она разве что-то говорила? Хотя Рейчел было всё равно. Слушать бред этой ненормальной, равносильно слушать скрежет металлолома!

Неожиданно прозвенел звонок, и все вскочили с мест. Только Рейчел грустно пялилась на свои загорелые руки, и думала, как она умудрилась уснуть на уроке? Да, вчера она работала допоздна, но ведь это не впервые! Это её обычный рабочий график! И если бы она только заснула?! Так она ещё и разговаривала….

О том, что Рейчел часто что-то бормочет себе под нос во время сна, знали только её родные и лучшая подруга — Мелоди. Для остальных же это строжайший секрет! Только теперь, кажется, и он раскрыт…

— Ну, ты скоро? — нетерпеливо позвала Рейчел Мел, внезапно появившаяся в проеме дверей.

— Да, секунду, — опомнилась она и, выкинув из головы все мысли, забросила учебники в портфель.

— Сегодня нужно сходить в ателье. Мама попросила забрать платье, — напомнила подруга и пристально посмотрела на Рейчел. — Что-то случилось? Опять Гордом?

— На этот раз я, — устало призналась девушка и робко вгляделась в голубые глаза подруги. — Я уснула…

— Уснула? — ошеломленно переспросила Мелоди.

— Да, и мне опять снилась мама. Всё тот же сон…

— Не ходи?

Рейчел кивнула.

— Наверно, Гордом устроила концерт?

— Конечно! Она сказала, что я пользуюсь смертью своей мамы…

— ЧТО? Рейчел, я на твоём месте давно бы рассказала об это отцу! Она вечно издевается над тобой! Причем давит именно нате места, где больнее всего! Знает, же, что тебе очень плохо…

— А что он сделает? — недовольно воскликнула подруга. — Придет и попросит не говорить со мной о матери? ЧТО? Я его почти не вижу! Боюсь, у меня даже не будет возможности попросить его об этом…

— Ты к нему слишком строга…

— Нет, я справедлива! — решительно заявила Рейчел. — Давай, не будем об этом…

Мелоди согласно кивнула, и подруги направились в ателье.


Когда к горизонту начало медленно приближаться солнце, Рейчел возвращалась домой, еле держа себя на ногах. После похода в ателье, ей надо было сходит на курсы, так что сил практически не было.

Медленно закрыв за собой дверь, Рейчел прошла в дом и сбросила с плеча рюкзак.

— Я дома, — прокричала она и направилась на кухню, где возле плиты уже стояла бабушка и готовила свой фирменный суп.

— Рейчел! — довольно воскликнула Мелисса и, отставив кастрюлю, подошла к внучке. — Как у тебя дела?

Она поцеловала её в лоб и вновь вернулась к готовке.

— Нормально, — соврала Рейчел, понимая, что нет смысла расстраивать бабушку.

— А я вот только решила приготовить суп. Будет готов через несколько минут…

Рейчел достал из холодильника ещё зеленое яблоко и, удобно расположившись на стуле, откусила небольшой кусочек.

— Как ты догадалась, что я уже почти дома? Ты всегда знаешь, когда я приду! Всё время! То ты приготовишь еду, чтобы я не ела холодную, то заранее подготовишь вещи, будто предвидев, что я иду на пляж! А вчера я случайно сказала, что хочу шоколадный торт, а ты, оказывается, его уже сделала!?

Мелисса усмехнулась и помешала суп.

— Я просто чувствую…

— Нет! — шутливо протянула Рейчел. — Я тебе не верю! Так что в скором времени тебе придется сказать правду!

С этими словами она спрыгнула со стула, приобняла старушку, у которой, не смотря на возраст, всё ещё были черные, а не седые волосы, и побежала к себе в комнату переодеться.

Положив яблоко на стол, Рейчел достала спортивные штаны и серую футболку, которую не жалко было испачкать. Подойдя к зеркалу, она ещё раз убедилась, что ничего красивого в ней нет! Коричневые средней длины волосы, неестественно зеленые глаза, вечно смуглая из-за, палящего солнца, кожа…. Казалось, сама природа решила сыграть с ней злую шутку! Такая никогда не произведет хорошего впечатления! И это было не предположение, а неисправимый факт! Ей семнадцать, у неё одна подруга, люди держаться от неё подальше, а парень, который нравиться, даже не смотрит в её сторону! Разве это не доказательство очевидного! И почему бабушка говорит, что она красивая? Наверно, просто успокаивает…

Захватив по пути яблоко, Рейчел быстро побежала вниз по лестнице, как вдруг услышала голоса. Она понимала, что подсушивать некрасиво, и, что это через чур легкомысленно, но ноги самопроизвольно остановились, как вкопанные, и Рейчел, спрятавшись за угол, прислушалась.

— Неужели так скоро? — хрипло спросила Мелисса.

— Да, — ответил один из голосов.

— Хорошо, я…, я понимаю…., и думаю, что пришло и, правда, время…

Рейчел не могла понять, что заставило бабушку так разволноваться. Казалось, эта женщина никогда не испытывает похожее чувство, но тут…. В голосе Мелиссы слышались нотки страха и, возможно, паники! А время словно замерло…. Стало жутко тихо, и Рейчел даже не слышала тиканье часов, только тяжелое дыхание самой девушки нарушало эту угнетающую идиллию…

— Мелисса, три дня, — серьёзно сказал другой голос. — Только три!

— Да, я поняла…

— Смотри, ты одна из тех, кто мог бы нас…

— Что вы? — перебив, обижено воскликнула бабушка. — Я бы никогда не посмела вас обмануть!

— Иначе нам бы пришлось принять соответствующие меры, — добавил он. — Они отразились бы очень плохо на твоём дальнейшем путешествии вместе с нами…

— Я не буду вмешиваться. Это просто не в моих силах…

— А…?

— Нет, — вновь перебила Мелисса. — Вам ничего не помешает…

Опять повисла тишина, и Рейчел очень трудно удавалось держать себя в руках, и не выглянуть из-за угла, чтобы увидеть лица людей, которые угрожают её бабушке, её крови!

— Что ж, тогда до встречи, — загадочно прошептал третий. — Не упусти ничего, Мелисса! Это самые важные семьдесят два часа в твоей жизни…

Неожиданно сильный порыв ветра волной хлынул из кухни, и тут Рейчел, набрав в легкие больше кислорода, выскочила в коридор. В ту же секунду на неё подозрительно посмотрела Мелисса. В одной руке она держала ложку, которой помешивала суп, а, другую, поставила себе на пояс, будто решив вычитать Рейчел за оплошность. Лицо Мелиссы было спокойным, улыбка уверенной, осанка гордой, и только глаза говорили, что что-то не так. Внезапно, словно всё ожило: часы начали отбивать прежнее для них время, послышались голоса на улице, шипение плиты и гудение холодильника…. Рейчел настолько сосредоточилась на разговоре, что совершенно не слышала ничего вокруг! Это странно, учитывая, что голоса этих троих было трудно с кем-то перепутать…. И сейчас девушку волновал только один вопрос:

— С кем ты разговаривала? — недовольно спросила Рейчел, понимая, что таким тоном нельзя разговаривать с бабушкой, но слова этой пугающей тройки не на шутку разбудили в ней зверя.

— Ты о чем? — недоуменно, спросила Мелисса и, как ни в чем не бывало, повернулась к плите.

— Что за три дня? Бабушка? Кто были эти люди? Почему это будут самые важные семьдесят два часа в твоей жизни?

Рейчел кидала вопрос за вопросом прямо в лицо Мелиссы, и та даже не успевала ответить, как внучка выдавала новую порцию. Испуганное лицо молодой девушки, выражало столько беспокойства и настороженности, что Мелисса усмехнулась, наливая горячий суп в тарелку.

— Рейчел, ты подсушивала…

— Да, но…!

— Это очень некрасиво с твоей стороны, учитывая, что я воспитывала тебя совсем по-иному!

Рейчел стыдливо опустила глаза в пол, но от своего слова не отказалась. Эта ситуация внушала ей много опасного и пугающего, так что ей было всё равно нарушила она правила приличия, или нет…

— Я бы могла наказать тебя, или хотя бы отчитать, но…, не буду, — она поставила на стол тарелку супа, и села напротив. — Ешь, я сейчас тебе всё объясню…

Рейчел как по команде плюхнулась на стул, и, схватив ложку, начала есть, непрерывно разглядывая бабушку.

— Ко мне и, правда, приходили, но, к сожалению, с достаточно плохими новостями, — её голова поникла, и глаза, будто сильней впали в лицо. Выговаривая букву за буквой, Мелисса старела на глазах, и Рейчел не на шутку испугалась. — У меня осталось три дня…

— Для чего?

— Для прощания…

Рейчел недоуменно перестала есть и ошеломленно взглянула на бабушку, которая пристально рассматривала свои морщинистые руки.

— ЧТО? Для какого прощания?

— С вами, Рейчел. Мне уже пора, и, кажется, настал мой час, чтобы…

— ЧТО ЗА ЧУШЬ? — крикнула девушка и резко вскочила из-за стола. — Что ты такое говоришь? Твой час никогда не настанет, слышишь? НИКОГДА!

— Зачем себя обманывать, моя дорогая? Я прожила довольно-таки долгую жизнь! В ней было много хорошего, не обошлось, конечно, без плохого, но я счастлива! Ты же понимаешь, что я не могу быть с тобой вечно…

— Это полный бред! — уверенно вскрикнула Рейчел и развела руки в стороны. — Тебе надо просто отдохнуть…

Неожиданно Мелисса громко и достаточно звонко рассмеялась, протирая руками лицо.

— Ты думаешь, у меня старческий маразм?

— Я не…

— Рейчел, — бабушка поднялась из-за стола и подошла к внучке. — Всё так, как должно было быть…. Я, увижу Бернарда, и свою дочь! Кесседи, наверняка, там меня ждет! — мечтательно прошептала Мелисса. — Не надо делать мой уход ещё болезненней!

— Ты так говоришь, как будто мы выбираем день для похода по магазинам! — истерично закричала Рейчел. — Такого не может быть! Кто-то пришел и сказал, что тебе осталось жить три дня, и ты поверила? ТЫ? Такая мудрая женщина купилась на болтовню каких-то болванов!

— Не смей так о них говорить! Они могут услышать! — гневно проштудировала Мелисса, и тогда Рейчел показалось, что бабушка просто сошла с ума. Она настороженно посмотрела в серые глаза старой женщины и попыталась увидеть в них признаки шизофрении, но нет…. Они были такими же чистыми, добрыми и мудрыми…

— Они? КТО ОНИ? — настойчиво потребовала ответ Рейчел и умоляюще посмотрела Мелиссе прямо в глаза, взяв её за дрожащий руки. — Скажи мне! Я смогу понять! Ты же знаешь?!

Её голос перешел на шепот, и губы едва двигались, так, как сердце окаменело, после сказанных бабушкой слов.

— Я не могу, — с отчаянием протянула Мелисса. — Только они могут сказать тебе это….Да тебе и не нужно знать! Пока ты совсем молода, у тебя всё ещё впереди! Пообещай, что ты продолжишь жить дальше! ПООБЕЩАЙ!

— Я не буду обещать тебе то, чего не смогу выполнить?!

— Нет, сможешь!

— Я дам тебе обещание тогда, когда посчитаю нужным, — убийственно прочеканила Рейчел.

— Сейчас как раз такой случай! Ведь больше тебе такой возможности не представится!

— Господи, бабушка, я требую, чтобы ты мне всё объяснила! Сейчас же! — тревога разгонялась бешенным потоком по жилам Рейчел, и сердце хотело вырваться из груди, но она держалась. Она привыкла к боли, к предательствам, к презрению и ненависти. И, наверняка, она смогла бы и это пережить, если бы такие слова не сказала ей Мелисса Джонсон. Её самый дорогой человек на свете. Её бабушка…

— Прости, — робко прошептала бабушка. — Я не могу…

С этими словами она выпустила руки внучки и сделала два шага назад. Взгляд Мелиссы был виноватым и растерянным, но она просто молчала, а это могло значить только одно: она твёрдо решила, что ей пора на тот свет…. Рейчел была разбита. Эти глупые слова не могли быть правдой, и она это понимала….Плохо становилось оттого, что бабушка так легко может её покинуть! Мелисса была последней опорой, последней надеждой на спасение, последним ангелом-хранителем, и этот лучик света в беспросветной тьме, так просто может покинуть её, оставить одну, кинуть на произвол судьбы!?

Нет…

Она не могла…, она не хотела верить!

Слезы всё-таки хлынули из глаз, когда Рейчел представила жизнь без Мелиссы, и тогда она просто не выдержала и понеслась вон из кухни.

— Рейчел, — слабым голосом прохрипела бабушка, но не побежала за ней. Пришел её час, и даже слезы самого родного человека её не спасут…


Она просто не верила! Это ведь так страшно, потерять ещё одного человека…. У неё и так слишком мало осталось людей, которым она верила, доверяла, которых она уважала, ценила. Мелисса. Это имя эхом разносилось по комнате Рейчел, хотя вслух его никто не произносил. Но девушка отчетливо слышала в голове: "Мелисса, три дня. Только три…" Что это значит? Кто были эти люди? Почему они угрожали бабушке? И, наконец, как она могла им поверить?!



Рейчел резко вскочила с кровати и подошла к окну. Уже смеркалось. Солнце садилось за горизонт так стремительно, что едва девушка успела понять, солнечные лучи уже пропали, и воцарила тьма. Неужели и жизнь может так быстро закончиться? Вот она есть…, а вот её нет…. Зачем была создана смерть? Не правда ли глупо? Кто-то её боится, кто-то желает поскорей с ней встретиться. Кого-то она заставляет, сходит с ума, кого-то совершенно не волнует. Для кого-то она болезнь, для кого-то счастье…. Столько определений, и ни одного единого. Знать бы, как её обмануть! Ведь можно предотвратить рождение ребенка, почему же нельзя предотвратить кончину? Столько в ней нелепости и легкомысленности, столько загадок и несправедливости! Кто-то умирает от старости, кого-то сбивает автобус! Кто-то уходит из-за болезни, а кто-то решает просто поразвлечься и вылетает в кювет! Почему люди умирают? Наверняка, есть какая-то схема, план! Ведь не может человек покинуть этот мир просто так, по чистой случайности?! Но тогда что сделала бабушка? Неужели её возраст- это путеводитель на тот свет!? Мелисса воплощение доброты, любви, честности…

Ах, как же всё это трудно. Рейчел пыталась найти оправдание смерти! Это ведь смешно…. Разве ей есть оправдание? Нет…, конечно, нет…. Девушка не могла смириться с её властью, с её выбором! В чем была виновата её мать? Почему она была больна? Неужели она этого заслужила, вкалывая как проклятая каждый день на работе? Или может, это из-за того, что она занималась благотворительностью? Вывод один: смерть не выбирает жертву. Она просто убивает тех, кому больше всех не повезло, и от этого на душе ещё паршивей…

Во всяком случае, Рейчел успокаивала себя мыслью, что слова бабушки — лишь плод старческого воображение, ведь многие люди в возрасте любят поговорить о том, как мало им осталось жить? Что ж, Мелисса просто, наконец, поняла, что ей не семнадцать, как её молодой внучке. С одной стороны это хорошо, ведь теперь она перестанет работать так усердно и отдохнет от вечной беготни и скорости жизни. А с другой, вот такие мысли могли заставить Рейчел волноваться настолько сильно, что никакая миссис Гордом и прочие неприятности рядом не стоят.

Рейчел дала волю слезам лишь на минуту, потом они просто перестали литься. Может, это странно, но их просто не было….Наверняка, все они были уже выплаканы над могилой матери. Но не время сейчас о ней вспоминать. Мелисса. Вот кто заставил девушку ворочаться всю ночь и невольно отсчитывать часы до окончания трех дней…


Понедельник…


Вторник…


Среда…

Глава 2

Похороны

Это было раннее утро пятницы. Люди постепенно расходились, вокруг местность начала напоминать пустыню. Двадцать две красные розы, тусклый солнечный свет, зеленые венки, и запах свежевскопанной земли. Никого…, никого не осталось здесь, только один человек сидел, согнувшись над могилой. Только Рейчел Уорен, не могла поверить. Её больше нет! Бабушка УМЕРЛА! Её бабушка…., она не вернётся! НИКОГДА! Никогда не вернётся…

Голова была обессилено опушено вниз и на землю отрывисто капали слезы. Девушка боялась смотреть в глаза людям, потому что понимала — в них ничего нет. Чувство долга прийти на похороны, и капля жалости по отношению к семье, всё…

— Прости…, - неожиданно прохрипела девушка. — Я тебе…, тебе не поверила…

Ей было тяжело говорить. Рейчел не могла смириться с мыслью, что опять разговаривает с каменной табличкой, на которой просто написано знакомое имя. Но как тут молчать? Она ведь знала, что Мелиссе осталось жить три дня, но ничего не сделала. Совсем ничего, даже не узнала, что за люди сообщили бабушке о скоровременной кончине! Кажется, жизнь просто смеется над ней, проверяет на прочность, играет…. Сейчас она не выдержит, или чуть позже? Продержится ли ещё пару дней, а неделю? Смешно, не правда ли? Игра со смертью…

— Мы ещё увидимся бабушка, — неожиданно выпалила Рейчел чужим голосом, и пристально посмотрела на надпись. — Обещаю…


Медленно поднявшись с колен, Рейчел уверенно протерла глаза, и быстрым движением распустила, собранные в хвост, волосы. Черный костюм нелепо телепался на худой фигуре в разные стороны, так как со времени смерти матери, Рейчел сильно похудела, вечно нервничая и не находя себе места. В общем, ничего не изменилось. То же кладбище, те же люди, тот же костюм… Только имя на камне другое, но такое же родное и близкое.

Неожиданно вдалеке что-то прогремело, и девушка подняла голову вверх. Она уже чувствовала запах свежести, и отсчитывала в голове секунды до того, как первая капля упадет на землю. Медленно стянув с себя бесформенный квадратный пиджак, Рейчел отбросила его в сторону и расставила руки в сторону. Крепко зажмурив глаза, она ждала, когда начнется дождь, хотя нет…, не дождь, а ливень. Она знала, что сейчас подниматься сильный ветер, и что небо окутается в серые кучевые облака. Девушка уже видела в воображение, как взлетают груды листьев, и как молния беспрерывно вспыхивает на темном небосводе, видела, как земля погружается во мрак, такой ужасающий и беспросветный, что холодом обдало спину. И вот…, первая капля упала на ладонь и скатилась вниз, оставляя невидимый ожог на разгоряченной коже. Затем ещё одна, только больше и холодней, и ещё…

Внезапно легкая улыбка озарила лицо девушки. Она была молниеносной, но искренней, прозрачной, но глубокой. Рейчел не знала, почему смеётся, не знала, почему её кожа трепещет, когда капли дождя, стекают по щекам, не знала ничего…. но почему-то не боялась этого. Казалось, всё в её власти! Этот ветер, гром, который уже бушевал над головой, тучи, ВСЁ! Рейчел никогда ещё не чувствовала такой прилив сил! Энергия поднималась из-под земли, разносилась ветром, лилась на неё вместе с каплями дождя. Повсюду она видела источник чего-то необъяснимого, и очень желанного. Эта сила опьяняла, из-за неё кружилась голова, ноги еле держали переполненное восторгом тело, и тогда Рейчел чуть пошатнулась. Затем, сама того не заметив, она прокружилась вокруг свои оси, и жадно вдохнула свежий воздух, который неожиданно подействовал на девушку ещё сильней! Она в состоянии эйфории и необъяснимого экстаза, сделала ещё один поворот, сильней раскинув в стороны руки, и…

— Рейчел! — внезапно окликнул её чей-то голос.

Девушка резко распахнула веки, и пронзила свирепым взглядом человека, прервавшего её душевное излияние. Темно-изумрудные глаза, стали хитрыми и особенно яркими, как у кошки, а сама поза казалась оборонительной и устрашающей. Возможно, если бы она в этом момент не опомнилась и не осознала, что перед ней стоит отец, её дальнейшие действия могли бы стать поводом, для того, чтобы навестить доктора в больнице…

— Рейчел, — повторил отец, каким-то отчужденным тоном. Его голубые глаза испуганно исследовали лицо дочери, которое всего секунду назад больше было похоже на лицо хищника. Страх потерять Рейчел нахлынул на него с новой силой, вот только потерять не в смысле, если бы их разлучила смерть, а потерять контакт, потерять душевную связь. Уже который раз она встречает его таким пустым взглядом, который ничего не выражает кроме боли и обиды. И Стив прекрасно понимал, что изменить что-либо просто не в его власти. Если бы он мог больше проводить с ней времени, если бы он мог уделять ей хоть какое-нибудь внимание, его сердце было бы спокойно, но…, у Стива просто нет времени на душевные разговоры или на выслушивание подростковых проблем. Работа, работа, работа…. В его жизни слово "отдых" является чем-то нереальным и несбыточным! А о чем мечтает молодая девушка, потерявшая мать? Наверняка, как раз о том, что Стив не в силах ей дать…. Так или иначе, сейчас время назад уже не повернешь, и изменить что-либо уже никто не сможет. Стив стоит перед Рейчел, закрываясь зонтом от ливня, но тот то и дело вырывается из его рук из-за сильных порывов ветра. Его взгляд умоляет обратить на отца хоть капельку внимания, но ответа в глазах дочери, как всегда нет. — Рейчел, пойдем отсюда. Поднимается буря!

— Я пойду пешком, — решительно заявила она и отвернулась к могиле.

— Нас уже ждет машина! И Браин хочет с тобой поговорить!

— С чего это вдруг? Ему надоело вечно общаться в компании нью-йоркских болванов?

— Рейчел…

— Я скоро приду, и уделю ему внимание, а сейчас я хочу побыть одна, — уверенно заверила отца Рейчел.

— Но…?

— Совсем одна, — убийственно четко прочеканила девушка, и свирепо выдохнула, пытаясь держать себя в руках.

Стив колебался, не зная, что делать. Она давно не прислушивается к его мнению, а о приказах и условиях вообще речи идти не может. Оставить её здесь одну, на кладбище, когда поднимается сильный ветер и ливень льет, как из ведра было бы неправильно. Но заставлять идти с собой, насильно затаскивая в машину, было бы самоубийством…

— Мы будем дома…, - неуверенно промямлил Стив. — Возвращайся скорей…

Рейчел едва заметно кивнула, и скрестила руки на груди, всё ещё стоя спиной к отцу. Стив тяжело выдохнул, понял, как вся его ситуация безнадежна и, шаркая ногами по лужам, побрел к машине.


Было около двух часов ночи, когда Рейчел с чувством собственного долга смогла пойти в свою комнату. Брат как всегда был немногословен. Рассказал о своей работе, о друзьях, но не упомянул о том, что он сейчас чувствует. Его глаза были лживыми, а слова натянутыми, словно он выдавливал из себя то, что хотели слышать окружающие. Так непривычно было смотреть на то, как он нервно почесывает затылок светлых волос, и регулярно сжимает глаза, стараясь собраться с мыслями. Он всегда был таким…, и эти маленькие, но привычки, заставляли Рейчел вспоминать время, когда они вот так сидели около камина и разговаривали. Могло пройти очень много времени, прежде чем они расходились по комнатам, а сейчас она страстно желала убежать! Конечно, присутствие Браина заставляло брать себя в руки и слушать, слушать, слушать…. Но, всё было таким ненастоящим. И Стив, который равнодушно смотрел на сына, и Браин, который без особого интереса рассказывал про свою жизнь, и Рейчел, которая находилась не здесь. Она была далеко, витала вместе со своими мыслями, раздумывала о смерти и жизни, о том, как это не постоянно…

Только сейчас лежа на постели, она смогла спокойно выдохнуть. Вся эта беготня с похоронами отняла силы, которые внезапно вновь нахлынули на неё на кладбище. Было что-то новое и неизведанное в этих нескольких минутах под дождем. Рейчел впитала всё до последней капли, и сейчас лежала на постели, не чувствуя утрату. Она не переживала, и смерть Мелиссы её не тревожила…

Почему? Просто Рейчел была уверена, что когда-нибудь её увидит. Это не конец…. Слишком странна и загадочна кончина бабушки. В ней много запутанного и подозрительного. В ней много неточностей! Хотя, о чем тут говорить? Может, пришел её час?

Нет! Вот уж этим мыслям в голове Рейчел места точно не было. Она рассматривала все варианты, даже самые сверхъестественные, о том, что пришел Мелиссен конец, она и не думала! И лишь мысль об этом заставляла девушку дрожать от внезапно нахлынувшего холода, который не внушал ничего хорошего.

Что ж, размышления, догадки, варианты, теории…, это есть, это будет, но не вечно. Когда-нибудь Рейчел проснется и поймет, что не в её власти предвидеть или избежать смерть. Возможно, пройдет несколько дней, возможно несколько лет, но она это поймет…

Выбор есть всегда! Как бы ни так…. Нет выбора, умирать или не умирать. Все так кончают, и исключения невозможны!

— Нет ничего не возможного, — прошептал Рейчел, и погрузилась в глубокий безмятежный сон.


Спустя две недели…


— Мел! — нетерпеливо выкрикнула Рейчел, дожидаясь подругу возле двери. — Я не хочу опоздать! Сегодня контрольная! — панически напомнила она. — По биологии!

— Иду, — лениво промямлила подруга и медленно выкатилась из дома.

Её лицо было сонным и бледным, словно она не спала целую вечность! Неуклюже закрыв дверь на ключ, Мелоди повернулась и натянуто улыбнулась.

— Опять, — осуждающе протянула Рейчел и недовольно сузила глаза. — Ты опять туда ходила!

— Не начинай! — категорично буркнула она.

— Просто скажи мне зачем, ты ходишь в этот клуб, и я перестану тебя трогать!

Голубые глаза подруги виновато опустилась вниз, и она повела плечами.

— Там Итан, и…

Рейчел отчаянно выдохнула и безнадежно посмотрела на подругу.

— Это так глупо, ты же сама знаешь! Неужели ты думаешь, что он хороший парень?

Мелоди уверенно кивнула, и подруги двинулись к школе.

— Ты его не знаешь, Рейчел!

— Я знаю достаточно, чтобы не доверять этому типу…

— Нет, не знаешь! — оправдательно вскрикнула Мел. — Не его вина в том, что мать страдает клептоманией!

— Я не об этом, просто…

— Рейчел, ты мне доверяешь?

Подруга пристально посмотрела в темно-изумрудные глаза, и неожиданно искренне улыбнулась.

— Чему ты улыбаешься? — с сарказмом спросила Рейчел.

— Я просто знаю, что ты мне доверяешь, и поэтому не беспокоюсь!

— НЕ будь так в этом уверена!

Мел звонко рассмеялась, и все признаки усталости в ту же секунду сошли с её аккуратного лица. Она была очень красива, когда улыбалась! Такая искренняя и доверчивая! Ох…, это доверие до добра её не доведет…

— Ладно, так уж и быть, я дам ему шанс, — с упреком заявила Рейчел, и хитро улыбнулась.

— Да, — рассмеялась Мел. — Он обязательно воспользуется им!

Неожиданно прямо перед подругами пронесся огромный автомобиль, заехав пару сантиметров на тротуар, и девушки неуклюже пошатнулись назад. Пыль волной хлынула в лицо, а запах бензина резко ударил по голове своей неприязнью и отвратительностью. Девушки, схватившись за руки, отступили назад, переводя дыхание, которое было просто сумасшедшим! Внезапно из окна автомобиля высунул голову человек. Это был мужчина лет тридцати двух, но…, сейчас его состояние назвать адекватным было трудно. Огромные дикие темные глаза, черные короткие волосы и напухший красный нос. Высунув руку с бутылкой какого-то алкогольного напитка, он рассмеялся, увидев ошеломленные и испуганные лица подруг. Затем до них донеслось, что-то похожее на радостный вопль и темно-синий BMW молниеносно скрылся за поворотом.

— Господи, — истерически выдохнула Мел. — Он же чуть нас не сбил!

— Я…, я… — Рейчел просто не могла говорить.

Страх подчинил её рассудок, захватывая сердце своими колючими клешнями, правда, в таком состоянии девушка оставалась недолго. Что-то новое возродилось в ней, какое-то ранее неизведанное чувство приказало взять себя в руки и успокоиться. Пульс был быстрым и не ровным, сердце колотилось как сумасшедшее, дыхание оставалось прерывистым, но не из-за ужаса…

Рейчел долго смотрела на тот поворот, и ненависть в её сознание бурлила так сильно, что отдавало в висках. Злость, ярость, гнев… Этому мужчине повезло, что он успел скрыться за поротом, иначе девушка сделала бы всё, чтобы ему мало не показалось!

— Рейчел! — окликнула подругу Мелоди и взволнованно потеребила загорелую руку. — Ты как?

— Нормально, — сквозь стиснутые зубы, выговорила она, и тяжело выдохнула.

— Машина была ближе к тебе, поэтому, возможно….

— Я же сказала, что всё хорошо! — раздраженно отрезала Рейчел и недоуменно посмотрела на подругу. Затем её тон смягчился, с трудом она взяла себя в руки и заставила успокоиться. — Не волнуйся, я в порядке…

Мел настороженно осмотрела подругу, но потом, спокойно выдохнула, увидев, как темно-зеленые глаза засветились спокойствием.

— Я думаю, ему это просто так не сойдет с рук, — решительно заявила Мелоди.

Рейчел ехидно усмехнулась и внимательно посмотрела на подругу.

— В том то и дело, Мел, что ему ничего не будет! Он нас чуть не сбил, но кого это волнует! Справедливость? Что это вообще такое? Ты когда-нибудь её встречала? — Рейчел, усмехнувшись, затихла, а потом сама же и ответила — Я нет…

Отчаянный вздох вырвался наружу у молодой девушки, и она посмотрела на небо. Что-то определенное изменилось в Рейчел после смерти бабушки, но что именно она не могла понять. Возможно, она стала чуть жестче, её мысли превратились в более глубокие, даже глаза потемнели, но главным было то, что Мелоди попросту не узнавала в этой девушке свою подругу! Нет, она не стала плохой, она начала по-другому видеть мир! Её взгляд на вещи полностью изменился! Стал более смелым и открытым, но это не были мысли Рейчел…, это были мысли совершенно нового человека…

— Ничего не бывает безнаказанно в этой жизни, Рейчел, — отчаянно прошептала Мелоди. — Когда-нибудь, судьба предоставит ему чек за всё то, что он сделал. Можешь в этом не сомневаться…

Рейчел уже открыла рот, чтобы поспорить, но вдруг увидела то, из-за чего её сердце подскочило, а потом с треском рухнуло вниз. Оказалось, девушки подошли к школьной парковке, а возле бардового Мерседеса стоял он. Черные прямые волосы были чуть ниже скул и прекрасно очерчивали идеальные черты лица, темно-синие глаза казались огромными и блестящими, как вода в открытом океане! Накаченный торс, и широкие мужественные плечи, говорили о том, что этот парень может постоять за себя. Хотя, зачем ему это? Метта Николсона никто и никогда не трогает. Он тот, кого любят, он тот, кому подражают, он тот, кем гордятся. Закрыв свой автомобиль, Метт подошел к черноволосой девушке и, приобняв её за талию, поцеловал в щеку. Именно в этот момент, Рейчел почувствовала, как неприязнь ядом растекается по конечностям. Пытаясь не выдавать себя, она театрально отвернулась в другую сторону и начала рассматривать деревья, машины, здания, всё что угодно, лишь бы не видеть, как человек, который давно засел в её сердце встречается с другой…



— Они нашли друг друга, — язвительно проворчала Мелоди и пренебрежительно посмотрела на Метта и Сару. — Знаешь, если бы мне сказали, что Сара Митчелл встречается с кем-то другим, я бы не поверила! Такое чувство, что эти двоя, специально родились друг для друга! — Рейчел глубоко втягивала воздух, стараясь нормально реагировать на слова подруги. — У обоих богатые семьи, оба красивы собой…. Что им ещё нужно?

— Да…., что им ещё нужно, — глухо прошептала Рейчел и, не удержавшись, повернула голову в их сторону, но, к счастью, парочка уже скрылась за воротами школы.

— У Метта на выходных День Рождения. Он приглашает всех к себе на вечеринку. Тебе не кажется это высокомерным? Ведь не у всех такой шикарный дом! Люди пойдут туда просто, чтобы попялиться на его бесконечный бассейн!?

Тут у Рейчел, словно что-то щелкнуло в голове. Лучик света пронесся в её мрачном подсознательном мире, и сердце затрепетало в предвкушении чего-то стоющего, в предвкушение того, за что можно и нужно бороться.

— Вечеринка? — как ни в чем не бывало переспросила она. — Что мы оденем?

Сначала лицо Мелоди были смышленым, потом на нем отразился шок, а позже это всё просто переросло в панику!

— ЧТО? — ошеломленно вскрикнула она. — Где моя Рейчел и, что вы с ней сделали!?

— Но, что тут такого? Это же просто вечеринка…

— Что с тобой? — настоятельно требовала ответа подруга. — Когда это ты полюбила светские тусовки?

Рейчел зарделась, как первоклассница, впервые получившая двойку. Как ей хотелось рассказать обо всем Мелоди! Ей нужно было с кем-то говорить, кому-то изливать душу, но почему-то в этой части своей биографии она боялась признаться даже самой себе. Как такой, как Рейчел Уорен может вообще кто-то нравиться? Наивная, глупая девчонка, не имеющая собственного мнения. Вечно в своём отрешенном мире, где нет сигарет, алкоголя и наркотиков. Правильная, скучная, серая мышь, и ту ей понравился самый популярный парень в школе! Ситуация безнадежная, она чувствовала, что проигрыш уже у неё в кармане, но почему-то не переставала биться…

— Я не люблю такие сборища, ты же знаешь, — минуту помолчав, ответила Рейчел.

— Тогда зачем нам туда идти? — с абсурдом выкрикнула Мел, и развила руки в стороны.

Вот голубые глаза подруги впились в темно-зеленые глаза Рейчел. Они смотрели сквозь девушку, проникая в глубины её души, пытаясь отыскать ответ. Прошла пара секунд, когда Мелоди ошарашено прикрыла рот рукой и крепко зажмурила глаза, словно увидела то, что никак не укладывалось у неё в голове.

— Господи, — ошеломленно прошептала она. — Рейчел, это…

— Я знаю, это глупо, но, что я могу с собой сделать? — растеряно пискнула она. — Я не кричу об этом, и стараюсь даже не думать, но…, черт меня подери, если я не пойду на эту вечеринку и не попытаюсь что-нибудь исправить! Это безнадежно, это полная чушь, но я просто не могу мириться с тем, какие у него огромные синие глаза, с тем, как он очаровательно улыбается и как замечательно рисует!

— И это у меня проблемы с личной жизнью, — усмехнувшись, пролепетала Мел, и приобняла Рейчел за плечи. Они шли молча, изредка поглядывая на окружающих, до которых им не было никого дела. Время шло, минуты приближались к назначенному часу началу занятий, солнце становилось всё ярче и ярче, как вдруг Мелоди вновь заговорила:

— Думаю, нам надо будет сходить по магазинам…

Глаза Рейчел засветились от радости, и она крепко прижала к себе подругу. Такие люди, как Мелоди должны быть самыми счастливыми на земле…

"Хоть бы она была счастлива, хоть бы она была счастлива…" — повторяла про себя Рейчел, боясь, что доброта и искренность сейчас никак не оправдывает тебя в глазах смерти.

— С этого момента, я благословляю тебя и Итана!


Когда подруги пришли на биологию, многие уже сидели на местах. В том числе и Сара с Меттом. Правда, каждый занимался своим делом, и они даже не смотрели друг на друга. Рейчел облегченно вздохнула, протерев неестественно холодный лоб. А кто сказал, что школа это легко?

Сев за парту, Мелоди тайком достала бумажку и подложила её себе под ноги.

— Я знала, что ты подготовилась, — усмехнувшись, заявила Рейчел. — Только, когда ты успела?

— Успела, как видишь…

Рейчел с сожалением поняла, что вся её подготовка полетела к черту. Чувства бушевали в ней и не давали покоя, она попросту не могла сосредоточиться! А ей сейчас это так было нужно…

— Мало, слишком мало времени…. Давно не давали шестьдесят минут, что же такое надо было сделать…?

Рейчел недоуменно повернула голову в сторону голоса, но никого не заметила. Почему-то этот тембр показался ей знакомым, но она никак не могла понять, где его слышала…

— Возможно, это связано с семьёй. У нас были похожие случаи…

— Да, но чтобы в таком раннем возрасте! — воскликнул другой голос, и Рейчел вновь обернулась.

"Так, у тебя галлюцинации, просто галлюцинации…." — грустно подумала девушка и потерла пальцами виски.

Внезапно громко прозвенел звонок, и Рейчел от неожиданности вздрогнула, чем удивила рядом сидящую подругу.

— Ты чего? — недоуменно спросила Мел, и пристально посмотрела на девушку.

— Я…, просто…

— Доставайте листочки, — скомандовал мистер Эвиган, не давая Рейчел договорить. — Вы сами отнимаете у себя время!

— Ничего, я…, ничего, — буркнула Рейчел и сделала то, что велел учитель.

Медленно шаркая по классу, он дал всем индивидуальные задания и подошел к своему столу.

— В вашем распоряжении целый урок. Приступайте!

С этими словами мистер Эвиган тяжело приземлился на стул, и устало выдохнул. Кудрявые рыжие волосы были растрепаны в разные стороны, и создавалось такое впечатление, что он никогда не расчесывается, но, впрочем, сейчас это не волновало девушку. Она увидела перед собой листик с вопросами и обомлела, осознавая, что не знает ответов.

— Так тяжело в это время понять, кто виноват, а кто нет, — неожиданно с отчаянием опять сказал один из неизвестных, и Рейчел ошеломленно раскрыла глаза, понимая, что слышит голоса людей, которых не было в помещении. — А они всегда просят о помощи, клянутся, что не виноваты…

— Да…, ладно…. Надо понаблюдать за ними… Кто-то из них следующий, — более уверенно и жестко произнес другой из голосов.

— Так…

Рейчел испуганно повернула голову к окну, откуда доносились странные звуки, и растеряно раскрыла глаза, понимая, что никого НЕ ВИДИТ!

— Стоп! — резко приказал жесткий голос. — Уходим…

— Что, но…

— Я сказал, уходим…

Глаза девушки метались по всему кабинету, исследуя каждый угол! Голоса, которые, казалось, находились рядом, возникали извне! Но она их слышала! Слышала так же отчетливо, как минуту назад вопросы Мелоди и приказы мистера Эвигана!

Но…, сейчас надо было писать контрольную, от которой зависело очень многое. Например, оценка за год, деньги, которые пообещал отец на личные расходы, и, конечно, гордость. Рейчел очень хотелось угодить самой себе, написав хоть что-нибудь на отлично. А, учитывая, что она готовилась почти всю неделю, оценка ниже высшей, просто не могла стоять клеймом на её листке.

Только вот голова…, она раскалывалась! Голоса, как поломанная пластинка, снова и снова повторялись у неё в сознании, мучая своей неизвестностью. Кто это мог быть? Почему она их не видела? Что они делали здесь посередине урока?

Схватившись руками за виски, Рейчел с силой сжала голову, и крепко зажмурила глаза. Боль пульсировала в ней равномерно, как метроном, отбивая один и тот же ритм. Едва девушка открыла глаза, чтобы прочитать задания, всё поплыло и смазалось в одну картинку, делая текст неразборчивым и нечитабельным. Через силу, она заставила себя распахнуть веки и взять в руки ручку. Огромного труда ей стоило поставить галочки возле правильных вариантов ответов, и когда Рейчел дошла до пятого номера из двадцати двух…, ПРОЗВЕНЕЛ ЗВОНОК!

" О, нет! Этого просто не может быть!?" — запаниковала девушка, наблюдая, как все встают с мест, и, кладя листочки на край стола учителя, удаляются из класса. — "Соберись! Ну же!"

Нервно перечитывая один и тот же вопрос, она испуганно представляла в голове, как рассказывает отцу о двойке. В последнее время, он стал тщательно следить за её учебой! Чересчур тщательно…Может, он думает, что так укрепляет их отношения? Или возможно, считает, что запугивание детей это очень миролюбиво? Интересно, отец вообще догадывается, какое влияние на Рейчел производит? Она попросту стала его бояться, ведь в его тоне давно отсутствуют понимание и милосердие…

— Рейчел, пора сдавать работу, — протянул мистер Эвиган, рассматривая чей-то листок.

Растеряно оглядевшись вокруг, девушка поняла, что в классе осталась одна, и только Мелоди терпеливо стоит возле двери и пристально наблюдает за ней, настороженно сузив взгляд.

"Что же делать?" — пронесся вопрос в голове Рейчел.

Грустно встав со стула, девушка сложила все учебники в рюкзак и медленно, громко шаркая ногами по линолеуму, подошла к учителю.

— Мистер Эвиган…, я…, просто…

— Что вы? — с интересом спросил он и поднял на неё свой серый затуманенный взор.

— Можно, я перепишу? — осторожно спросила Рейчел.

Эвиган возмущенно цокнул и неуклюже положил листок на стол.

— Почему же? Вы не готовились?

— Нет, я, просто…

— Как же нет? Тогда бы вы не стояли передо мной и не просили о пересдаче!

"Какой же ты догадливый…"

— Моя голова очень болела, и я не могла сосредоточиться! — внезапно начала оправдываться девушка. — Я готовилась почти две недели! Но сегодня, как назло мне стало плохо, и…

— Речи учеников стали до абсурда продуманными! — перебил её мистер Эвиган. — Вы давно спланировали этот концерт?

— Я? Да, что вы…

— Рейчел, вы хорошо учитесь, если хотите этого. Сейчас, я не вижу, чтобы вы прикладывали усилие…

— Но…?

— Ваши отметки стремительно поползли вниз. Это результат лени и несерьёзности…

— Несерьёзности? Я же…?

— У вас есть ум, но вы не желаете, в последнее время, им пользоваться!

— Да, послушайте меня! — внезапно вскрикнула Рейчел и сделала шаг к учителю. — Я исправлюсь, только дайте мне шанс!

— Шанс? С чего вдруг? — удивился Эвиган.

— Вы же сами сказали, что у меня есть мозги…

— Я имел в виду…

— Так дайте возможность мне ими воспользоваться! Пожалуйста!

— Мисс Уорен…

— Пожалуйста! — уверенней протянула Рейчел и пристально посмотрела в глаза учителю. Его серые глазенки не отрывались от взгляда Рейчел, и как-то зачарованно следили за искрящимися зрачками. — Я всё сделаю, только дайте мне шанс…

Никто не знал, сколько по времени продолжится их битва, но тут произошло необъяснимое! Мистер Эвиган отпрянул назад, как от удара током и посмотрел в глаза девушки невидящим взором. Его рыжие волосы растрепались ещё сильней, а щеки внезапно зарделись, окрасив в румянец пол-лица.

— Через неделю, — неуверенно проговорил он. — Ровно через неделю, я жду вас на этом же месте после уроков…

— Спасибо! — восторженно вскрикнула девушка, и от радости припрыгнула на месте, сцепив между собой маленькие ладошки. — Спасибо! Я исправлю! Я выучу!

Она окрыленная своей внезапной победой выбежала из класса и просто подлетела к Мелоди.

— Ты странная какая-то, — робко призналась подруга.

— Да, знаю, я…


Сгущались сумерки, когда две девушки подъехали на старом Фольксвагене к воротам огромного особняка Николсонов. Уже издали были видны яркие лучи, и слышалась громкая музыка. Повсюду висели разноцветные шары, а прямо над воротами еле держался приклеенный плакат "С Днем Рождения, Метт!".

— О, Боже, — с притворным ужасом воскликнула Мелоди, увидев, какое огромное количество людей находится на улице.

Рейчел ничего не ответила. Она и так прекрасно понимала, что здесь им нет места. Но сюда тянуло девушку не увлечение богатством и красотой, сюда её тянуло сердце, и поэтому, взяв себя в руки, она нажала на газ и медленно припарковала машину рядом с шикарным Лексусом.

— Я думаю, мы тут долго не задержимся, — прохрипела Рейчел, неожиданно уловив двойной смысл своей фразы.

Или они уйдут по собственному желанию, или их выгонят насильно…

Подруги неуверенно пошли к дому, то и дело, наталкиваясь уже на пьяных подростков, или на гламурных девушек в шикарных платьях. Черные штаны и бирюзовая туника смотрелись нелепо на фоне такой красоты, но разве у Рейчел был выбор?

— Я пойду, возьму что-нибудь выпить, — попыталась перекричать музыку Мелоди, когда подруги оказались в середине танцующей толпы.

— Выпить? Мел, — беспомощно протянула Рейчел. — Может, обойдешься без алкоголя?

— Что? — переспросила девушка, но по взгляду подруги всё было понятно. — Ты попросила меня сюда прийти, так? Но мне здесь совершенно не нравиться. Могу я хоть как-то себя развеселить?

Её доводы были такими простыми, что у Рейчел просто не нашлось оправданий. Неуверенно кивнув, она серьёзно посмотрела прямо в глаза подруге.

— Только не переусердствуй…

Ехидно улыбнувшись, Мелоди элегантно повернулась на шпильках, и, покачивая бедрами, покинула Рейчел в поисках очередной порции мартини.

Тяжело выдохнув, девушка осознала, что находиться одна там, где ей категорически не следовало находиться. Каждый шаг давался с трудом, словно Рейчел ступала по раскаленным углям, но она не останавливалась, всячески пытаясь обуздать свой инстинкт самосохранения.

Неожиданно впереди себя Рейчел увидела виновника торжества. Метт расстроено стоял, облокотившись на какую-то каменную статую, напоминающую девушку. Его лицо было грустным, а глаза тусклыми, словно не ради него сегодня собрался весь городок в этом особняке.

Не замедляя шаг, Рейчел двинулась к имениннику, решив вручить свой подарок. Он был довольно-таки прост, и не блистал красотой, но ведь главное не подарок, а душа, которую ты вкладываешь.

Когда Метт был всего в шаге от девушки, она почувствовала сказочный аромат одеколона, который в ту же секунду засел в голове. Темно-бардовая рубашка нелепо торчала в разные стороны. Видно в самом начале, она была вправлена. Взор был направлен куда-то вдаль, словно парень думал о чем-то. О чем-то глубоком и грустном, о чем-то не из мира сего…

— Не по душе такие вечеринки? — наконец, решилась Рейчел и подошла ближе к Мету.

Он медленно повернул на неё свои темно-синие глаза, и вновь заставил сердце девушки в панике забиться. На его лице расплылась горькая улыбка, и он тяжело выдохнул.

— Да, именно так, — с отчаянием ответил он.

— Зачем же тогда ты её устроил?

— Я? — удивился парень. — Я тут не причем. Это всё родители, и…, и Сара. Они любят шумные вечеринки, которые сопровождаются телевидением и репортерами…

— Тем не менее, сейчас не время грустить. Сегодня твой день рождение, и тебе восемнадцать!

— Удивительно, что люди помнят, сколько мне исполняется, — рассмеялся он.

"Я уж точно помню…"

— Чисто теоретически, восемнадцати мне ещё нет, — продолжил он. — Мой день рождения ровно в одиннадцать, а сейчас едва ли полдесятого…

— Это тебе, — довольно сказала Рейчел, и неуверенно протянула маленькую коробочку.

Метт выгнул правую бровь и с интересом посмотрел на подарок. Его очень удивило, что это не огромная коробка с домашним кинотеатром, и не машина, которую ему уже подарила Сара, и ещё пара друзей. Это была всего лишь маленькая коробочка, которая искренне его заинтересовала. Метт заметно оживился, что позволило Рейчел облегченно выдохнуть, и аккуратно взял подарок. Легкое движение руки, и коробка раскрыта. Рейчел от волнения схватила дрожащими губами больше кислорода и внимательно посмотрела на Метта, глаза, которого выражали изумление.

— Ооооо, — ошеломленно протянул он и достал небольшой кожаный браслет, на котором были иероглифы, вышитые золотыми нитками. — Это…, это китайский?

— Да, моя бабушка, говорила, что…, - Рейчел запнулась, неожиданно прервав поток мыслей, направленный на Мелиссу Джонсон. — Это китайская мудрость, — наконец, выговорила она. — … Там написано: " Мудрый — не знает волнений, человечный — не знает забот, смелый — не знает страха".

Метт искренне улыбнулся.

— Мне ещё никто ничего подобного не дарил, — честно признался он.

Рейчел изумленно раскрыла глаза, пытаясь понять, в каком смысле он это сказал. Ему понравилось? Или никто ещё не дарил ему такого дешевого и бессмысленного подарка?

— Спасибо! — на выдохе сказал он, и по-дружески обнял Рейчел за плечи.

У нее, кажется, душа упала в пятки, а сердце заколотилось как сумасшедшее.

— Рад, что ты пришла…, Гвен…

В тот момент, когда Метт назвал её другим именем, все мечты девушки лопнули, как мыльный пузырь. Она ошеломленно смотрела на парня, и старательно скрывала разочарование, накрывшее её с головой.

— Вообще-то, я Рейчел, — неуверенно поправила она.

Метт от неожиданности даже поперхнулся, чуть не выронив браслет на землю. На его лице расплылась робкая улыбка, и он виновато нахмурился.

— Прости…, я…

— Да, ничего. Я уже привыкла…

Повисло долгое молчание, которое было наполнено робостью и неловкостью. Метт всё ещё смотрел на Рейчел и никак не мог придумать, что бы такое сказать, чтобы загладить вину, вот только девушке было всё равно. Он даже не помнит её имени! О чем может идти речь? Глупо было надеяться, что Николсон заметит такую серую мышь, как она…

— Знаешь, мне имя Рейчел больше нравиться, — наконец, сказал он и довольно улыбнулся.

Видно такое оправдание для него было вполне естественным. Метт уже думал, что девушка простила его, как вдруг Рейчел сказала:

— Я пойду…

— Оооо…, - недоуменно протянул он. — Куда?

Рейчел задумчиво посмотрела в темно-синие глаза, пытаясь понять, чем вызван его интерес.

— Домой, — коротко ответила она, и развернулась к парню спиной.

— Слушай, из-за имени…, глупо получилось!

— Ничего! — отдаляясь от парня, выкрикнула она. — Удачно провести день рождение, Метт…

— Правда, прости!

В ответ девушка, не поворачиваясь, махнула рукой, и прибавила шаг. Не хватало ей ещё усомниться в своём решении, забыть про Метта Николсона. И она была уверена, если останется на едине с ним хоть ещё на минуту, именно это и случится…

Метта переполняли разные чувства. Он не мог понять, почему эта девушка вызвала в нём столько эмоций! Она очень привлекательна, милая, такая добрая, да и вообще, она… Неожиданно парень осознал, что думает совершенно не о том, о чем нужно. Нервно положив браслет в коробку, он развернулся и пошел в дом. Сейчас ему был просто необходимо побыть одному и всё обдумать…


Рейчел судорожно пыталась найти подругу, но в этой толпе отыскать кого-либо было просто невозможно! Танцующие люди, словно появлялись из-под земли и толкали Рейчел в разные стороны, отчего создавалось впечатление, будто и она тоже не может твердо стоять на ногах. Так, будто пьяная, она разыскивала Мелоди около двадцати минут, пока около барной стоики не заметила чью-то худую фигуру. Мел о чем-то восторженно разговаривала с барменом, вертя бокалом в разные стороны. Рыжие волосы нелепо падали на плечи и закрывали огромное декольте, которое до этого момента, казалось Рейчел намного меньше.

— Мелоди! — облегченно воскликнула она и подбежала к подруге. — Мел!

Услышав своё имя, девушка недоуменно развернулась и заторможено заявила:

— Я совсем не пила!

Рейчел раздраженно схватила подругу под локоть и резко сдернула со стула.

— Я же тебя просила!

— О чем? — задумчиво проворчала подруга и притупила взгляд. — Я ничего не помню!

— Ладно, не важно. Пойдем…

— Но Рейчел! — жалобно протянула Мелоди. — Я ещё не договорила с Тимом!

— Тимом?

— С тем шикарным барменом…

Рейчел вскользь осмотрела парня лет двадцати пяти, мешающего напитки, и тяжело выдохнула. Что ж, у Мелоди, даже в пьяном состоянии оставался хороший вкус…

— Идем, пора домой, — грустно прошептала подруга, но неожиданно Мел выдернула руку.

— Я хочу остаться! — уперто заявила она.

— ЧТО? Ты же вообще не хотела идти?!

— Передумала…

— Мел, пожалуйста! Ты пьяна! — с отчаянием прошелестела девушка. — Пойдем!

Очередная попытка потащить за собой Мелоди не увенчалась успехом, и тогда внутри всё у Рейчел словно вскипело. Она сердито сузила глаза, и недовольно скрестила на груди руки.

— Или ты идешь со мной, или добираешься до дома пешком!

— Ой, напугала! — рассмеялась Мел, и пьяно икнула. — В отличие от некоторых, есть люди, которые смогли бы довезти меня до дома! Я же умею разговаривать, и не строю из себя бедную страдалицу!

Слова подруги сильно задели Рейчел, и она ошарашено слушала, боясь поверить, что это говорит именно Мелоди.

— К счастью, я не плачу каждую ночь на подушке, и не страдаю неуравновешенной психикой! — Мел стала говорить достаточно громко, чем привлекла внимание толпы. Люди оживились. Неужели "кошки" подерутся? — Ах, да! Забыла самое главное…

У Рейчел появилось неприятно предчувствие, будто подруга сейчас скажет то, что навсегда изменить её пребывание в школе. Она испуганно расширила глаза и осознала, что дышит громко и прерывисто, сжимая руки в кулаки.

— Мне же не нравиться сам…

У Рейчел, словно что-то оборвалось внутри, и она уже хотела остановить подругу, закрыв той рот, как вдруг все замерли…

Люди вокруг, словно примерзли к земле! Время остановилось! Ветер утих, звуки исчезли, весь мир, словно поставили на паузу…

— О, Боже мой! — ошарашено вскрикнула девушка, и нервно осмотрелась вокруг, не веря своим глазам! Люди не двигались! Все застыли в том же состоянии, в котором находились секунду назад! И только одна она могла шевелиться и на полную мощь осознавать, что произошло…

— Так, держи себя в руках! — истерично прохрипела девушка и аккуратно дотронулась до Мелоди, но та даже не шелохнулась. Кожа была твердой и теплой, а на лице осталось то же выражение лица, с которым она хотела рассказать, что Рейчел тайно влюблена в Метта Николсона.

— ГОСПОДИ!

Испуганно отпрянув назад, девушка наткнулась на какого-то парня, из-за чего её сумка с треском свались на землю. С криком она сделала шаг назад, и поняла, что только что повалила на пол Стивена Ленборда. Сына самого Арчибальда Ленборда, главы самой известной компьютерной компании.

Словно восковые фигуры, вокруг стояли подростки, и не шевелились, будто замерзли. Ошарашено исследуя лица ребят, она поняла, что сошла с ума… Прямо, как её бабушка, перед смертью…

— Жаль, что настал и твой черед, — внезапно проговорил низкий голос за спиной Рейчел, и девушка вновь разразившись истеричным воплем, отпрыгнула назад, на этот раз никого не повалив…

Ошеломленно посмотрев вперед собой, Рейчел облегченно выдохнула, осознав, что не "замерзла" не только она. Перед ней стояли трое мужчин, одетые в длинные старые мантии. На одном была черная, на другом — серая, на третьем — белая. Вся троица пристально следила за девушкой, и не упускала из виду ни одного движения, будто снимая на камеру.

— Слава Богу! — радостно взвыла девушка. — Я так рада вас видеть!

— Да? — удивился мужчина в черном и ехидно улыбнулся. — Это странно… Обычно люди не очень довольны, когда приходим мы…

Рейчел насторожилась, осознав, что слышала этот голос.

— Люди не любят нас, ведь мы вестники, которые приносят мрачные новости, — добавил мужчина в сером.

— Но, тем не менее, мы здесь, и ты следующая, — подвел итог, мужчина в белом.

Да, Рейчел определенно где-то слышала эти голоса! Такое же ощущение нахлынуло на неё в кабинете биологии, но тогда никого в классе она не обнаружила. Тщетно пытаясь вспомнить, где же ещё она слышала эти знакомые тембры, Рейчел внимательно осматривала мужчин. Они были чем-то похожи. Глаза у всех темные, мрачные, и трудно было сказать, карие они или черные. Цвет волос, словно подобран под цвет древней мантии…

— Кто вы? — наконец, выговорила Рейчел и не узнала свой голос.

Троица переглянулась, и вперёд вышел мужчина в белом.

— Мы вестники…

— Вестники чего?

— Вестники смерти, — резко отрезал мужчина в черном.

У Рейчел, словно землю из-под ног забрали. Она вспомнила, где слышала эти голоса.

— ВЫ! — осуждающе выкрикнула она, и решительно сжала руки в кулаки. — ВЫ приходили к моей бабушке!

— Что? — удивился мужчина в сером.

— Это вы сказали ей, что она умрет через три дня!

Мужчины недоуменно посмотрели друг на друга, но в конечном итоге, совместно кивнули.

— ГОСПОДИ! Как я вас ненавижу! — истерично завопила Рейчел и кинулась вперёд, как вдруг её словно, остановила стена. Подняв взор на троицу, она увидела, что человек в сером держит напротив неё руку, будто преграждая путь. Недоуменно пытаясь прорваться, она только зря тратила силы, потому что этот невидимый барьер ни на шаг не позволял ей приблизиться к троице.

— Что вам от меня нужно? — беспомощно выкрикнула она и, наконец, перестала сопротивляться, сделав шаг назад.

— Неужели это не очевидно? — рассмеялся человек в черном, и хитро сузил свои темные, как смоль глаза.

Кровь забурлила и понеслась по жилах девушки, а извилины в голове, начала усердно работать, пытаясь добраться до сути, и тут, словно по голове её ударило озарение. Подняв затуманенный взор на мужчин, Рейчел еле слышно спросила:

— Вы пришли за мной?

Никто не ответил, но всё и так было понятно. Неуклюже пошатнувшись, Рейчел почувствовала, как падает в обморок, но, мужчина в сером моментально оказался рядом и приложил два холодных пальца к вспотевшему лбу девушки. В ту же секунду, Рейчел осознала, что энергия вновь забурлила в её юном теле, и головокружение исчезло, не оставив и следа.

— Что это было? — ошарашено пискнула она, и испуганно отпрянула от троицы.

— Люди часто падают в обморок, когда видят нас…

— ЧЕРТ!

Рейчел сделала ещё один шаг назад, и приподняла руки, готовясь к атаке.

— Не подходите! — зарычала она. — Я не собираюсь умирать! Мне всего семнадцать!?

— Это не ты решаешь, — миролюбиво начал мужчина в белом. — Такова твоя судьба!

— ЧТО? Судьба? Бред — это, а не судьба! Я не сделала ничего такого, за что должна умереть, даже не достигнув совершеннолетия!

— Значит, это сделали твои предки…

— Вот пусть они и отдуваются! Я здесь НЕ ПРИ ЧЕМ!

— Ещё как при чем! — вступил в разговор мужчина в сером. — Это проклятье…. От него нельзя убежать…

Неожиданно Рейчел задумалась, вспоминая, как умерла мама, и бабушка… Может, их и правда прокляли?

— Но почему такая разница в возрасте? — неуверенно спросила Рейчел, опустив руки. — Моей маме было тридцать пять, бабушке — шестьдесят семь, мне так вообще семнадцать?!

— Мы не знаем, кто и почему умирает, Рейчел. Наш удел только забирать!

— Черт, с вами! Чего вы с ней вообще разговариваете? Пытаетесь найти оправдание!? — с абсурдом вскричал мужчина в черном. — У смерти нет оправдания, деточка! Если мы здесь, значит, пришел твой час… Это всё, что ты должна знать!

— Маркус!

— Что Рафаэль? ЧТО? У нас нет времени! Скажите всё, что нужно, и пойдемте… Многие дожидаются своей очереди, и к счастью не все такие эгоисты…

— Знаете, что…! — зарычала Рейчел, но её перебил мужчина в сером.

— Маркус прав. Рафаэль, пришло время…

Почему-то эти слова заставили Рейчел почувствовать такой страх, который она ещё никогда в жизни не испытывала. Коленки предательски задрожали, и девушка осознала, что еле стоит на ногах. Сердце бешено заколотилось, отдавая в висках, а дыхание стало громким и прерывистым.

— Рейчел, мы, вестники смерти, пришли сюда, чтобы сообщить — вам остался один час…

— Один час? — недоуменно переспросила Рейчел, пристально осмотрев троицу, как вдруг осознала, насколько всё паршиво. — ОДИН ЧАС? Вы что смеетесь?

— Ровно через шестьдесят минут, ты умрешь…

Головокружение нахлынуло на девушку с новой силой. И то, что она чувствовала ранее, никак не могло сравниться с ним.

— Но…? Господи, ПОЧЕМУ?

— Ровно один час, Рейчел…

— Я не понимаю! Что я сделала? — слезы бурным потоком покатились из глаз, обжигая нежную кожу лица. — Я не хочу умирать!

— Мы ещё встретимся, — сказал мужчина в сером. — Смерть — это только начало новой жизни…

— НЕТ! — закричала Рейчел, как вдруг силуэты троицы начали расплываться, словно легкая дымка. Девушка кинулась вперёд, хватая руками воздух. — ПОДОЖДИТЕ! СТОЙТЕ!

— Это не конец, — прошептал Рафаэль, и последнее, что увидела девушка, это ехидную улыбку Маркуса.

Вся троица испарились, оставив Рейчел одну, истерично плачущую по середине толпы.

Глава 3

Начало конца

Рейчел просто не верила…

Казалось, вся её жизнь сосредоточилась в двух словах: один час…

Но это же полный бред! Если бы каждый человек знал, когда он умрет, мы бы дано придумали, как обмануть смерть! А может, её просто нельзя обмануть?

Девушка неожиданно осознала, что слезы только усугубляют ситуацию, которая не просто паршивая, она настолько ужасная, что от неё напрямую зависит жизнь.

Рейчел уверенно поднялась с колен, и вытерла красные напухшие глаза. Её грудная клетка всё ещё тряслась, издавая невзрачное кряхтение, но Рейчел уже не плакала, она решительно сомкнула кулаки, и пообещала, что будет бороться…

Внезапно, девушка ощутила дуновение ветерка, которое приятно ударило в спину, охладив разгоряченное тело, и тут, до Рейчел дошло, что время вновь возобновилось. А это значит, что ровно через секунду Мелоди скажет то, что полностью испортит ей жизнь.

Судорожно сорвавшись с места, девушка подбежала к подруге, и едва её рука коснулась накрашенного рта Мел, та, резко дернулась и что-то пробурчала.

Ожившие люди, уставились на эту картину, не понимая, как Рейчел сумела так быстро подлететь к подруге, а сама Мелоди недоуменно посмотрела в зеленые глаза и прищурилась.

— Убери, — невнятно промямлила она, и Рейчел, убедившись, что подруга взяла себя в руки, отпрянула назад. — Объяснишь, зачем ты мне закрыла рот?

Девушка недоуменно посмотрела на Мел.

— Ты много выпила, и собиралась сказать то, что категорически нельзя было говорить…

Сначала лицо Мелоди было настороженным, затем, шокированным, а потом, она спокойно усмехнулась.

— На меня это очень похоже…

Странно, алкоголь словно испарился! Глаза подруги были ясными, и она рассуждала здраво, будто не сидела минуту назад возле барной стойки, и не выпила пять стаканов мартини.

— Мел, мне нужна твоя помощь, — прошептала Рейчел и подошла ближе к подруге. — У меня большие проблемы…

— Что случилось? — обеспокоено выдохнула Мелоди. — Метт? Или его подружка?

— Нет, — растеряно вздохнула она. — Всё гораздо хуже…. Я скоро умру…

Истеричный вопль, больше похожий на смех, вырвался изо рта Мелоди, и она испуганно нахмурилась.

— Ты серьёзно?

— Конечно!

— Это глупости, Рейчел. Ты…, ты не пила?

— ЭЙ! — раздраженно воскликнула подруга и толкнула Мел в бок. — Я умру через один час, а ты смеешься?

— Что за глупости? — ошеломленно вскричала Мелоди. — Ты говоришь, какой-то бред!

— Нет! Послушай, это правда! Ко мне только что приходили вестники смерти, и сказали, что я скоро умру!

— Вестники смерти? Очень смешно…

— Ты вообще меня слушаешь? — прорычала Рейчел и схватила Мелоди за плечи. — Помоги мне!

— Чушь! Я не верю…

— Я знаю, это звучит глупо, но я тоже не поверила бабушке, и теперь она лежит в могиле!

— Ты сама себя слышишь? — недовольно крикнула Мелоди.

— Мел, мне больше не к кому идти…

— Я знаю, куда тебе нужно, — уверенно проштудировала подруга и взяла Рейчел за руку. — Домой! Выпьешь чашку горячего кофе, и ляжешь, спать. Может, утром, твои мозги станут на место…

— Отпусти! — рявкнула Рейчел и выдернула руку. — Я не сошла с ума! ЭТО ПРАВДА!

— ЧТО ПАРВДА? — разговор стал больше походить на истерику. — ТО, ЧТО ТЫ УМРЕШЬ? Ты считаешь, это правдой?

— ДА!

Повисла пауза, во время которой девушки буравили друг друга злобными взглядами, будто пытаясь выиграть какую-то битву.

— Ты свихнулась, — на выдохе воскликнула Мелоди.

— Да пошла ты! — со злостью выкрикнула Рейчел, и резко развернувшись, побежала к машине.


"ЧЕРТ!" — всё кричала в голове девушка, приближаясь к машине.

"Это бред! Я не умру! Я НЕ УМРУ"

Рейчел, наконец, подлетела к старому Фольксвагену, как вдруг поняла, что ключи от него у неё в сумке, которую она обронила, столкнув Стивена Ленборда.

— Очень смешно! — в воздух крикнула она, и с силой ударила кулаком по машине.

Резко развернувшись, Рейчел, проклиная себя самыми, что ни на есть плохими фразами, направилась к месту, где она обронила сумку.

Топа людей всё так же танцевала, толкая девушку в разные стороны, и создалось ощущение дежавю. Рейчел уверенно приближалась к сумке, как вдруг её кто-то окликнул:

— РЕЙЧЕЛ!

Это был вопль Мелоди. В нем было столько вины и жалости, что разозлиться было просто невозможно! Подняв с земли бирюзовый мешок, девушка повернулась в сторону подруги.

— Ты ещё здесь! — радостно воскликнул мужской голос, и Рейчел увидела перед собой Метта.

"Ооооо… Только этого не хватало…"

— Метт, вообще-то мне уже пора, — начала тараторить она, но парень не дал ей договорить. Заиграла медленная музыка, и Метт, ничуть не смущаясь, притянул Рейчел к себе, очаровательно улыбнувшись.

— Всего один танец, Рейчел, — медленно попросил он, заставляя испытывать девушку блаженное головокружение, из-за которого она даже забыла причину страха, бушевавшего внутри.

— Хорошо, что ты запомнил моё имя…

Ничего, не ответив, Метт, прокрутил её вокруг себя, и уверенно приобнял за талию, двигаясь в такт музыке.

От него так приятно пахло! У Рейчел просто кружилась голова, запутывая мысли…

— Я уже извинялся за свою оплошность, но думаю, ещё один раз не повредит…

— Да, брось, — прошептала Рейчел, наклонив голову на плечо парню. — В этом нет ничего ужасного…

— Ещё как есть! — рассмеялся Метт. — Если бы я назвал Сару другим именем, она бы свернула мне шею!

"Ты просто мастер говорить то, что категорически говорить не нужно" — вздохнула Рейчел и чуть отстранилась назад, словно её только что укололи прямо в сердце.

— Я…, я опять что-то сказал не так? — робко прошептал Метт, увидев, что лицо девушки стало грустным, и отрешенным.

— Нет…, просто, мне, правда, пора идти!

— Да, ладно тебе! — с абсурдом вскрикнул парень, всё ещё не отпуская Рейчел. — Ты, словно чего-то боишься…

Девушка горько усмехнулась.

— Я ничего не боюсь, Метт. Просто в мои планы не входит разрушать счастливые пары…

— Так ты про Сару? Глупости! Всем известно, что мы вместе, только из-за родителей!

— Это не глупости…. Всё так, как должно было быть, и…

Неожиданно в кармане Джинс у Метта телефон заиграл мелодию: "С Днем Рождения". Парень отчаянно выдохнул, и грустно посмотрел на Рейчел.

— Всё. Ровно 23:00. Мне восемнадцать…

Это должно было звучать торжественно, но почему-то получилось, как смертельный приговор. Внезапно на небе вспыхнул фейерверк, и люди, стоящие вокруг, одновременно проштудировали: С днем Рождения Метт!

Гул, крики, вопли, взорвались одновременно настолько громко, что у Рейчел в голове что-то щелкнуло.

Боль пронзила её тело и девушка сама того, не ведая, начала терять равновесие.

— Эй! Ты чего? — испугался парень, поддерживая её за плечи. — Рейчел?

Совместно с криками окружающих, и шумом взрывающегося салюта, ничего не было слышно, но его голос, она узнала бы из тысячи.

— Метт! — испуганно прохрипела девушка, вцепившись дрожащими пальцами за мужественные плечи парня. — МЕТТ!

Ей просто не хватало кислорода! Рейчел начала задыхаться, пытаясь вдохнуть воздух, который не поступал в легкие. Её пальца настолько сильно сжали плечи парня, что ногти впились в кожу, но Метт молчал. Он испуганно держал Рейчел в своих руках, и наблюдал за тем, как её тело постепенно опускается вниз.

— РЕЙЧЕЛ! Черт подери! Что происходит?!

Его крик был взволнованным, и у девушки от радости затрепетало сердце. Неужели он боится? Боится за неё?

— Я не могу дышать, — срывающимся голосом, призналась Рейчел, и в глазах заиграли черные точки, смазывая черты лица парня. — Я…, Я…

И именно в этот момент девушка поняла, что пришел её час. Вот та секунда, о которой говорили вестники, но как же час смог так быстро пролететь? Рейчел ведь не успела попрощаться с отцом, с братом, с Мелоди…, с Меттом…

— Метт, я…, прошел час…

— ЧТО? — истерично вскрикнул парень, и, приняв её слова за бред, поднял голову. — ЕЙ! Кто-нибудь! ПОМОГИТЕ!

— Послушай!… Всего лишь час, а я…, я… не успела, — Рейчел судорожно прогнулась, схватив губами воздух, и обмякла в руках парня.

— РЕЙЧЕЛ!

Внезапно все замолчали, остановились, уставившись на пару, которая сидела на земле. Парень, разрывающийся в истерике, и девушка, голова которой безвольно свисала вниз…

Никого не было слышно, только Метт кричал…, громко кричал, пытаясь позвать на помощь, но было слишком поздно.

Рейчел уже ничего не чувствовала, почти ничего…. Только биение сердце парня, которое колотилось как сумасшедшее, и отдавало у неё в висках, не позволяя чувствовать себя мертвой.

— Господи! РЕЙЧЕЛ! — заорала Мелоди, неожиданно появившаяся возле подруги. — О, нет…. Этого не может быть…

— Что с ней? — закричал Метт, испуганно смотря на Мелоди. — ЧТО?

— Я не знаю…

Голос Мел дрожал, как натянутая струна. Глаза светились болью и ужасом, словно только что произошло то, что никогда не должно было происходить…

— Что? — просто прорычал Метт. — Что с ней!? И ВЫЗОВИТЕ ДОКТОРА! КТО-НИБУДЬ!

— Это не поможет…, - прохрипела Мелоди, и безжизненно свалилась рядом с подругой на колени.

Метт ошарашено следил за девушкой, которая медленно провела дрожащей рукой по шелковистым волосам подруги.

— Что значит, не поможет? — почти шепотом спросил он, и с ужасом взглянул на закрытые глаза, лежащей у него на коленях, девушки.

— Просто Рейчел…, она…

Резкий удар по сознанию, не позволил услышать девушке, что дальше сказала её подруга. Но догадаться было совсем не сложно, ведь Рейчел умерла…


Такое странное чувство ощутила девушка…

Когда её глаза распахнулись, весь мир стал совершенно другим. Он стал более четким, ярким, понятным, в конце концов. Рейчел медленно поднялась с земли, и с ужасом обнаружила, что её тело лежит у неё в ногах.

— ЧЕРТ! — истерично закричала она, и резко отпрянула от себя же самой.

Такая бледная кожа, синеватые губы, черные круги под глазами, грязная бирюзовая туника, и сумка, из которой высыпались все принадлежности…

Тело лежало аккуратно, будто его специально так положили. Руки скрещены на груди, ноги ровно вытянуты…

— Господи, — ошеломленно прошептала Рейчел, и испуганно прикрыла глаза, осознавая, что сейчас смотрит на свой труп.

Теперь девушка стала никем иным, как призраком… Существом не из мира живых, не из мира мертвых…

"Так кто же я теперь?" — недоуменно подумала она, и протерла руками холодное лицо. Медленно вытянув перед собой кисти, Рейчел обнаружила, что цвет кожи не изменился, такой же смуглый. Да и выглядела она, как настоящая…

"Так может, я не умерла?"

— Надо убрать тело, — уверенно проштудировал какой-то низкий голос, и девушка, вздрогнув, заставила себя повернуть в ту сторону голову.

Прямо рядом с собой Рейчел увидела полицейских, расхаживающих по территории особняка Метта Николсона. Чуть вдалеке стояли патрульные машины, фары которых сейчас напоминали светомузыку. Все они приехали сюда, чтобы узнать, как умерла Рейчел Уорен. Вот только и, правда, как?

— Увидите всех, — жестко сказал тот же низкий голос, держа возле рта рацию. Он принадлежал взрослому мужчине, лет сорока двух. Полицейская форма смотрелась на нем почетно, а золотая звезда на груди, придавала уверенности и официальности. Седые усы, отлично гармонировали с седыми волосами на голове… Удивительно, но все полицейские рано стареют… — Не хотелось бы. Чтобы её труп увидел ещё кто-нибудь…И так умерла у всех на глазах!

Рейчел недовольно скрестила на груди руки, и подошла ближе к полицейскому.

— Слышишь, ты…!

— Да, Чарли, иду, — отозвался шериф, и, не обратив на Рейчел никакого внимания, прямо перед её носом, развернулся и пошел в другую сторону.

— ЕЙ! — зарычала ему в след девушка. — А ну-ка вернись!

Уверенно побежав за ним, Рейчел сомкнула руки в кулаки, готовясь треснуть этого бестактного полицейского по голове. — СТОЙ!

Сильно размахнувшись, Рейчел направила руку в сторону шляпы шерифа, как вдруг рука просто прошла сквозь неё! Словно на пути ничего и не было!

— Иду, я сказал, — равнодушно сказал полицейский и продолжил плестись в том же направлении.

— Вот черт, — отчаянно протянула девушка и недоуменно посмотрела на свою руку. — Просто великолепно! Мало того, что меня никто не видит и не слышит, я прохожу сквозь предметы, так теперь я ещё и разговариваю сама с собой!

— Таковы правила, — мягко заверил Рейчел чей-то голос, и девушка, разразившись испуганным воплем, отпрянула назад.

— Ну, может, хватит появляться вот так не откуда! — жалобно попросила она, увидев перед собой мужчину в сером.

— Я бы с удовольствием. Мне порядком надоели твои крики, — с сарказмом признался он.

— Ооооо! Так вестники ещё и язвить умеют!

— Как и мертвецы…

Рейчел недовольно надулась, и обессилено выдохнула.

— Что мне делать? Я умерла?

— Да…

Последовала пауза…

— Очень красноречивый ответ!

— А что я должен сказать? — удивился мужчина.

— Не знаю! Объясни мне, что происходит! Почему я умерла? И вообще, кто я теперь?

— Ты сама должна найти на всё это ответы…

— Только давай без философии! Кто ты? В смысле, мужчина в белом — Рафаэль, в черном — Маркус, а ты-?

— Себастьян. У каждого из нас есть своя…, своя так скажем, работа… Рафаэль сопровождает людей в рай, Маркус — в ад, а я разбираюсь с блудшими душами, которые не могу найти себя места не в одном из миров…

— Так я заблудшая душа?

— Пока, нет. Я должен передать тебя или Маркусу, или Рафаэлю…

— И это зависит от того, насколько хорошей я была при жизни…

— Да, так и есть…

Рейчел задумчиво нахмурилась, и пристально посмотрела на Себастьяна.

— За что людей отправляют в ад?

Настороженность в её голосе была не поддельной. Она искренне боялась узнать ответ…

— За грехи, но люди не остаются в аду Рейчел. Они лишь проходят испытания, чтобы избавиться от земных оков, которые не позволяли им попасть на небеса…

— То есть, ада, как такового не существует? — удивилась девушка.

— Почему же? Есть люди, которые предпочитают там остаться…

— Но…, но зачем?

— Считают, что не до конца искупили свои грехи, — Себастьян тяжело выдохнул и стал рядом с Рейчел. — Люди странные существа. Я никогда не мог понять их, впрочем, как и вы сами себя. Недавно нам пришлось забрать девочку. Ей было всего семь. Знаешь, куда она попала?

Рейчел с интересом посмотрела в черные глаза вестника.

— В ад. Она убила всю свою семью…

Глаза девушки стали огромными, и она ошарашено выдохнула, не веря ушам.

— Нэнси, объяснила это тем, что слышала голос демона, который заставил её убить, сначала своих трехмесячных братьев близнецов, затем родителей, и даже собаку во дворе…

— Но, что это было на самом деле? — увлеченно прошептала Рейчел.

— Она сама…. Понимаешь, нет ангелов, нет демонов. Есть человек, и его сущность. Кто-то служит Господу, кто-то предпочитает стать порождением Люцифера, но всё это не более чем отговорки. Вы бежите от самих себя, не принимая, то какими являетесь на самом деле. Вот ты, как ты думаешь, куда ты попадешь?

Рейчел обеспокоено выдохнула.

— Я не знаю. Мне, если честно, вообще кажется, что не пришел мой час, Себастьян…

— Почему ты так в этом уверена? — удивился вестник.

— Потому, что я бы почувствовала это заранее, как бабушка, как мама…

— Когда мы увиделись впервые, ты тоже что-то говорила про свою бабушку… Кто она?

— Мелисса Уорен. Она умерла совсем недавно, ей было уже…

— Мелисса? — ошарашено переспросил он и резко отпрянул назад, словно испугавшись семнадцатилетней девушки.

— Ну, да. А что?

— Ты знаешь, кем была твоя бабушка?

Почему-то девушка почувствовала, как кровь бешеным потоком подкатила к голове. Внутри всё вспыхнуло, ожидая ответа.

— Она была ведьмой, — решительно заявил Себастьян, и пристально посмотрел на Рейчел.

— Ну, да!

— Ты не веришь? — в черных глазах застыл едва заметный вопрос.

— Конечно, нет! Это чушь, моя бабушка не…

— Пять минут назад ты не верила в потусторонний мир, а сейчас являешься его частью. Так может, ли Рейчел Уорен быть уверена в том, что не является ведьмой в четвертом поколении?

Девушка серьёзно задумалась, из-за чего на её лбу появилась неглубокая складочка. Что если он прав? Этим тогда можно многое объяснить…

— Почему она мне не говорила? — настороженно спросила Рейчел.

— Возможно, хотела, чтобы ты сама об этом узнала, — задумчиво предположил он.

— Себастьян, — позвала его девушка, и взгляд черных невидящих глаз обратился к ней. — Я хочу знать, почему умерла…

Вестник резко отвернулся и посмотрел вдаль.

— Я не знаю, и даже если бы знал, не смог бы сказать…

— Но почему? — поразилась она. — Что в этом плохого? Я должна понять!

— Нет, Рейчел. Это противозаконно…

— Законы? Здесь есть законы?

— Конечно, как и в любом другом мире…

Девушка отчаянно выдохнула, и подошла ближе к нему.

— Пожалуйста! Это очень для меня важно!

— Это не в моих силах!

— А в чьих же тогда? — разозлилась Рейчел и развила руки в стороны. — У кого мне спросить, если даже ты не знаешь?

— Зачем тебе это нужно? Люди умирают по разным причинам! Кто-то из-за возраста, кто-то из-за болезни, кто-то из-за семейного проклятья. Поверь, просто так, никто не уходит…

— Верить тебе? Какому-то чертову вестнику?!

Неожиданно Себастьян рассмеялся. Смышленые складочки появились возле его глаз, и он искренне улыбнулся.

— Я не просто вестник, Рейчел, — уверенно объяснил он. — Рафаэль, Маркус и я — вместе составляем одно существо…

Девушка подозрительно сузила глаза, не понимая, к чему он клонит.

— Мы — это смерть, чего тут не понятного?

Рейчел, уже ничему не удивляясь, нахмурилась.

— Я знала, что тут что-то не чисто! — укоризненно заявила она. — Но ты меня не переубедил. Мне всё равно нужно узнать причину смерти…

— Анафилактический шок, — поставил диагноз он.

— Да, нет, черт тебя подери! Мне нужна моя настоящая причина!

— Чем тебе не нравиться твоя вымышленная?

— Просто это ложь…

— На половину!

— Себастьян! Пожалуйста! — умоляла девушка. — Тогда я без сопротивления пойду за тобой. Не смотря на то, куда ты меня поведешь: в рай, или в ад…

Вестник задумался, смотря на то, как тело Рейчел кладут на носилки и уносят в машину скорой помощи. Он так часто забирал людей, столько выслушал стонов и мольбы, что хладнокровие должно было взять вверх, над совестью. Но просьба этой молодой девушки, почему-то показалась ему жизненно важной! Себастьян понимал, что это противоречит всем законам его мира, и что за это, он может отправиться в ад, для вестников — отступников, но не мог отказать….. Просто не мог…

— Что ж, Рейчел, — медленно начал он. — Я попробую узнать, почему ты здесь, но только при одном условии!

Девушка пристально посмотрела в лицо, самой смерти…

— Ты останешься со мной…, навсегда…

Рейчел ошарашено выпучила глаза, сдержав себя от испуганного крика.

— ЧТО? То есть, я стану блуждающей душой?

— Да, — кратко отрезал он.

— Что за глупости! Ты с ума сошел? Какой тогда мне смыл узнавать причину смерти, если я всё равно буду бродить между двумя мирами?!

— Выбирай! Ты сама попросила…. Что для тебя важней? Причина смерти, или пребывание в раю?

— Ад ты в расчет не берешь?

— Ад — не для тебя. Ты обладаешь слишком доброй аурой…. Вряд ли, твой путь лежит через муки…

— Ты так уверен?

— Ты не ответила на мой вопрос, — напомнил Себастьян. — Что ты выбираешь?

Дикий блеск пронесся в его черных глаза, словно напоминая, что это не два серых пятна. Азарт, неужели азарт?

— Ты многого хочешь взамен!

— Так ты отказываешься?

— Я этого не говорила! — уперлась Рейчел, растерявшись окончательно.

— Тогда, что?

— Ты специально угнетаешь обстановку, задавая один и тот же вопрос через каждые две секунды? — с сарказмом спросила девушка.

— Рейчел! У меня нет времени с тобой нянчиться! Или да, или нет!

— Да, — неожиданно для самой себя выкрикнула Рейчел, до конца не осознавая на, что она согласилась.

— Вот и отлично…

Себастьян начал медленно отходить от неё, постепенно растворяясь в воздухе.

— А где же рукопожатие?

— Оно не обязательно, — рассмеялся вестник, отдаляясь всё дальше и дальше.

— Но что мне делать дальше? Куда идти?

— Просто жди…

Затем его силуэт полностью растворился в воздухе, оставив за собой только кучу неразгаданных вопросов и потусторонних секретов.

— Отлично! — крикнула в ни куда Рейчел, и свирепо выдохнула. — Продолжу дальше сама с собой разговаривать…

Глава 4

По ту сторону

Рейчел лениво шла по улице, медленно переставляя ноги. Казалось, ничего не изменилось: те же улицы, те же дома, те же люди…. Но нет, теперь для девушки настал новый промежуток в жизни. В жизни? Интересно, как теперь называется её бытие? Вряд ли, так же как называлось раньше, ведь…

— ОТОЙДИ! — поспешно выкрикнул чей-то глосс, и Рейчел неуклюже толкнули в бок.

— Эй! Что за…?

— Прости, но нет времени! Ты тоже должна спешить! — панически заговорил мужчина.

— Но куда?

— БЕЖИМ!

Так…

Почему-то Рейчел стало жутко страшно, будто сейчас произойдет что-то ужасное, и поэтому, сама того, не ведая, девушка понеслась следом за парнем лет двадцати шести, который только что столкнул её с дороги.

Его волосы были черными длинными, и касались плеч, а одежда — грязной и порванной во многих местах. Раньше, Рейчел назвала бы его, мягко сказать, бомжом, но сейчас… Черт знает, кто он такой в этом мире!?

— Подожди! — задыхаясь, воскликнула девушка, когда парень просто немыслимо быстро побежал вперед. — Я не атлет, и так лететь по асфальту, да ещё и ночью, не умею!

— Не слушай его, — равнодушно заверил её чей-то голос. — Он в этом плане паникер…

Рейчел резко повернулась и увидела перед собой девушку лет восемнадцати, с коротко подстриженными волосами, в которых торчали розовые пряди. Огромные карие глаза смотрели пристально и уверенно, будто, знали Рейчел уже много лет.

— Я Тина, — улыбнувшись, представилась она и протянула свою тонкую бледную кисть. — Это Кевин…

— Я Рейчел, и…, ты меня видишь, а он…, тоже, и я…? — слова просто не вязались между собой, и поэтому девушка чувствовала себя конкретной идиоткой. — Короче просто Рейчел…

— Ты новенькая? Давно умерла?

Эти вопросы оказались столь неожиданными для девушки, что она чуть отпрянула назад.

— Так ты тоже…?

— Да, уже три года, — ничуть не смущаясь, заявила она. — Кевин уже восемь лет…

— Но…, как? Почему?

— Мы блуждающие души. Нам нет места ни на небесах, ни в аду. Так что приходиться скитаться между миров. Это не очень весело, особенно, когда ты находишься здесь уже больше года…

— Но как такое может быть? Почему вам нет места? — не унималась Рейчел, вспоминая собственную историю.

— Мы умерли не своей смертью…, - с отчаянием призналась она. — Не пришел наш час…

— Разве такое возможно?

— Всё возможно в этом мире! Машину Кевина заминировали…

Рейчел широко раскрыла глаза от удивления, и тяжело выдохнула, пытаясь впитать всё то, что ей сейчас рассказывает Тина.

— А я погибла в авиакатастрофе…

— Но почему это была не ваша смерть? — осторожно поинтересовалась Рейчел. — Возможно…., такова судьба?

— Как бы тебе объяснить, — задумалась Тина, и приподняла глаза к небу. — Например, возьмем мой случай. Только для одного человека пришел час, и он находился в моём самолете. Естественно мы потерпели крушение, только вместо одного умерли триста!

— ТО есть…?

— Получается, что двести девяносто девять человек, не должны были умирать, но попали не в то время, не в то место… так сказать, умерли не своей смертью…

Рейчел тяжело выдохнула.

— Но это не справедливо!

Тина грустно повела плечами и медленно пошла вперёд. Оказалось, что она совсем маленького роста. Почти на голову ниже Рейчел.

— Пойдем, а то Кевин будет волноваться…

— Но куда? — недоуменно спросила девушка, и ей показалось, что это самый часто задаваемый вопрос, который она спросила уже раз двести.

— На место аварии….. Неподалеку разбился автобус, есть жертвы…

Она сказала это каким-то довольным голосом, что заставило Рейчел сильно смутиться. Чему радоваться?

— Ты сама скоро поймешь, — будто прочитав мысли, прошептала Тина, и девушки двинулись дальше по дороге.


Толпа людей стояла около автобуса, который перевернутый лежал на земле. Все окна были разбиты, бок смят, крыша наполовину содрана, и кровь…, было много крови…

Хаос…. Люди, пошатываясь, ходили вокруг побитых окон, доставая жертв из смятого автобуса.

Рейчел с ужасом наблюдала за тем, как мать плакала, держа в руках маленького сына. Он был полностью в крови, его лицо…, оно было настолько изуродовано, что едва ли можно было увидеть глаза…

— ИТАН! ЗА ЧТО? — истерично кричала она, с ненавистью смотря на небо. — ЧТО ОН ВАМ СДЕЛАЛ?

Женщина рыдала, рыдала так сильно, что у Рейчел защемило сердце, глаза наполнились слезами, дыхание стало тяжелым и глубоким…

— Мама никогда не смириться, — неожиданно грустно сказал чей-то голос, и Рейчел увидела рядом с собой того мальчика.

Итан выглядел так, словно был живым. Ярко-горящие голубые глаза, шоколадные, чуть рыжеватые кудри, бледная почти прозрачная кожа…

— Ты Итан? — испуганно спросила Рейчел, и внимательно посмотрел на мальчика.

— Да…

— Что произошло?

— Я…, я не помню, — засомневался Итан, и напряженно закрыл глаза. — Это было так быстро и…, я ничего не успел заметить! Просто яркая вспышка света, и…, вот я стаю рядом со своим телом, вижу плачущую мать, слышу крики и стоны, мольбу о помощи…

— Мне очень жаль, — тяжело выдавила из себя Рейчел и грустно посмотрела на мальчика.

Итан вновь открыл глаза и пристально впился ими в физиономию Рейчел. Он исследовал каждый сантиметр её лица, каждую морщинку, каждую складочку…

— Кесседи? — внезапно спросил он и подозрительно прищурился.

У Рейчел, словно землю из-под ног забрали. Она ошарашено смотрела на мальчика, не веря, что он только что назвал её именем матери.

— Что…, что ты сказал?

— Ты похожа на Кесседи, — уверено заявил он и наклонил голову в сторону. — У вас похожие черты лица, манера разговора, и…. Ты её дочь?

Рейчел ошеломленно сделала шаг назад, пытаясь взять себя в руки. Как он узнал? Где видел её мать?

— Она просила передать, что любит тебя…

Вот тут у Рейчел началась самая настоящая истерика. Она почувствовала, как голова закружилась, и ноги предательски согнулись в коленях. Невольно в голове она вообразила лицо матери, которая всегда улыбалась самой искренней и доброй улыбкой. Чувство, что Кесседи где-то сейчас рядом, охватило девушку, и она почувствовала внеземное тепло, которое приятно обволакивало кожу. Рейчел с трудом открыла глаза, и вновь осознала, как сильно она скучает по маме…

— Откуда ты её знаешь? — ошеломленно прошептала она, пристально наблюдая за Итаном.

В ответ мальчик прижал палец к губам, в знак молчания, и вдруг всё вокруг залил яркий свет.

Прямо перед Рейчел появился Рафаэль, как всегда очаровательно улыбаясь.

— Что ж, пойдем, — миролюбиво прошептал он.

— Я? — удивилась Рейчел. — Себастьян уже всё решил?

Рафаэль, смутившись, поднял на неё свой взор, и взволнованно нахмурился.

— Ты меня видишь?

— Конечно, — уверенно ответила она, как вдруг поняла, что Тина смотрит совершенно в другую сторону, впрочем, как и Кевин, который что-то тщательно искал рядом с автобусом. Только Итан смотрел прямо на Рафаэля, и ни чуть не удивлялся его приходу…

— Но, ведь…?

— Я пришел за мальчиком, — настороженно объяснил Рафаэль. — Ты не должна была меня видеть!

— Но ведь я видела Себастьяна!

— Только потому, что он этого захотел…

— А ты не хочешь? — ехидно поинтересовалась Рейчел, и упрямо выпрямилась.

— Когда мы приходим за людьми, обычно нас видят только те, кому следует умереть…. Я не понимаю, как это вообще возможно?!

— Но, — Рейчел испуганно сглотнула. — Что это значит?

Рафаэль задумчиво отвернулся, и медленно взял за руку Итана.

— Я не знаю, но скоро выясню…

Затем, вновь появилась яркая вспышка света, и тут Рейчел поняла, что не успела поговорить с Итаном о её матери.

— ПОСТОЙ! ЧТО ТЫ ЗНАЕШЬ О КЕССЕДИ?

Но девушка вновь прокричала слова в воздух…

"Что ж, мне не привыкать!" — с отчаянием подумала она, и подошла ближе к Тине.

— Зачем мы сюда пришли? — недоумевая, спросила Рейчел, наблюдая за страданиями людей.

— Как давно ты умерла?

Рейчел задумалась, вдруг осознав, что она толком не может ответить на этот вопрос.

— Часа два, может, три назад…

— Когда таких, как мы бросают здесь, всё меняется, — медленно начала Тина, будто стараясь правильно подобрать слова. — Уже не думаешь о хорошем или о плохом, начисто забываешь про грехи, не чувствуешь жалости к окружающим…

Рейчел подозрительно сузила глаза, и внимательно посмотрела на Кевина, который всё ещё судорожно бегал вокруг помятого автобуса.

— Есть одни вариант, который может вернуть тебе жизнь, — загадочно прошептала кареглазая девушка, чем заставила Рейчел вновь повернуться к ней лицом.

— Но…, разве это возможно? Реально вернуться из мира мертвых? — с каждым словом тон девушки повышался всё выше и выше, пока и вовсе не дошел до писка. — Ты не шутишь?

— Такими вещами здесь не шутят, Рейчел. Я говорю совершенно серьёзно…

Шок заставил врасплох молодую девушку, и она неуклюже пошатнулась. То есть можно вернуться обратно…. можно вновь стать живым!

— Как? — только и спросила Рейчел, широко раскрыв зеленые глаза, в которых страстно искрилась надежда. — Как это сделать?

Тина тяжело выдохнула и с отчаянием посмотрела на Кевина.

— Есть такое состояние у человека, когда он находиться на грани…, - неуверенно объяснила она. — Он уже не жив, но ещё и не мертв. Его душа вылетает за пределы разума, и ищет путь к спасению. Если успеть вселиться в тело, то…, сможешь вновь разгуливать по улице, забыв о том, что когда-то скитался между миров…

— Но, а как же та душа? — недоуменно прошептала Рейчел. — Что происходит с ней?

— Они просто меняются местами. Один обретает тело, другой занимает его место, становясь блуждающей душой…, но я бы больше волновалась за человека…

— Почему?

— Такое состояние длиться не больше минуты, и мы, то есть блудшие души, должны успеть во время, — серьёзно заявила Тина. — Если ты вселяешься в человека, притом, что в нем уже есть его душа, он умирает…

— Человек? — воскликнула Рейчел. — Но…, это же рискованно! Вы забираете у него возможность выжить! Это не честно!

— Я же говорила тебе, сейчас никого из нас не волнует жизнь людей…

Рейчел презрительно осмотрела Тину, и сейчас она уже не казалась ей искренней и доброй девушкой. Теперь Рейчел перед собой видела эгоиста, который даже после смерти не может смириться с судьбой. Это низко, забирать жизнь у другого, чтобы жить самому…

— Я просто не верю, что вы делаете это, — ошеломленно прошептала она, и отошла подальше от Тины, словно стараясь обойти её стороной.

— Придется поверить…

— Нет! Это жестоко!

— Это восстановление справедливости! — отчаянно воскликнула она. — И не больше…

— Бред, — Рейчел протерла руками ледяное лицо. — Вы монстры…

— Да, что ты знаешь? — с яростью выплюнула Тина, и резко подошла к Рейчел. — Я уже три года нахожусь здесь, только из-за того, что какой-то тип должен был умереть! И это ты называешь справедливостью? ЭТО? Мне восемнадцать, а я мертва!

— Оглянись! — недовольно вскричала Рейчел. — Я такая же, как ты, но всё же не собираюсь становиться монстром!

— Ты тут три часа! — свирепо напомнила она. — О чем речь? Вот когда пробудешь хотя бы месяц, и когда постепенно начнешь сходить с ума от головной боли, появятся галлюцинации, будешь слышать голоса своих родных, видеть их скорбящие лица, вот тогда и поговорим…

— НАШЕЛ! — истерично закричал Кевин. — ТИНА! СЮДА!

Девушка молниеносно сорвалась с места, и понеслась к своему напарнику, который из-под обломков вытаскивал тело четырнадцатилетней девочки.

Рейчел стояла, словно в ступоре, не зная, что делать. Наблюдая за тем, как Кевин и Тина жадно разглядывают тело маленькой рыжеволосой девочки, у неё сердце болезненно застучало, будто призывая к совести.

" Я должна что-то сделать" — с отчаянием подумала она. — "Должна…"

— Тина, она твоя, — благородно заявил Кевин.

— Но, ведь ты…

— Черт со мной! Ну же! Пока есть шанс!

Крик тревоги оглушительно пронесся в голове девушки, и заставил сорваться с места, уже не думая о последствиях.

— Я не позволю! — решительно закричала Рейчел, приближаясь к паре, но едва её рука коснулась Тины, она испарилась. — Что за…?

Ошеломленно рассматривая воздух, Рейчел поняла, что опоздала. Тина уже была в теле этой юной девочки.

— Что вы с ней сделали? — яростно прорычала она, и схватила Кевина за порванный ворот рубашки.

— Отпусти, сумасшедшая! — неуверенно воскликнула он, и оторвал он себя руки Рейчел. — Мы сделали то, что нужно было сделать!

— Вы её убили!

— Надеюсь, что нет, ведь тогда, Тина вернется обратно и не получит тело…

— Вы говорите так, словно обсуждайте кусок мяса! Это же человек! — возмущенно закричала Рейчел. — Вы подсознательно идете на убийство, и вас это ничуть не тревожит?!

— Нет, — холодно отрезал Кевин. — Ну же, давай Тина, у тебя всё получиться…

Рейчел с ненавистью смотрела на него и не знала, что делать. Теперь ничего не исправишь…

Люди не могут контролировать смерть при жизни, так же не могут контролировать жизнь, уже умерев…

Смешно, не правда ли?

Внезапно прямо рядом с Рейчел появился серый дым, он становился всё больше и больше, окрашиваясь в темно-черный цвет. Девушка испуганно отступила назад, не понимая, что происходит, пока дым не преобразился в силуэт, и из него не вышла Тина.

— ЧЕРТ! Опять не получилось, — яростно прокричала она, и с силой пнула ногой рядом валявшуюся железяку.

Кевин грустно поднялся с колен, и отряхнул и так грязные джинсы.

— Ничего, в следующий раз получиться…. Не сомневайся…

— Ты мне каждый раз это говоришь! — жалобно простонала она.

— Так, стоп, — ошеломленно прохрипела Рейчел, пристально посмотрев на девочку. — Она…, она…?

— Умерла, да…, - хладнокровно бросила Тина. — Я опоздала на пару секунд! ГОПСОДИ! Где же справедливость?!

— О, нет, — истерично выдохнула Рейчел. — Вы её убили! ВЫ! Боже! Что же вы натворили?! — с этими словами она облокотилась спиной об автобус, и схватилась руками за голову. — Она же могла выжить!

— Но не выжила…

— ИЗ-ЗА ВАС!

— Нет, это её судьба…

— Черт вас подери! Вы оба больные! — истерично закричала Рейчел, и резко отбежала от них. — Что б вы навсегда застряли здесь! Вы умерли именно для этого! Для мучений и страданий! Такова ваша судьба! Вы её ЗАСЛУЖИЛИ!

Девушка быстро побежала в неизвестном ей направлении, на ходу смахивая слезы. Куда она попала? Что делать? Они ведь убьют много людей, прежде чем не найдут себе тело…

Постепенно замедляя шаг, Рейчел увидела перед собой Себастьяна, который смотрел на неё невидящим взором. Он стоял возле скамейки, скрестив на груди руки. Плащ колебался в разные стороны, из-за ветра, и создавалось впечатление, будто всё это сон…

— Ну, что у тебя? — попыталась уверенно спросить Рейчел, вытерев тыльной стороны ладони лицо.

— Рейчел, — тяжело выдавил из себя Себастьян, и опустил глаза в землю. — Всё не так, как я думал…

Девушка недоуменно прищурилась, не понимая, к чему он ведет.

— Всё, что с тобой произошло, не должно было случиться!

— В смысле? — подозрительно спросила она.

— Это ошибка! Ты сейчас не должна здесь находиться!

В его голосе было столько эмоций, столько волнения, и вряд ли подумаешь, что перед тобой стоит сама смерть…, или точней её третья часть…

— Себастьян! Объясни нормально! — потребовала Рейчел.

— Понимаешь, я говори с Рафаэлем. Он рассказал мне про то, что ты видела его, когда тот забирал мальчика с места автокатастрофы…

— Так и есть…

— Но ты не должна была этого видеть! Выходит ты и, правда, ведьма, как твоя мама и бабушка…

— Но что это меняет? — всё ещё не понимая, воскликнула Рейчел. — Как видишь, способности ведьмы не помогли мне избежать смерти!

— Наоборот! — тяжело выдохнул он. — Из-за них ты здесь…

Девушка озадачено пялилась в черные, как смоль глаза, пытаясь додуматься, о чем он говорит. Но ничего не получалось. Рейчел тщетно искала ответ в том, что никак не могла знать…

— Когда мы пришли, ты не заморозилась, как остальные, но не из-за того, что пришел твой час, а из-за того, что ты ведьма, и это твоя способность!

Постепенно до Рейчел стал доходить смысл его слов, но она никогда бы не подумала, что он будет настолько печальным.

— Это значит, что…

— Что ты умерла вместо кого-то другого. Сейчас этот человек даже не подозревает о том, что должен был вчера умереть в 23:00…

Тело девушки неуклюже пошатнулась, и она с грохотом упала на скамейку, схватившись руками за лицо. Она не плакала, и не истерила, Рейчел просто не могла поверить…

— Как такое возможно? — хрипло спросила она, подняв потускневшие глаза на Себастьяна.

— Это сложно объяснить, — тихо признался он, и сел рядом. — Такого в моей практике ещё никогда не было…

Эти слова почему-то заставили девушку улыбнуться, и она слегка усмехнулась.

— В практике? Смерть меняет состав? — удивилась она.

— Да, — беззаботно заявил он. — Каждые пятьдесят лет новые три человека становятся вестниками, таков закон…

Рейчел грустно посмотрела на землю и тяжело выдохнула. Вот так вот то, что должно было возвысить девушку над обычными людьми, отправило её на тот свет! Что ж, за жизнь такая?!

— Кстати о правилах, — неожиданно вспомнила она. — Ты хоть знаешь, что тут происходит?! Заблудшие души намеренно убивают людей, чтобы добыть себе тело!

— Да, я слышал об этом…

— И ничего не предпринял? — ошеломленно удивилась она. — Себастьян!

— Это не в моей компетенции! — усмехнулся он. — Я же уже говорил, люди сами выбирают себе путь! Я не могу изменить их сущность, на это способны только они сами…

— ЧУШЬ! — с абсурдом воскликнула Рейчел. — На моих глазах они убили четырнадцатилетнюю девочку, и ты считаешь это нормальным?

— Нет, я так не считаю, ведь я тоже когда-то был человеком…

Девушка ошарашено посмотрела на вестника, и повернулась в его сторону.

— Но я думала, что смерть, это что-то…, что-то внеземное? — с глупым видом, призналась она.

— Как видишь, нет, — выдохнул он. — Все мы когда-то были людьми. И ангелы, и демоны…

— Ты же сказал ангелов и демонов не существует! — укоризненно напомнила она, и подозрительно сузила зелёные глаза.

— Ты сама себя запутала! Нет демонов, которые вселяются в людей и заставляют их пойти на убийство, ведь те, кого ты видела сегодня, были призраками, а не одержимыми!

— Знаешь, для меня это слишком сложно, — тяжело выдохнула она. — Я всё равно ничего не понимаю, так что, давай лучше поговорим о том, что мне теперь делать! Я ведь не могу остаться здесь, за место кого-то другого!

— Так, — выдохнул Себастьян и поднялся со скамейки, чтобы лучше видеть Рейчел. — К счастью, выход есть, правда, я не уверен, что всё получиться…

— Почему?

— Потому что люди — эгоисты! Они и рады, когда такое происходит! Чем не жизнь? Вместо тебя умер другой человек!

— Не тяни! — нетерпеливо подгоняла Рейчел. — Что для этого нужно?

— Всё очень просто, этот человек должен добровольно согласиться умереть…

— Но как я это сделаю, если меня никто не видит? — недовольно напомнила девушка, и поправила шоколадные волосы.

— Это единственный человек, который сможет тебя увидеть и услышать, — спокойно объяснил он. — Так что дерзай!

— Что за слова? — с сарказмом спросила Рейчел и смышлено уставилась на Себастьяна. — Ладно, кто этот человек?

— Я не знаю…

Сердце Рейчел мгновенно свалилось вниз, и она услышала его грохот, который эхом отдал в голове.

— Что? — истерично закричала она. — Что значит, не знаешь?

— Если бы я знал об этом с самого начала, не было никакой ошибки! Он должен был в тот момент находиться там, где находилась ты, и естественно, этот человек, тоже не заморозился…

— Но, все вокруг стояли, как каменные статуи! Я ведь видела!

— Значит, это всё усложняет…

Рейчел глубоко втянула воздух и поднялась со скамейки.

— То есть, я должна найти человека, который увидит меня и попросить его добровольно умереть? — легкомысленно поинтересовалась она, и скрестила руки на груди.

— Да…

— Я пропала, — безнадежно выдохнула Рейчел и устало поникла, опустив голову.

Повисла пауза. Ветер стих, запахло свежескошенной травой…

— Кстати о нашем договоре, — неожиданно вспомнил Себастьян, чем заставил девушку согнуться в три погибели. Она так надеялась, что он не заговорит об этом! — Он отменяется…

Рейчел удивленно расширила глаза, которые заискрились живым блеском.

— Но почему? — не верила она.

— В силу обстоятельств, ты вообще не должна была умереть, и всё по моей вине… Так что…

— Спасибо, — робко прошептала Рейчел. — Не думала, что смерть такая добрая! — съязвила она.

— Ты меня просто не видела в гневе! — с притворным ужасом воскликнул он, и улыбнулся. — Что ж, встретимся, когда найдешь этого человека…

— Надеюсь, что так оно и будет, — тихо прохрипела девушка.

— Удачи тебе Рейчел Уорен!

С этими словами Себастьян испарился, а Рейчел побежала к тому человеку, который смог бы ей помочь…

Глава 5

Просьба призрака

Было почти пять часов утра…. Солнце постепенно всходило, освещая улицы…. Все спали, кроме Рейчел, девушки-призрака, которая подошла к одному из домов. Он был совсем крошечным, с черной старой крышей, и двумя каменными колонами по бокам. Подстриженный газон, статуи гномиков, в общем, обыкновенная банальщина…

Рука Рейчел взмахнула вверх, чтобы постучать, но вдруг остановилась, и не из-за того, что было пять утра. Какой смысл стучать, если ты призрак?

Оставался один вариант…

Тяжело втянув воздух, девушка испуганно зажмурила глаза, и решительно сделала шаг вперёд.

Открывать, или не открывать? Почему-то было страшно распахнуть веки, но, тем не менее, выхода не было. Рейчел медленно приоткрыла глаза, и вдруг обнаружила, что стоит в коридоре дома Мелоди. Дверь позади, она ничего не почувствовала, значит проходить через предметы не так плохо!

"Что ж, это уже что-то…"

Медленно поднимаясь по лестнице, девушка старательно становилась на носочки, пытаясь не шуметь, и когда перед Рейчел показалась дверь в комнату подруги, одна из половиц предательски скрипнула. Недовольно зажмурившись, девушка замерла на месте, прислушиваясь к звукам. Ничего…

Только тихое сопении, доносившееся из комнаты подруги.

Дальше Рейчел решила не церемонница, и молниеносно забежала к Мелоди, которая крепко спала с ангельским выражением на лице. В ту же секунду, девушка неуклюже сильней завернулась в одело, словно ей стало жутко холодно, и Рейчел недоуменно вскинула брови. Это эффект появления призрака? Леденящий душу холод?

Рядом с кроватью на тумбочке в небольшой коробочке лежали бумажные салфетки, а использованные, валялись на полу. Красный напухший нос, и мокрая подушка говорили о том, что Мел долго и жутко плакала. Рейчел поставила себя на её место и поняла, что и сама бы лежала в истерике…

Осторожно присев рядом, Рейчел посмотрела на спящую подругу и тяжело вздохнула, осознавая, что не знает, что делать дальше. Она пришла к ней за помощью, но за какой именно, ведь Мелоди её не видит и не слышит?

— Ненавижу, — внезапно пробурчала подруга и нервно перекатилась на другой бок. — Ненавижу тебя…

Рейчел недоуменно посмотрела на закрытые глаза Мел, и усмехнулась. Оказывается, не только она говорит во сне!

— Ты…, как ты могла? — с горечью промямлила она, и поудобней легла на спину. — Ты меня оставила одну, и что…, что…, что…

Слова становились тише, выражение на лице спокойней…

Кажется, сон Мелоди вновь стал беззаботным…

— Прости меня Мел, я не хотела, — дрожащим голосом прошептала Рейчел, и мелено поднялась с кровати.

Девушка подошла к столу и плюхнулась на стул. Перед ней лежал листок бумаги и ручка. Они, словно манили и заставляли притронуться, но Рейчел понимала, что это ничего не даст. Она ведь не может брать предметы в руки! Но стоило попробовать…

Дрожащими пальцами она потянулась к ручке, и каково же было её удивление, когда рука прошла сквозь неё? Никаким…

— Черт! — недовольно выругалась она, и со злостью стукнула кулаком по столу.

Внезапно раздался грохот, настолько громкий, что звук пронесся по всей комнате. Мелоди резко подскочила на кровати, и испуганно огляделась вокруг. Сонными глазами было тяжело что-либо увидеть, но, тем не менее, девушка поднялась с постели и подошла к столу. Она остановилась так близко к Рейчел, что ночнушка касалась её длинных пальцев, вытянутых на перилах стула, но, естественно, Мел ничего не почувствовала…

Медленно в голову девушки пришло осознание того факта, что она может дотрагиваться до вещей, только при эмоциональном подрыве! Как Тина, которая с силой пнула железку рядом с автобусом, ведь чисто теоретически она этого не могла сделать! Вот и ответ! ЭМОЦИИ!

— Так соберись, — скомандовала Рейчел, и, представив себе, как ей осточертел весь этот загробный мир, схватила ручку, с такой силой, что хрустнули её длинные пальцы.

— КАКОГО ЧЕРТА! — истерично заорала Мелоди, увидев, как её ручка взлетела в воздух.

Она ошарашено отпрыгнула назад, расширив глаза настолько, что они покрылись слезами.

Всё ещё сохраняя ненависть ко всему, что её окружает, Рейчел аккуратно вывела чернилами на бумаге:


Помоги…


У Мелоди перехватило дыхание, когда она увидела, как ручка двигается. Тяжело втянув в легкие воздух, девушка ошеломленно подошла ближе к столу, с трудом сдерживая приступы паники. Едва её взор упал на листок, изо рта вырвался жалобный писк, который уж точно нельзя было назвать голосом:

— Рейчел? Это ты?

Она чуть ближе подошла к столу, и наклонилась над посланием. Может, это всё ещё её сон?


ДА…


Мелоди ошарашено прикрыла рукой рот, заметив, что на листке появился ответ. Так, может, она просто сошла с ума? Ведь такого не бывает! Чисто теоретически, призраки не могут общаться с людьми! ЭТО НЕВОЗМОЖНО!


Мне нужна твоя помощь!


— Но ты…, ты умерла! — затараторила Мел. — Я, наверно, просто сошла с ума! У меня обыкновенные галлюцинации! Я же говорила, не надо было мне пить эти таблетки! — девушка начала нервно расхаживать по комнате из стороны в сторону. — Да, ещё и выпивка! Всё это вместе, оказало на меня дурное воздействие! Конечно! Я не контролирую свою фантазию!

— Ооооо…. Началось, — протянула Рейчел и обессилено поникла на стуле.

— Доктор говорил, что могут быть последствия, но, почему никто меня не предупредил, что мне явиться подруга из мира мертвых?!

— Мелоди!

— Я не верю! Это всё бред! Письма, Рейчел, призраки…. Я насмотрелась ужастиков!


Перестань нервничать! Я пришла за помощью, а не за выслушиванием твоих ИСТЕРИЧНЫХ ТИРАД!!!


Мел в оцепенении остановилась возле стола и ошеломленно посмотрела на листок бумаги. Теперь это уже не было похоже на галлюцинации. Она с ужасом поняла, что её лучшая подруга сейчас находиться рядом. В её же комнате! Рейчел, которая умерла около семи часов назад, разговаривает с ней, переписываясь с помощью листка бумаги и ручки…

— Допустим, всё это правда, и ты — не мой глюк. Чем я могу тебе помочь? — с каждым словом Мелоди казалось, что она перешла допустимую норму, и теперь больше похожа на слабоумную. Но разве у неё был выход?


Я могу вернуться…


— Что значит, вернуться? — озадаченно спросила Мел, и облокотилась, дрожащими руками на стол.


Я могу вновь стать живой!


— Но КАК? — ошарашено вскрикнула девушка, и резко отпрянула от стола. — Разве такое возможно?


В моём случае — да. Я умерла вместо другого человека…. На моём месте должен был быть кто-то другой, тот, кто находился вместе с нами на День Рождении у Метта…


Мелоди испуганно убрала волосы назад, и серьезно выдохнула.

— Это правда? Я в своем уме, и ты, Рейчел, находишь сейчас здесь?

Рейчел просто распирало от негодования. Она же уже всё сказала! Неужели так тяжело поверить в то, что твоя подруга пришла за помощью, из потустороннего мира?


Да, Мел. Это я. И не пугайся. Это просто ни к чему. Я бы тоже с трудом поверила, но, пожалуйста, помоги! Я сама не справлюсь!


— Господи, Я окончательно свихнулась! — с отчаянием выдохнула девушка, и устало свалилась на постель. — Надо будет сходить, что ли, к психиатру!

Рейчел довольно улыбнулась. Вот её подруга Мелоди Осборн…


Человек, который должен был умереть, сможет увидеть и услышать меня. Это единственна зацепка…. Я понимаю, что найти его почти не реально, учитывая, что на Дне Рождения у Метта был почти весь город, но…, нужно попытаться!


Рейчел попыталась поднять листик, но едва она приподнимала его на несколько сантиметров, он падал, просачиваясь сквозь её пальцы, словно песок. Набрав в легкие больше кислорода, девушка недовольно смяла его, и с неимоверной ненавистью, кинула в Мелоди. Воспоминания, были довольно-таки просты…. Рейчел представила в голове лица Тины и Кевина, когда они вытаскивали из-под обломков тело девочки…. Такого заряда ненависти могло хватить на целый день…

— Эй! — сердито воскликнула подруга, но всё же развернула листик и прочла написанное. — Сейчас пять утра. Ещё рано ходить по домам, в поисках засранца, вместо которого ты умерла. Давай начнем завтра…

Рейчел утвердительно кивнула, но вряд ли Мел это заметила.

— Кстати, как я узнаю, что ты рядом? — озадачено поинтересовалась подруга. — Я же не вижу тебя…

Рейчел серьёзно задумалась…

Почему-то она об этом забыла. Шоколадные волосы упали на смуглые руки, и девушка устало облокотилась головой о стол. Что можно придумать? Как объяснить появление призрака?

Неожиданно в голове всплыл момент, когда Рейчел вошла в комнату Мелоди. Той стало жутко холодно, и она усердней завернулась в одеяло! Возможно, холод и есть решение!


Ты почувствуешь…. Холод…. Я думаю, это явный признак моего появления…


Рейчел вновь кинула записку в подругу, и та лениво развернула смятые уголки.

— Да, очень смешно, — улыбнулась она. — Но, это твоё дело…

Мелоди устало поползла вверх по одеялу, и обессилено свалилась на подушку.

— Мы ещё встретимся…

Рейчел посмотрела на подругу, и сердце болезненно сжалось. Это же ужасно, потерять столь близкого человека! Что бы сделала она сама? Как бы она себя чувствовала? Мелоди достойно держится, да ещё и поверила этому потустороннему разговору! Это не просто дружба…, это непрерывная связь, и нелепые ссоры, или пьяные восклицания никогда её не разрушат…

Рейчел взяла ещё один листик, и написала на нем послание Мелоди, которое, как она надеялась, подруга прочтет утром. Там было совсем не много фраз, и они не блистали особой глубиной или мудростью. Но она обязана была это сказать…, просто обязана…

Рейчел медленно поднялась со стула, и тихо вышла из комнаты, направляясь в неизвестном направлении. В ту же секунду в комнате стало чуть теплей, и Мелоди лениво стянула с себя теплое одеяло…

— Не делай так больше…, Рейчел, — во сне пробурчала подруга, и вновь погрузилась в небытие…


Яркие лучи эгоистично осветили комнату Мелоди, крича о том, что наступило утро. Девушка лениво потянулась, и нехотя встала с кровати.

— Ну, и присниться же такое, — озадаченно прошептала она, сонно оглядываясь по сторонам.

Медленно передвигая ногами, девушка направилась в ванну. Может, прохладный душ её взбодрит? С отчаянием взглянув на себя в зеркало, девушка расстроено усмехнулась, увидев красный нос, напухшие глаза, темные синяки…

Только вчера умерла её лучшая подруга…. Как такое могло произойти? И почему Рейчел знала об этом заранее? Просто немыслимо…

Мелоди нехотя вспомнила, как Метт в истерике теребил мертвое тело, и как кто-то вызвал скорую помощь. Сколько было вокруг людей! Все с таким ошеломленными лицами! Они рассматривали труп Рейчел, как экспонат в музее, и едва сдерживались, чтобы не сфотографировать на телефон…

От этих воспоминаний, Мелоди стало плохо, и они сильно зажмурилась, облокотившись руками о раковину. Внезапное головокружение, заставило девушку пошатнуться, и она нелепо свалилась на пол, схватившись пальцами за волосы.

Мел не могла поверить, Рейчел умерла! Её больше нет, и никогда не будет…

Слезы бурным потоком хлынули из глаз, и грудная клетка задергалась в судорогах. Мелоди откинула голову назад, и резко распахнула мокрые глаза.

Почему-то в сознании всплыли слова Рейчел:

— Справедливость? Что это вообще такое? Ты когда-нибудь её встречала? — подруга, усмехнувшись, затихла, а потом сама же и ответила — Я нет…

— Как же ты была права! — срывающимся голосом, прохрипела Мелоди, и вновь упала лицом на руки. — Рей-й-чел!

Её голос запинался, прерываясь для того, чтобы девушка успела взять хоть чуть-чуть кислорода, но это не помогало…

Дышать стало совсем тяжело, и Мел начала задыхаться в собственных слезах Она нелепо протерла рукой мокрое лицо, и тяжело поднялась с холодного кафеля. Теперь отражение в зеркале было ещё ужасней…

— Отлично, — бесцветно бросила она, и включила кран с ледяной водой.

Что ж, после умывание, красные пятна спали, и остались едва заметные подпухшие бугорки под глазами.

— Черт! Если бы ты не умерла, я бы сама тебя убила! — обижено воскликнула девушка, и ещё раз протерла лицо полотенцем.

— Мелоди! — неожиданно послышался крик мамы. — Спускайся вниз! Пора завтракать!

— Иду! — в ответ прохрипела Мел, и лениво поплелась к шкафчику.

Достав черную юбку, и темно-серую блузку, девушка уныло причесала волосы, и подошла к столу, чтобы взять черный карандаш.

Открыв верхний шкафчик, она обнаружила, что там его нет, впрочем, как и в последующих трех…

— Что за…? — но выругать Мелоди не успела. Её взгляд упал на листочек, аккуратно лежавший на середине стола, и её сердце забилось настолько быстро, что сравнить его было можно только с крылышками колибри.

Дрожащими пальцами, Мелоди потянулась к записке, и, затаив дыхание, начала читать:


Мел, я не буду много говорить, просто…, просто цени жизнь…

Я не ценила, и только сейчас поняла, как это важно! Поверь, то, где сейчас нахожусь я хуже ада, потому рядом со мной нет ни отца, ни тебя, никого…. Пожалуйста, не повторяй моих ошибок…


Твоя лучшая подруга, с любовью, Рейчел…

P.S.

Возможно, ты уже забыла про наш уговор, так вот, это был НЕ СОН! Я жду тебя в 10:30 около своего дома….


— Я…, я в шоке…


Было ровно 10:30, когда Рейчел подошла к своему дому. Сейчас он почему-то казался ей больше, и красивей!

— Вот, что делает с людьми смерть, — с отчаянием выдохнула она, и неуклюже плюхнулась на ступеньки рядом с дверью.

Мелоди должна была вот-вот подойти, но, зная её "пунктуальность", можно было ещё спокойно ждать минут десять…

— НЕТ, БРАИН! Я НЕ ШУЧУ! — со злостью выкрикнула Стив, настолько громко, что девушка услышала это, сидя на улице через открытое окно. — Да…,да…. Приезжай скорей…

Рейчел поняла, что это отец рассказывает брату про её кончину. Так, не привычно, слышат о том, как все обсуждают твою смерть…

— Я думаю через два дня…, может, через три…. Это не имеет смысла! Приезжай скорей!

Послышался, громкий удар, и Рейчел, не заметно для самой себя, подскочила со ступенек. Девушка ловко подкралась к окну, и увидела отца, который сгорбленный сидел на диване, крепко сжимая в руке трубку от телефона.

— Я так больше не могу, — с отчаянием выдохнула он, и схватился руками за голову. Телефон упал на пол, а отец стремительно поник, облокотившись на маленький стол. — Что же это такое? Проклятье?

— Нет, пап, — дрожащим голос, прошептала Рейчел. — Это ошибка…

— Рейчел, — внезапно послышался испуганный шепот. — Ты здесь?

Девушка обернулась и увидела рядом с собой Мелоди. Она, одетая в черную юбку и серую блузку, смотрелась очень жутко. Ей никогда не шли темные цвета…

В руках у Мел был блокнот и ручка. Подруга как всегда всё предусмотрела…

— Эй! — сердито рявкнула она. — Я чувствую себя, как полная идиотка, так что если ты здесь, подними свою задницу и дай хоть какой-нибудь знак!

Рейчел, наблюдая за растерянными глазами подруги, усмехнулась, и подошла ближе, будто захотела, чтобы холод прошел сквозь девушку…

Мелоди неожиданно задрожала, и потерла руками бледные плечи.

— Что ж, видно ты здесь…

Рейчел довольно улыбнулась.

— Что будем делать? — в воздух спросила Мелоди. — Нам надо обойти кучу людей! С кого начнем?

Подруги одновременно опустились на ступеньки, и устало выдохнули.

Рейчел, сосредоточившись, забрала из дрожащих рук Мел, блокнот, и вывела аккуратными буквами:


Сара…

Глава 6

Призрак и человек

Мелоди неуверенно постучала в огромную дверь, и робко отошла назад. Казалось, этот дом в сто раз больше её, хотя нет, только окна казались громадными, обо всем доме даже страшно было говорить…

— Я чувствую себя полной идиоткой, — взволнованно прошептала Мел, направив свой взгляд в сторону, где, как она думала, стоит Рейчел.

Дверцы лениво распахнулись, и на пороге появилась полная женщина. Она была небрежно одета, в серое тонкое платье и толстые древние колготы. Черные волосы, кое-где уже были седыми, а возле глаз просвечивались морщинки. В общем, она уже не была в самом рассвете своих сил…

— Здравствуйте, — миролюбиво начала Мелоди. — Миссис Митчелл, я бы хотела поговорить с Сарой…

— Я не Миссис Митчелл, — резко ответила женщина, и нахмурила не выщипанные брови. — Я её прислуга, Кармит. Зачем вам Сара?

— Я её подруга, мы в школе вместе в одном классе учимся, и…

— Осборн? — удивленно воскликнул голос, позади прислуги. — Мелоди Осборн?

Черноволосая девушка появилась на пороге, отталкивая Кармит, которая, состроив недовольное выражение лица, удалилась.

— Да, — неуверенно прохрипела Мел. — Это я…

— Зачем, пришла? — с интересом спросила Сара. — Я…, я думала по биологии придет со мной заниматься Лейла…

— О, нет! — быстро выбросила Мелоди, и отмахнулась рукой. — Я сама в ней ничего не понимаю!

— Тогда зачем ты здесь?

Аккуратно выщипанные брови девушки подозрительно поползли вверх, и она настороженно прищурилась.

Мелоди тяжело выдохнула, решив, что пришло время осуществить план, который Рейчел подробно описала на листочке.

— Я пишу статью в нашей школьной газете и мне нужна твоя помощь…

Сара довольно улыбнулась, и жестом пригласила Мелоди войти в дом.

— Я не хорошая хозяйка, — смышлено призналась она, закрывая прямо перед Рейчел дверь. К счастью, ей она совершенно не понадобилась…

— Да, что ты, — робко пролепетала Мелоди. — Я так не считаю…

Сара мило захлопала ресницами, и упала на огромное кресло, на котором были вышиты узоры золотыми нитками. Казалось, королева, только, что села на свой трон…

— Чем я могу помочь?

— Я пишу про День Рождение Метта, — быстро начала Мелоди, и с позволения села на противоположный стул. — Мне нужен список всех присутствующих, если, конечно, это возможно…

— Ооооо! Ты обратилась по адресу! — доброжелательно воскликнула голубоглазая девушка и вспорхнула с кресла. — Я сейчас приду…

Сара молниеносно исчезла из комнаты, оставив Мелоди одну, ну так, по-крайней мере, она думала…

Рейчел смотрела ей в след и думала, как Сара может быть такой хорошей? По закону жанра, она должна была оказаться первоклассной стервой, лохудрой, эгоисткой, но тут…. Она просто светится искренней добротой и отзывчивостью. Ни намека на зависть или презрение. Ангельские голубые глаза и очаровательная улыбка, ВСЁ! Ясно, почему Метт выбрал именно её, ведь Сара просто замечательная девушка с большой буквы Д.

— Вот, — Сара появилась в комнате так же неожиданно, как и исчезла. — Это все кто были на вечеринке, кроме охраны…. Их имена запретили называть из-за секретности, — говоря это, она чуть наклонилась, будто делилась с Мелоди строжайшей тайной. — Это всё, что от меня требуется?

Мел пробежала глазами по фамилиям, и у неё участился пульс.

— Триста двадцать четыре человека? — ошеломленно вскрикнула она.

— Да, — самодовольно отозвалась Сара. — Из них человек пятьдесят персонал, так что…

Рейчел и Мел одновременно тяжело выдохнула, осознавая, через что им придется пройти, но ни у кого не возникло мысли отступиться.

— Спасибо, ты мне очень помогла…

Мелоди легко вспорхнула с кресла и направилась к двери.

— Осборн? — внезапно окликнула её Сара. Неожиданно глаза девушки засветились беспокойством и…, и жалостью. Она нервно поправила черные волосы и судорожно выдохнула. — Мне очень жаль…

Сначала Мелоди не могла понять, о чем Сара говорит, но потом, она вспомнила, почему на ней черная юбка и серая блузка, почему глаза до сих пор покалывают, и изредка побаливает голова…

— Да…, - выдавила из себя Мел. — Мне тоже…. Ещё раз спасибо…

Мелоди молниеносно выбежала из дома, и скрылась за поворотом…


— ТРИСТА ДВАДЦАТЬ ЧЕТЫРЕ ЧЕЛОВЕКА! — истерично завопила Мелоди. — Это просто абсурд, какой-то…

Рейчел обессилено упала на тротуар и просматривала список. Казалось, она уже выучила все эти имена наизусть!


Мел, я думаю, что тут ты мне не сможешь помочь…


Рейчел аккуратно передала блокнот подруге, и заметила, как резко поменялось выражение лица Мелоди.

— Знаешь, что?! Ты издеваешься? Я за эти восемь или девять часов успела выдавить все слезы, оплакивая лучшую подругу! У меня была истерика, я просто не верила! Началась паника! И тут, оказывается, ты можешь вновь ожить! Рейчел Уорен может вернуться! — Мелоди резко подошла к подруге, хотя не видела её. Словно магнит притягивал их друг к другу. — И ты говоришь мне отступиться? ТЫ? — Мел внезапно затихла, и закусила губу, словно пытаясь заглушить душевную боль. — Ну, уж нет! Я не сдамся, и сделаю всё, чтобы ты ожила! ВСЁ, РЕЙЧЕЛ, абсолютно всё!

На противоположной улице остановилась старушка, с ужасом наблюдая за девушкой, которая разговаривала сама с собой. Она испуганно расширила глаза, и судорожно втянула воздух, сильней оперевшись о трость.

Мелоди недовольно повернулась к ней, и, поддавшись порыву эмоций, закричала:

— Чего уставились? — Мелоди развела руки в стороны. — Я всегда сама с собой разговариваю, когда у меня критические дни!

Старушка ошарашено перекрестилась, и настолько быстро, насколько ей позволяли её худые ноги, понеслась дальше по улице.

— Отлично! — с абсурдом, выдохнула Мел и тяжело приземлилась рядом с подругой. — Теперь я и, правда, сошла с ума!

Рейчел искренне рассмеялась, схватившись руками за живот. Что ж, чего-чего, а вот такого от Мелоди Осборн никто не ожидал, даже сама Рейчел.

— Что будем делать? — усмехнувшись, спросила Мел, и протерла руками лицо.


Кажется, я придумала…


Мелоди звонко постучала в дверь, и натянула доброжелательную улыбку. На ней был зеленый костюм, состоявший из юбки в складочку и майки-борцовки. На голове две длинные косы, и кепка, с надписью названия фирмы.

Дверь распахнула Кэсси Адамс.

— Привет! Не хотела бы ты попробовать печенья от компании "Sweet&Milk"?

— Эээээ…, - протянула девушка. — Мелоди…, с тобой всё в порядке?

Рейчел угрюмо вздохнула, увидев, как Кэсси смотрит сквозь неё на Мел.

Таков был план: она становиться впереди подруги, пока та рассказывает о печенье их выдуманной компании "Sweet&Milk". Человек, который должен был умереть вместо Рейчел, замечает её, и они выбирают дату его смерти. Всё очень просто…

Но это была не Кэсси…

Мелоди нагло насупилась и, театрально развернувшись, направилась к следующему кандидату…


Дверь раскрыл Тед Вандер.

— Привет! Не хотел бы ты попробовать печенья от компании "Sweet&Milk"?

— Нет, спасибо…, хотя можно было бы попробовать!


Дверь открыл Бен Коллинз.

— Здравствуй, не хотел бы ты попробовать печенья от компании "Sweet&Milk"?

— Нет, — рявкнул Бен, и зло выпучил опустошенные глаза на Мелоди. — ПРОВАЛИВАЙ!


Дверь распахнула Анита Блеквуд.

— Привет! Не хотела бы ты попробовать печенья от компании "Sweet&Milk"?

Мелоди улыбнулась настолько сильно, что лицо неприятно стянуло.

Ничего, не ответив, девушка бесцеремонно захлопнула дверь, и послышались её отдаленные шаги.

— Я тебе этого никогда не прощу! — язвительно пробурчала Мел, обращайся к Рейчел. — Хотя это весело…


Дверь открыл Шон Филч.

Дверь открыла Фейт Деншвиль.

Ивейн Морган, Синтия Тернер, Мария Лемпорд, Уилл Дёрн, Лиссса Беннет, Джим Фрост, Чейз Эванс, Остин Джонсон, Кетти Макдонал, Сьюзан Миллер…


Под конец дня у подруг кругом шла голова. Хотя они не прошли и половину списка! Обессилено свалившись перед следующим домом, девушки устало вздыхали, не понимая, как найдут того или ту единственную из этих трех сотен…

— Рейчел, это просто невозможно! — безнадежно взвыла Мелоди. — Мы вычеркнули из списка семьдесят три человека, потому что пятьдесят из них — персонал, двадцати трех ты видела замершими статуями. Сегодня мы обошли тридцать шесть подростков, но никто из них не оказался тем, кого мы ищем! Это просто абсурд!

Рейчел расстроено посмотрела на подругу, которая выглядела настолько измотанной, что в глазах полопались сосуды. Косы были на половину расплетены, а юбка грязной, так как через каждые шесть человек, подруги падали на асфальт, совершенно не думая, чистый он или нет…

— Так, давай ещё человек десять, и продолжим завтра, — предложила Мелоди и вновь посмотрела в воздух. Рейчел взяла блокнот, и устало написала:


Да, конечно…


Подруги встали с тротуара, и подошли к следующему дому.

То, что они стоят перед особняком Метта Николсона, они поняли только что…. Плакат всё ещё висел, и шары, запутавшись в кронах деревьев, колыхались в воздухе. Пахло горелым салютом, и сильно концентрированным алкоголем. На территории валялись бутылки и стаканы, где-то была разбросана еда…

Несколько уборщиков возились с совками, пытаясь разобрать весь этот хлам…

— Простите, — выкрикнула Мел, обращаясь к одному из сотрудников персонала. — Меттью Николсон, сейчас дома?

Взрослый коренастый мужчина повернул на неё голову, и измотано протер рукой вспотевший лоб.

— Да, но к нему нельзя, — низким тоном сообщил он.

Рейчел и Мел одновременно поникли, опустив головы.

— Но почему? — неуверенно поинтересовалась Мелоди.

— Не знаю, — равнодушно отозвался мужчина, и смахнул веником пластиковые стаканы в кучу. — Таков приказ: никого не впускать…

Мел устало отошла от ворот и вновь принялась заплетать косы.

— Что ж, завтра придем к нему, а сейчас кто следующий?

Блокнот лежал у девушки в кармане, и к её удивлению никто не забирал его, чтобы написать ответ.

— Рейчел? — недоуменно спросила девушка, отпустив волосы, которые вновь расплелись. — Ты где?

Вокруг почему-то стало теплей, и мурашки перестали, бешено носиться по спине. На душе, словно отпустило, стало спокойней…

— Черт! РЕЙЧЕЛ!


Девушка решила не откладывать на завтра то, что можно сделать сегодня.

Рейчел неслась сквозь стены, пытаясь отыскать комнату Метта, но этот дом больше был похож на лабиринт. Что ж, очень выгодно! Поклонницы просто не могли найти вход в его логово! Это весьма предусмотрительно для самого крутого парня в школе…

Поднявшись на третий этаж, Рейчел осознала, что редко занималась спортом. Иначе такие подъемы по нескончаемой лестнице были, хотя б чуть проще…

— Переставьте эту вазу в тот угол, — скомандовала Синди Николсон, чем заставил Рейчел, будто по автоматизму спрятаться за колонну. От старых привычек придется долго отвыкать! — Нет! В другой! Болван! — разозлилась Миссис Николсон, указывая пальцем в противоположную сторону.

Рейчел с ненавистью взглянула на женщину лет тридцати восьми и поразилась тому, насколько она высокомерно выглядела. Вздернутый к верху подбородок, гордая прямая осанка, вечно хмурые тонкие брови, казалось, в ней совершенно нет женственности…

— Как-то холодно стало, — внезапно сказала Синди, и покосилась в сторону Рейчел. Именно в этот момент у девушки резко подпрыгнуло сердце, и с грохотом упало вниз. Неужели мама Метта та, вместо кого она умерла?!

Миссис Николсон, цокая каблуками, направлялась прямо к колонне, за которой стояла озадаченная девушка, и когда даже запах духов уже был отчетливо слышен, Рейчел вынырнула из-за угла, и внезапно остановилась прямо перед ней, лицом к лицу. Синди резко затормозила, а её глаза посмотрели прямо на девушку, исследуя каждый сантиметр. Рейчел даже затошнило от такого подробного осмотра, как вдруг Миссис Николсон решительно прошла сквозь неё.

— Пауло!? — недовольно закричала она. — Какого черта эта картина висит здесь?!

У Рейчел, будто камень с души упал. Она медленно повернулась назад, и увидела картину молодой девушки, которая уверенно восседала на борзой лошади.

"Брюллов — Всадница" — самодовольно вспомнила Рейчел. "Что ж, значит, я не совсем потеряна!"

— Снимите её, НЕМЕДЛННО! — истошно завопила Синди и поспешно вышла из комнаты.

Рейчел побежала дальше по коридору, едва успевая обходить уборщиков, пашущих на коленях. Когда вдалеке показался очередной тупик, перед девушкой, словно вырос толстый потный мужчина, державший в руках тряпку и моющее средство.

Рейчел истерично завопила, и сама того не заметив, отпрянула назад.

Её глаза были крепко зажмурены, будто она боялась, что тот мужчина прыснет средством прямо ей в лицо, и когда она обернулась, то осознала, что нашла логово Метта, ЕГО логово…

Комната была пуста, Николсона в ней не было…

По-хорошему Рейчел должна была развернуться и пойти дальше искать его по дому, но ей стало жутко интересно, и она жадно начала рассматривать всё, что находилось вокруг.

Книги, диски, журналы, фотографии: всё это для неё было каким-то близким и родным, словно это и её вещи тоже…

Рейчел прошла мимо зеркала и осознала, что в нем нет её отражения. Внезапно у девушки в голове всплыл вопрос: А как она сейчас выглядит?! Вдруг у неё на голове кошмар, или тушь потекла!? А что если…

Раздался дверной скрип и в комнату зашли….

Девушка очарованно смотрела в отражение, наблюдая за пришедшим…, за Меттом…

Он внимательно на ходу читал книгу, и даже не удосужился посмотреть вокруг. Парень одной рукой держал книжку, а другой стягивал с себя черный галстук, будто тот душил его. И тут Рейчел заметила, что на его руке висит браслет! Тот самый, что она подарила ему на День Рождение!

— Оооооо! — довольно протянула она. — Это так мило…

Девушка блаженно сцепила перед собой руки, как раз в тот момент, когда книга с грохотом выпала из рук Метта. Он резко посмотрел перед собой, и ошарашено отпрянул назад.

— РЕЙЧЕЛ?


То, что почувствовала в тот момент Рейчел, нельзя было передать словами. Это как приобрести и потерять одновременно…

Она ошеломленно смотрела на парня и понимала, что её единственный путь к спасению, это смерть любимого человека! Нет, на такое она пойти не могла…

— РЕЙЧЕЛ!? — вновь заорал Метт, и ошарашено впился в лицо девушки. — Но ведь…, ведь ты…?

— Да, Метт, я знаю…, и это трудно объяснить…

Парень чувствовал себя сумасшедшим! Он смотрел на Рейчел, и понимал, что с головой у него определенно есть проблемы…

— Но ты УМЕРЛА! — будто пытаясь доказать самому себе, воскликнул он.

— Мелоди говорила то же самое, так что…

Рейчел опустошенно села на кровать и прикрыла глаза руками. Только бы не заплакать…

— Я не понимаю, разве такое возможно? — не унимался Метт. — Я сам держал твоё тело, когда ты испустила последний вздох…

"Да, ты держал меня в руках, а я в этот момент ничего не чувствовала…. Где справедливость?"

— Рейчел, ответь, — более спокойно попросил он, хотя в голосе всё ещё слышались нотки паники. — Я не понимаю…

— Метт, я умерла, и сейчас перед тобой призрак…. Моё тело, — Рейчел запнулась. — Мне и бы самой хотелось узнать, где моё тело…

— Как? Я сошел с ума? Или мои мозги перепрограммировались на потусторонний мир? Или, — он остановился. — Или я тоже умер?

— Что за чушь!? Нет, просто…, ты не умер! — решительно проштудировала она, пристально посмотрев на парня. — …В этой комнате только один мертвец….

Что теперь ей делать? Сказать о том, что должен был умереть он, причем неизвестно почему, но произошла ошибка и забрали её! Теперь единственный способ вернуться, это его смерть! Что за…?

— Да, уж, — тяжело выдохнул Метт, и медленно, будто боясь, что Рейчел нападет на него, присел рядом. — Никогда не думал, что буду разговаривать с призраком…

Рейчел обессилено улыбнулась.

— Ты ещё нормально это воспринял! С Мелоди было сложней…. Мне пришлось выслушать целую тираду про слабоумие и шизофрению!

— Честно, я ещё ничего не понял, но всё же рад, что вижу тебя…

Девушка пристально посмотрела в темно-синие глаза парня, и вдруг поняла, что что-то в них изменилось. Рейчел не видела в них былой уверенности и решительности, страх, робость, недоверие…

— Ты носишь браслет? — выдавила из себя она, просто заставив оторвать свои глаза от его лица.

— Да, — усмехнулся он. — Всегда приятно, когда дарят вещи со смыслом и от души, а не так, как сделали почти все…, сколько их там было?

— Триста двадцать четыре…

Метт удивленно вскинул брови.

— Откуда ты знаешь?

На его лице расплылась очаровательная улыбка, на которую с радостью ответила сама девушка, мило захлопав ресницами.

— Я много чего знаю, — скокетничала Рейчел, и вдруг поняла, что флиртует. Ну, не время для этого!

Хотя когда время?

"Так, всё! Заткнись!" — закричала сама себе девушка и резко вскочила с кровати, сцепив за спиной руки.

— Слушай, Рейчел, — робко начал Метт. — Я не знаю, как это сказать…, и…, когда ты подарила мне браслет, я что-то почувствовал…

Его голос был таким неуверенным и взволнованным, что девушка слегка усмехнулась. Метт говорил о чувствах к ней, пытался в чем-то признаться! И всё бы хорошо, если бы не тот факт, что она мертва, а он живой! У него ещё всё впереди! В конце концов, может, Рейчел не случайно умерла вместо него?

— Это трудно описать! — всё продолжал он. — Я почувствовал приятное головокружение, словно мимолетное помутнение рассудка! Сначала, мне показалось это полным бредом, но когда мы танцевали…

— Метт, — переборов себя, перебила Рейчел. — Я мертва…

— Я знаю, но, — парень быстро поднялся с кровати и просто подлетел к девушке. — Но головокружение всё равно не проходит…

Его лицо было так близко, опасно близко…

Рейчел понадобилось огромное количество усилий, чтобы сделать шаг назад.

— Это бессмысленно, — на выдохе, заявила она, пытаясь взять себя в руки. — У нас нет будущего, зачем себя мучить?

— Разве это мучение? — хрипло произнес он. — Я бы не так это назвал…

— Метт, это глупо! — воскликнула Рейчел, осознавая, что сама рушит то, что пыталась годами построить. — И как бы меня к тебе сильно не тянуло, это не выход…

Девушка почувствовала, как сердце судорожно сжалось, от сказанных ею слов, причем не столько от слов, сколько от их правды. Она неосознанно зажмурила глаза, и на ресницах показались маленькие слезинки, словно боль они рвались наружу…

— Рейчел, почему? Почему ты даже не хочешь попробовать? — голос Метта был опьяняющим, таким, который сводит с ума, и у девушки пошла голова кругом, когда он приблизился ещё ближе. — Я не думал, что кто-нибудь тебя встречу, и тут, оказывается…

— Что я МЕРТВА! — завопила Рейчел. — Ты не понимаешь? Ты вообще не должен меня видеть, и это чистая случайность! — что ж, врала она довольно-таки убедительно. — Я тоже это почувствовала, тогда…, на веранде, когда мы разговаривали, но…, между мертвым и живым нет ничего общего!

— Я бы не спешил с выводами, — на выдохе прошептал он, и властно притянул к себе девушку.

Метт страстно впился в неё своими губами, и дальше все покатилось, как снежный ком.

Рейчел прокляла себя, и свою будущее, пообещала, что больше никогда не приблизиться к Метту Николсону. Но всё же её руки взлетели на его широкие плечи, а тело прижалось так близко, словно Рейчел захотела пройти сквозь него. Поддавшись неизведанному ей ранее порыву, девушка одну руку запустила парню в шелковистые волосы, а другой — вцепилась в его плечо. Метт сильней притянул к себе Рейчел, а потом её спину обожгла холодная стена комнаты.

— Знаешь, я видела много пар, — прошептала Рейчел, когда Метт оторвался от её губ, чтобы вздохнуть. — Вампиры и люди, оборотни и люди, русалки и люди, но чтобы призрак и человек…

— Ты для меня самое что ни на есть настоящее, — хрипло признался парень, и вновь поцеловал Рейчел разгоряченным губами.

Внутри воцарил пожар, мысли крутились, не в состоянии сосредоточиться! Когда парень обхватил руками её крошечное лицо, Рейчел просто взорвалась от переизбытка чувств, и тут…, тут произошло то, что она и Метт запомнят навсегда…

В комнату зашла Синди Николсон…

Глава 7

Горькая правда…

То, что увидела Синди, было трудно описать…

Её сын, стоял возле стены, словно что-то прижимая к себе, и это что-то явно не существовало…

Она ошеломленно наблюдала за тем, как Метт резко отпрянул от пустоты и начал судорожно почесывать затылок. Его глаза дико забегали по комнате, будто его только что уличили к краже…

— Эээээ…, - озадачено протянула Миссис Николсон. — И что ты делал?

Метт разоблачено расширил глаза, даже не представляя, что такое можно придумать. Он протер рукой шею, куда только что его целовала Рейчел, и сцепил руки перед собой.

— Я…, - начал парень, не отрываясь от подозрительного взора матери. — Я…, я упражнялся!

— Что? — ошеломлено спросила Синди, и с жалостью посмотрел на сына. Может, он сошел с ума, после того, как на его Дне Рождении умерла девушка…?

— Это новое упражнение, — более уверенно заговорил Метт. — Мистер Боремас, сказал тренироваться дома…

— Не думала, что вот такие упражнения, — она покосилась на стену. — Могут помочь тебе в футболе…

— Я тоже, — неуверенно буркнул он, и мимолетом посмотрел на Рейчел, которая еле сдерживалась, чтобы не рассмеяться. — Мам, ты что-то хотела?

Миссис Николсон подозрительно прищурилась, и сделала шаг к сыну.

— Я слышала, как ты разговаривал…

Рейчел и Метт одновременно почувствовали неприятное ощущение, словно их раскрыли…

— Да, — попытался уверенно выдавить парень. — По телефону…

— По телефону?

Метт кивнул.

Синди не знала, что тут произошло, но чувствовала, не всё так просто, как кажется! Её сын стоял и обжимался с ВОЗДУХОМ! Это же бред…

— Мам, мне надо дальше тренироваться, — подал голос Метт, и почувствовала, как Рейчел положила свои руки на его мужественные плечи. — Так что…

— Ну, так продолжай! — решительно отрезала Синди, и вызывающе посмотрела на сына.

Метт долго не мог понять, почему его мама всё ещё стоит в дверях, и испытывающее наблюдает за ним.

— Она хочет, чтобы ты показал ей упражнение, — ошеломленно прошептала Рейчел, и виновато посмотрела на Метта.

"Отлично!" — подумал парень, и неуверенно повернулся к стене.

Синди с удивлением наблюдала за тем, как Метт облокотился руками о стену, и начал медленно прижиматься к ней, а затем вновь отдаляться, будто выполнял отжимание. Это совсем не было похоже на то, что она видела вначале, но…

— Тренируйся, — напоследок бросила она, и резко вышла из комнаты, захлопнув за собой дверь.

Метт быстро отпрянул от стены, и схватился руками за голову.

— Я идиот! — шепотом воскликнул он. — Теперь она думает, что я свихнулся!?

Рейчел, наконец, рассмеялась, и устало плюхнулась на кровать.

— Да, уж, — ошеломленно воскликнула она. — Твоя мама явно удивилась!

— Ты тоже принимала в этом участие! — с укором напомнил он и сел рядом.

— Да, но меня не было видно! Разве ты забыл, кто я?

Рейчел самодовольно улыбнулась, и вновь притянула к себе Метта. Он медленно наклонился над ней, и вдруг спросил:

— Ты ведь не случайно, оказалась сегодня здесь…

Для него это был самый безобидный вопрос, для Рейчел — напоминание о том, зачем она пришла. Романтическое настроение сразу улетучилось, едва в голову пришло осознания факта, что Метт должен умереть.

Рейчел нехотя отодвинула от себя парня, и встала с кровати.

Девушка подошла к окну, и безнадежно выдохнула, понимая, что не сможет рассказать Метту правду…

Он для неё больше чем просто парень, и это не дурная новящивая идея! Рейчел смотрела в его глаза и тонула, вдыхала его запах и сходила с ума, целовала его и таяла…. Это не простое увлечение, это…, это то, ради чего стоит страдать…

— Метт, мне пора, — решительно отрезала, она резко пошла к двери.

— Эй! — недоумевая, воскликнул парень, и Рейчел не успела опомниться, как он уже стоял перед ней. — Куда?

— Мне нужно уйти…

— Зачем? Объясни!

— Я не могу сказать, но…, но мне, правда, нужно! — она попыталась пройти сквозь него, но не тут то было! Рейчел с силой врезалась в торс парня, и отпрянула назад. — Что за…?

— Зачем ты это сделала? — удивился Метт.

— Я не смогла через тебя пройти! — проигнорировав вопрос парня, ошарашено воскликнула она и ошеломленно взглянула ему в лицо.

— Так же, как и мы, минуту назад целовались! Я не знаю, почему, но могу до тебя дотрагиваться! — Метт задумался. — Может, это судьба?

— Но, тогда я думала, что это из-за эмоций, — озадачено прошептала Рейчел, старательно пытаясь найти объяснение. — Дело в том, что я могу брать предметы, если через меня проходит мощный поток чувств…

— Когда мы целовались, через тебя прошел мощный поток чувств? — самодовольно улыбнулся парень.

— Метт!

— Что? Я просто спросил…

— Странно, — протянула Рейчел. — надо спросить об этом Себастьяна…

— Кого?

— Себастьяна, он мой проводник в мире призраков…

— Проводник? Да, уж…

— Мне пора, — Рейчел попыталась обойти Метта, но он вновь встал перед ней. — Отойди, Метт. Это ошибка…, всё что произошло…

— Я не считаю, это ошибкой! И перестань повторять одно и тоже! — упрямо заявил он. — Я никуда тебя не пущу, пока ты не объяснишь, что происходит! Чего ты боишься?

— Метт….

— Ты определенно, что-то не договариваешь, я же вижу!

— Но я не могу сказать! — упрямо воскликнула Рейчел. — Не. Могу.

— Почему?!

— Пропусти! — девушка опять попыталась пройти, тщетно… — Метт, не зли меня!

В этой фразе не было и доли сарказма…

Рейчел почувствовала, как неизведанная ей ранее энергия забурлила по жилам. Похожее она испытывала на кладбище, под дождем, хотя сейчас всё было гораздо сильней. Опьяняющее чувство переросло в ненависть и боль. Боль, которая накопилась за всё это время, и не вырвалась наружу…

— Пожалуйста, отпусти меня, — еле дыша, прошептала она.

Метт испытывающее смотрел в её зеленые глаза, и не мог поверить, что его счастье так быстро разрушилось. Только что они были вместе, вот она уже уходит…

— Нет, — убийственно четко отрезал он. — Если ты уйдешь, пусть это будет по твоей инициативе, потому что, я сам не возьму на себя ответственность за разбитое сердце! Нет, Рейчел, — вновь повторил Метт. — Я тебя не отпущу…

Девушка почувствовала смешаннее чувства….

Ей хотелось взлететь от счастья, и умереть от не справедливости…

"Умереть?" — усмехнулась Рейчел. "Я уже мертва…"

Подумав это, она настолько сильно разозлилась, что почувствовала, как кровь быстрей понеслась по жилам. Какая-то сила желала вырваться наружу, просто молила освободиться от оков, и когда, Рейчел осознала, что находиться на гране срыва, из неё мощным потоком вырвалось силовое поле.

Оно ярким светом распласталось вокруг девушки и понеслось вперёд, сбивая всё на своём пути. Шоколадные волосы девушки разлетелись в разные стороны, и её тело взлетело на несколько сантиметров от пола. Рейчел расставила руки в стороны, и испытала колоссальное удовольствие от силы, наполняющей её от кончиков пальцев до головы. Глаза самопроизвольно закрылись, погружая девушку в темноту. Но разве это называется темнотой? Такое чувство можно сравнить только с внеземной властью, с неимоверным блаженством…

— Рейчел, — ошеломленно воскликнул Метт, который, ослепленный ярким светом, стоял на коленях, держась рукам за лицо. — Хватит! ПЕРЕСТАНЬ!

Только когда она увидела, корчащееся от боли тело Метта, только тогда она поняла, что натворила. Свет мгновенно исчез, и Рейчел опустилась на пол, неуклюже пошатнувшись в сторону.

— МЕТТ! — испуганно закричала она, как раз в тот момент, когда в комнату вновь ворвалась миссис Николсон.

— Что здесь…? — начала, было, она, но резко остановилась, увидев, как сын еле держится на ногах, пошатываясь в разные стороны. — Меттью…

Она подбежала к сыну, и упала рядом с ним на колени.

— Метт! Что с тобой?! — в панике закричала она, дрожащими руками дотрагиваясь до лица сына.

Рейчел не знала, что делать. Она колебалась…

Как она может его бросить? КАК?

Но это был единственный шанс, чтобы уйти. В следующий раз, Метт её не отпустит…

— Нет! — воскликнул парень, открывая красные глаза. Казалось, свет обжег его роговицу. — Постой! Не надо!

Синди смотрела на сына, как на умалишенного, и пугалась ещё больше, не представляя, что делать.

— Я здесь, Метт, — нерешительно сказала она, в то время как Рейчел направилась к двери. — Всё хорошо…

— Нет! — вновь закричал парень, заметив, как девушка убегает. — ПОСТОЙ!

Не заметно для самого себя, Метт подорвался с пола, и понесся вслед за Рейчел.

— Меттью! — дрожащим от страха голосом, прошептала миссис Николсон. — Ты…, ты куда?

— Подожди!

Метт, практически ничего не видя, побежал за Рейчел, орган слуха которой подсознательно отключился и не слышал души раздирающих криков парня, пытавшегося её остановить.

— Рейчел! — закричал Метт, и оступился прямо перед лестницей. Он чудом успел схватиться за перила и не покатиться кубарем вниз, но разве сейчас для него это было важно? Рейчел убегала, а Метт ничего не мог сделать! Вот, что терзало душу парня…

Когда девушка выбежала из дома, вдалеке она увидела фигуру Мелоди, которая грустно сидела на тротуаре, и задумчиво глазела на небо.

— МЕЛОДИ! — истерично закричала она, но вспомнила, что подруга её не слышит.

"ЧЕРТ! МЕЛОДИ! ПОМОГИ! Я САМА НЕ СМОГУ! МЕЛ!"

Внезапно кареглазая девушка повернула голову в сторону Рейчел. Её взгляд был напуганным и ошеломленным, будто она услышала то, что не должна была услышать. Глаза метались в разные стороны, пытаясь понять, откуда доносились звуки, но тщетно…

Времени на раздумья не было. Рейчел не поняв, что происходит, продолжила умолять подругу:

"МЕЛ! Метт гонится за мной! Он видит меня! Именно ОН! Что мне делать? Я… я устала! Я не хочу, чтобы он умирал…!"

Подруга резко подскочила с асфальта, ошарашено понимая, что слышит мысли Рейчел у себя в голове. Они звучали так четко, что Мелоди могла повторить их ещё раз, если бы понадобилось.

— Рейчел? — испуганно спросила она, и подошла ближе к воротам особняка Николсонов. — Ты уже и мысленно со мной переговариваться умеешь?

"Мелоди! Задержи его! Пожалуйста. Я сама не смогу бросить его…, это не в моих силах…"

Рейчел, наконец, добежала до подруги, и та почувствовала холод, которой стремительно пополз по спине. Мел кратко кивнула, и тяжело выдохнула.

— Беги…

"Спасибо! Встретимся у тебя дома…"

Рейчел понеслась вон с этой улицы, и когда её тело скрылось за поворотом, из дома выбежал Метт. Он уже хорошо видел, но, тем не менее, глаза сильно щипали, будто в них попал едкий шампунь. Взволнованно осматриваясь вокруг, парень увидел Мелоди, стоящую около ворот, и, не раздумывая, побежал к ней.

— Помоги! Где Рейчел? Ты наверняка знаешь! — его голос был запыханным, словно он бежал коротко метровку.

— Она ушла Метт, — неуверенно ответила Мелоди, понимая, что нет смысла лгать.

— Но куда? — удивился парень.

— Подальше от тебя!

— От меня?

— Конечно! А ты, что думал!? У вас нет будущего…

— Почему же? — запротестовал он. — Ты тоже собираешься рассказать про то, что между мертвым и живым нет ничего общего? Так вот, я уже это слышал!

— И тебе этого мало?

— Я вообще не беру это в расчет, — усмехнулся он.

— Что ты от неё хочешь? — недовольно воскликнула Мелоди. — Она не пойдет на это!

— Но почему? — сердито крикнул парень. — Я же согласен!

— Да, потому что она не хочет принимать тот факт, что единственный способ ей вернуться это твоя смерть! А ты я смотрю, на это нормально среагировал! — с укором заявила Мел. — Она ведь с этим жить не сможет, а ты застав…

— В смысле? — ошеломленно перебил парень, перейдя на шепот. — Ты о чем?

У Мелоди жутко скрутило живот, словно от удара кулаком. Она болезненно согнулась, и виновато посмотрела на Метта.

— Ты не знал? — осторожно спросила она, заметив, как плечи парня стремительно поникли. — Она не говорила…

Последние слова не были вопросом…

Мелоди тяжело выдохнула и закрыла глаза, пытаясь глубже втянуть воздух. Она только что сделала то, что Рейчел никогда ей не простит…

— Прости, я не знала, что…

— Объясни, — потребовал Метт. — Я должен знать правду!

— Я не могу тебе рассказать, только Рейчел…

— Она мне ничего не сказала! — сердито воскликнул он. — Так, что потрудись, и расскажи, что к чему…

Метт вышел за ворота, и они оба плюхнулись на тротуар, как старые добрые друзья.

— Она меня убьёт, — виновато пролепетала Мел, протирая руками вспотевшее лицо. — Рейчел не должна была умирать. Насколько мне известно, её не стало вместо другого человека. Он находился на твоём Дне Рождении, и нам пришлось обойти много людей, прежде чем мы пришли к тебе… — Мелоди втянула больше воздуха. — Дело в том, что лишь тот человек, который должен был умереть, может видеть её, и…

— Оказалось, что это я, — шепотом закончил Метт, и безнадежно выдохнул.

— Да…

— И что теперь делать?

— Я не знаю, — честно призналась Мелоди. — Она мне не говорила…

— Но кто может знать? — задумался он. — Вряд ли Рейчел сама мне расскажет…

— Вряд ли, — усмехнулась Мел. — Наверняка, об этом знает тот, у кого сейчас она в подчинении…

— Себастьян!

— Кто?

— Себастьян! — довольно воскликнул Метт, словно выиграл в лотерею. — Она говорила мне что-то про её проводника в мире призраков. Может, он сможет помочь?

— Метт, не глупи! В смысле, я хочу вернуть Рейчел, больше, чем кто-либо другой. Но неужели ты готов ради неё на всё? Вдруг придется сделать что-то серьёзное!?

— Я и не сомневаюсь в этом…

— А что если дело дойдет до смерти? — обеспокоено спросила Мел. — Так ведь обмен будет справедлив! Она умерла вместо тебя, значит, ты вернешь всё на свои места…

— Значит, так оно и будет!

— Ты решишься на это добровольно? — не веря, воскликнула Мелоди. — Ты? Парень, у которого всё только начинается, есть прекрасная семья, замечательная девушка, море денег…

— Ты ничего не понимаешь! — запротестовал Метт, и с горечью улыбнулся. — Деньги, деньги, деньги, почему вы так уверены, что человек счастлив, когда он богат?

Мелоди, язвительно усмехнулась.

— Наверно, потому, что нельзя был не счастливым, в таком положении!

— Ты ошибаешься…

— Это ты ошибаешься! — спорила Мел. — Ничто так не ущемляет дух, как бедность…

— "Гордость и предубеждение" — улыбнулся он.

— Ты читал? — искренне удивилась девушка.

— Я же не тупица! Конечно! И в чем же прелесть быть богатым, если ты считаешь меня идиотом! Да, я даже умею читать…

— Метт, да я не в этом смысле, — засмущалась Мелоди, хотя именно так она и считала. — В общем, что ты будешь делать?

Разговор вновь стал серьёзным. Атмосфера вокруг забурлила, навлекая угнетение и ужас…

Парень смотрел на горизонт, и удивлялся тому, как быстро потемнело. Ему не жалко было отдать свою жизнь, ведь умереть должен был именно он. Когда за тебя всё решено, нет других вариантов…

Он тяжело выдохнул, и решительно посмотрел на Мелоди:

— Я соглашусь добровольно умереть вместо Рейчел…


Рейчел сидела на стуле, и крутила в руках ручку. Она пыталась научиться контролировать свои эмоции, чтобы у неё была возможность дотрагиваться до предметов в любой момент. Изредка в комнату заходила мама Мелоди, она обеспокоено исследовала каждый угол и, уходя, смотрела на часы, будто это бы вернуло Мел домой. Сейчас они показывали 23:45.

Рейчел не понимала, где её подруга, но выходить из дома попросту боялась. А что если она встретить Метта? Что тогда? Она опять скажет ему, что они не пара, объяснит, как их привязанность глупа и бессмысленна, а потом накинется с поцелуями?

Она корила себя за произошедшее, но поступить иначе не могла. Неужели любовь — это преступление? Нет, она так не думала…

Встав со стула, Рейчел прошлась по комнате, рассматривая рамки с фотографиями. Она остановилась на той, где Мелоди ещё в семилетнем возрасте стоит в купальнике, когда услышала крики за дверью:

— Я была у мистера Уоррена!

— Но сейчас почти полночь! Мелоди, пойми, что…

— Мам, давай поговорим завтра, я так устала, — прохрипела девушка и театрально зевнула. Уж Рейчел точно услышала в её словах обман и неестественность!

— Ладно, — сдалась мама. — Поговорим завтра…

В ту же секунду, в комнату ворвалась Мелоди. Её глаза были просто бешенными, и Рейчел испуганно отошла назад.

— Мелоди, что…?

— Рейчел, — панически затараторила она. — Он собирается умереть!

— Кто? — недоуменно спросила девушка, пристально наблюдая за подругой, у которой, кажется, начиналась истерика.

— Мы не знали, что делать, и Метт каким-то образом позвал Себастьяна, причем, он просто его позвал! Я не думала, что получиться, иначе бы просто не согласилась, но твой вестник пришел!

— О чем ты говоришь? — ошарашено потребовала ответа Рейчел.

— Метт узнал, что нужно сделать для того, чтобы вернуть тебя! И я виновата, — Мелоди почти плакала. На её лице появились слезы. — Я сама рассказала, но ведь я была уверена, что ты всё ему объяснила!

— Черт, тебя подери! — зарычала Рейчел. — ЧТО СЛУЧИЛОСЬ?

— И Метт согласился! Себастьян, сказал, что лишь его смерть вернет тебя к жизни, и…, и…

— О, господи, — ошеломленно прошептала девушка, и схватилась рукам за голову. — Мел, как ты могла?

— Прости, — проревела Мелоди. — Я не хотела! Я не знала!

Рейчел начала судорожно расхаживать по комнате, не зная, что делать…

— Сколько ему дали времени? — внезапно спросила она, и резко подошла к подруге. — СКОЛЬКО?

— Я не знаю, — плакала Мел. — Себастьян сказал, что прежде чем Метт умрет, время остановиться. Я не помню, зачем это нужно, что-то вроде закона…

"Опять законы" — с отчаянием подумала Рейчел.

— Таким, как Метт времени не дают, — продолжала Мел. — Он проклят, вся его семья!

— Что?

— Он должен был умереть в день своего восемнадцатилетия, но ты сделала это вместо него…

— Где, он? — просто кричала Рейчел. — ГДЕ?

— Он возле…

И тут Мелоди замерла, время вновь остановилось…

— Дьявол! — с яростью воскликнула Рейчел, и понеслась вон из дома.

Она не знала, куда бежать, даже не представляла, но почему-то ноги сами принесли её к особняку Николсонов.

Было уже темно, и дорога под ногами была совсем не видна, но желание спасти Метта делало тьму

Не такой страшной и беспросветной…

Рейчел со скоростью кометы забежала в дом, и понеслась в комнату парня.

По пути ей опять встречалась прислуга, замерзшая над ведрами грязной воды, или с тряпкой в руках, так же озадаченная миссис Николсон на диване, в руке у которой был бокал красного вина. Картины Брюллова уже не было на стене, на её месте висел портрет Синди во весь рост.

— Очень удачная замена, — с сарказмом усмехнулась Рейчел, и продолжила бежать.

Она не чувствовала землю под ногами, казалось она парит в воздухе! Сердце бешено стучало, и отдавало в висках.

"Я успею" — твердила девушка. "Успею…"

Вот и показалась дверь…

Рейчел прибавила ещё скорость и почувствовала, как заколол бок, но разве это могло позволить ей остановиться?

Она почти у цели, вот, уже, ещё чуть-чуть…

Рейчел ворвалась в комнату, пролетев сквозь стену, и чуть не столкнулась с Себастьяном.

— Пожалуйста, — воскликнула она, и схватила за руку вестника. — Не надо!

Рейчел даже не посмотрела в сторону Метта. Её взор был направлен только в черные безжизненные глаза смерти…

— Он не понимает, о чем просит!

— Я всё прекрасно понимаю! — уперто заявил парень. — Надо было сразу мне обо всем рассказать!

— Зачем? — сердито закричала Рейчел и подошла к Метту. — Чтобы сейчас находиться в этой ситуации?

— Ты мне ничего не рассказала, а мы и так в этой ситуации!

— Рейчел, — мягко заговорил Себастьян. — Это его воля…

— Какая к черту воля? Я против! Это моя жизнь! Я не хочу возвращаться!

— Кого ты обманываешь? — серьёзно удивился Себастьян. — Таких людей не бывает…

— Бывает!

Вестник угрюмо нахмурился, и тяжело выдохнул.

— Таковы правила, последнее слово за Меттом…

— Правила?! — Рейчел просто распирало от злости. — ОПЯТЬ ПРАВИЛА?!

Себастьян ничего не ответил, он повернул голову в сторону парня, и расставил руки в стороны.

— Выбирай…

Рейчел поняла, что разговаривать с Себастьяном нет смысла, и резко подскочила к Метту.

— Не глупи! — шепотом прохрипела она. — От этого лучше никому не станет!

— От этого нам обоим станет лучше, — поправил её Метт. — Ты останешься, жива, а я не буду чувствовать вину за твою смерть…

— Пожалуйста, — она схватила рукам его лицо, и по щекам покатились слезы. — Я ведь тебя прошу! Не надо!

Рейчел и Метт долго смотрели друг другу в глаза, и что тогда между ними происходило, известно одним им. Но вот то, что случилось дальше, отпечаталось в сознании Рейчел, как боль из-за потери ещё одного близкого человека.

— Я согласен, — решительно прочеканил Метт, и отстранился от Рейчел.

— Таков твой выбор…

— Нет! Постойте! — истерично закричала Рейчел, но едва из её уст вырвался последний крик, комнату озарил яркий свет. — НЕТ! МЕТТ!

Внезапно Рейчел оттолкнуло ударной волной, и она с грохотом упала на пол. Её, словно что-то придавило и не позволяло подняться. Девушка упорно сопротивлялась, но тщетно. Через несколько секунд свет исчез, а она осталась лежать посередине комнаты, боясь поднять голову.

Слезы бурным потоком скатывались по щекам, и делали боль ещё не выносимей. Рейчел, тяжело втянула воздух, дотянулась рукой до лица. Оно было таким мокрым, словно находилось в воде…

— Рейчел? — удивленно воскликнул Метт, и девушка ошарашено привстала, не понимая, что происходит.

Себастьян ошеломленно стоял по середине, и переводил взгляд с девушки на парня, пытаясь объяснить произошедшее.

— Метт? — не веря глазам, закричала Рейчел и вскочила с пола. Она молниеносно кинулась на него, и крепко прижала к себе, даже не пытаясь понять, почему всё так же, как было минуту назад…

— Но как? — удивился парень и повернул голову на Себастьяна. — Я…, я умер?

— По-хорошему, да…

— А я жива? — поинтересовалась Рейчел.

— Должно быть так…

Воцарило молчание, во время которого все пристально осматривали друг друга, недоуменно моргая глазами.

— Ты призрак? — внезапно спросил у Метта Себастьян, и наклонил голову на бок. — Ведь, так?

— Это ты у меня спрашиваешь?

— Так, — медленно протянула Рейчел. — Я знаю, как это можно проверить…

Девушка отошла от Метта на несколько шагов, взяла со стола книжку, и остановилась рядом с вестником.

— Лови, — неожиданно выпалила она, и бросила книгу Метту. По её теории, он не сможет, её поймать, ведь призраки не могут не до чего дотрагиваться, но парень уверенно схватил учебник по тригонометрии, и нахмурился.

— Что это было? — удивился Метт.

— Проверка, — нерешительно ответила Рейчел.

— И, кто я?

Себастьян и Рейчел одновременно повели плечами.

— Отлично! — недовольно отрезал Метт, и приподнял книжку. — Рейчел, может, ты тоже пройдешь проверку?

Девушка, тихо усмехнулась, и пристально посмотрела на парня.

— Только попробуй, я же не поймаю!

— Уверена?

Метт подбросил книжку в воздух, и она полетела ровно в Рейчел.

Девушка, зажмурившись, испуганно отвернулась, будто пытаясь убежать, и внезапно услышала удар. Но она его услышала, а не почувствовала.

— Ооооо…, - протяну Метт. — И, что это значит?

Рейчел неуверенно открыла глаза и увидела учебник, валявшийся возле стены. Долго думать не пришлось…

— Он пролетел сквозь меня? — ошеломленно спросила она, и недоуменно покосилась на Себастьяна.

Тот озадачено посмотрел на книгу, потом на Метта, затем на Рейчел, и с отчаянием выдохнул:

— Так, ребята, с вами, конечно, очень весело, но, кажется, что я досрочно уйду с этой должности…

Глава 8

Семейные тайны

Метт и Рейчел сидели на кровати, дожидаясь троих вестников. Рафаэль и Маркус должны были найти объяснение тому, что произошло…, ну по-крайней мере, так думал Себастьян…

— Странно, — протянул Метт. — Я уже думал, что всё, конец…

— Придурок! — недовольно прошептала Рейчел. — Зачем ты это сделал? Я же просила, просто умоляла остановиться!

— Но я не мог позволить тебе страдать из-за меня, — выдохнул он. — Зато теперь всё встало на свои места…

— Что именно?

— Я знаю, что ты от меня скрывала, и от этого как-то легче на душе…

— А вот мне наоборот, тяжелей, — грустно выдохнула Рейчел, и устало облокотилась на крепкое плечо Метта. — Просто бред какой-то…. Никогда не думала, что стану призраком, и буду расхаживать по улицам в поисках человека, вместо которого умерла!

Метт горько усмехнулся, и положил голову на макушку Рейчел.

— Я тоже никогда не думал, что моей девушкой станет призрак!

— Кстати, а как же Сара?

— Я же тебе говорил, мы с ней…

— Она просто замечательная! — перебила его Рейчел. — Я никогда бы не подумала, что Сара Митчелл такая искренняя и добрая! Мне всегда казалось, что она одна из тех пустышек, что засоряют планету…

— Сара мне, как сестра! — честно признался Метт. — Родители сами всё решили, так что, у нас не оставалось выхода…

— Она хорошая девушка, — вновь повторила Рейчел.

— Хватит о ней! Я и так ежедневно выслушиваю это от родителей! Поговорим о нас!

— О нас?

— Да, — легкомысленно протянул Метт. — Что нам теперь делать?

— Ну, в кино мы вряд ли сходим, — угрюмо заметила девушка. — Я не знаю…. Это похоже на сон!

— Почему же? — с интересом спросил парень.

— Ну, во-первых, я — призрак. Такое не с каждым вторым случается, а, во-вторых, — Рейчел замялась, и смущенно посмотрела в темно-синие глаза Метта. — Во-вторых, ты сейчас сидишь со мной, держишь за руку, согреваешь теплом своего сердца, хотя это невозможно…

— Но, постой…

— То, что ты обратил на меня внимание просто немыслимо! — перебила его Рейчел. — И нет смысла с этим спорить…

— Но, я буду спорить, потому что ты не права…

— Не права? — возмутилась девушка. — Да, ты на меня даже не смотрел!

— Я? Это ты всегда смотрела куда угодно, только не в мою сторону!

— Метт, ну это же смешно! — рассмеялась Рейчел. — Я это делала, только потому, что стеснялась…

— Меня? Стеснялась? — удивленно воскликнул парень. — Да, брось!

Он ошеломленно посмотрел в неестественно зеленые глаза, и недоверчиво фыркнул, увидев в них искренность и смущение.

— Рейчел, но…, но почему? — озадачено прошелестел он. — Я думал…., я-то думал, что Метт Николсон — это последнее, что тебя может заинтересовать в этом мире!

— Ты ошибался, — выдохнула девушка, вновь полностью окунаясь в темную синеву его глаз. — Ты

был с Сарой, и вы отлично друг другу подходили…. Я была ни к месту…

— Рейчел, — довольно протянул Метт и аккуратно взял в руки её лицо, словно хрустальное. — Ты всегда была мне нужна, но я просто боялся признаться…

— Как и я…

— Мы просто два идиота, — рассмеялся он, и их головы соприкоснулись. — Знал бы, я раньше об этом…

— Да, многого получилось бы избежать…

Метт медленно коснулся кончиком носа горячей щеки девушки, и у Рейчел затрепетало всё внутри. Затем его губы прикоснулись к её длинной шее, медленно поднимаясь по скулам и выше к глазам, который были крепко зажмурены.

— Но не думаю, что было бы лучше, чем сейчас, — хрипло прошептала девушка, и Метт завладел её горячими губами.

Вновь ведясь на поводу у бурлящих чувств, Рейчел потянулась рукой к лицу парня, и придвинулась чуть ближе, так чтобы их разделяло всего лишь несколько сантиметров. Метт совершенно не был против, и сам тесней прижал её, делая их поцелуй напористей и страстней. Когда Рейчел поняла, что Метт почти полностью нависает над ней, её сознание окончательно отключилось. Мозги категорически отказывались работать, прокручивая одну и ту же фразу: не бросай меня, только не уходи…, и парень не уходил. Он требовал больше…, больше…

И тогда у Рейчел просто закружилась голова, воздуха едва хватало, и она оторвалась от разгоряченных губ Метта, чтобы взять кислород. Её глаза чуть приоткрылись, и то, что она увидела, заставило её испугаться настолько сильно, что девушка с ужасом вскрикнула и выскользнула из рук парня, словно угорь.

— Какого черта! — с яростью закричала она, разглядывая перед собой трех вестников.

Метт тоже повернулся, и, смутившись, провел рукой по черным, как смоль, волосам.

— Очень познавательно, — с сарказмом заметил Маркус. — Человек и призрак…

— Извращенец! — обвинительно вскрикнула Рейчел. — НЕ могли сказать, что уже пришли?

— Мы звали тебя, — мягко заявил Рафаэль. — Но, кажется, это мало подействовало…

— Говорил, надо было облить их холодной водой, чтобы, хотя б чуть-чуть остыли!

Не трудно было догадаться, кому принадлежали эти слова…

— Знаешь, что Маркус, — зарычала Рейчел, и резко встала с кровати. — Мне плевать, что ты и есть смерть, понял?! И поэтому твои выпады и усмешки меня не пугают! Если такое ещё раз повториться, я врежу тебе!

— Кто из вас парень? — съязвил мужчина в черном. — Ты или вот тот, который стоит за твоей спиной?

— Что ты…? — сердито заговорил Метт, и подошел ближе к Маркусу. — Не зли меня!

— А то, что?

— Так, всё! — вмешался Себастьян, становясь между сонопарником и молодым парнем. — Хватит!

— Ты как всегда! Весь кайф обломал! Я уже так давно, ни с кем не разговаривал…

— И видно утратил эту способность! — издевательски предположила Рейчел.

— Успокойтесь! — миролюбиво заговорил Рафаэль. — Мы здесь не для этого…

Рейчел тяжело выдохнула и подошла к Метту, руки которого напряглись, и были такими же огромными, как у боксера.

Он тяжело дышал, и это было не удивительно. Что самое главное для парня? Его гордость…. Никогда, нельзя посягать на его собственное достоинство, иначе это сулит беду…

Рейчел смышлено посмотрела на Метта, и едва заметно подмигнула, пытаясь разрядить обстановку. Парень разжал кулаки, и встал сзади девушки, приобняв её за плечи.

— Почему я вас вижу? — серьёзно спросил он.

— Потому что мы хотим этого, — спокойно ответил Себастьян. — Нас волнует другое, почему ты видишь Рейчел…, это странно…

— Ты ведь добровольно решил умереть? — уточнил Рафаэль.

— Абсолютно…

— Это осложняет дело…

— Да, что тут сложного! — вмешался Маркус. — Он, — вестник указал пальцем на Метта, — должен был умереть, но вместо него, это сделала Рейчел. Сейчас Метт против её воли захотел поменять местами, но почему вы так уверены, что это вообще возможно? Если она не может стать обратно человеком без его соглашения, почему он может стать призраком, при её отказе?

Все четверо удивленно уставились на него, переваривая информацию. Неужели, правда, так очевидна?

— Так у тебя есть мозги! — с сарказмом заметила Рейчел.

— Деточка, я бы был чуть помягче на твоем месте…

— Но ты не на моём месте, так что…

— Он ведь прав! — ошеломленно пробурчал Рафаэль. — Это всё объясняет…

— Не всё, — неуверенно прошелестела Рейчел. — Почему он может до меня дотрагиваться? — она покосилась на парня, стоящего за спиной.

— Да, мы все видели, как это у вас отлично, получается, — вновь съязвил Маркус.

— Ну, всё, ты влип, — с яростью прошипел Метт, и резко подскочил к вестнику. Он с силой размахнулся, и направил руку ему в лицо, но она пролетела сквозь Маркуса, развеяв по воздуху черный дым. — Что за…?

— Зато я могу тебя ударить! — властно прокричал мужчина в черном, и, схватив Метта за горло, поднял над землей. — Могу, даже лишит жизни!

— Перестань! — истерично закричала Рейчел и подбежала к Маркусу. — Отпусти его!

— Что ты чувствуешь?

Черные глаза вестника стали ещё темней, ещё ужасающей, и именно в этом момент, в них можно было узнать глаза самой смерти.

— Хватит! — завопила Рейчел, и повисла на руке вестника, но он даже не шелохнулся.

— Маркус! — сдержанно крикнул Рафаэль. — Отпусти его! Сейчас же!

— Чего же ты молчишь? — ядовитым голосом прошипел вестник, наблюдая за тем, как Метт начинает задыхаться. Его ноги болтались в разные стороны, тщетно пытаясь оттолкнуть от себя Маркуса…

— Господи, МЕТТ! — Рейчел, вновь почувствовала, как сила приливает к голове. Какая же она опьяняющая! Её можно попробовать на вкус. — Не трогай его! — энергия уже почти на пределе! Она растекается по телу, доставляя колоссальное удовольствие. — Отпусти! — вот уже разгорается огонь! Да, именно огонь! Бурлит! КРОВЬ БУРЛИТ! — Я сказала, ОТПУСТИ!

Внезапно девушка выбросила из себя мощный электрический заряд, который молниеносно достиг цели, осветив всё комнату горящими искрами. Правда, к сожалению, он никак не навредил Маркусу. Зато Метт освободился от оков длинных костлявых пальцев, которые секунду назад сжимали в тиски его горло.

Рейчел ошарашено смотрела на свои руки, недоумевая, что произошло, но затем, её взор упал на тело Метта, и она и думать забыла про свои неприятности…

— МЕТТ!

Девушка кинулась к парню, который безжизненно валялся на полу, с красной поцарапанной шеей. Она аккуратно приподняла его голову, и успокоилась, услышав тихое прерывистое дыхание.

— Я убью тебя! — убийственно четко прочеканила Рейчел, обращаясь к Маркусу.

— Очнись! Я уже мертв!

— Значит, я найду способ, чтобы сделать это ещё раз…

— Что это было? — ошеломленно прочеканил Рафаэль, осматривая комнату потерянным взглядом. — Она ударила его молнией, или мне показалось?

— Я не…

— Рейчел внучка Мелиссы Уорен, — перебив девушку, пояснил Себастьян.

— Ведьмовские штучки, — недовольно пробурчал Маркус, поправляя сгоревший плащ. — Он был сшит на заказ!

— Хватит! — не выдержав, вскрикнул Рафаэль. — Ты смерть! Ты должен вести себя почетно!

Для них наверняка, быть смертью очень престижно…

— Не волнуйся Рафаэль! Это вредно для твоего здоровья…

— Знаешь, что…?

— В этом нет смысла, — вмешался Себастьян. — Он потому и является проводником в ад: в нем почти нет ничего человечного! Маркус — это воплощение пафоса, эгоизма и циничности… Ты его не изменишь, Рафаэль…

— Да, а ты миленький ангелочек, — усмехнулся мужчина в черном. — Так что…

— Эй, — воскликнула Рейчел, пытаясь привлечь к себе внимание. — Потом выясняете отношения между собой, а сейчас помогите! Надо положить Метта на кровать…


Рейчел и Себастьян медленно шли по улице, наблюдая за тем, как над горизонтом поднимается солнце. Утро было прохладным, на небе висели серые тучи, из-за них, лучей почти не было видно. Тишина царила так же властно, как несколько минут назад — ночь.

Девушка не преставала думать о Метте, который устало, заснул, после случившегося. Для неё было целым испытанием выйти из особняка Николсонов и оставить его там одного, но на этом настаивал Себастьян…, а Рейчел почему-то ему доверяла…

— О чем ты хотел поговорить? — первой нарушила тишину она.

— О Метте, — выдохнул вестник. — Ты знаешь, почему он должен был умереть?

— Да, Мелоди говорила что-то о проклятье…

— Мелоди это та девушка, которая была с ним во время ритуала?

— Какого ритуала? — удивилась Рейчел.

— Они меня вызвали, простые смертные! Я сильно удивился…

— Но как они смогли сделать это?

— Не имею представления! Видно, парень сильно хотел умереть. Порой страстного желания захотеть — достаточно…

Рейчел тяжело выдохнула, и почувствовала, как холод раннего утра окутывает кожу. Она неуклюже потерла руки друг о дружку, но это никак не помогло.

— Возьми, одень, — заботливо прошелестел Себастьян, и снял с себя серое пальто. — Так ты согреешься…

Рейчел недоуменно покосилась на вестника, но выбора не было. Если она ещё чуть-чуть постоит на холоде, её руки заморозятся…

— Спасибо, — благодарно прошептала она, просовывая кисти в рукава, и удивилась тому, насколько горячей была ткань. Почему-то вещи смерти по её мнению должны были быть мертвенно ледяными, а тут чувствуется тепло, тепло живого тела…

Она мгновенно согрелась, и подняла глаза на Себастьяна. Теперь на нем был официальный, всё так же серый костюм, он сидел на нем просто замечательно…

— А цвет — это обязательное условие? — улыбнулась она.

— Да, — легкомысленно протянул он, засовывая руки в карманы. — Это даже подписано в контракте…

Рейчел удивленно рассмеялась, и поняла, чем же привлекает её Себастьян. Из всех троих он больше похож на человека! Его манеры, разговор, поступки…, она видела в нем своего друга, и советника, и это было удивительно…. Как можно доверять смерти? Ведь до недавнего времени, она её ненавидела…

— Так о чём мы говорили? — опомнился вестник.

— О проклятье Метта…

— Ах, да! Это событие уходит далеко в историю, — загадочно начал он. — Пра-пра-пра-пра дедушка Метта был палачом на одной из ведьмовских казней. Ему тогда едва исполнилось семнадцать, но, как известно, в те времена не хватало рук. Он не хотел, его заставили — традиционный случай в средневековье…. В общем, Тристан оказался в затруднительном положении, — Себастьян тяжело выдохнул. — Ведьма, которую он должен был казнить, звали Кассандра Нешвил. Она обвинялась в убийстве трех младенцев и двух женщин. Возможно, это была не правда, учитывая то, как в то время находили виновников, но именно Кассандра стояла на главной площади. Ей дали предсмертное слово и…

— И она прокляла род Метта, — договорила Рейчел.

— Так и есть, причем только по мужской линии…

Девушка удивленно вскинула брови.

— Видимо, женщин она решила не трогать, — предположил Себастьян. — Все Николсоны должны были умирать в день своего рождения ровно в восемнадцать лет…

— Но как так получилось, что Метт, ну Метт…

— Родился на свет? — ничуть не смутившись, уточнил вестник. — Его мать — Синди Кроусфорд, забеременела до восемнадцатилетия будущего мужа…

— Разве возможен брак до восемнадцати?

— Рейчел, у богатых всё возможно!

— Допустим, — согласилась она. — Но неужели до Метта и его отца, в роду рождались только девочки?

— Да, — усмехнулся Себастьян. — Это звучит смешно, но именно так и есть…

Девушка ошеломленно нахмурилась, переваривая информацию. Ужасно, когда нужно платить за грехи своих предков, хотя был ли виноват Тристан? Его принудили, это не являлось собственным решением!

— Себастьян, — позвала вестника Рейчел, когда они остановились напротив дома Мелоди. — Скажи, а кто-нибудь, бывает по-настоящему счастлив? Есть такие люди, у которых всё хорошо, и они проживают долгую стоющую жизнь?

— Таких очень мало, — честно признался вестник. — Но я знаю одного человека…

— Неужели?

— Да, и ты тоже его знаешь…

Рейчел попыталась вспомнить всех людей, у которых никогда не было проблем, и…, и никого не вспомнила…

— Ну, и кто же этот счастливчик? — не удержавшись, спросила она.

Себастьян специально тянул паузу, чтобы напряжение росло до немыслимых норм, и когда он сказал имя, Рейчел, ошарашено пошатнулась назад.

— Мелоди…

— Мел? Правда?

В это трудно поверить, но Рейчел была искренне рада! Она ведь так долго шептала в голове молитвы, посылая немые сообщения вверх, и вот, оказывается, её услышали…

— Хорошо, что у неё жизнь будет лучше, чем у меня, — выдохнула девушка. — Она этого заслуживает…

— Но я не хочу! — жалобно простонал чей-то голос за спиной Рейчел, и она непроизвольно повернулась.

По дороге шел Маркус с каким-то до боли знакомым мужчиной. Девушка старательно напрягла извилины, пытаясь вспомнить, где она уже видела это лицо.

— Я…, я должен был спасти сына! — продолжал кричать мужчина, захлебываясь в горячих слезах.

Себастьян и Рейчел одновременно почувствовала, как защемило сердце, от жалобных стонов этого человека.

— Он…, он не виноват! Покажите мне его! Я хочу его увидеть!

Маркус довольно улыбнулся, заметив на горизонте напарника и молодую девушку. Он чуть колебался, но потом всё же решил подойти, правда, неизвестно зачем…

— Я смотрю, вы гуляете! — будничным тоном проговорил он. — Хорошая сегодня погода! Не жарко, но и не холодно, хотя, — Маркус подозрительно сузил глаза. — Ты Рейчел замерзла…, хорошо, что Себастьян такой заботливый…

— Я должен его увидеть! — опять закричал мужчина, чем заставил всех вновь обратить на него внимание. И тут вблизи, Рейчел узнала это лицо, эти черные короткие волосы, темные глаза и красный нос, правда, теперь не от алкоголя, а от недавно выплаканных слез…

— Ты! — обвинительно воскликнула она и усмехнулась. — Ты умер?

Мужчина опять всхлипнул носом, и протер руками лицо.

— Маркус, ты ведешь его в ад? — с интересом спросила она.

— Ты, очень догадлива…

— Что ж, он этого заслуживает…

— ЧТО? — ошеломленно воскликнул Себастьян.

— Ооооо! Чем же ты так обидел нашу преподобную Рейчел? — усмехнулся Маркус, обращаясь к мужчине.

— Я…., я не знаю…

— Ты чуть не сбил нас на машине! Меня и мою подругу! Уже забыл?

Тот виновато склонил голову.

— Я…, я этого не хотел…

— В тот момент, ты не просто хотел, ты страстно желал нашей смерти! — зарычала Рейчел. — Мы едва успели отбежать! Видно, Мел была права — справедливость всё же существует!

— Простите!

— Одного "простите" будет не достаточно…

— Это не важно! — панически завопил он. — Это НЕ ВАЖНО!

— Ну, конечно, кто бы сомневался, в том, что тебе это будет не важно, — язвительно буркнула девушка.

— Мой сын! Он мог умереть, но я…, я должен был занять его место!

— Так, опять этот бред, — устало выдохнул Маркус. — Пойдем, пекло тебя с нетерпением ждет…

— НЕТ! Я должен увидеть сына!

— О чем он? — недоуменно спросил Себастьян.

— Не знаю, одна и та же чушь, про сына, про то, что он должен был занять его место, но не успел, потому, что сам вылетел в кювет, — протараторил Маркус. — А машина была такая шикарная!

— Но где сейчас его сын?

— Даже не догадываюсь…

Рейчел снисходительно посмотрела на мужчину.

— Как тебя зовут?

— Хью, — прохрипел он.

— Что ж, Хью, что произошло? Кто твой сын?

— Как я мог?! — закричал мужчина, проигнорировав вопрос Рейчел.

— Эй, я вообще-то с тобой разговариваю! — недовольно заявила она.

— Он ведь был так молод! — Хью просто убивался горем. — Так, молод! МЕТТ! КАК Я МОГ?!

Рейчел заметила, как вестники напряглись, впрочем, как и она сама. Услышав знакомое имя, девушка почувствовала неприятно ощущение, словно все неприятности только начинаются…

— Метт? — резко отрезала она.

— Я должен был быть вместо него! — рыдал Хью. — Таков был уговор, чтобы Метти остался жив! Но я всё испортил!

— Что? — потеряно прошептала девушка. — Что ты сказал?

— Я умер раньше, чем нужно! Не в 23:00, и теперь Метт тоже где-то здесь, так же, как и я по пути в пекло!

Сердце у Рейчел упало вниз от осознания того, что всё хуже, чем ей раньше казалось.

— Не волнуйтесь, ваш сын жив, — успокоил мужчину Себастьян, и жалобно посмотрел на девушку, вид у которой был просто ужасный. — Она спасла его…

Глаза Хью стали вдвое больше, и заискрились благодарностью.

— Спасибо! — он кинулся к ней и упал рядом на колени, обнимая худые ноги. — СПАСИБО!

— Боюсь, одним "спасибо" тут тоже не отделаешься, — с сарказмом усмехнулся Маркус, и увидел, как маленькая слеза скатилась по щеке девушки.

Глава 9

Нет ничего невозможного

Рейчел ошарашено смотрела на Себастьяна, пока тот неуверенно разговаривал с Хью. Ей казалось, весь мир перевернулся, в нем не осталось ничего прежнего. У неё забрали мать, бабушку, жизнь…, чем она это заслужила?

Девушка неуклюже пошатнулась, схватившись руками за голову, и болезненно согнулась, будто в живот ударили кулаком. В ту же секунду к ней подбежал Себастьян, и аккуратно взял за плечи, стараясь удержать Рейчел от падения.

— Ты как? — обеспокоено спросил он, посадив девушку на скамейку.

— Никак, — сухо отрезала она, не убирая рук с живота.

— Рейчел, ты здесь ни при чем…

— Я знаю, и от этого ещё хуже…

— Почему же?

— Потому что я умерла просто так, — бесцветно прошелестела она.

— Нет, — решительно выпалил Маркус, и мгновенно оказался рядом с девушкой. — Я не хочу тебя успокаивать, ты знаешь, но твоя смерть не бессмысленна. Ты спасла Хью…

— Мертвого Хью! — сердито напомнила Рейчел. — МЕРТВОГО! Я умерла просто так, и вы не можете это отрицать…

— Это ошибка, — уверенно заявил Себастьян.

— Это судьба…

— Нет, и перестань так говорить! Глупо мучить себя, основываясь на фактах взятых из воздуха!

— Черт, Себастьян, Метт остался, бы жив в любом случае! — ненавистно прочеканила она. — Ты сам слышал про сделку!

— Про сделку с кем? — всё настаивал он. — То, что так сказал Хью, не значит, ровным счетом ничего!

— Не я затеял это, — внезапно прохрипел красный из-за слез мужчина, и все взоры уставились на него. — Синди…, это всё она подстроила!

— Синди? — удивилась Рейчел. — Синди Николсон?

— Да, это трудно объяснить, — Хью устало протер лицо и сел рядом с девушкой на скамейку. — Джастин Николсон умер ровно в восемнадцать лет, как вам известно, но уже тогда Синди была беременна. Родился Метт, она встретила меня, мы поженились: всё произошло довольно-таки быстро. Я не успел опомниться, как уже всё состояние Николсонов было моим, но, — Хью горько усмехнулся. — К сожалению, я был всего лишь пешкой…. Синди рассказал мне про проклятие на второй день после свадьбы, и у меня не оставалось выбора, как принять предложение…

— Предложение?

— Да. Оно звучало примерно так: я полноправно буду являться владельцем всего её состояния, до того, пока Метту не исполниться восемнадцать, и я не займу его место по пути на тот свет…

— Неужели вы согласились пойти на такое? — ошеломленно прошептала Рейчел. — Это глупо…

— Это прибыльно, — улыбнулся Хью. — Я всегда имел слабость к деньгам…

— Я бы не хвасталась этим!

— А я и не хвастаюсь…. Знаете, у меня в голове часто возникал вопрос, почему Синди выбрала именно меня, и только сейчас я нашел ответ: я напрямую завишу от денег, и она воспользовалась этим. Вы и представить себе не можете, что значит распоряжаться миллиардами долларов! И пусть это мелочно и эгоистично, я не смог устоять!

— Вы сами себя погубили!

— Я только обеспечил себе восемнадцать счастливых лет жизни, — уперто заявил он. — Вдобавок, Метт считал меня своим настоящим отцом, настоящим Николсоном, и я так же привязался к нему, как к родному сыну…

— Он не знает, что вы его отчим? — ошарашено вскрикнула Рейчел и недоверчиво сузила глаза. — Не думаю, что Метт настолько глуп, чтобы считать вас отцом…

— Почему же глуп? — удивился Хью. — Он просто наивен!

Девушка оторопев, поднялась со скамейки, и отрешенно посмотрела на Себастьяна, лицо, которого выражало лишь шок и потрясение. Рейчел изумленно протерла руками лицо, и заметила вечно улыбающегося Маркуса.

— Ты доволен? — язвительно спросила она.

— Чему же? — озадачено поинтересовался мужчина в черном.

— Тебе ведь нравиться, когда людям вокруг плохо! Ты ведь получает от этого колоссальное удовольствие!

— Рейчел, — выдохнул он. — Ты испытываешь ко мне слишком много ненависти, я этого не заслуживаю!

— Ты чуть не убил моего парня!?

— Твой парень хотел ударить меня! — грозно напомнил Маркус. — Я никогда никому не прощаю легкомысленности! Он перешел черту!

— Он лишь защищался!

— От кого?

— От тебя! — прорычала она. — Это ты перешел все границы! Не его вина в том, что ты не можешь контролировать свой язык!

— Хватит, — устало выдохнул Себастьян, наблюдая вечную сцену противостояния. — Вы уже и так много чего друг другу наговорили…

— Она выводит меня из себя! — гневно признался Маркус. — Ты должна меня бояться, считать страшным и опасным…

— Умоляю! — с сарказмом протянула Рейчел. — У меня кошка гораздо страшнее….

— Ну, знаешь…!

— Остановитесь! — более требовательно приказал вестник в сером. — Сейчас есть дела поважнее, чем ваша личная неприязнь по отношению друг к другу!

— Её жизнь совершенно не важна для меня! — усмехнувшись, прочеканил Маркус. — И мне плевать, что с тобой будет! Ты заслуживаешь смерти так же, как и любой другой человек на улице! Все вы грешны…

— Я не сделала ничего таково, из-за чего сейчас должна быть здесь! — защитилась Рейчел.

— Ты ведьма, очнись! — напомнил вестник. — Тебе уже прописана дорога в ад!

У девушки, словно землю из-под ног забрали, и она ошеломленно уставилась на Маркуса.

— Как…, но…

— Я лично провожаю ведьм в пекло! Не в твоей власти что-либо изменить! И если бы не вся эта история с Меттом и его семейным проклятьем, ты бы уже давно горела в адском пламени! — с превеликим удовольствием пояснил вестник. — ВЕДЬМА!

Рейчел посмотрела на Себастьяна, в поисках поддержки, но тот лишь отвел глаза, наблюдая за горизонтом.

— Ты солгал! — обвинительно закричала она, обращаясь к вестнику в сером. — Ты сказал, что не берешь ад в расчет! Зачем? Зачем ты наврал мне?!

— Я не хотел тебя расстраивать — Себастьян замолчал и набрал в легкие больше воздуха. — То моё предложение, стать блуждающей душой, могло бы спасти тебя, но, всё вышло немного иначе…

— Я думала, тебе можно доверять, но ты оказался таким же, как и все остальные!

— Детка, да он из шкуры вон лезет, чтобы спасти твою задницу! — язвительно прочеканил Маркус, театрально захлопав ресницами. — Лучше бы просто сказала ему спасибо!

— Но как же моя мама, и…, и бабушка?! — испуганно прошептала Рейчел. — Неужели они…

— Нет, их там нет, — немного разочарованно протянул Маркус, давая возможность девушке спокойно вздохнуть. — Мелисса и Кесседи стали ангелами-хранителями…

— Кем? — ошарашено пропищала Рейчел, почувствовав, как затряслись коленки.

— Ангелами- хранителями… НЕ понимаю, почему Господь решил именно так, адский огонь, просто плачет по ним!

Ничего, не ответив, Рейчел размахнулась, и резко ударила Маркуса по щеке. Что ж, видно у неё было больше преимуществ, чем у Метта, но сможет, ли она выкарабкаться из его стальных рук? Хотя, девушка сейчас не думала об этом. Что и выводило Рейчел из себя, так это разговоры о её семье…

— Если ты ещё раз скажешь что-нибудь плохое в адрес моей семьи, я тебя уничтожу! — яростно выплюнула она. — И у меня достаточно сил, чтобы сделать это!

Маркус озадачено потрогал место, куда только что ударила его девушка, и…, и рассмеялся! Он начал искренне улыбаться, демонстрируя всем свои белоснежные зубы, будто его не ударили, а пощекотали…

— Как давно я не чувствовал ничего подобного, — задумчиво прошептал он.

— Если тебе так приятно, я могу повторить!

— Рейчел, на это нет времени! — обеспокоено прошелестел Себастьян. — У тебя есть проблемы поважнее!

— Да, лучше мне тебя сейчас не видеть, — неуверенно прохрипел Маркус и повернулся к Хью. — Ну что, настал твой черед!

— О, нет! Я не хочу туда, — жалостливо провыл мужчина. — Я не думал, что моя жизнь так кончиться!

— За всё надо платить…

Маркус резко дернул Хью за руку, и те начали медленно удаляться, заставляя Рейчел дышать спокойнее. Почему-то присутствие этого вестника не давало ей возможности сосредоточиться, хотя теперь и Себастьян не числиться у неё в любимчиках…

— Что же мне теперь делать? — встревожено спросила она, смотря в черные угольные глаза. — Как я могу попросить человека добровольно умереть, если он уже умер!

— Я не знаю…

— Время обратиться к твоим излюбленным правилам!

— Но там такого не написано!

— Конечно, иначе бы ты уже вспомнил…

— Я хотел как лучше! — виновато протянул вестник, расставив руки в стороны. — Чего ты добиваешься, дуясь на меня, как маленький ребенок?

— Ты хотел, как лучше, но сделал только хуже! Ты мне лгал! Что может быть ужасней и отвратительней, чем, то, что тебе некому доверять, особенно здесь, в этом мире!

— Рейчел, я старался всё исправить, но…

— Но что? ЧТО? — с яростью выплюнула девушка. — Я не хочу тебя видеть, убирайся…

— Ты не…

— Могу, — сухо отрезала Рейчел. — Ты видел, что было с Маркусом. Не повторяй его ошибок…

— Но я ведь пытался помочь!

— Ты всё сделал, теперь просто уходи…

Себастьян долго смотрел в глаза Рейчел, хотя она обижено отвернулась в другую сторону, будто так, избавляла себя от его черных испытывающих точек.

Ничего, не сказав, вестник испарился, оставив клубок серого дыма, который мгновенно рассеялся в воздухе. Девушка безжизненно поникла, осознавая, что выхода из её ситуации попросту нет, и обессилено села на край лавки. Подул холодный ветер, и она сильней окуталась в плащ Себастьяна, который, между прочим, он забыл забрать. А вдруг они больше никогда не встретятся? Хотя, теперь это не важно…. Ей все равно нечего терять…

Внезапно Рейчел почувствовала знакомый запах…

Запах цитруса, такой тонкий и пронзительный, что у девушки порядком закружилась голова, витал в воздухе. Она знала, кому принадлежал этот аромат, но не могла поверить, что этот человек, находиться где-то рядом. Рейчел резко встала со скамейки, и, не взирая на головокружение, побежала вперёд, следуя за ароматными нитями цитруса.

Девушка перешла на противоположную улицу, и запах сильней въелся в мозги, словно источник находился совсем близко.

Рейчел начала медленно подходить к небольшому домику, сделанному из белого кирпича, и неуверенно выдохнула, осознавая, что аромат стал ещё сильней. И тогда даже стены не остановили её, и девушка прошла сквозь дверь, очутившись в неизвестном ей доме.

Вокруг всё было коричневым и темным, но, тем не менее, выдержанный стиль, не давал впечатлению упасть на нет. Следуя за запахом, Рейчел тихо поднялась по деревянной лестнице, выводящей к длинному коридору. Одна из дверей была приоткрыта…

Именно там был источник, именно туда должна была идти Рейчел, но почему колени подогнулись, и сердце забилось так быстро, что его стук был больше похож на единую мелодию? Почему легкая дрожь пробежала по спине, и вспотели ладони?

Девушка не знала ответ, ни на один вопрос, но всё же пошла вперёд, сосредоточив взгляд на белой двери, ведущей туда, куда Рейчел тянул совсем не запах, скорее сердце…

Она шла тихо, легонько становясь на старые половицы, прикладывая все силы, чтобы не шуметь, и когда порог в комнату был пройден, Рейчел ошеломленно вскинула брови, увидев, сидящую на кровати женщину. Она бережно гладила по голове девочку, мирно спящую, в это раннее утро. Волосы свисали на её плечи и падали блестящими локонами на грудь. Одежда скорей напоминала белую ночнушку, но это совсем не смутило девушку, а только пробудило больший интерес. Она не видела её лица, даже не видела профиль, но, уже прекрасно осознавала, кто сидит на постели. Рейчел робко приоткрыла рот, и прошептала:

— Мама?


Кесседи Уорен сидела неподвижно, почти не дышала, ей так не хотелось разбудить маленькую Адель! Но, тем не менее, услышав до боли знакомый голос, она не только повернулась, она ошеломленно вскрикнула, увидев в проходе свою дочь.

— РЕЙЧЕЛ? — ошарашено воскликнула она, медленно поднимаясь с постели. — Это ты?

— Мама, — судорожно выдохнула, девушка, и бросила к человеку, которого не видела уже почти два года.

Это было то, ради чего Рейчел согласилась бы умереть, это была её мама! МАМА! Она улыбалась, она светилась добротой и нежностью, она была такой, какой была раньше, до сердечного приступа. Кесседи сияла очарованием! Из неё лучами исходило тепло, которое смогло бы согреть всю планету! Удивительно, но в одном человеке сосредоточилась вся доброта и красота мира, в котором жила Рейчел…

Руки дрожали, когда две родственные души подошли друг к другу, сердце трепетали, слезы просились наружу! Этого не передать словами! Сейчас всё, что было за пределами комнаты, не имело значения! НИЧЕГО! Только мать, дочь, и их любовь, которую не сокрушила даже сама смерть…

Кесседи так сильно прижала к себе Рейчел, что, наверняка, ей было тяжело дышать, но разве это кого-то волновало? Уткнувшись носом в плечо мамы, девушка почувствовала, как к глазам подкатили непрошенные слезы. Лицо закололо, голова болезненно затрещала, весь мир в одно мгновение перевернулся…

— Господи, но как? — ошеломленно вскрикнула Кесседи. — Разве такое возможно?

— Мам, — расплакавшись, протянула Рейчел, борясь со слезами, которые неприятно защекотали кожу. — Я так по тебе скучала!

— Я тоже, милая, — прошелестела Кесседи, зарываясь лицом в шелковистые волосы дочери. — Я тоже…

— Это было просто ужасно! — проревела девушка. — Я думала, что больше никогда тебя не увижу!

— Я здесь, — шепнула на ухо Кес.

— Это сейчас, а раньше, тебя не было! Папа всё время на работе, Браин уехал в Нью-Йорк, а бабушка…, бабушка, — Рейчел сорвалась, и прижалась ещё сильней к маме, раскатившись в истерике.

— Я знаю, что Мелисс умерла, — с горечью, призналась Кес. — Я её видела…

— Видела? Как она?

— Мама, как всегда, полная положительных эмоций, — улыбнувшись, ответила Кесседи. — Даже после смерти, она не изменяет своей должности — "миссис позитив"…

— Как и ты…

Рейчел отстранилась и посмотрела в темно-зеленые глаза матери. Как же давно она в них не смотрела! Такие изумрудные, с крапинкой шоколадного оттенка…

— Я просто не верю глазам, — ошеломленно прошептала Рейчел. — Ты здесь…

— Да, я здесь…

— Но что ты тут делаешь?

— Я слежу за Адель Оникс, — уверенно ответила Кесседи и подвела дочь ближе к постели маленькой девочки, с огненно рыжими волосами. Маленькие веснушки осыпали её светлое личико, пухлые губы, были плотно закрыты, а пышные ресницы расслабленно двигались, вместе с ритмичным дыханием.

— Оникс?

— Интересная фамилия, не так ли?

— Да, это уж точно…

— Я её ангел-хранитель, — гордо призналась Кес. — Она моя подопечная…

— И что входит в твои обязанности? — с интересом спросила Рейчел.

— Абсолютно всё! Меня полностью касается вся её жизнь…

— Как давно ты связана с ней?

— Совсем не давно, — задумчиво протянула Кесседи. — У меня был в попечении мальчик, но он разбился на автобусе…

"Итан" — подумала Рейчел, и спокойно выдохнула. Теперь понятно, откуда он её знает, хотя, стоп!

— Но разве они видят тебя? — ошеломленно спросила девушка.

— Они ещё дети! Им свойственно верить в чудеса…

Повисла тишина, во время которой мать и дочь рассматривали маленькую Адель, тихо сопящую в ритм биение сердца. Для неё ещё всё так просто, жизнь так и мчится вперед, увлекая за собой, в мир жестокости, не справедливости, лицемерия, алчности и презрения. Как хорошо, что ей пока это не знакомо…

— А почему здесь ты? — недоуменно, спросила Кесседи и подозрительно впилась в лицо дочери.

Рейчел набрала в легкие больше воздуха, и тяжело выдохнула:

— Я умерла, мам…

У Кес стали вдвое больше темно-зеленые глаза, и они ошарашено прикрыла рукой рот.

— ЧТО? Но как?

— Это долгая история, — прошептала Рейчел. — Я не хочу об этом говорить…

— Но я должна знать!

— Лучше не надо, — горько усмехнулась девушка. — Я так же отчаянно рвалась узнать правду. А сейчас сомневаюсь, нужна ли была она мне?!

— Рейчел, но это ужасно! — обессилено прохрипела женщина, и села на рядом стоящий стул. — Как же твой отец? Он не переживет этого…

— Я знаю, но ничего не могу поделать! У меня просто нет сил, бороться, я устала!

— Никогда так не говори! — серьёзно поучила мать, и, став со стула, подошла к Рейчел. Её маленькие ладошки упали на плечи молодой девушки, а глаза засветились уверенностью и решительностью. — Никогда не сдавайся! Это самая роковая ошибка, которую когда-либо совершают люди. Нельзя опускать руки, это уже провал, это уже смерть! — голос был тверд и точен, будто она отдавала приказ. — Борись до конца, и пусть тебе будет тяжело, пусть порой будет казаться, что уже не осталось сил, ты должна пытаться! Должна выжить! В конце концов, нет ничего не возможного…. Теперь я точно это знаю…

Рейчел зачаровано смотрела на мать, и не могла оторваться. Столько решимости было в этом хрупком теле, столько стойкости и мужества, порой не хватающих даже мужчинам. Но Кесседи была бойцом! В ней кипела жизнь, бурлила и разгонялась по жилам горячая кровь. Она всегда была сильной, и как же не хватало этого Рейчел…

— А знаешь мам, ты права, — твердо воскликнула девушка и уверенно вздернула подбородок. — Я буду жить! Я добьюсь справедливости, и тогда меня уже ничего не остановит!

Кесседи вновь прижала к себе дочь, и рассмеялась, удивившись, как быстро на неё подействовали её слова.

— Я уверена, у тебя всё получится, — ласково пропела она.

— Я тоже, — Рейчел блаженно закрыла глаза, впитывая мамин цитрусовый запах. Она хотела оставить его в памяти навсегда…

— И помни, — заговорчески, будто рассказывает секрет, прошептала Кес. — Нет ничего не возможного…

Глава 10

Один час

Рейчел уверенно шла по улице, громко стуча ногами об асфальт, словно отбивая ритм. Это состояние можно было охарактеризовать только одним словом — нервоз. Сейчас она точно знала, что должна сделать, и от этого становилось ещё ужасней, так как планы были весьма плохими…

Резко остановившись по середине дороги, девушка тяжело выдохнула, и крепко зажмурилась:

— Себастьян! — вскрикнула она, нервно скрестив руки на груди.

К счастью на улице царило раннее утро, и машин на проезжей части не было…, хотя, что толку? Рейчел ведь всё равно призрак, вряд ли ей страшны эти груды металла…

— Себастьян! — вновь закричала она, и недовольно нахмурилась. — Прости! Я сказала лишнее, и…, и мне очень жаль!…Помоги, ты мне сейчас очень сильно нужен…

Эти слова были сказаны искренне, из глубины души. Рейчел понимала, что натворила кучу глупостей, и это терзало её совесть, но…, было бы гораздо хуже, если бы она не чувствовала вины. Так что, её действия лишь доказывали то, что она не потеряна…

— Прости, — вновь прошептала она, как вдруг, словно из-под земли, хотя, возможно, именно так оно и было, перед ней вырос Себастьян. — Черт! Ты меня напугал!

— Это входит в мои обязанности смерти, так что я просто выполняю свою работу, — холодно отрезал он.

— Извини меня, — робко выдохнула Рейчел. — Я идиотка, и мне очень жаль, что так получилось…

— Ты не идиотка, — возразил Себастьян. — Это нормальная реакция для подростка…. Я бы даже сказал, что это самая безобидная реакция…

Девушка горько усмехнулась, и неуклюже поправила волосы, переминаясь с ноги на ногу.

— Мне нужна твоя помощь…

— И в чем она заключается?

— В моей жизни…

Вестник недоуменно уставился на девушку, пытаясь понять, к чему она клонит.

— Я хочу вновь стать человеком…

— Я так и знал, — усмехнувшись, заявил Себастьян, щелкнув пальцами. — Хотя, твоя речь в особняке Николсонов заставила меня усомниться в этом…, совсем малость…

— Ты не дослушал, — робко пояснила Рейчел. — Я хочу вновь стать человеком, но при этом, должен остаться в живых Метт…

Вестник недовольно вскинул брови.

— Это невозможно!

— Почему же? Неужели нет никаких исключений из твоих любимых правил?

— Ты права, исключений нет…

— Но это же не справедливо! — возмущенно вскрикнула Рейчел, и эмоционально взмахнула вверх руками. — Я умерла вместо другого человека, и для меня нет никаких поблажек?!

— Тут не нужны никакие поблажки! Пусть умрет он — вот и весь ответ…

— Но я не хочу, чтобы он умирал! — жалобно взвыла девушка. — Себастьян, прошу, помоги!

— Но…, но я не в силах!

— Ты можешь помочь, просто боишься! Придумай что-нибудь!

— Законы…, это против правил…

— Да к черту правила! — гневно воскликнула Рейчел.

— Так нельзя! — решительно отрезал вестник. — Таков закон…, - уперто заявил он, и резко отвернулся в другую сторону, стараясь не смотреть в глаза этой удивительно девушке.

— Но Себастьян, — хрипло прошептала она, и судорожно вздохнула. — Я ведь хочу жить…

"Что же она с тобой делает?" — панически завопил вестник, пытаясь понять, что с ним происходит.

Он растеряно протер рукам холодной лицо, и крепко зажмурил глаза, в которых до сих пор стоял образ Рейчел Уорен, девушки, которая поразила его своей целеустремленностью, смелостью, храбростью, добротой, женственностью…

Почему он просто не может сказать ей "нет"? Почему каменное сердце потерянно колеблется, доставляя неизведанные ранее чувства, да и почему, в конце концов, проснулась его, давно загнанная в угол, совесть?

Что же ему теперь делать? Как он может бросить эту девушку прогибать здесь, в этом мире! В мире куда хуже ада, где нет ни света, ни тьмы, ничего нет, только один ты…, на едине со своими мыслями, которые проедают мозг, заставляя совершать такие поступки, от которых вечно будет болеть душа, заставляя становиться хладнокровным монстром и забывать о том, что ты человек…

Нет, он не мог так поступить…

Он видел, как кончали другие, пребывая здесь больше года. Это уже не люди, это безжалостные убийцы, которым дорога только собственная жизнь…

И что же теперь?

Как же поступить?

— Я… — внезапно начал Себастьян. — Я помогу тебе…

Рейчел, не помня себя от радости, бросилась к вестнику, и крепко прижала к себе, вдыхая запах серы и смолы. Она не заметила, как покатились по щекам слезы, и как затряслась грудная клетка, издавая нелепые всхлипы. Рейчел только прокручивала в голове слова: Я помогу тебе…, я помогу тебе…

— Спасибо, — задыхаясь в слезах, промямлила девушка. — Спасибо, Себастьян…

Вестник ошеломленно посмотрел на Рейчел, и удивился тому, что она плачет. Неужели она на такое способна?

— Но… не спеши, — смущенно выпалил он и отстранился от девушки, глаза которой стали неестественно красными. — Есть одно условие…

— Условие? — недоуменно переспросила Рейчел. — У меня Де Жавю?

— Я дам тебе ровно один час, — серьёзно начал он, проигнорировав её сарказм. — За это время ты должны найти человека, который добровольно согласиться умереть вместо тебя. Если ты не успеешь — ты навсегда останешься здесь…. Станешь блуждающей душой…

Девушка испуганно насупилась.

— Таковы условия? Найти человека, который согласиться умереть? — ошарашено вскрикнула она.

Себастьян коротко кивнул.

— Ты издеваешься? Это невозможно!

— Ничем другим, я тебе помочь не смогу…

— Но это не выход! — уперто закричала Рейчел. — Это бред! Кто согласиться добровольно, покончить с собой? Только идиот!

— Это не мои проблемы, — хладнокровно отрезал вестник, пытаясь взять себя в руки. — Ровно один час, и он уже пошел…

— Уже? — девушка, растеряно оглянулась. — Но как мне это сделать?

— Если ты и, правда, хочешь жить — ты найдешь ответ сама…

С этими словами вестник испарился, оставив после себя только клубок серого дыма.

— Почему же мне так всегда чертовски везет?!


Когда Метт открыл глаза, он ощущал только слабость, сильнейшую слабость, которая свинцом налилась в конечности. Жутко болела шея, и почему-то щипали глаза, словно после яркого света. Он не мог понять, что произошло… Последнее, что он запомнил, это свирепое лицо Маркуса, и его красные дикие глаза…

Тяжело поднявшись с кровати, он устало оперся лицом на руки, и обессилено выдохнул. Всё было похоже на сон, на плод его разыгравшейся фантазии. Смерть на дне рождении, призрак этой девушки, буря чувств, которые он испытал к ней, три вестника, семейное проклятье…

Ужасно похоже на бред умалишенного…

Но, хотя может, этого вовсе и не было? Вдруг это всего лишь…

Внезапно в комнату, сквозь стену вбежала Рейчел. Нервно оглядевшись по сторонам, она заметила проснувшегося Метта, и быстро подошла к нему, крепко прижав к себе.

— Как ты? — заботливо прошептала девушка, и парень отрешенно поднял на неё свои темно-синие глаза.

— Я… я ещё не проснулся, и… Что вообще произошло? — опомнившись, спросил он, и в ответ прижал к себе Рейчел.

— Маркус…, - яростно прошипела она.

— Славный парень, — усмехнулся Метт.

— Ничуть! Он мог убить тебя!? Это совсем не смешно…

— Но зато я бы был вместе с тобой…

Рейчел грустно улыбнулась, и поцеловала парня в щеку.

— Я должна рассказать тебе…. Себастьян предложил мне сделку…

— Сделку?

— Да. Если в течение одного часа я найду человека, согласившегося добровольно умереть за меня, я вновь оживу!

Метт настороженно нахмурился.

— А что если нет? — подозрительно спросил он, и чуть отстранился назад, чтобы увидеть неестественно зеленые глаза девушки.

— Тогда я стану блуждающей душой, и навсегда останусь между двумя мирами…

Парень тяжело выдохнул, и отошел от Рейчел.

— Тогда нужно найти этого человека!

— Да, но где? Кто согласится просто так умереть? Это невозможно…

— Не говори так! Я не знаю, как мы это сделаем, но нужно попытаться! Это единственный шанс, чтобы спасти тебя! — решительно отчеканил Метт.

— Нужно позвать Мелоди. Может, она сможет помочь?

— На это нет времени! Сколько у тебя осталось?

Рейчел неуверенно взглянула на часы, и судорожно выдохнула.

— Тридцать пять минут…

Глаза Метта испуганно расширились, делая зрачок неестественно большим. Парень решительно взял Рейчел за руку и повел за собой.

— Надо торопиться!

Выбежав за дверь, они быстро пошли по коридору, по пути, думая, куда нужно идти. Шансов почти не было, и Рейчел это прекрасно понимала, но почему-то когда, Метт держал её за руку, все проблемы казались решаемыми, а поступки — оправданными…

— Меттью Николсон! — неожиданно закричал до боли знакомый голос, и парень резко затормозил. — Куда это ты собрался?

Метт повернулся в другую сторону, и в проходе одной из комнат увидел маму, в бирюзовом шелковом халате.

— Мне нужно уйти…

— В шесть часов утра?

— Да, — неуверенно отрезал парень, и вновь повернулся по коридору.

— Остановись! — гневно воскликнула Синди, и быстро переставляя ношами, появилась перед Меттом. — Я никуда тебя не пущу, пока ты мне не объяснишь, что происходит!

— Мне нечего тебе объяснять!

— Оооо! Есть чего! Перестать строить из себя идиота! Что ты скрываешь?

— Я? — ошеломленно вскричал Метт, и крепче сжал руку Рейчел. Удивительно, что Синди этого не заметила. — Это кто ещё что-то скрывает!

Миссис Николсон недоуменно нахмурилась, изогнув правую бровь.

— Что ты удивляешься? — яростно воскликнул парень. — Неужели ничего не понимаешь?!

— Меттью, о чем ты?

— О проклятье, — усмехнувшись, напомнил он. — О проклятье рода Николсонов… ничего не напоминает?

Синди, словно ударили в живот, и она нелепо согнулась, схватившись руками за пояс.

— Что…, откуда ты знаешь? — ошарашено прохрипела она, ошеломленно смотря на сына.

— Я много чего знаю! — свирепо выдохнул Метт. — Например, о том, что Хью не мой родной отец…

Лицо Синди побледнело и стало похожим на каменную статую. Она судорожно прикрыла рот рукой, и испуганно съежилась.

— Но, как ты…?

— Мне сказал, Себаст…, - парень запнулся, поняв, что не хочет объяснять матери, ещё и про вестников смерти. — Не важно! Главное, что ты меня обманывала!

— Я не хотела! — в оправданье воскликнула Николсон. — Так было нужно!

— Зачем?

— Я это делала ради тебя! — недовольно отчеканила Синди. — Только ради твоей безопасности!

— Ты обрекла на смерть другого человека! — с абсурдом вскрикнул парень. — Этот поступок не имеет оправдания!

— Ещё как имеет! — закричала Синди, и сделала большой шаг навстречу сыну. — Ты не представляешь, через что мне пришлось пройти, лишь бы ты остался жив! Приходилось притворяться, что деньги — для меня всё!

— Ты сама выбрала такой путь!

— Я не выбирала свой путь, Метти! — яростно выплюнула она. — За меня это сделали мои родители, так что…. Меня просто поставили перед фактом: ты выходишь замуж за Джефери Николсона. Всё! Так что, не тебе меня судить!

— Господи, мама! Ты совершила столько ошибок! — с отчаянием выдохнул Метт.

— Единственной моей ошибкой была женитьба на твоём отце, — хладнокровно отрезала она. — Но у каждой монеты есть обратная сторона… Он был богат…

— Видимо, не так сильно ты притворялась, что деньги для тебя всё, — с презрением фыркнул парень.

— Я узнала о проклятье на второй день после свадьбы…. поверь, если бы не деньги, тебя бы вообще не было…

Метт тяжело выдохнул и с ненавистью посмотрел на мать. Неужели их с этой женщиной что-то связывает?

— Мне надо идти, — категорично выпалил он, и попытался обойти Синди.

— Ты никуда не пойдешь, пока я не скажу!

— Ты ошибаешься! — недовольно воскликнул он. — Я буду делать то, что посчитаю нужным…

С этими словами, Метт резко рванул вперед и побеждал вон из дома.

— Вернись! Сейчас же! — истерично завопила Синди Николсон, вот только вряд ли кого-то сейчас волновали её крики.

Рейчел грустно посмотрела на Метта, когда они выбежали за ворота, и крепче сжала его руку.

— Мне очень жаль, что так вышло…

— Ничего, — горько усмехнулся парень, и приобнял её за талию. — У нас есть проблемы, посерьезней…


— Метт, мне не хочется здесь находиться, — испуганно прошептала Рейчел, прижавшись ближе к парню.

— У нас нет выхода…

Они шли по темному коридору хосписа…

Всё вокруг казалось не пригодным для жизни: потрескавшиеся стены, паутина, плесень, старый линолеум. Это место было центром страданий и мучений. Из палат доносились крики, стоны, просьбы о помощи. В коридорах на поломанных лавках сидели старики, с такими глазами, в которые невозможно было смотреть и не чувствовать боли… Они брошены…, их кинули не только родные и близкие, их кинула судьба…

Здесь витал запах смерти, запах разлагающейся плоти, лекарств, гноя…. Казалось, это место куда хуже ада…

Самое ужасное заключалось в том, что никому не было дела до больных, ведь все понимали, что они рано или поздно умрут. Этот факт отказывались принимать нормальные люди, они не могли поверить, что такое вообще возможно! Но…, в этом месте отсутствовало божье милосердие, лишь боль, ненависть к жизни, муки и страдания, вот, что нашло здесь пристанище…

— Я так больше не могу, — внезапно донесся из одной палаты жалобный стон. — Лучше просто убейте меня!

— Гарри, успокойтесь, — снисходительно отрезала медсестра. — Если, что будет нужно, зовите…

С этими словами, она уверенно развернулась на огромных шпильках, и пошла вон из палаты, элегантно покачивая бедрами.

— Вы мне сейчас нужны! — прохрипел старик, и безнадежно схватился руками за голову, которая разрывалась на части от невыносимой боли. — Что же вы за люди!

Рейчел почувствовала, как сердце судорожно сжалось, и крепко зажмурила глаза, уткнувшись лицом в грудь Метта.

— Я не хочу…, здесь….пойдем, прошу! — запинаясь, начала шептать она.

— Мы не можем, — решительно отрезал он. — Я не позволю тебе остаться такой…, иначе я сам умру, лишь бы быть рядом…

— Но Метт, это же…

— Всё, тихо, — прохрипел парень, прижимая палец к аккуратно очерченным губам девушки. — У нас всё получится…

Метт неуверенно заглянул в палату, из которой только что вышла медсестра, и медленно зашел, притягивая за собой Рейчел.

Эту картину, трудно описать словами…

Лысый старик, с голубыми ясными глазами был настолько худ, что из под грязной рубашки торчали кости. Серая простыня, которая, по всей видимости, должны была быть белой, валялась на полу под батареей, из которой слегка лилась вода. Пластиковая посуда стояла на маленьком столике, вокруг которой уже крутились голодные мухи. Выбитое окно и ржавая решетка, будто в камере заключенного, раковина, на дне которой находилась, не смытая рвота…. От этого в палате был отвратительный запах, из-за которого становилось просто ужасно…

— Сер, — робко начал Метт, подойдя ближе к старику, сидевшему на кровати. — Сер, нам нужна ваша помощь…

Гарри удивленно повернулся, и взглянул на молодого парня, лет семнадцати — восемнадцати. Он вытер одну о другую грязные руки, и судорожно выдохнул.

— Сынок, тебе не кажется, что это я должен просить у тебя помощи?

— Я…, мне, правда, нужно…, - заколебался Метт. Как он мог сказать человеку такое? Просто язык не поворачивается! — Это очень важно…

— Ты сказал "нам"? — подозрительно спросил старик.

— Вы внимательны, сер, — улыбнулся Метт, и неуверенно почесал затылок. — Дело в том, что моя просьба очень…, очень абсурдна и глупа, но, так или иначе, я обязан спросить…. Вы, — парень тяжело вдохнул. — Вы смогли бы умереть за другого человека?

Гарри недоуменно уставился в темно-синие глаза парнишки, и впервые за всё времяпровождение в хосписе рассмеялся.

— Ты серьёзно? — смышлено прохрипел он.

— Да, сер…, вполне…

Старик резко перестал смеяться, и его лицо стало задумчивым. Он неуклюже поднялся с кровати и подошел к выбитому окну, за которым по воздуху разносились свобода, молодость, счастье…

— Возможно, я бы смог, — предположил Гарри. — Но только если бы этот человек того заслуживал…

— Но смогли бы вы добровольно умереть вместо девушки шестнадцати лет, которая совершенно не заслуживает смерти?

— Все мы её заслуживаем, — решительно фыркнул старик и вновь уселся на кровать. — Ты к чему всё это у меня спрашиваешь, сынок?

— Дело в том, что…, что именно в этом и заключалась бы ваша помощь…

— В смерти за неизвестную мне девушку? — усмехнулся Гарри, обнажая почерневшие зубы.

— Да, именно так, — тяжело выдохнул Метт.

— Но, ведь это невозможно…

— Я тоже так раньше думал…

Неожиданно старик начал смеяться. Он устало схватился руками за лицо, и смышлено выдохнул.

— Так давно ни с кем не разговаривал кроме медсестер! И тут приходит молодой парнишка и просит о такой странной помощи! Что ж, видно судьба ещё не наигралась со мной!

— Сер, это очень важно, если вы не согласны, я пойду дальше, — неуверенно заявил Метт.

— Почему именно я? — внезапно спросил старик. — Почему ты пришел ко мне?

— Я услышал о том, как вы сказали медсестре, что не хотите жить, — робко признался парень.

— Так и есть, — выдохнул Гарри и грустно улыбнулся. — А как тут захочешь? У меня нет семьи, жена умерла, а дочь забыла, бросив на произвол судьбы. Вдобавок ко всему, я болен…, и никому нет смысла возиться со мной…. Признаться, я может бы привык к палате в доме для престарелых, но вот мириться с этими головными болями уже не могу, так что…

— Но, неужели у вас больше нет родных? — осторожно спросил Метт, стараясь не задеть старика.

Гарри смышлено хмыкнул, и едва заметно улыбнулся.

— Все мои друзья уже давно умерли, сынок…, мне ведь не пятнадцать…

— Мне очень жаль…

— Оооо! Вот только не нужно меня жалеть! — недовольно воскликнул Гарри. — Уж что-что, а жалость я не терплю…

Внезапно старик резко согнулся и начал судорожно кашлять, оставляя на ладони красные капли…, капли крови…

— Вот, болезнь опять напоминает о себе, — усмехнулся Гарри.

Так странно было смотреть на то, как он легкомысленно относится к диагнозу. Старик, наверняка, понимал, что жить ему осталось пару недель, может даже дней, но всё же улыбался! Он не умирал прежде временно!

— Рейчел, — неожиданно сказал чей-то голос, и за спиной девушки появились три вестника смерти.

На Себастьяне был новый серый плащ, так как этот она всё же забыла отдать, но он смотрелся ещё лучше, так как был длиннее колена.

— Осталось пять минут, — уверенно напомнил Себастьян, и пристально посмотрел в зеленые глаза девушки.

— Метт, — неуверенно протянула она.

— Гарри, я понимаю, что не могу вас торопить об этом, но…, мне нужен ваш ответ! — взмолился парень.

— Я…, я не знаю, — озадачено прошептал старик. — Это очень странно, и неожиданно…

— Робкого старика вы нашли, — язвительно усмехнулся Маркус. — Там в соседней палате есть ещё один, может, к нему зайдем?

— Замолчи! — недовольно вспыхнула Рейчел, и гневно посмотрела на вестника.

— Что? — удивился он. — Я ведь помочь хотел…

— От твоей помощи мне становиться дурно!

— Тогда я буду ещё упорней стараться, — довольно заметил Маркус.

— Гарри, решаются последние минуты, — напомнил Метт. — Если вы сейчас не ответите, девушка навсегда умрет, и больше никогда не вернется!

— Сложно, — заколебался старик, и вновь схватился руками за голову. — Сложно…

— Это уже похоже на принуждение, — внезапно заметил Рафаэль.

— Но они ведь оставляют ему выбор! — спохватился Себастьян.

— Что ты ещё сделаешь ради этой смертной девчонки? — удивленно спросил вестник в черном. — Ты даже нарушил правила!? Это уже очень много…

— Следи за своей жизнью, Маркус…

— Моя жизнь не очень интересна…. Она ограничивается походами от ада до земли и обратно…

— Моя так же не сильно отличается от твоей, — заметил Себастьян.

— Нет, братец! У тебя всё гораздо интересней, — протянул Маркус, покосившись на Рейчел, которая, сгорая от волнения, наблюдала за Гарри.

— Что ты имеешь в виду? — внезапно спросила она, услышав последние слова вестника в черном.

— Именно то, деточка…

— Не называй меня так! — яростно вскрикнула Рейчел.

— Почему же? — с притворным удивлением, воскликнул Маркус. — Тебе не нравиться?

— Мне всё, что связано с тобой, заведомо противно…

— Очень жаль! Ты многое упускаешь!

— Уверена, что ты ошибешься…

— Ты всегда так уверена в себе? — с сарказмом спросила вестник. — Или это у тебя перепадами?

— Всегда, — решительно отрезала Рейчел.

— Отлично, значит, тебя совершенно не должно волновать то, что осталась одна минута, а твой старичок никак не может дать ответ…

— Знаешь, Маркус, когда-нибудь, я тебя…!

— Я согласен, — внезапно воскликнул Гарри, и все удивленно уставились на него. — Я согласен умереть, — повторил он более уверенно и встал с кровати.

— Боже, мой, — не веря, прошептала Рейчел.

— Мне и так скоро придется покинуть этот мир, если это сможет спасти кого-нибудь, я буду только рад. Надо же когда-то начинать делать хорошие поступки? — усмехнулся он.

— Гарри, — благодарно протянул Метт, и неожиданно бросился к удивленному старику, крепко прижимая к себе. — Спасибо вам! Спасибо!

— Да, что там! Я ведь просто собираюсь умереть…

Яркая вспышка света осветила всё вокруг, и Гарри увидел в палате трех мужчин. Он ошарашено раскрыл голубые глаза, и судорожно вдохнул, сильней втянув воздух. Время, будто замерло, вокруг всё стихло…

— Кто вы? — хрипло спросил старик.

— Мы вестники смерти, — миролюбиво пояснил Рафаэль.

— А мне так сразу не объяснили! — язвительно буркнула Рейчел, и вышла чуть вперёд.

— Соня! — внезапно вскрикнул Гарри, чем заставил всех присутствующих удивиться.

— Я…, я Рейчел…

— Ты так похожа на Соню…, на мою дочь…

Старик ошеломленно разглядывал девушку, с шоколадными волосами, зелеными глазами и смуглой кожей. Она казалась, ему такой знакомой, такой родной…

— Разве это возможно? — ошарашено прохрипел он.

— Нет ничего невозможного…


— Пап, Браин, хватит на меня так пялиться! — в сотый раз повторила Рейчел, стоя напротив ошеломленных отца и брата, до которых никак не могла дойти суть произошедшего. — Я в порядке…

— Ты жива, и…, ты жива! — запинаясь, промямлил Стив.

— Ты уже это говорил…

— Но как? — не унимался Браин. — Ты же…, мы видели, как…

— Давайте, просто забудем, — неуверенно предложила Рейчел, понимая, что такое забыть невозможно. — Будто ничего не происходило…

— Ты считаешь это нормальным? — вскричал отец. — Ты умерла! Мы все видели!

— И что ты предлагаешь? Может, мне пойти и умереть ещё раз, чтобы ты успокоился?!

— Я не…

— Тогда просто перестань, — взмолилась девушка. — Такое чувство, словно ты совсем не рад, что я стою перед тобой…

— Рейчел, ты же знаешь, это не так, — прошептал отец, и подошел ближе к дочери.

— Как я должна понять? Ты мне это показываешь?

— Рей, это же очевидно, — вмешался Браин, и так же сделал шаг вперед. — Просто, тяжело поверить в то, что ты вернулась с того света…, уж прости…

— А вы попробуете, — робко предложила Рейчел. — Ведь пока я туда не собираюсь, и вам придется жить со мной…. Снова терпеть мой ужасный характер, слушать недовольные вопли…

Стив искренне улыбнулся и прижал к себе дочь, так крепко, что ей стало трудно дышать.

— Ты даже не представляешь, как я за этим все соскучился!

— Прости меня, пап, — тихо буркнула Рейчел и подняла свои неестественно зеленые глаза. — Я вела себя отвратительно по отношению к тебе, и…, и сейчас я поняла, что надо ценить то, что у тебя есть. Поговорка о том, что ты начинаешь ценить вещи, только тогда, когда их потеряешь — как никогда оказалась правдивой, — усмехнулась она. — Так что, прости…

— Эх, Рейчел, — на выдохе, протянул отец. — Я никогда не злился на тебя, ведь во многом, твоё поведение было заслуженным. Моя работа встала на первое место, в то время как, дома во мне нуждалась моя родная дочь — это не правильно, и я надеюсь, такого больше не повториться! Так что боюсь, тут не ты должна извиняться…

— Я тоже молодец, — виновато признался Браин. — Раз уж, у нас сегодня собрание потенциальных виновников — я с вами! Моя жизнь в Нью-Йорке была лишь поводом отвлечься от событий происходящих здесь, в родном доме. Я поступил по-свински, когда уехал, и оставил вас втроем с бабушкой…, простите…

Стив и Рейчел одновременно рассмеялись, пристально наблюдая за парнем.

— Иди к нам, сынок…

Браин довольно улыбнулся, и с удовольствием обнял свою семью, которая теперь значила для него гораздо больше…

— Не думала, что когда-нибудь такой момент настанет, — робко призналась Рейчел, сдавленная с двух сторон Браином и папой.

— Теперь всё будет по-другому…


Девушка стояла перед зеркалом и с удовольствием смотрела на своё отражение. Как же давно она этого не делала! Целых два дня!?

— Смотрю, ты уже привыкла, — внезапно сказал чей-то голос, и Рейчел взвизгнув, отпрыгнула назад.

— Ну, хватит так делать! — взмолилась она, увидев перед собой довольного Себастьяна. — Ты же знаешь, я очень эмоциональна!

— Именно поэтому, я это и делаю, — с издевкой признался он, и улыбнулся ещё шире.

— Ты разве можешь здесь находиться?

— Нет, но благодаря тебе я понял, что иногда нужно нарушать правила…

У Рейчел искренне засветились глаза, будто она только что спасла, кому-то жизнь.

— У меня для тебя есть сюрприз, — неожиданно сообщил вестник.

— Да? — подозрительно спросила девушка, нахмурив тонкие брови.

— Да, и, кстати, пока не забыл, тебе передает привет Маркус…

— Оооо! Я очень этому рада, — с сарказмом заметила она. — Что ж, тогда скажи ему, что я тоже скучаю…

Себастьян тихо рассмеялся, и аккуратно поправил свои гладкие волосы.

— Обязательно…

— Так, в чем же заключается сюрприз? — не скрывая любопытства, спросила Рейчел.

— В этом…

Себастьян сделал шаг в сторону, и за его спиной появилась женщина…, хотя нет бабушка. Это была никто иной, как Мелисса Уорен.

— Господи! — закричала Рейчел, и бросила вперед. — Ты здесь!

— Да, моя дорогая, да, — прохрипела старушка, и прижала к себе внучку. — Я так по тебе соскучилась…

— И я! — взорвалась Рейчел. — Даже не вериться! Но…, но как?

— Это всё Себастьян, — усмехнулась Мелиса, и отстранилась от Рейчел, чтобы посмотреть на вестника, но его, как след простыл. — Наверно, уже ждет меня там…

— А как же закон?

— К черту закон, моя милая, — выругалась бабушка, и бодро рассмеялась. — Не ты ли этому его научила?

— Не думала, что из него выйдет хороший ученик… он ведь, в конце концов, вестник…

— Вот видишь, даже сама смерть не устояла перед моей внучкой! — с сарказмом заметила Мелиса, и вновь усмехнулась. — Но я пришла не за этим…

Рейчел подозрительно нахмурилась, и внимательно посмотрела на бабушку.

— Я пришла сказать, что теперь являюсь твоим ангелом — хранителем…

Девушка ошеломленно вскинула брови, и её неестественно зеленые глаза стали вдвое больше.

— Что? Правда?

— Да, так что, теперь я всегда буду рядом с тобой…

— Ох, бабушка, — протянула Рейчел, и вновь обняла старушку. — Я знала, что мы встретимся…

— Ты не просто знала, ты это чувствовала, используя свои способности…

— Мои способности? — усмехнулась девушка. — Ты это о тех ведьмовских штучках, которые нагло скрыла от меня?

Мелиса виновато улыбнулась, и прогладила дрожащей рукой шоколадные волосы внучки.

— Всему своё время, дорогая…. Такова была твоя судьба, а не мой каприз!

Рейчел крепче прижала к себе бабушку, и почувствовала, как в глазах покалывает. Она так не хотела прощаться…

— Мне пора…

— Ещё чуть-чуть, — взмолилась девушка.

— Я теперь всегда буду с тобой, — уверенно напомнила Мелиса. — Просто помни меня, и я буду являться тебе в снах…

Бабушка медленно отстранилась от девушки, и внезапно начала постепенно исчезать, будто её фигуру стирали ластиком.

— Я никогда тебя не забуду, — искренне выкрикнула Рейчел.

— Я не сомневаюсь…

— И скажи спасибо Себастьяну!

— Обещаю, — уверенно ответила Мелиса. — Прощай, Рейчел, прощай моя внучка…

— Прощай, бабушка…

Эпилог

Это был один из самых обычных весенних вечеров…

Ветер был сильным, прерывистым и прохладным, но, тем не менее, Рейчел было тепло. Она стояла в нагретом пиджаке Метта возле могилы, которая до сих пор пахла свежевскопанной землей. Находясь здесь, девушка чувствовала, как к глазам подкатывают слезы, но вот уже в который раз они не текли, так как её за руку держал самый близкий человек в мире…

По другую сторону от Рейчел, стояла Мелоди. Она всё никак не могла свыкнуться с тем, что видит подругу, может к ней дотронуться, крепко обнять, но, к этому почти все жители не могли привыкнуть.

Как могло случиться так, что Рейчел осталась жива? Почему её тело пролежало два дня в морге и совершенно не испортилось?

На эти вопросы был один ответ, и его знали всего лишь три живых человека, которые сегодня стояли возле могилы Гарри Уилсона.

Слова были излишни…

Этот старик не просто покинул мир, оставив после себя надпись на могильном камне, он даровал жизнь другому человеку, и это бесценно…


— Спасибо, — в который раз прохрипела Рейчел. — Спасибо вам за жизнь…

Метт сильней прижал к себе девушку, и, нагнувшись, положил две красные розы рядом с другими, уже засохшими…

— До встречи Гарри, мы ещё с тобой увидимся…

С этими словами, трое подростков, одновременно развернулись, и медленно ушли с кладбища…


home | my bookshelf | | Один час |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения



Оцените эту книгу