Нат Приключения Вехтора * Аннотация: Аннотация: Люди! Меньше пейте пива и не шляйтесь по кабакам. А коль шляетесь, то не тычьте куда не надо пальцами. Читавшим допреж черновик, большой извинение. Звыняйте - перепутал... Анатоль Нат Никола Титов Хроники Бета-Мира Шишко-ягода Введение. * Тёмным, поздним вечером необычайно тёплой зимы, одним зимним месяцем, точно, восьмого числа, две тысячи седьмого года, по одной из множества кривых улочек центра Москвы шла пара хорошо одетых мужчин, неопределённого возраста. Со стороны было хорошо заметно, что спешить им было совершенно некуда, и поэтому они медленно, явно никуда не торопясь, гуляли по Москве, наслаждаясь тёплым зимним вечером. И, как рассказывал, потом, один из них, некто со странным именем Сидор, отмечали они, тогда как раз день рождения его приятеля, Димона. Как раз, в конце февраля это было. И приняв на грудь изрядное количество винца, понесло их прогуляться. Воздухом подышать, то бишь. И занесло их тогда, куда-то в район, то ли Чистых прудов, то ли Волхонки, ну, в общем, куда-то в центр Москвы. И приспичило им где-нибудь посидеть. Пивка попить, разговоры поразговаривать. В общем, занесло их в какой-то трактир. Что это был именно трактир, помнил он совершенно точно. Там ещё этот был, половой, что ли, как уточнил он. Ну, в общем, сидел там мужик один в левом дальнем углу, за круглым столиком, и разруливал прибывающих посетителей. Кого направо, кого налево. Зачем, почему, сейчас уж не упомнишь, но что точно он помнил, так это то, что посадил он их за уютный такой столик в тихом уголку. Там ещё огромная такая книга лежала на столе. Сидор говорил, что он ещё подумал тогда: 'Во дела? Ну, у них и меню, однако'. А дальше провал и только помнится ему рожа приятеля его радостная, да палец его, тычащий во что-то зелёное, изображённое на страницах этой книги. Всё. Дальше начинается сага нового мира. Век бы его не видеть. Глава 1 Появление в Бетамире. Встреча с лешим. * Ранний вечер. Часов пять. Ещё солнце стоит высоко, но уже чувствуется прохлада наступающего вечера. Поздняя весна, или раннее лето. Тишину прекрасного вечера нарушает дикий вопль: - Ты куда тычешь? Гад! Ты, Куда, Тычешь? - Да, пошёл, ты. И не тычешь, а тыкал, грамотей хренов. И, вообще, Вехтор, отстань от меня. Самому тошно. - Тошно ему, сукину сыну. Как дал бы сейчас по рогам, что б думал сперва, что делает. - И у кого это здесь есть рога? Ну, ка, ну ка. И кто же это тут шумит? - раздался тихий скрипучий голос из кустов. - Я вас спрашиваю, судари мои, милостивые, - произнесло странное существо, вышедшее из ближайшего куста. Перед ошарашенными приятелями, стояло какое-то странное, несоразмерное существо. То, что это было именно существо, а не человек, было видно с первого раза. Только вот, что в нём было не так, было непонятно. Но для друзей, сам факт наличия кого-либо ещё, в той заднице, куда их загнал неосторожный палец Димона, было совершенно не представимо. - 'Тихо шифером шурша, крыша едет, не спеша', - подумал Сидор, усиленно натирая глаза. Судя по физиономии Димона, мысли у них были одни и те же. - Э-э-э, - протянул невнятно Димон. А, не изволите ли представиться, любезнейший. - 'Боже, что за политес', - подумал Сидор, отчаянно пытаясь придумать что-нибудь поумнее, чем э-э-э и мнэ-э-э. - Хозяин я. Местный, - ответило существо. Поставлен Создателем для надзора за порядком и благолепием на вверенной мне территории. - На какой территории? - тупо спросил Сидор. - На вверенной, - гордо ответило непонятное существо, начиная раздражаться. - Да Леший это, - мрачно констатировал Димон, обращаясь к Сидору, - Леший это. - Леший, что ли? - опять тупо переспросил Сидор. А что ты тут делаешь? - продолжил он идиотские расспросы. Но тут не выдержал даже Димон. - Да что с тобой? Леших никогда не видел, что ли? - Не-а, - растерянно ответил Сидор, - не доводилось. Тихий, скрипучий смех Лешего царапнул по сознанию нечаянных поселенцев нового мира. - Ну, ребята, - перхая от смеха, выдавил он, - ну повеселили. Давненько я такого не видал, да так не веселился. - А людей то, ты давно видел? - вставил вопрос Димон. Может, ты нам подскажешь. Где это мы? И куда это нас занесло? - Так это Вам лучше знать, - сразу помрачнев, заметил Леший. Ваше сознание этот мир создало, а потом и материализовало. Творите в своих фантазиях, не знамо что, а потом сами же и расхлёбывать будете. - Как это нам лучше знать? Как это мы создали? Ты чё гонишь, Леший! - возмутился Сидор. Мы, вообще, ни сном, ни духом. Сами попали, как кур в ощип, а ты на нас же и валишь. - Эх Вы, Люди! Человеки! - тяжко вздохнул Леший. Ничему то вас жизнь не учит. Сколько вам твердят со всех сторон, что мысль материальна, а вы всё своё. Я не я, и хата не моя. Пойдём уж, увидите, что ещё не видели. Развернувшись, Леший нырнул куда-то в кусты. Помявшись на минуту, Сидор с Димоном, посмотрев друг на друга, молча последовали за ним. Идти оказалось недалеко. Не далее чем в десяти шагах от места, где объявились Сидор с Димоном, они увидали точно такую же поляну, практически идентичную на вид. Единственное, что неприятно резало глаз и создавало впечатление какой-то неопрятности, были кучи непонятного мусора, хаотично разбросанные по поляне. В воздухе стоял аромат чего-то сладкого и неприятного, перебивавший запах сырой весенней земли. Выйдя на поляну, стало видно, что ближней кучей была мёртвая лошадь. Другие кучи, большие и малые, представляли собой останки людей и животных, хаотически разбросанных по поляне. Насколько бы не было страшно наблюдать на это побоища, не это привлекло внимание Сидора с Димоном. Их поразили тела каких-то неизвестных животных, в безпорядке валяющихся на поляне. Рассмотреть детали было совершенно невозможно из-за стоявшей в воздухе вони от полуразложившихся трупов и мух, тучей стоящих в воздухе и покрывающих тела густым, шевелящимся ковром. От обилия червей, копошащихся в порубанных телах, казалось, что они шевелятся. Еле сдерживая позывы рвоты, Сидор с каким-то растерянным недоумением рассматривал тела странных животных. Было понятно, что это какой-то разумный вид. Одежда, явно зимняя и даже на внешний вид, весьма практическая и удобная, вполне подошла бы и для обычного человека. Оружие, явно не кустарного производства, грозное и хищное на вид. Золотые цепи, толстыми канатами охватывающие бугристые шеи, явно изделия златокузнецов. Всё говорило за то, что существа это разумные. - Что это, - спросил Сидор, указывая на трупы. - Если судить по одежде на трупах, - мрачно протянул Леший, - можно понять, что побоище случилось не ранее, чем этой зимой. - Я не про время. Что это за существа? - А-а-а! - протянул Леший. Так это звероящеры, как их у Вас называют. Правда, у них есть собственное самоназвание, но для вас оно не интересно. Ящер и ящер. - Ничего себе, - сказал, подходя Димон. А они ничего. В лесу такого встретишь, испугаешься. - Если такой как ты встретит, - усмехнулся Леший, - то пугаться будет уже некому. Таких как вы, они сотнями слопать могут. - Что же этих то не слопали, - насмешливо заметил Сидор, указывая на тела людей. Этих то, явно не сотни. Всего то двое. - Эти не вам чета. Такие сами сотню ящеров схарчат и не подавятся. Что тут произошло, сейчас уж не установишь. Но, видимо, встречная сшибка была. Вот они друг дружку и побили. Пара на пару. Все и полегли. - Ну, хватит лясы точить, - прикрикнул на мужиков, раздражённо Леший. Работать надо. Ишь сколько после зимы хлама в лесу понабросали. С вами, людями, никакого порядку никогда не добьёшься. - Ну чего стоишь? - заорал он на Димона, задумчиво рассматривающего труп ящера. Живо, рой яму и давай закапывай. С этими словами Леший подхватил валявшееся рядом с ящером копьё с тяжёлым и широким наконечником и, крякнув, разом переломил его об колено. - На, рой, - бросил он обломок с наконечником, Димону. - А тебе, вот это, - также легко сломав другое копьё, бросил он второй наконечник Сидору. - Ты что творишь, ирод, - ошарашенно уставился на него Сидор, держа в руках обломок копья. Ты чего добро переводишь? Такую вещь сломал. - Ты тут мне не командуй. Тут всё моё. Я в лесу Хозяин. Что хочу, то и делаю. А не нравится, так вали отседа. - Ну, положим, ничего то ты без нас тут и не сделаешь, - насмешливо заметил Димон. Мог бы, так давно бы сделал. Вон сколько времени уже прошло. Даже железо поржаветь успело, - заметил он, рассматривая ржавую саблю в руке одного из трупов. - А нам возиться с разложившимися трупами никакого резона нет. Тебе надо, ты и возись. Только вот, похоже, что как раз с железом то, ты и не дружишь, - поддержал его Сидор, насмешливо глядя на раздражённого лешего. Так что, давай договоримся. Мы тебе здесь убраться поможем, а себе возьмём всё железо. Тебе то оно ни к чему, а нам, в нашем то положении, без него никак. - Идёт, - тут же согласился повеселевший леший, - договорились. Вы тут всё убираете, а за это получаете всё железо. Порукам? - По рукам, - согласился Сидор, уже понимая, что леший их в чём-то обманул. Только через несколько часов тяжкого труда, закопав очередной тюк с каким-то добром, до Сидора с Димоном стало доходить, что в их положении закапывать любое имущество, тем более ничейное, верх безрассудства. Но, собравшись было возмутиться, они, поразмыслив, поняли, что даже и того, что им досталось из 'железа', они далеко не уволокут. Сидеть же сиднем посреди леса, без пищи, без жилья, без людей, проще сразу удавиться. Так что, чуть не плача, но закопали они все трупы людей, нелюдей и животных, что валялись на поляне. Насчёт же поклажи, честно предупредили лешего, что обязательно за ней вернутся, в то же время, прекрасно понимая, что найти это место, посреди глухого леса, практически нереально. Прекрасно понимая это же, леший с лёгкостью согласился, что, да, добро не должно пропадать, и как только они за ним вернутся, он обязательно им его отдаст. Ребята они хорошие, работящие, ну, чего не помочь хорошим людям, попавшим в трудное положение. Крякнув от насмешливого тона лешего, Сидор с Димоном стали разбирать то, что им выделили. Зрелище было удручающее, что лишний раз подтверждало их мысли по поводу лешего. Кроме двух ржавых сабель, в разваливающихся ножнах, пары боевых топоров, одного маленького топорика, видимо служившего людям для кухонных целей, кучи разнообразных ножей, да двух толстых золотых цепочек изящного плетения, снятых с шей ящеров, ничего целого не осталось. Пока они возились с закапыванием трупов, леший тишком переломал всё, до чего только смог дотянуться. Два наконечника, от бывших великолепных копий, на толстых, прочнейших древках, в чём они смогли сами убедиться в процессе копки могил; большая куча разнообразных наконечников, аккуратно отломанных лешим, переломавшим под шумок две-три сотни боевых стрел; изломанные в крошево, наверное, хорошие когда-то, луки. Всё это добро неаккуратной кучей валялось на краю поляны. - Ну, вот, - заговорил довольный леший, - забирайте, как договаривались. Всё железо ваше. - А арбалеты? - ответил злым голосом, взбешённый Сидор. Тут было два арбалета. Возле ящеров валялись. - Какие такие арбалеты? - прикинулся дурачком леший, - там сплошное дерево. А дерево всё моё. - Давай доставай, - злобно скрипнул зубами Сидор. Проверять будем. Леший, кряхтя и демонстративно постанывая, всё же достал из-под корней ближайшего дуба охапку арбалетов. Когда он смог их туда припрятать, было совершенно непонятно. Вроде бы, все были постоянно друг у друга на глазах. Ан нет, ухитрился всё ж таки, и если бы Сидор, совершенно случайно, не обратил, на странные предметы, внимание, то не видать им никаких арбалетов, как своих ушей. - И болты. Болты тоже доставай, - раздражённо добавил Димон, вертя в руке короткий арбалетный болт, только что вытащенный им из трупа ящера. Чуть не плача, леший достал из норы под корнями ещё пару связок коротких арбалетных болтов. - Всё? - подозрительно спросил Сидор. Может нам проверить, что у тебя там ещё припрятано? - Всё. Всё. Всё, - поспешно зачастил леший. Остальное уж вас не касается. Это мои старые запасы. - Ну, гляди, - погрозил пальцем Димон. Если опять обманешь, мы вернёмся, и всё тут перешерстим. Попререкавшись ещё где-то с полчаса, решили, что надо вернуться на первую поляну. Больно уж было неуютно на этом месте смерти, да и леший, добившись всего, что ему надо было, стремился побыстрей избавиться от людей. Нагрузившись, благо приобретённым железом, и порасспросив напоследок лешего о местах ближайшего проживания людей и о том, как туда добраться, довольные друзья отправились на место своего появления в этом мире. Хоть, напоследок, они с лешим и переругались, но расстались довольные друг другом. Расчувствовавшийся леший увязался вслед за ними. Напоследок он даже пообещал им всячески помогать с обустройством в этом мире. Пообещал прислать своего внучка, Сучка, для помощи всяческой, взяв, правда, с мужиков обещание присматривать за мальцом. Легкомысленно пообещав всяческое содействие в трудоустройстве молодого поколения, Сидор с Димоном стали устраиваться на ночь. Спать пришлось лечь натощак. Как не просматривали они чересседельные сумки на лошадях, а ничего, пригодного в пищу не нашли. Видимо, зверьё за зиму растащило. Поэтому, хоть и разжились они небольшим походным котлом, но варить в нём было нечего. На следующее утро постарались встать пораньше. Надо было рассортировать то, что им досталось и решить, что делать далее. Прикинув общий вес приобретённого имущества, поняли, что с собой придётся взять только самое необходимое: чугунный котёл, хоть и довольно тяжёлый, но в пути абсолютно необходимый; пару медных кружек, хоть и помятых, но других просто нет; все ножи, что нашли на поляне: пару засапожных, две связки, по пять штук, метательных, да два явно кухонных, истёртых до толщины обыкновенного шила; четыре боевых топора на длинных рукоятках, абсолютно разного типа и совершенно непонятно для какого использования; один маленький хозяйственный топорик, для колки дров; две ржавые сабли, в истлевших ножнах; три арбалета, непонятной конструкции; две охапки болтов к ним; два прекрасных наконечника копий с жалкими остатками древка и огромная куча разнообразных наконечников стрел. С тоской поглядев на две пары круглых деревянных щитов с металлической окантовкой и круглыми умбонами по центру, пришли к выводу, что уж этого они точно не потянут, не лошади, чай. Даже того, что они отобрали, и что взять с собой было совершенно необходимо, за глаза хватало для целой вьючной лошади. Но, решив, что своя ноша не тянет, а в новом мире надо использовать всё, до чего только можно дотянуться, принялись паковаться. Слава Богу, что вчера не все тряпки и мешки закопали, а прихватили с собой пару чересседельных сумок. Упаковав всё что отобрали и спрятав отложенные щиты в кучу валежника под приметным дубом, Сидор с Димоном, двинулись в путь. Идти решили в направлении, указанном лешим, решив, что обманывать он их, по 'дружбе' не станет, а если и обманет, то выбора у них всё равно нет. Однако, где-то через час пути, они начали понимать, что леший их всё-таки обманул. Сначала шёл нормальный сухой лес, а потом, незаметно, почва стала понижаться. Где-то к полудню появились первые сырые места. Решили идти без обеда. Останавливаться и пить пустой кипяток, не было никакого желания. Потом началась заболоченная низина, чернолесье с гнилым березняком. Потом началось болото. Возвращаться обратно на сухие места было поздно, вечерело. Ещё через час пути увидали вдали возвышенность, темнеющую чем-то на фоне светлого березняка. Когда ещё через час подошли поближе, оказалось, что там небольшая возвышенность с густым сухим ельником. Можно было удобно переночевать под ветками. Однако спокойно переночевать не получилось. Всю ночь им не давало спать какое-то мелкое зверьё. Всё шебуршило и пищало, дралось, чмокало и хрюкало. Извелись до такой степени, что остаток ночи провели возле костра не спя. Боялись, как бы не появилось, что-нибудь крупное. На подходе, видели следы кабана, решили, что охотиться на него не стоит, что таким охотникам как они лучше поголодать - целее будут. Лишь только рассвело, сходили за водой и решили, наконец-то, осторожно посмотреть, что это там такое хрюкает и шебуршит. Увиденное ими за небольшим ельником, оседлавшим боковину, откуда они пришли и где провели безсонную ночь, потрясло их до глубины души. Сразу за ельником начиналась небольшая терраса, площадью не более одного гектара, сплошь покрытая густым невысоким кустарником, где-то человеку по плечи. Именно оттуда и раздавались все те звуки, что не давали им всю ночь спать. Казалось, что весь кустарник ходит ходуном. Тряслась каждая веточка, каждого кустика. Создавалось впечатление, что кустарник живой. Что тут происходит, стало понятно только тогда, когда в небо поднялась вспугнутая кем-то огромная стая птиц. Кормушка. Огромная природная кормушка из съедобного кустарника. В этом кустарнике ели все и всё! Ели крупные, тёмные, завядшие прошлогодние ягоды, густо, густо усеивавшие ветви кустарника. Ягоды было море. Ели и листья.... Сидор с удивлением смотрел на какого-то то ли бурундука, то ли бобра, старательно обрывавшего лапкой листочки и смачно их поедающего. На месте кустарника был какой-то пир духа, буйство птиц и зверей. Белки, хорьки, ласки, бурундуки, лисы, волки и прочее, прочее, прочее. Все проснувшиеся после зимы звери и птицы пришли подкормиться в этот кустарник. Ели корни.... Море мышей изгрызли всё, до чего могла подняться наглая мышиная морда. Они изрыли все корни кустарника, земля была чёрная, как плугом перепаханная. Это было хорошо видно именно сейчас, весной, когда ещё весенняя трава не пробилась и мышиные ходы отчётливо были видны на поверхности. Сидор с Димоном были поражены. Но, посмотрев на всю эту дружно жующую и абсолютно мирную компанию, поняли, что проблема питания, хоть на какое-то время, решена. Решили собрать немного ягоды на компот, и листьев на чай. Попробовали на вкус. Ягода оказалась приятного терпкого, слегка вяжущего вкуса. Вернулись к костру и сварили из ягод компот. Посмотрев на то, что получилось, поняли что это варево иначе чем кулешом не назовёшь. Сытное варево, то ли каша, то ли густой суп, только сладкий. Однако, не здорово. Решили немного задержаться и отдохнуть, устали после первого дня пути. Слишком много приключений на одну отдельно взятую голову. Сходили обратно к кустарнику, набрали впрок ягод, для чего сняли свитер у Сидора, завязали рукава и набили до упора. Ягоды не убавилось. Сняли свитер у Димона, набили и его под завязку, так что тащить стало тяжело. Но жрать нечего, вот и приходится набирать всё, что можно. Потом черёд дошёл и до рубашек. Больше ничего не было, кроме штанов и курток. Куртки пришлось оставить, так как хоть и весна, да ранняя, ещё даже днём холодно, а по утрам, так вообще морозит. Остались в одних куртках на голое тело. Вернулись обратно к костру. Решили уже сегодня не идти, так как уже вторая половина дня, а устали как собаки. Сварили для разговора чайку из листьев кустарника. Абалдеть! Всю усталость как рукой сняло. Быстренько собрались и весело пошлёпали дальше по болоту, но перед этим, надрали столько листьев, что на роту солдат, на неделю хватит. Тем не менее, как не торопились, но перед выходом, пришлось изготовить из прутьев лозы сетку-лукошко для хранения углей, снизу подложили мятую сырую глину, а сверху угли прикрыли сырым мхом. Так как Димон курит, то у них были спички. Но кроме тех, что в коробке, больше нет, и не будет. И поэтому надо беречь огонь. Плохо только то, что за ними вьётся шлейф дыма из корзины, никакой тебе секретности. Дальше опять, до вечера, шлёпали по заболоченному березняку, по колено в воде. Старались выдерживать направление строго на север. И леший посоветовал, и было, в общем-то, безразлично, куда двигаться. Было бы лишь какое-нибудь направление, а там, пока, неважно. Главное выбраться из болота и не плутать, не ходить кругами. Тем не менее, заплутали. В сумерках уже, пришлось устраиваться на ночлег. Никакого приличного клочка земли, удобного для ночёвки, не было, пришлось свалить несколько гнилых тонких берёзок и устроить настил, по типу гати, только чтобы немного подняться над водой. Кругом, сколько хватает глаз, вода и редкий гнилой березняк, пришлось обойтись без костра, сыро. Помня эффект от свежих листьев, побоялись жевать на ночь вяленые ягоды, единственное что у нас было. Молча, от усталости не разговаривая друг с другом, завалились спать. Утром они еле встали. Болели не только каждая косточка, но и каждый клочочек измотанного тела. К тому же за ночь, гать тихо просела, и, если честно не сказать, просто провалилась под воду. Вставали уже в воде. Костёр разводить было негде, одна вода кругом, поэтому обошлись вялеными ягодами. Неожиданно взбодрившись, резво продолжили путь, надеясь побыстрее найти сухое место, чтобы обсушиться и обогреться. - Хорошо, что начало лета, - начал Сидор, растирая мокрым рукавом грязь по щеке. - А то, что? - откликнулся Димон. - Что, что. Представь это болото, нас в нём, и снег. - Тьфу, на тебя! И взбредёт же такое в бошку. И так холодно, промёрзли как черти, а он про снег вспоминает. Совсем сдурел. - Слава богу, вроде повыше стало, - тяжело дыша, проговорил Сидор. Дай пару листиков пожевать, а то не дойду до бугра. Продолжая чертыхаться и матерясь, приятели вышли на маленький клочок сухой возвышенности, крохотным единственным бугорком, возвышавшуюся посреди болота. Немного передохнув и подкрепившись зелёными листиками кустарника, двинулись дальше. На их счастье, почва начала постепенно повышаться. - Кажется, выбрались, - прохрипел простуженным басом Димон. Вроде, впереди посуше будет. - Как найдём сухое место, да ручей рядом, чтобы помыться, да обсохнуть, привал, - ответил Сидор. Да и супчик из ягод сварить хорошо бы, а то, с этими листиками, скоро в коз превратимся. Но им не свезло. Сначала долго шли по заболоченному мокрому ельнику, потом почва начала плавно повышаться, начался смешанный сосняк, плавно перешедший в великолепный сосновый бор, и тут... они вышли на огромную вырубку. Зрелище было какое-то сюрреалистическое. По краям вырубки стояли огромные столетние сосны метрового обхвата. Сама вырубка частично раскорчёвана и распахана. Везде виднеются кучи выкорчеванных пней, сваленных кое-как, без всякого порядка и видимой цели. Рядом с ними лежат кучи нарубленных веток и хвороста, придавленных сверху останками поломанных стволов сосен. Хаос жуткий. И везде песок. Чистейший, голимый песок. Какой идиот стал его распахивать, непонятно, да на нём же никогда ничего не вырастет. Подойдя поближе к распаханному участку, увидали тощие, редкие стебельки озимых. Зрелище удручающее. Единственное объяснение, что по песку пахать легко. И пни корчевать - легко, это ведь не чернозём и не глина. Порадовались тому, что видна цивилизация, правда, неизвестно чья. То ли тех порубленных ящеров, каких-то непонятных, то ли людей. Полусгнившие труппы им, естественно, ничего не сказали. Леший, гад, тоже отмолчался. Осторожно, по краю, не выходя на открытое пространство, обошли вырубку. Дальше уже пошли смешанные леса, без малейшего признака присутствия человека. Ни просеки, ни полянки, ни вырубки, как ранее встреченная, ничего и никого. Кто рубил, зачем рубил, для чего корчевали, непонятно. Шли до вечера. Заночевали обратно под елью, скрывшись под низкими ветвями. На следующий день, ближе к полудню, вышли на открытые пространства, на распаханные поля. Кругом безлюдье, но видно, что недавно пахали и что-то сеяли. Кое-где, на отдельных делянках виднелась густая щётка подымающихся озимых. Пробираться стали осторожнее, не зная, кого можно тут встретить или на что наткнуться. Так, до глубокого вечера никого и не встретили. Для ночёвки выбрали место в каком-то глухом овраге, в яме под выворотнем. Костёр разводить побоялись, не зная, чего ожидать от местных обитателей. Питаться опять пришлось всухомятку, вялеными ягодами. Хорошо, что хоть лапника наломали вдосталь, спать на сырой земле не пришлось. На следующий день встали поздно. Вымотались за предыдущий день до такой степени, что казалось невозможным просто встать. По их собственным прикидкам, отмахали они вчера километров тридцать, сорок, это если по прямой считать. А если по шагам померить, да учесть буераки, вверх вниз, да обходы полей по краю, сколько они там, на самом деле, вёрст отмахали, было даже не интересно. Оба пришли в состояние тупой животной усталости. Да и постоянное нервное напряжение: с собственной неопределённостью, с неясностью, где же они на самом то деле находятся, выматывало до животного отупения. В глубокий овраг, да ещё и под выворотень, солнце, своими лучами, пробралось, когда наверху уже вовсю щебетали птицы. Так что пока развели костёр, пока сварили супчик из ягоды, пока попили чайку из листьев кустарника, солнце устойчиво встало в зенит. В этот день решили уже никуда не идти. Постоянно мокрая одежда и ботинки, так и не просохшие после болота, сбитые ноги в мокрых носках, да скудное питание одними вялеными ягодами, требовали немедленного устройства днёвки, для приведения себя в порядок. Пока Сидор собирался мыться, чиститься, стирать носки и отмывать от грязи ботинки, Димон решил смотаться наверх оврага, побродить по лесу, поискать каких-нибудь ранних весенних грибов. - Что-то надоело мне питаться одним урюком, - тяжело вздохнув, начал Димон. Пойду, прошвырнусь, здесь рядом. Вроде, вчера, когда спускались в овраг, видел на бровке какие-то грибы. То ли сморчки, то ли строчки. Мочи больше нет, голодуху терпеть. - Да, жрать охота. Кажется, быка бы съел. Полно стрел, топоров, копьё есть, даже два, а жрать нечего. И это в лесу то? Из нас с тобой, Димон, охотники, как из носка портянка, - грустно закончил Сидор, внимательно рассматривая грязный дырявый носок. Оно то с портянками было бы веселее. Не так рвутся, блин. Грустный Димон, мрачно посмотрев на свои мокрые ботинки, и не отвечая на последнее 'мудрое' замечание, стал выбираться наверх оврага, хватаясь за свисающие толстые корни растений. Отсутствовал он не более часа. Вернулся довольный, сияя как начищенная медяшка, и таща в многострадальной рубашке огромный ком чего-то неопределённого. - Вехтор! - заорал он издалека. Кажись, живём. Ты не представляешь, сколько здесь грибов. Если не отравимся, то со жратвой проблема решена. - Утешил. Тебе бы рекламным агентом работать. Рекламировать пищевые добавки: Наша еда, лучшая в мире. Не пронесёт, так помучаешься. - Ты сам то, понял, что сказал? - заинтересованно спросил Димон, сваливая грибы рядом с костром. Тебя надо срочно кормить. Ты когда голодный, злой. Сколько тебя знаю, к тебе голодному, не подходи. Я грибы нашёл, тебе чистить, а я пока помоюсь. Развернув принесённый Димычем ком, Сидор минут пять смотрел на то, что там было. - Это что? Грибы? И вот это, ты называешь грибами?! - возмущённо воскликнул он. - Ты ничего не понимаешь, дятел. Это лучшие в мире грибы. В конечном счёте, это лучшее, что здесь есть, - насмешливо закончил Димон. - Первым будешь есть ты, - сделал парадоксальный вывод из разговора Сидор. Я, уж так и быть, почищу. Даже отварю, - добавил он, - но первым будешь есть ты. Проверка на наименее ценных членах коллектива. То бишь на тебе, - поспешно закончил он, опасаясь протестов Димыча. Следующий час прошёл в молчании. На костре неспешно булькал набирающий аромат грибной супчик. Димыч, не успевший ранее толком помыться, неспеша приводил в порядок свою обувь и одежду, пришедшую в негодность после недельного загула по лесу. А Сидор блаженствовал, попивая чаёк из подвядших листочков кустарника и развалясь на куче наломанного вчера лапника. - Я вот что думаю, - обратился он к своему молчаливому собеседнику. Сегодня мы дальше не пойдём. Будем ночевать здесь. Место хорошее, укромное, да и вода рядом. Вечер, опять же. Хватит с нас по вечерам выходить. Вечно куда-нибудь влипаем. То под ёлкой натощак спать приходится, то в болоте, в воде, просыпаешься. Надоело. Выйдем завтра. Да и спешить нам некуда. Где мы? Что мы? Если леший не соврал, и мы, действительно, на другой планете, то спешить, теперь уж точно некуда. - Я думаю, задерживаться тоже особо не надо, - ответил Димон. Пока весна, хорошо, пока лето, хорошо. А придёт зима? Где жить? Что есть? Нам дико повезло, что здесь весна, хоть и ранняя. А в Москве, если ты ещё не забыл, была зима. И на улицах снег лежал. Представляешь, чтобы с нами было, окажись мы в лесу, зимой, да без жратвы. А если бы на болото то выбросило? Рядом же. - Если выживем, я тому умнику из кабака, ноги повыдергаю. Да той книгой, меню, которое... Димыч замолчал, мрачно уставившись на пузыри в котелке. Жидковат, однако, - неожиданно заключил он. Надо бы ягодок подкинуть. Ты как? - Подкинь, - флегматично ответил Сидор. Подкинь, конечно. Только есть ты, всё равно, первым будешь. Ты не расстраивайся. Кустов здесь полно и все, как один, густые. - Что мне в тебе, Вехтор, нравится, так это обнадёживающий оптимизм и предусмотрительность. - Ты не бурчи, а давай, миску подставляй. Всё давно уж готово. Да не эту, пойди в лопухи, новых нарви. Да побольше. Они у нас многоцелевые будут. Через пять минут, весело ухмыляющийся Димон, подставлял под готовое варево сложенные вдвое листья лопуха, уже в который раз, используемые в качестве одноразовых тарелок. Дождавшись, когда похлёбка более менее остынет, Сидор тоже включился в процесс поглощения пищи, не дожидаясь спрогнозированного им результата. - С тобой станешь фаталистом, - обвиняюще ткнул он в сторону Димыча пальцем. - А ты не ешь, - заявил Димон, сыто развалясь на куче веток, служивших ему прошлой ночью постелью, и ковыряя в зубах размочаленной веточкой. - Тебе надо сбросить лишний вес, - обвинительно заключил он, указывая на большой живот Сидора, выпирающий из-под ремня. - Пока толстый ссохнет, тощий сдохнет, - поглаживая брюшко, усмехнулся Сидор. А ты не боись. На такой жрачке, да с такими перегонами, ожирение нам не грозит. Лениво пошпыняв друг друга с полчаса, решили укладываться спать. Хоть и светло ещё было, но усталость прошедших дней тянула на боковую. Попытались, было, установить очерёдность ночных дежурств, но сил на это уже не было, и, понадеявшись на авось, завалились спать. Ночь прошла, слава Богу, спокойно. Выспались прекрасно. Видимо, начали уже втягиваться в ритм похода, так что поутру встали задолго до рассвета. Доев остатки грибного кулеша, каши, или как ещё можно назвать подобное варево, поставили воду на чай. - Это последние, - грустно сказал Димон, - бросая в закипающую воду маленькую горстку листьев с ягодного кустарника. Эх, знать бы, что такая клёвая штука.... - Ага! Штаны бы снял, да и в карманы набил, - заметил Сидор. - А штаны то зачем снимать? - флегматично поинтересовался Димон. - А куда бы ты ещё стал складывать? - Ну, например.... - Во, во, в, например бы, точно уложилось...., - заметил Сидор. Чего уж там. Хорошо, что хоть ягоду нашли, а то и не знаю, давно бы с голоду подохли. Как бы вышли из того болота? Допив чай и залив костёр, выбрались из оврага. Дальше уже шли, стараясь не приближаться к кромке оврага, опасаясь всяческих неприятных неожиданностей. И так в лесу далеко не видно, а тут, вообще, обрыв рядом. Кто его знает, что там за кромкой прячется? К полудню, неожиданно опять вышли на вырубку. - Да что у них здесь? Лесозаготовки, что ли? - перебивая друг друга, воскликнули оба. Неожиданно, сквозь шум окружающей листвы, до них донеслись невнятные вопли, шум и гам. Осторожно обойдя по краешку вырубку, Сидор с Димоном, медленно приблизились ко второй поляне, виднеющейся сквозь редкие стволы перелеска. За перелеском, на открытом поле, явно бывшем ещё недавно вырубкой, копошилась небольшая группа мужиков, что-то активно выковыривающих из земли. Дело шло туго. Настолько туго, что, увлёкшись, они не заметили подошедших Сидора с Димоном. - Бог в помощь, мужики! - неожиданно заорал весело скалящийся Димон. - Может помочь? - поддержал его Сидор. Слега, подсунутая под пень, то ли от неожиданного крика, то ли от неповоротливых работничков, неожиданно треснула и с гулким грохотом сломалась. Вся честная компания, налегавшая до того на неё, покатилась по земле. Естественно, виноватыми оказались вновь пришедшие. Выматерив их от души, не сразу и заметили, что люди перед ними незнакомые. - А вы что за народ, будете? - довольно доброжелательно поинтересовались у них. - Да вот, пролетали над Череповцом и залетели, - ответил Сидор. - Неплохо залетели, - вопросительно кивнув на торчащие из-за их спин топоры, с обломками копий, усмехнулся рябой корчеватель, постарше на вид. - Да, это так, трофей. Трофейщики мы, - насторожился Димон. - Ладно, вы не пугайтесь. Тут много таких, как вы бродит, - продолжил рябой. - Каких таких? - насторожился теперь уже Сидор. - Да вот, таких, с Земли, которые. Тут и другие есть, местные. Так тех сразу отличишь, по лица не общему выражению. - А таких как вы, сразу видать. Особенно если недавно. - Местные, это которые с хвостом? - включился в разговор Димон. И с зубами? - Есть с хвостом, есть и с зубами, - поморщился отчего-то рябой. Всякой тут дряни хватает. Увидите. А сейчас, шли бы вы в город, работать мешаете. - А чего это, вы тут делаете? - заинтересовался Димон. Вроде как корчуете, а зачем, непонятно. - В город. В город идите. Там со всем разберётесь, - откликнулся другой корчёвщик, приспосабливая новую слегу под пень. - Да где город то? - раздражённо воскликнул Сидор. Вот уж неделю по лесам шлёпаем, а не то что города, живого человека не видели. - Прямо на солнце идите, - откликнулся второй корчёвщик, - мимо не пройдёте. Где-то через час увидите. Кивнув на прощанье и пожелав успехов в труде и личной жизни, Сидор с Димоном, двинули дальше. Корчёвщики не обманули, и где-то через час пути перед ними показались стены небольшого городка, окружённого высоким деревянным тыном. - Ну и понастроили, - воскликнул Сидор, подойдя поближе к стене, и задирая голову. Сразу видно, достали. - Кто достал? - спросил заинтересованно Димон. - Кто. Кто. Да, видать, те самые, с зубами которые. Из лесу, - туманно пояснил он, рассматривая широкий ров, перегородивший дорогу. - Сухой, - подтвердил его мысли Димон. Это плохо, - с умным видом, продолжил он. - Чтоб ты понимал, деревня, - откликнулись на его сентенцию стоящие у ворот мужики в кольчугах и с копьями. Последний писк инженерной мысли. Ров, называется. - Во-первых, не деревня, а лесник, - сказал Димон, гордо выпятив грудь и расправив плечи. Можно даже сказать болотный, - добавил он, видимо, вспомнив про приключения на болоте. - Нам тут сказали, - перебил его Сидор, - что у вас тут разобраться можно. Что, вообще, происходит? - А, - живо откликнулись от ворот, - так вы новенькие. Ну, тогда заходите. Для того чтобы пройти в город, пришлось спуститься в ров и подождать, пока от ворот не спустят здоровенную лестницу с широкими перекладинами. Ругаясь и матерясь, жалуясь всему белому свету, что не опустили мост, Сидор с Димоном, с трудом поднялись на верхнюю площадку. Веселящиеся вооружённые мужики, оказавшиеся местными горожанами, в очередь вышедшими на патрулирование и охрану ворот, помогли выбраться, и, похлопав по плечу, отправили на центральную площадь, где располагался Городской Совет. Глава 2 Городок. Первые впечатления - Однако они тут давненько устроились, - заговорил Сидор, рассматривая огромный ворот, для подъёма ворот. - Да и решётка, на крайний случай, имеется, - с каким-то нездоровым любопытством рассматривая нижнюю часть подъёмной решётки. Таким полуметровым штыком, да ежели проткнёт. - Эй, мужики! - неожиданно заорал он. А нахрена внизу кованые штыки приделали. Тяжело же. - Тяжело, да безопасно, - ответил, по виду, старший караула. Ежели такая дура, да на ящера упадёт.... Ну, надеюсь, ты понимаешь. Мало тому ящеру не покажется. Э! Да вы ящеров то, видели, путнички? - Да пришлось, - скромно заметил Димон, перехватив завистливый взгляд старшого, рассматривающего обломок копья за его спиной. - Видать тяжело пришлось? - уважительно поинтересовался другой стражник, присматриваясь к связке топоров за спиной Сидора. - Да как сказать. Пришлось..., - туманно закруглил разговор Сидор, старательно пытаясь придумать повод побыстрее слинять и толкая Димона, раззявившего рот на местные достопримечательности. - Ну, мужики, бывайте. Встретимся ещё, тогда и поговорим, - начал судорожно прощаться со стражей Димон, сообразивший, куда клонится разговор. Поправив осточертевшие за прошедшую неделю сумки со своим добром, Сидор с Димоном, отправились искать местный Совет. Решили, если получится, то остановиться здесь. Как никак, но это единственное место, где водятся подобные им существа, без леших, без непонятных ящеров, да, к тому же, и земляки. В прямом смысле - земляне. Тут и там, регулярно попадались джинсовые куртки на людях, майки, с надписями типа 'Всё у Маши хорошо' и 'Не влезай, убью' на спешащих куда-то девицах, весьма отвязного вида. Но добила их тележка из какого-то супермаркета, в которой гукал и пускал пузыри какой-то пацан. Встретившийся же вскоре огромный мужик, по виду кузнец, кузнецом с надписью на майке 'Работа не волк....' и непонятно что дальше, уже удивления у них не вызвал. Спросив у него сакраментальную фразу: 'Как пройти в библиотеку?', по скривившейся роже поняли, что на самом деле попали куда надо. В конце концов, изрядно поплутав, выбрались на центральную площадь. Где здесь было здание Городского Совета, можно было не спрашивать. Из всего многообразия прекрасных деревянных особняков, или лучше сказать теремов, битком напичкавших довольно таки небольшой городок, этот выделялся как Кафедральный собор по сравнению с кладбищенской часовней. Словами это чудо было не описать. Однако, на их удивление, основная толпа горожан, числом не менее пары, тройки десятков, толпилась у довольно непрезентабельного здания с другого от дворца края площади. Подойдя к тихо гомонящей толпе, Сидор с Димоном с удивлением обнаружили вывеску Городской Совет на стене этого скромного зданьица. Протолкавшись сквозь толпу, не обратившую на них никакого внимания, они поднялись по широкой лестнице парадного крыльца и сунулись, было, к дверям. Двери сунулись на них. Вместе с дверьми на них вывалилось и что-то орущее, визжащее, пищащее и махающее всеми выступающими частями тела. Это что-то бросилось Димону на шею и стало его активно и нагло лобызать. Кончив лобызать Димона, переключилось на Сидора. Встреча старых друзей. Ошалевшие от подобного мужики только и смогли, что попытаться отодрать от себя это визжащее существо, на поверку оказавшееся их давней и доброй подругой Манькой. Настоящее имя Маньки было совершенно другим, но за давностью лет и богатством совместных приключений, давно забылось и Манька, была просто Манька, Машка, Маша, Мария и прочее, прочее, прочее. Из всего потока воплей, междометий, соплей и слёз. Сидор более менее смог разобрать только то, что она: во-первых, им безумно рада, во-вторых, они скоты, что раньше не приходили, в-третьих, что они опять скоты, что её тут бросили, в-четвёртых.... Тут уж не выдержал Димон и смог, всё-таки, вставить хоть одно слово. - Маня! - заорал он, пытаясь отодрать от себя намертво прилипшую к нему девицу. Ты собираешься толком что-нибудь сказать? Ты то здесь откуда? - Откуда, откуда, - враз успокоилась повеселевшая Маня. Оттуда же, откуда и вы. Из Москвы. Второй месяц здесь кантуюсь. Ни человечка, ни единой знакомой души. Извелась вся. Была подруга, да и та, на днях, замуж вышла. Живу, совершенно одна. Кошки, и той нету. - А здесь, что? Живёшь, что ли? - спросил Сидор. - Не, живу я там, - махнула Маня рукой в сторону, откуда пришли Сидор с Димоном. Не шикарно, конечно, но крыша над головой есть, - добавила она гордо. - И никому ничем не обязана, - гневно заявила она какому-то мужику, вышедшему вслед за Маней на крыльцо. - Кстати, познакомьтесь, Ведун. Местное, так сказать, начальство. - Ну, так уж и начальство, - усмехнулся незнакомый мужик. Скорее уж так, советник, по всяким разным неурядицам. - Ха! - насмешливо воскликнула Маша, и, отвернувшись к ребятам начала перечислять, загибая пальцы. - Облака гоняет - это, во-первых, по воде, аки посуху, ходит, во-вторых, в-третьих... - Ну, ну, Маша, - весело перебил её незнакомец. Эдак вы меня совсем захвалите. - Давайте, лучше познакомимся, - проговорил он, обращаясь к Сидору с Димоном. С Машей Вы, похоже, давно уже знакомы. А я Иван. Просто Иван, - сказал он, протягивая руку. Местный, если ещё точнее сказать, координатор. Устраняю проблемы и разрешаю кризисы. - Разрешаешь, это в смысле даёшь добро, - усмехнулся в ответ Сидор. - Ну, типа того, - рассмеялся Иван. А вы, ребята, какими судьбами в наши края. Что-то ни о каком появлении новеньких, никто здесь никого не предупреждал. А случайно сюда не попадают. - Вот как раз случайно то и есть наш случай, - ответил Димон, рассказав об истории их появления в этом мире, не забыв особенно старательно описать странного мужика за столиком в каком-то кабаке, неподалёку от площади Восстания. Внимательно выслушав короткий и сжатый рассказ Димона, явно о многом умолчавшего, хотя бы об обстоятельствах приобретения ими кучи оружия, валяющегося в чересседельных сумках на крыльце, друзья договорились подойти к Совету завтра, с утра. Заново встретиться и поговорить пообстоятельней, обсудить их дальнейшие перспективы и возможности. Маня, нетерпеливо ёрзавшая всё время разговора, наконец-то получила возможность утащить их к себе домой. - Хороший мужик, - сказал Сидор, когда они уже отошли от Городского Совета на порядочное расстояние и оглянувшись на всё ещё стоящего на крыльце Ивана. А по виду и не скажешь, что глава всего этого городища. Он что, всех новеньких встречает и так обстоятельно расспрашивает. - Ага, как же. От него дождёшься. Да чтобы Иван вылез из своей норы, да сам лично кого-то встречал, это должно быть что-то невероятное. - Это мы, что ли, что-то невероятное, - удивился Димон. Вот бы уж чего не сказал. - Ладно, - махнула рукой Маня, - с этим потом разберёмся. А сейчас идём ко мне, там заодно и встречу отметим. Выяснив, что 'заодно' подразумевает отмечание какого-то местного то ли праздника, то ли каких-то перевыборов, заскочили по дороге в местную корчму, оказавшуюся тем самым великолепным дворцом, и, затарившись местными напитками, двинулись к Маниному дому. Оплачивала всё это Маня, как старожилка, имеющая открытый кредит на все покупки у местного населения. Когда пришли к Мане домой, энтузиазм по поводу наличия у неё своего угла, куда можно было бы и Сидору с Димоном прибиться, резко увял. Как оказалось, Маня проживала в чём-то, своим внешним видом и внутренним убранством, напоминающем то ли землянку, то ли крысиную нору. Да и располагалась это 'жильё' где-то на каких-то задворках, у подножия крепостного вала. Не считая того, что при любой заварушке, это место первым пострадает, ни Сидор, ни Димон, только чтобы не обидеть Маню, не назвали это помойкой. Однако это не помешало им весело отпраздновать встречу старых друзей, и, наконец-то, спокойно уснуть, ощущая внутреннее спокойствие и безопасность, и не опасаясь, ни зверья, ни какого-то звероящера. Первое утро. Ведун. Утро следующего дня началось, однако, не самым приятным образом. Едва только, вставшие по привычке ни свет, ни заря, Димон с Сидором устроились с комфортом на, валявшихся возле землянки, брёвнах. Едва только они собрались попить свежезаваренного чайку из брусничного листа, местного аналога чая 'Липтон', как появился Ведун. - 'Блин', - подумал Сидор, переглянувшись с Димоном. 'Мне это не нравится'. Судя по кислому выражению лица, выбравшейся к этому времени из землянки, Маши, да по мрачному взгляду Димона, брошенному исподлобья на Ведуна, он был, в своём мнении, не одинок. Однако Ведун, с совершенно непринуждённым видом, устроившись на свободном бревне, достал свою кружку и, весело пожевав всем доброго утра, принялся пить чай. Следующие полчаса все молча и сосредоточенно, как будто ничего странного не происходит, пили Первой не выдержала Маня. - Ну, и что всё это значит? - требовательно спросила она, не выдержав затянувшегося молчания. - Бери с них пример, - насмешливо ответил Иван, кивнув на молчащих ребят. Вот уж кто слова лишнего не выдавит. - Тебе задали вопрос, - настороженно проговорил Димон, переглядываясь с Сидором. - Хороший вопрос, - вопросом ответил Иван. Что это и это? - ткнул он пальцем куда-то в район шеи Димона с Сидором. - Что? Это? - недоумённо уставились на него оба, хватаясь за ворот своих несвежих рубашек. Ну, рубашки, если ты этого не знаешь. Ну, джинса, турецкая, если тебе это интересно. - А может китайская, - с насмешливо-глубокомысленным видом, заметил Сидор. Тебе то что? Или ты решил нам их постирать? - А под рубашкой что? - продолжать гнуть свою линию Иван. Под рубашкой то, что у вас? - Под рубашкой у нас ничего, - ответил Сидор. Совсем ничего. Поначалу были майки, да на портянки пришлось извести. - На шее что, спрашиваю? - продолжал допрос невозмутимый Иван. - Ах, это! - облегчённо вздохнули Сидор с Димоном. А то мы уж подумали, что у тебя крыша поехала. То ты по воде, аки посуху, ходишь, - продолжил насмешливо Сидор, - то облака гонишь, то рубашками грязными интересуешься. А это трофей. Сняли с шей мёртвых ящеров. Не пропадать же добру, в конце то концов. Да и золото, чай. Мало ли когда пригодится. Всегда продать можно. Золото, мы так думаем, оно не только на земле, оно и здесь золото. - Так сказать золотой запас, - поддержал его Димон, - на чёрный день, пенсионный фонд и прочее. - И прочее, значит, - проговорил задумчиво Иван. Ну, что ж, я так и думал, - закончил он какие-то свои мысли. Ну, ладно. Подходите, как договаривались, к обеду в Городской Совет, поможем определиться и с дальнейшим жильём, и с занятием каким-либо. Люди нам нужны. Можно, даже сказать, в людях у нас дефицит, а таким как вы, везунчикам, завсегда дело и место найдётся. - Постой, - остановил, собравшегося было уйти, ведуна Сидор. А что с цепками не так? - Вот придёте, там и поговорим. А пока, попробуйте ка их снять, - и, не отвлекаясь больше ни на какие вопросы, быстро ушёл. Следующий час вся компания усиленно пыталась снять с шей цепочки. Что только не делали. И мылом натирали, и уши оттягивали, и перепилить, наконец-то, решились. Ничего не помогало. А пилить побоялись, больно, уши рядом, да и нечем. Провозившись с цепочками, наконец-то заметили, что время близится к полудню и, что их, наверняка, уже ждут. Так и не позавтракав, злые как черти, отправились разбираться с Советом. Совет. Предложение по профессору. Однако в Совете, по поводу цепочек, им ничего толком не объяснили. Сказали только, чтобы обращались к ведуну, он, мол, главный по части всякой мистики, он, мол, всё и объяснит. Однако ведуна на месте не оказалось. По словам какого-то мужика, настороженно посматривающего на компанию, с самого раннего утра он куда-то сбегал, потом быстро собрался и уехал. Куда уехал и когда будет, ничего не сказал. Никаких указаний по их поводу, не оставлял. Так что, если он им нужен, ищите сами, или подходите регулярно в Совет, он, наверняка, вернётся. Не солоно хлебавши, вернулись в Городской Совет, где и узнали, что ведун, всё-таки, оставил по поводу них указания. Всё сводилось к одному маленькому дельцу, предлагавшемуся им для исполнения. Совету предлагалось нанять Сидора с Димоном на поиск пропавшего ранее профессора-химика, насмерть рассорившегося с прошлым Городским Советом, и выехавшим куда-то в сторону устья реки Лонгары. Там, мол, по словам профессора, его оценят и поймут. И там же, кстати, где-то и пропавшего, то ли в рабство попал, то ли ещё что, никому не известно. На вопрос Димона, чем же так ценен профессор-старик, в Совете им ответили, что после последнего переворота, убравшего старый Совет, им необходимы все Специалисты, что окажутся в зоне влияния городка. Развитие общества требовало максимального использования интеллектуального ресурса, а профессор был светлейшая голова, и ссора его с Главой прошлого Совета, нанесла страшный ущерб экономике данного региона. Требуется, мол, технологический рывок, и без профессора тут не обойтись. Ежели же они не желают отправляться, в довольно таки опасное путешествие, в незнакомые места, на поиски незнакомого человека, то им предлагают обустроиться на новом месте. Для чего готовы выделить любые имеющиеся свободные площади для обработки и ведения хозяйства, а также помочь в обустройстве. Ну, там, лошадь выделить на пахоту, инструмент всякий, со строительством дома помочь, животинку на разведение выделить, денег дать на подъёмные. Ну, и всякое такое прочее, навроде семян, удобрений и так далее. Мрачный от подобной перспективы, Димон, сквозь зубы, поинтересовался, а на каких это условиях им делают столь 'щедрые' предложения. На что нынешний Городской Староста, разбитной мужичёк, маленького роста, ответил, что ничего даром не даётся, что на все выделенные средства, составляется опись и оформляется ссуда. Ссуда безпроцентная, в отличие от прежних времён, со старым Советом. Но, тем не менее, даром, как раньше, их кормить никто не будет, и что даже стоимость того корма, что выделялся ранее Маше, поскольку она 'де факто' к ним прибилась, придётся уже им отдавать. Правда, только в том случае, если они останутся, если же нет, то скатертью дорога. Кто не работает, тот не ест, и времена демократии и дармовщины кончились. Работайте. Как поработаете, так и полопаете. Одним словом, если они согласятся на что-либо, то пусть поставят Совет в известность. Времени на принятие решения им даётся одна неделя, начиная с сегодняшнего дня, а потом или остаются, или убираются. Мир велик, скатертью дорога и всё такое прочее. Ну, а пока они будут думать, завтра же с утра, Староста покажет им пригодные для обработки участки. Для начала, могут брать по десять гектар на нос, а дальше, сколько захотят, лишь бы смогли обработать. Поблагодарив, сквозь зубы, Совет за 'выгодные' предложения, Сидор с Димоном и, как вдруг оказалось, присоединившаяся к ним Маша, покинули здание Городского Совета. - Фу, - облегчённо вздохнул, вышедши на крыльцо, Сидор. Я уж думал, что нас там же и подписать что-нибудь заставят. - А хватка у них ничего, - одобрительно заметил Димон. И идея с профессором мне понравилась. И отношение к людям правильное. - Посмотрим, что ты завтра запоёшь, когда участки посмотрим, - мрачно заметила Маша. В отличие от тебя, я тут насмотрелась, как здесь вкалывают. От зари, до зари. Без праздников и выходных. - Так что лафа кончилась, - мрачно заметила она, думая о прошедших месяцах отдыха. Ещё и долг отдавать придётся, - закончила она. - Ну, положим, долг нам вместе отдавать. Это если останемся, а можем и свалить. Никто нас здесь не держит. Лето впереди. Где-нибудь, да устроимся, - заметил Сидор. - Где? Где-нибудь. Где ты что-либо ещё подобное видел? - мрачно поинтересовалась Маня. Я тут пораспрошала ранее, чай уже пару месяцев здесь кантуюсь, так вот, выбора то у нас особого и нет. Там за рекой, - ткнула рукой куда-то на север Маня. Так вот, там за рекой, амазонки. Что это такое, лучше не знать. Матриархат в жутком виде. - Там, - махнула она рукой на запад, - раздробленные баронства и княжества с крепостным строем, в его идеальном европейском понимании. - В каком таком европейском, - перебил её Димон. - В европейском, значит полное рабство: с правом первой ночи; с абсолютным безправием сервов, то есть крестьян, по нашему; с продажей людей, как скота; с абсолютными правами дворянства на любую прихоть, вплоть до убийства любого, не понравившегося им человека, особенно серва, и прочее, прочее, прочее. Если интересно, то можешь порасспросить побывавших там. Жопа полная. - На востоке, ящеры. Вы их уже видели. Если не знаете, что это такое, то главное с ними не встречаться. Целее будете. - А там, - указала она на юг, - откуда вы пришли, вообще никого нет. Только горы, а за горами Приморье. Там тоже наших встретить можно. Нефть добывают и прочее. А ещё дальше, уже море. На море пираты, что за морем, не знаю, - закончила она экскурс по политическому устройству мира. За разговором не заметили, как добрались до землянки Маши. Чертыхаясь, стали устраиваться на жильё и разбирать вещи. - Home. Sweet home, - грустно заметил Сидор, осматривая низкий потолок доставшейся им землянки. - Да, не хоромы, - едко заметила Маня, раздражённая подобными намёками. Но, лучшего нет. У всех новичков, как правило, землянки. Никто им строить дома не мешает, но готовый не даст. У всех существующих домов есть владельцы, - продолжала просвещать компанию Маша. И если в настоящий момент дом пустует, значит, хозяин где-то в отъезде. Торгует где-нибудь в Приморье или ещё где, а дома, на хозяйстве, остаётся или жена, или общество присматривает за домом и скотиной, в период его отсутствия. И никакого воровства, никакого пользования чужим жильём, имуществом или животными. За что хозяин, по прибытии в родные пенаты, расплачивается с обществом по твёрдо установленным тарифам. А коли расплатиться не может, то отрабатывает свой долг на общественных работах: за другим домом присмотреть, скотину чужую, в отсутствие хозяев, обиходить, и прочее всякое разное. Да и с окружающей средой сложился устойчивый симбиоз. Никто никого не трогает. Пока, по крайней мере. И так не только в данной деревеньке, куда мы случайно попали, но и во всех окружающих деревнях. Как и во всём прилегающем крае. - Кстати, - продолжила Маня, - одним из видов заработка, вновь прибывших, и является присмотр за пустым жильём, а также уход за подворьем и скотиной, для чего существуют особые 'гостевые' домики, на каждом подворье старожилов, предназначенные для проживания бездомных новичков. Данная работа также оплачивается по твёрдым тарифам, позволяющим худо-бедно, но пережить зиму. Блеснув своим аналитическим умом и сообразительностью, Маша поведала, что к этому времени в городке сложилась устойчивая группа пролетариев, что не утруждают себя строительством подворья и ведением своего собственного хозяйства, а живут наёмным трудом. Некоторые из них ранее разорились и находятся сейчас в менопаузе, пережидая период неудач. У некоторых этот период настолько затянулся, что уже можно говорить о постоянном состоянии неудачника, которое вполне устраивает пролетария, а некоторые сами не хотят иметь никакой собственности, считая, что все им должны, что это всё временно, что сейчас они проснутся и снова будут в Москве, в своей постельке, с чашкой кофия в руке. Именно эта группа пролетариев-лежебок и поддерживала, в основном, прежнего городского Старосту. Хотя лежебоками их называть нельзя, поскольку они всё-таки, во-первых, активно трудятся, ибо вынуждены, так как никто их даром кормить не собирается, а во-вторых, это зачастую убеждённые противники собственности, не желающие обременять себя имуществом. Как следствие, они не имеют ни жён, ни детей, ни дома, ни подворья, ни хозяйства, ничего, кроме своих трудовых мозолей и рук, позволяющих им жить припеваючи в чужом дому на хозяйстве. Обсуждение перспектив своего существования в данном мире и обществе, поиск возможных источников пропитания и заработка, заняло всё время до вечера. Установка, что в найм никто из них идти не хочет, устраивала всех. Работать на кого-либо, никто из них троих просто не будет. Значит надо работать на себя. А что делать? Чем жить? Ну, с жильём проблема не стоит. Заселяйся в любую из доброго десятка брошенных землянок и полуземлянок, что понарыли прежние жильцы в откосе у крепостного вала и живи. Никто слова худого не скажет. Идти на работу в чужое подворье? Да, это выход, но только как временная мера. Да и затянуть может. Работать на других, значит не работать на себя. Никакого КЗОТа нет. Работа от зари, до зари. Когда тогда строить свой дом и подворье - неизвестно. Никто не препятствует, но и помогать не будет, а заработки не такие уж и большие. На них дом не купишь, даже с учётом безплатного леса, вон его за оградой городка, немерено, руби, сколько хошь, да строй что хошь. Только вот, окромя пердячего пара, никаких машин и механизмов. Даже топор никто не даст. Заработай. Была бы у них хоть какая-нибудь востребованная специальность, навроде как у того профессора-химика, так ведь нет же. Один мелиоратор, которому ни осушать, ни орошать в этих краях, ну совершенно нечего. Хорошей земли завались, зачем ещё осушать то? Другой киномеханик, у которого, не то что механики, но и самого кина нет. И в ближайшей перспективе лет трёхсот, учитывая уровень развития местного общества, полное средневековье, даже появления такого понятия не предвидится. И, наконец, Маня, боевая единица, друг и товарищ. Антисоциальный элемент, без образования и профессии. В силу определённых причин и независимости характера, не вышедшая к 30 годам ни замуж, ни родившая детей, и не имеющая ни дома в Москве, ни постоянной работы, ни приличного заработка. Одним словом, полная жопа и отсутствие перспектив по достойному трудоустройству и проживанию. На этой оптимистической ноте совещание решили закончить, а принятие решения отложили на следующий день, решив посмотреть, что им предложат местные власти. Наскоро перекусив остатками вчерашней трапезы и разойдясь по своим углам, легли спать. Первый осмотр участков. Следующее утро опять началось с хлопанья сапогом по входной двери. - Как-то это становится привычно, - сказал Сидор, слезая с прогнивших нар и открывая входную дверь. - Ещё и солнце не взошло, а ты уже у наших ног, - мрачно обратился он к стоящему с лошадьми Старосте. - Не знаю, чего это Совет с вами возится, а по мне, так спали б вы хоть до обеда, а то и вовсе, никуда бы не ехали. Много здесь всякой швали, вам подобной, шляется. Одной больше, одной меньше, не вижу никакой разницы, - процедил сквозь зубы староста. - Добрый ты, однако, - заметил выходящий из землянки Димон. С таким как ты.... - Поторопитесь, - перебил его Староста. Белый свет на дворе, а мы ещё даже не выехали. Мне никакого резона валандаться с вами тут нет, своих дел хватает. Или едем, или не едем. По мне, лучше не ехать, а там сами смотрите... Покряхтев ещё, для приличия, минут пять, вся компания, не исключая и Маши, быстро собралась и, даже не позавтракав, отправилась на просмотр предложенного Советом. - Ты то, чего увязалась, - спросил Сидор Машу. Спала бы дальше. Всё равно ничего в земле не понимаешь. - Сам ты, такой сякой немазаный, ничего не понимаешь, - возмутилась Маня. Да я, может быть, всю жизнь мечтала свою землю иметь. Родовое гнездо, так сказать. Чтобы всякая тварь, - Маша умильно посмотрела на насупившегося старосту, - мне не указывала, как мне можно жить, и что, как потом оказывается, ещё и за жратву надо платить. - Ты ничего Маня не понимаешь, - встрял развеселившийся Димон. Не захотела в прислуги идти. Плати. Всё по честным рыночным отношениям. Ты мне, я тебе. - Кстати, рыночник ты наш, а, сколько землицы то нам выделяют? - неожиданно вспомнил самое главное Сидор. - Схватились, недовольные вы мои, - развеселился Староста. А выделяют вам по десять гектар на нос. Итого в сумме тридцать га. Если хотите, то можете и больше взять. Этого добра, - махнул Староста рукой, - немерено. Только работайте, ибо жрать нечего, если никто ничего не вспашет и не посеет. На одной охоте, да рыбалке не проживёшь, хоть этого добра здесь, - аж закатил глаза от удовольствия староста. Рыбу в реке, почитай, хоть голыми руками брать можно, - немерено. Зверя - несчитано. Но, на одной рыбе, да на мясе - не проживёшь. Потому то всем прибывшим, участки для обработки и предоставляют. Когда подготовите участок, и можно будет сеять, дадут и семена, и лошадь для пахоты, и плуг с бороной, правда, в долг, под отдачу. Ссуда, опять же напомню, безпроцентная. Озадаченная подобной перспективой, компания стала весело и активно обсуждать имеющиеся 'радужные' перспективы по превращению их в селян. По началу, весёлые комментарии о предложенных участках, чем дальше, тем всё больше становились скептические. Предложенное, всё меньше и меньше вызывало энтузиазм. И, в конце концов, где-то уже под вечер, ничего кроме уныния на лицах не читалось. К разочарованию, добавилось сосущее чувство голода. За весь день никому так и не пришло в голову остановиться покушать. Рано-рано утром, когда их поднял староста, есть просто не хотелось, потом, ближе к полудню, в компании царило лихорадочное возбуждение, и было как-то не до того, а потом уже, ближе к вечеру, старались побыстрей освободиться от неприятного просмотра и вернуться домой. Ничего откровенно не нравилось. Всё было какое-то не такое. Заросшие старые вырубки; северные террасы склонов, на которых до сих пор стоял снег, когда на южных его уже давно не было; заболоченные низины и торфяники, непонятно зачем вырубленные; пойменные закустаренные сенокосы и прочее, подобное же. Одним словом, дрянь. Участки с хорошей почвой и приемлемым рельефом, как правило, были сильно закустарены и с такими огромными пнями, что брала оторопь, как такие деревья вообще смогли срубить. Ну и всё такое подобное. В городок вернулись уже поздним вечером. Усталые, голодные, мрачные и молчаливые. Со старостой расстались сразу же в воротах. Слава Богу, на этот раз мост был опущен, наверное, все в это время возвращались с полей, так что не пришлось изображать из себя обезьян и лазить по лестнице. Ещё где-то час угробили на приготовление хавчика, молча поели и отвалились от стола, молча, потягивая брусничный чаёк. Вечернее обсуждение участков. - Что будем делать, - нарушил затянувшееся молчание Сидор, - требуется мозговой штурм. - Может, как в сказке, утро вечера мудренее, - спросил Димон. Сейчас выспимся, а завтра думать будем. - Сидор прав, - заметила Маша. Решать надо здесь и сейчас. Завтра может, что-нибудь новое будет. Тогда, конечно, подумаем, но основное надо обсудить и принять сегодня. - Итак, что мы имеем? - продолжил Сидор. Во-первых, из всего предложенного быстро освоить можно только то, что никому, даже нам, не нужно. Всякие там низины, болота, северные склоны и прочее. Во-вторых, хорошие земли есть, но чтобы нам их освоить, надо пуп сорвать. Я таких пней в жизни не видел, даже не верится, что такие деревья бывают. - Почему-то все хорошие земли заняты такими монстрами, что даже рубить их страшно, - заметил Димон. Значит, надо рассматривать только вырубленные участки. - В-третьих, - продолжил Сидор, недовольно посмотрев на прервавшего его Димона, - если мы примем помощь от общины, или от Городского Совета, что всё едино, мы ввек не расплатимся, если только не будем пахать, как они пахают. Но что-то мне перспектива стать пахарем, не нравится. Это дело, конечно, благородное, но больно уж тяжкое. Без сноровки, с детства привитой, быстро ноги протянешь. Значит, - нужен первоначальный капитал, чтоб нанять людей в помощь. Цепки эти, - раздражённо подёргал он золотую цепочку, - цепки эти не продашь. Не снимаются, заразы. Продать нам нечего. Ну, не оружие же продавать. Его и так мало. - Эх, - мечтательно протянул Димон. Знать бы, что в тех тюках было, что мы закопали. Можно было бы и сбегать. А что, Сидор, давай сгоняем. Глядишь, что полезное и надыбаем. - У тебя, Димон, совсем мозги за день атрофировались. Весна кончается. Последние дни, когда что-то посадить можно, кончаются. Неделя туда, неделя обратно. И что? - Что? Что, - недоумённо уставились на него Маня с Димоном. - Времени нет, вот что. Максимум неделя, ну, полторы, а потом что ни сажай, всё на солнце сгорит. Вот и выходит, что серьёзные площади мы поднять не можем. А вот участок под огород - запросто. - Пока ехали обратно, я один такой присмотрел. Недалеко отсюда. От городка, не более получаса пешком. - Если ты о том, о чём я подумал, то забудь. Его потому, видно, никто и не трогает, что там пни двухметрового диаметра, - мрачно заметил Димон, безнадёжно махнув рукой. - Зато рядом, и земля супер, - возразил Сидор. - Зато в супер земле и супер корешки, - чуть ли не злобно, заметила Маня. Ты, наверное, ещё не видал, а я насмотрелась на подобное. Там на один пень неделя труда нужна. - Ерунда, - махнул рукой Сидор. Главное, чтобы никто на тот участок не претендовал. Там как раз гектар тридцать, сорок будет. Как раз то, что нам нужно. - Ты что, Сидор, больной? - возмутился Димон. Да нахрена нам те гектары, если мы этого просто не потянем. Пуп надорвать хочешь? - Повторяю для особо тупых, - раздражённо глянул на него Сидор. Нам нужен огород. Это, во-первых. А во-вторых, нужен заказ. - Какой такой заказ, - перебила его Маня. - Ну, блин, достали, - чуть не заорал Сидор. Объясняю по новому. - Во-первых, устроив огород, мы застолбим за собой весь участок. Никто не станет у нас, его потом отбирать. Мы его уже обрабатываем. Земли, к тому же, там больше, чем по норме положено. Уже плюс. - Во-вторых, нам не надо много земли под огород. Достаточно участка, урожая с которого нам хватит, чтобы с голоду не подохнуть на будущую зиму. Умноженное надвое, - добавил он, оборвав, попытавшуюся что-то возразить, Маню. - А зачем надвое, - тут уж встрял Димон. - Надвое затем, что половину урожая мы отдадим тому, кто за ним будет ухаживать, - торжествующе закончил Сидор. - Ага, - скептически заметила Маня, - кто-то будет работать, а мы будем жить на процент с урожая. Ничего не выйдет. Повесят. - Кто повесит? За что? Почему не выйдет? - зачастили, перебивая друг друга ребята. - Потом объясню, - усмехнулась торжествующе Маня, - поняв, что уела этих знатоков. А теперь примите это как данность. Подобное, не позволят. - Ладно, потом, так потом, - продолжил Сидор, - я ещё не закончил. Так вот, огородом мы заниматься не будем, - обратился он непосредственно к Мане. Мы выполним Заказ. - Да какой такой заказ, - воскликнул, вконец раздражённый Димон. Говори толком. - Вы забыли, что нам предлагали поискать профессора, где-то там, за горизонтом, - махнул Сидор рукой куда-то в сторону земель амазонок. Вот этим, мы, летом, и займёмся. - А договариваться на половину урожая и уход за огородом, будем с Советом, - торжествующе закончил он, обращаясь непосредственно к Мане. Раз им надо, то пусть идут на встречу. - А, что? - повеселела Маня. Пожалуй, что и пройдёт. Да за этого профессора, мы не то, что огород из них выбьем, а ещё и деньжат вытребуем. Нужны же нам подъёмные, да и в походе без денег никак. На том и порешили. Допив остатки аж третьего котелка чая, незаметно так, за разговором, выдутый вчистую, и полюбовавшись наночь на вызвездевшееся небо, уже глубокой ночью легли спать. Утром, слава Богу, никто их со сранья не подымал, сапогом в дверь не бухал и, похоже, никому они были не нужны. Хотелось поваляться, но, деваться было некуда, надо было идти в Совет, решать судьбу. Пожевав, пока ещё дармового хавчика, и попив брусничного чайку, отправились на правёж. Глава 3 Первые дни на новом месте. Утром в Совете В Совете их так рано не ждали. Зная общую привычку вновь прибывших спать до обеда, 'а после обеда спать в гамаке', и, в лучшем случае, начинать дела после второго завтрака, а по здешнему, после полудня, ближе к вечеру, члены Городского Совета были приятно удивлены их расторопностью. Разговор начал Сидор, предложив Совету свой вариант видения положения Городка и Городского Совета, в свете, так сказать, текущих реалий и возможностей. - Как мы понимаем существующее положение вещей, - начал Сидор, кивнув на качающийся за окном труп бывшего Городского Головы, - у Вас тут недавно переворот случился. Так сказать, перевыборы. - Слава Богу, что не перестрелка и не перерезка, - криво заметил один из членов Совета. Большинство было за нами, так что всё обошлись по минимуму. - Ну, то, что всё обошлось, это ваши мечты, - заметил Сидор. По нашему, у Вас всё только начинается. Глядя на эти два, давно уже не свежих трупа, что качаются рядом с Главой, с изящными и информативными такими табличками, 'Вор' и 'Пират'... - Сняли бы давно, что ли. Воняет же, - перебила его раздражённая Маня. - Так вот, - продолжил Сидор, неодобрительно покосившись на Маню. Так вот, похоже, курс с государственного грабежа, или какой он тут у вас был, городской, что ли? Переменился на индустриально-аграрное развитие. Это я сужу по вашим неограниченным предложениям земли и безпроцентной ссуды на освоение. У вас впереди, так сказать, эпоха активных пятилеток.... - И неактивных тоже, - насмешливо перебил его Димон. Особенно учитывая наличие рядом такого геморроя, как ящеры. - Так вот, - опять продолжил Сидор, раздражённо посмотрев теперь уже на Димона. Земли для обработки у Вас много, а распаханных полей мало. Все участки, что мы видели, это убоище, мало к чему пригодное. Чтобы их поднять и привести к деепригодному виду, надо не только самим вкалывать, но и людей на помощь нанять. Это работа не одного дня и, даже, не одного года. И одних наших сил не хватит. Да, кое-что сделано... - Участки хоть вырубили, - проворчал неугомонный Димон. - Так вот, - продолжил Сидор, - Мы Вам нужны. Людей у Вас мало, а земли много. Брать деньги в долг, дураков нет. Брать - легко, отдавать - трудно. Поэтому мы подумали и решили принять Ваше предложение по поиску профессора. Мы, так понимаем, что он Вам нужен для технологического рывка из местного болота, так вот, мы его найдём и обратно сюда доставим. - Даже если он будет против, - опять встрял Димон. Кстати, может, всё-таки, расскажите, что он такое из себя представляет? Из-за чего весь сыр бор? - Ну что ж, - проговорил новый Глава Городского Совета, здоровый мужик, хоть и мрачного вида, но с пронзительным и умным взглядом. Судя по Нашему мнению, Вы достаточно точно разобрались с существующим положением вещей и Нашим положением. Так что готовьтесь включиться в эту 'агро-индустриальную', как Вы говорите, гонку. По крайней мере, Вы не имеете ничего против. Поэтому Мы введём Вас в суть дела. Далее, битых полтора часа, новый Глава обстоятельно вещал и утомительно рассуждал: о необходимости поиска конкурентно-способных товаров и производств, выводящих на гипердостаток; о производствах, выводящих на местный рынок межгосударственной торговли, мол, практически ничего нет, а то, что есть - дорого; о необходимости поднятия новых площадей земель и увеличения производства зерна; о необходимости развития и перестройки всего быта, мол, все предпочитают или торговать или охотиться, или рыбу ловить, или воевать, или пиратствовать, но как ранее - не будет. Старого главу - повесили, главных бандитов - повесили, пираты и всякие варяги с ушкуйниками - ушли. Те, кто остались, готовы работать, но нужны технологии, а с ними и специалисты. Вот таким Специалистом и является профессор. - И ещё один, - продолжил Голова, - не маловажный, если только не главный, фактор - государственное строительство княжества. Хоть и без князей, да бояр, но именно княжества, чтобы не было претензий у соседей, ни на наши территории, ни на нас самих. А то, пока здесь никого не было, никому ни эти земли, ни то, что в этой земле лежит, и даром не нужны были. А стоило их более менее заселить и освоить, как тут же нарисовались и бароны, какие-то, и князья, и местные и свои, доморощенные. Много тут всякой швали набежало, всё в вожди рвутся. Всё хотят: кто княжество, кто баронство, а кто и на империю замахивается. И всем подданных подавай, да чтоб болтали поменьше, а работали побольше. Ну, а они уж 'мудро' рулить будут. Вот, один из таких и висит на площади. Хотел подняться повыше, вот Мы его и подняли, выше уж некуда. - Ну, а те, что рядом, - кивнул Сидор в сторону виселицы. Эти, что? Тоже в князья рвались? - Туда же. Куда ещё такие, рваться могут? - заметил Голова. - Что ж, совсем, что ли, без власти здесь будет? - встрял Димон. Странно это, однако. А недород, - насмешливо заметил он, - а война? - Ну, совсем без власти, это ты загнул, - ответил Голова. А Мы, что, по-твоему? Не власть, что ли? Только власть она, ведь, разная бывает. Бывает такая как в баронствах, в тех сраных, а бывает такая, как изначально положено ей быть. По совести и по справедливости. Вот Мы её здесь и двигаем. И таких как мы, здесь много. Почитай, по обе стороны горного хребта наших, с Земли, из России, - уточнил он, - уже навалом будет. Даже в Приморье есть, да и на побережье хватает. Не считая пиратских городов, конечно. Там, вообще-то, тоже наши есть, да только быдло, да отребье. Вот только в горах, в той стороне, откуда вы пришли, почитай, никого нет. Вот и стоит нынче задача создания Общего Совета, на всей русской территории. Одного из таких Советников-координаторов, вы недавно и видели. - Эт, колдуна, что ли? - насмешливо уточнила Маня. - Ведуна! - резко оборвал её Голова. И учтите, он не только облака гонять может, да по воде ходить, а, понадобится, и крейсер авианесущий, одной только мыслью потопит. - Что ж, он тогда здесь изобилие не устроит? - заметил Сидор. Такому то могутному мужику, да чтоб молочных рек не сотворить, да в кисельных берегах? Да всех врагов, заодно, во, ящеров тех же, разом вжик, и готово? - Щаз! Размечтался! - насмешливо ответил Голова. Нужен ты ему, как рыбе зонтик. Хочешь хорошо жить, сам и поработай, а не поработаешь, не полопаешь. - Так, что, ребята, - закончил разговор Голова, - если вас всё устраивает, то, завтра же, отправляйтесь в поход за профессором. - Сразу предупрежу. Вы не одни такие. Есть и ещё группы. Так, что кто первым успел, тот и съел. Тому, то есть, и вознаграждение. Оплата же сорок золотых, по двадцатке на брата. Деньги по исполнению. - Ну, раз мы дошли до конкретных предложений, - задумчиво протянул Сидор, - то слушай сюда, Голова, - добавил он раздражённо. То, что мы не первая и не последняя группа, это понятно, и даже вполне оправдано. Но вот с оплатой, придётся пересмотреть. Маловато будет. - Во-первых, нас не двое, а трое, - заметил он, указывая на Машу. - Кстати, Маню в нашу компанию, вы сами же и записали, - заметил он, кивнув на сидящего у окна городского старосту. - Во-вторых, сорок золотых за целого профессора, Великого Специалиста Химика и прочее, прочее, прочее, будет маловато. Сто золотых, не меньше. Плюс аванс, пятьдесят процентов. Не менее! И аванс, не зависимо от результатов, не возвращается. Плюс сюда же участок под огород, что присмотрели возле города. - Да вы что? - аж поперхнулся от возмущения голова. Сто золотых! Ну, вы и наглые?! Пятьдесят и не более, по двадцатке на б..., - запнувшись, посмотрел он на грозно нахмурившуюся Маню. Ладно, пусть будет шестьдесят, по двадцатке на нос. И никакого аванса. - Не, так дело не пойдёт, - включился в торг Димон. А снаряга, а жрачка? Оно что? Само с неба свалится? А огород, в конце-то, концов? - Да какой такой огород? - схватился за голову Голова. Мы про профессора говорим, про судьбу всей нашей цивилизации, про выживание, наконец, а они про какой-то огород. - Вот и мы, про выживание, - ответил на его возмущённый вопль, Сидор. Как вернёмся, жрать то что-то надо. - Деньги будут, вот и купите, - встрял в свару городской староста. - А ты наши деньги не считай, - возмутилась Маня. Их ещё заработать надо, а там, может, и получать некому будет. Так, что аванс вперёд. - Ладно! - не выдержал Голова. Насчёт аванса вы правы. Будет вам аванс, но в тридцать золотых, не больше. И по окончании ещё тридцать. - А огород? - опять встрял неугомонный Димон. - Так! - обречённо вздохнул Голова. С этого момента поподробней, пожалуйста. Что за огород? - Да небольшой такой огород, - продолжил Сидор, - тут рядом, и получаса от города пёхом не будет. На участке с большими пнями, - пояснил он. Надо же нам какой-то задел на возвращение сделать. Мало ли как дело обернётся, тогда у нас хоть урожай с огорода на зиму останется. Ну, там, морковка, капустка, всякая. - Капустка, говоришь, - задумчиво посмотрел на него Голова. Морковка. Да, вы что? С ума сошли? Да эти залежи кто только не брался обработать до вас, да все бросили. Да там пень на пне и пнём погоняет. Все как один, под три метра в диаметре. Накой вам этот гимморой? - Да и потом, - опять вступил в торг староста, - не великоват ли огород будет? Там не то, что положенные вам тридцать, там все сто гектаров будут, если не больше. Нет, нам не жалко, но вы чё, больные? Там же работы на сто лет вперёд. Оно вам надо? - Сколько ни будет, а это гонорар за профессора, - ответила невозмутимая Маня. - А время нам считать не надо. Мы не торопимся. - Опять повторюсь, - заметил Сидор. Надо оставить задел, так как мы собираемся здесь оставаться, а вернёмся поздно осенью. Чем питаться будем? - Да у вас там всё равно ничего не вырастет, - возразил Голова, - поскольку ухаживать некому. Сами же сказали, что уедете. - А вот вы и будете ухаживать, - невозмутимо заметил Сидор. За половину урожая, - продолжил он. Мы распахиваем, всё, что нам надо сажаем. Вы ухаживаете. Урожай с огорода - пополам. Срок действия договора - это лето. Весь участок потом - за нами. - Ага, понятно, хотите застолбить. Ну, мы не против, корчуйте, блаженные. Ты бы хоть, Маня, - обратился Голова к Маше, - им, что ли, мозги прочистила по этой вырубке. Ты то, небось, слышала все эти истории, с ним связанные. - Какие такие истории? - заинтересованно посмотрел на Маню Сидор. - Да, такие, - махнула рукой Маня. Сколько людей ни пыталось, столько и бросило. Сами всё увидите. По полуобгорелым пням. - Да ладно, - закончил торговаться Голова. Вернётесь вы, или не вернётесь, ещё неизвестно. А огород, что ни сделаете, всё нам останется. И то хорошо. - Добрые вы тут, - заметил Димон. - А то! - откликнулся довольный староста. Значит и с этим решено. Так и быть, берите и огород, берите всё, что сможете обработать. - И ещё. На выходе, при возвращении обратно, в устье речки, на которой стоит наш городок, вас, будут ждать. Так сказать, группа встречающих. Два-три человека, не более. Это проводники. Встречают не только вас, но и все остальные группы, отправленные по делам разным. Так, что ежели помощь, какая понадобится, смело обращайтесь, помогут. Им даны будут все указания. Ждать они вас всех будут ровно три недели, начиная с конца октября. Если не уложитесь, то добираться обратно сюда в городок придётся самим. Главная ваша задача - самостоятельно перебраться через реку, или подняться сюда на лодке. В этом месте максимальное число проток, островов и заболоченных низин, так что это поможет, в случае чего, скрыться от преследования. - А в случае чего? - прищурив глаз, настороженно спросил Сидор. Какие такие случаи Вы рассматриваете, что о них надо обязательно упомянуть? - Не считая ящеров, будьте внимательны с амазонками, - уточнил Голова. Клятые бабы готовы на всё, лишь бы разжиться мужичками, да и просто пограбить не прочь. Бывали уже случаи, когда группы не возвращались, а потом оказывалось, что их надо выкупать из семей амазонок. Не знаю, что они там с ними делают, но ни один, из пропавших, назад не вернулся. И сам, добровольно, семью амазонки не бросил. И выкупать оказалось безполезно, ибо, всё равно, возвращаются обратно, как зомбированные. Ничего не слышат, и слышать не хотят. Так что, пробираясь по Правобережью, будьте внимательны и крайне осторожны. На провокации не поддавайтесь, но и отношения нам с этими бабами, не портьте. Время выхода экспедиции лучше будет назначить на конец апреля, как раз достаточно земля прогреется, чтобы спокойно ночевать в лесу. Это месяца через полтора. Как раз вам хватит и обжиться здесь, и присмотреться что и как, если захотите, то можно будет и подработать на путине, сейчас как раз нерест идёт. Самое горячее время для заготовки икры. Да и на устройство вашего огорода, вам времени хватит. Хотя, на него вам и надо то, не более двух недель. Дней десять на огород, из них семь дней на корчёвку. Три дня на посадку, да ещё дня два-три на подгонку и сборы снаряжения, ну, и всего такого прочего. А оставшийся месяц поработаете на путине. И денег на икре заработаете, и рыбы на зиму заготовите. - Документы же на участки оформим в двух экземплярах. Один вам, другой в Совет, чтобы, как вернулись, не забыли, сколько должны уже будете. На том и остановились. Получив аванс, отправились обмывать предстоящее дело. Однако, утомлённые трудным разговором в Совете, долго у костра, возле своей землянки, не засиделись, и спать легли рано. Снаряжение экспедиции. Вооружение. С раннего утра взялись за подготовку к экспедиции. Закупку провизии поручили Мане, как самой знающей местные рынки и цены. Подгонку одежды - тут уж каждый сам, сам, сам, - как сказала Маня Димону, гнусно усмехнувшись на его предложение починить ему рваные портки, взамен на чистку картошки. Провели ревизию наличного вооружения. Оказалось, что вооружены они по самые уши, а то и поболе будет. В наличие имелось. Четыре боевых топора, две ржавые сабли, два наконечника копий на коротких обломках древка. Отдельной кучкой лежали два засапожных ножа, да две связки, по пять штук, метательных ножей. Ещё была одна неразобранная кучка разнообразных наконечников стрел, три арбалета и две, не считанные, охапки, арбалетных болтов. Один маленький кухонный топорик для колки дров, да пара небольших 'кухонных' ножей, как они решили считать маленькие ножички, странного вида, лежали ещё одной отдельной кучкой. Это было всё. Совсем не так плохо для людей, неделю назад ещё пивших пиво в зимней Москве. У Мани никакого оружия не было, как и какого бы то ни было навыка, по обращению с ним. С ужасом поняли, что боевого опыта и вообще, хоть каких-либо навыков обращения с холодным оружием, ни у одного из членов предстоящей экспедиции, не наблюдалось даже в зародыше. Стало понятно, что основной ударной силой у них являются арбалеты. Стали разбираться с тем, что же это такое им досталось. И тут поняли, как же им повезло. Арбалеты были просто чудо. Маленькие, лёгкие, с короткими дугами и аккуратным прикладом. Без перезарядки могли использоваться сразу на два выстрела. Хоть и недостаточно дальнобойные для стрельбы откуда-нибудь с крепостной стены, но в ближнем бою, штука совершено незаменимая. Проверили наличие болтов к ним, и поняли, что леший их всё-таки надул. Не менее трети болтов были явно более длинные и толстые, чем те, что могли применяться в данных системах арбалета. - Ну, леший попал, - пробурчал Димон, раздражённо перебирая непригодные болты, и в очередной раз, пытаясь их приспособить к доставшемуся ему арбалету. Болты то явно не отсюда. И толще и длинней, чем положено. Значит, у него остался ещё один. Как минимум! - сформулировал он свой вывод. Зажал, гад. Ну, погоди, вернёмся, я из него не один, а десять арбалетов вытрясу. - Ты сначала вернись, - мрачно проговорила Маня, вертя в руках доставшееся ей оружие. Пошли ка наверх, к валу, потренируемся. Результаты тренировки оказались для них ошеломляющие. Если Маня ещё более менее попадала куда-то в область, примыкающую к мишени, то ребята лепили в белый свет, как в копеечку. Из десяти выстрелов, попаданий ноль. У всех. - По-моему, нам хана, - сделал логический вывод Сидор. - По-моему, тож, - подтвердил Димон. - А я присоединяюсь к предшествующим ораторам, - закончила Маня, грустно рассматривая целёхонькую мишень. - Что будем делать? - задал риторический вопрос Димон. Схарчат. Первый же придурок, что не испугается наших топоров. - Сам знаешь, что, - раздражённо откликнулся Сидор, подбирая болты. У нас есть ещё две недели. Будем тренироваться, а ближе ко дню выхода, посмотрим. Пожаловавшись, друг другу на собственную неумелость и отсутствие необходимых навыков, отправились готовить завтрак. Пока поели, попили, солнце встало уже практически в зенит. Явно уже был полдень. Пора было готовить обед. Обед готовить, как единственную женщину, отправили Маню. Поворчав для виду, что они за это ещё ответят, что она не кухарка и вообще, мол, дискриминация, Маня, в ответ на предложение поколоть дров для костра, быстренько согласилась на готовку. После обеда день уверенно склонился во вторую половину. Ещё раз просмотрели своё имущество. Из всего, что было, приспособить нельзя было только пару топоров, непонятного назначения, да кучу наконечников, сотни две с гаком, как подсчитала, наконец-то, Маня. - Ну, я так понимаю, что с луком, мы связываться не будем, - сказала Маня, перебирая наконечники стрел. А с этим добром что делать? - Два варианта, - ответил Димон. Или продадим, или используем. Продать некому, да и незачем. В любой кузне тебе таких накуют сотню за день, а то и больше. Но всё же попробуем продать, деньги нужны. Если не получится выгодно продать, то оставим впрок. - Ну и где мы их оставим? - насмешливо спросил Сидор. В этой землянке? И что к осени останется? Или, может быть, ты каждый наконечник знаешь в лицо, и сможешь определить, кто их украл? - Вообще-то здесь не крадут, - заметила Маня. А давайте оставим всё, что не нужно, в Совете. Там уж точно не пропадёт, а пропадёт и не жалко. Если уж им не верить, то кому верить вообще. Да и не будут они нас обманывать. Наверное? - задумчиво закончила она. Отправились обратно на импровизированное стрельбище. Постреляв по мишени ещё битых два часа, поняли, что в тренировках надо делать перерыв. Чем дальше, тем болты ложились всё хуже и хуже. Поняв, что сегодня уже ничего они не добьются, решили заняться другими, более насущными делами. Маню отправили закупать провизию, а сами стали готовиться к походу на свой участок, выделенный под огород. Прождав Маню ещё полчаса, поняли, что ждать её безполезно. Магазины для женщины, что дома на Земле, что здесь всё едино - дело святое, и ждать её безполезно. Оставив Мане записку и прихватив, на всякий случай, хозяйственный топорик, отправились на участок. Участок. Первый выход на работы. - Всё-таки, хорошо, что участок рядом с городком, - заметил Димон, сворачивая с накатанной дороги в сторону, виднеющейся за небольшим перелеском, вырубки. - А то! - гордо ответил Сидор, внутренне гордясь своим умом и сообразительностью. Как я его заметил то, с дороги. Пока вы там ушами хлопали и расстраивались по любому поводу, я...., - замолчал Сидор, тупо уставившись на открывшуюся им за реденьким перелеском вырубку. - Что ты?! - яростно прошипел Димон. Козёл ты, Вехтор. Конкретный. Ты, когда перед нами в землянке распинался, хоть представлял, с чем дело придётся иметь? Или, как ты любишь выражаться, представил всё это по подобию. - По подобию, - убито проговорил Сидор. Кто же его знал, что это такое, - постучал Сидор обухом топора по останкам горелого пня. Да тут только корни, не меньше метра в диаметре, - уныло закончил он. Когда спустя полчаса, на вырубку заявилась довольная Маня, ей представилось удручающее зрелище. Димон сидел возле небольшого костерка, хмуро уставившись на огонь, а мрачный Сидор бродил по вырубке, собирая, то ли гербарий, то ли букет, как он сказал, себе на могилку. Однако неунывающая Маня поведала им, что она то, в отличие от них, прекрасно себе представляла, что их ожидает, и, что для печалования нет ни времени, ни места. - Хватит ныть, - заявила Маня, - всё одно деваться некуда, так что вперёд и с песней. - Хватайтесь за топоры, да за лопаты, - И тут же поведала, что она уже договорилась с Советом о выделении им одного большого топора и пары лопат, во временное пользование, и, чтобы они их берегли, а то за поломанные придётся платить. И поболе, чем за новые. - Это для того, чтобы не ломали, всякие неумехи, - закончила она. Унылые Сидор с Димоном, для вида согласившись с Маней, затоптали разожжённый костёр и, все вместе, отправились обратно в город. В воротах стража, ранее свободно их выпустившая из города, и не обратившая на них никакого внимания, наконец-то заметила, что в лес они ходили безо всякого оружия, с одним маленьким топориком и устроила им такой втык, что все ранее казавшиеся непреодолимые и ужасные неприятности, разом превратились в жалкий детский лепет. Еле, еле отбрехавшись от взбешённой стражи, где, как оказалось, за прошедшее время, не только сменился наряд на воротах, но и поменялся сам Начальник Городской стражи, вся компания отправилась домой в землянку, приводить амуницию в порядок. Подивившись быстроте происходящих перемен, пристали к Мане с требованием разъяснить, что же всё-таки происходит. На что Маня, удивившись их недогадливости, сообщила, что смену власти они и сами видели, только вот, похоже, значения этому не придали. Так что теперь, пусть не удивляются. Весь остаток вечера, естественным образом, ушёл на подгонку имеющегося снаряжения и чистку ржавых сабель. До конца так и не смогли привезти их в порядок и отложили это на утро, решив, что, даже если их и не отчистить до зеркального блеска, то уж наточить всяко получится. Утро следующего дня. Утро следующего дня началось, когда ещё только лёгкий сумрак проникал в старое, мутное стекло. -'Хорошо, что хоть стеклышко, какое никакое есть, а то бы дрыхли себе, до обеда', - думал Сидор, кутаясь в рванину, выделенную хозяйственной Маней, в качестве одеяла. - Слышь! Мань! - начал Сидор, услышав осторожное шевеление в Манином углу. Ты, в самом деле, думаешь, что мы подымем этот участок. Ведь это же жуть, что такое. - Я думаю, что ни в холуи, ни в примаки, я не пойду, - помолчав, тихо ответила Маня. И работать на других я не буду. Лучше впроголодь сто лет горбатиться, да на своём, чем сытым, да на чужом. - Лучше жить стоя, чем умереть на коленях, - поддержал её Димон. Тебе ли этого не знать. - Мне не дано ни мысли читать, ни будущее знать, - раздражённо заметил Сидор. И я хочу знать, кто со мною рядом, и понимаете ли вы всю бездну, куда мы влетели со всей своей совковой дури. Только, только здесь появились, а проблемы сыпятся как из дырявого куля. Как выжить, если ничего нет, кроме своих рук. - Есть ещё мозги, - заметила Маня. - Что мозги, - вздохнул Сидор, - если всего нашего совокупного боевого опыта не хватит и на одного новобранца. Мало свой дом построить, надо ещё его отстоять. Совет, тот же, так и ждёт, что мы не вернёмся, а наш ещё не обработанный участок им достанется. Поэтому, ребята, переходим на казарменное положение. Отныне, мы дальний гарнизон во вражеском окружении. - Ну, и что бы это значило? - заинтересованно спросил Димон. Каков же будет первый боевой приказ? - А это значит, что отныне мы все как один. Мы единый клан, как у них тут это называется. Пусть голый и босый, но единый. И если, что мы в этом мире и сделаем, то только сообща. А потому, братцы команда, слушай первый приказ, - задумчиво протянул Сидор, - отныне и навсегда, два часа в день, при любой погоде, при любых условиях, час утром и час вечером, мы занимаемся боевой учёбой. Согласны? - Согласны, - вздохнули остальные члены группы. - Одно непонятно, - заметил Димон. Кто у нас будет начальник. - Кто в теме, тот и начальник, - ответил Сидор. Тот, кто лучше дело знает, то и отдаёт приказы. Начнём работать, дело само покажет, кто из нас ХУ. И тут уж не до обид. Впереди столько работы, что нам главное не ошибиться в выборе. Пока у нас всё 'GOOD', а там разберёмся. После сей жизнеутверждающей ноты, постанывая и кряхтя, принялись за готовку завтрака и подготовку выхода на участок. Осмотрев выделенный им Советом, инструмент, пришли к выводу, что зря они на Совет наезжают, и что те, по крайней мере, свои обязательства чётко выполняют, а значит и им деваться некуда, надо идти в поле. Работы работать, а не разговоры разговаривать. Тем не менее, позавтракав, они потратили на боевую подготовку даже не один, а полтора часа, тщетно осваивая мастерство кидания боевых ножей в цель. Как и ожидалось, результат соответствовал имеющимся навыкам. Жопа. Полная жопа. Такая выразительная и окончательная. Ни один даже не втыкается, падла. Такие уж метатели, куда деваться. Но решили, всё-таки, метательные ножи с собой в дорогу взять, и тренироваться, тренироваться до посинения, и здесь, пока ещё есть время, и в дороге, хоть это явно их будет задерживать. Поэтому, в отличие от вчерашнего, из города вышли вооружёнными, если и не до зубов, то уж всяко сверх меры. Помимо лопат, топоров и арбалетов, со всеми болтами, включительно, пришлось захватить с собой, и казан, для приготовления обеда, и все требуемые продукты, чтобы лишний раз не бегать в город по всякой надобности. Одним словом, наша троица, выходящих, всего навсего, на корчёвку пней, напоминала больше гружёных ослов, чем что-либо рабочепригодное. Однако в воротах над ними, на сей раз, не шутили, и даже посоветовали, как лучше в будущем упаковывать с собою их имущество. И, что если возникнут какие-либо неприятности, ну, там набег ящеров какой-нибудь, или появится банда амазонок, то за имущество не держаться, героизм не показывать, а бежать сразу в город. Поблагодарив за проявленную чуткость, и пообещав больше смотреть по сторонам и ушами, как вчера, не хлопать, бодренько затрусили по дороге на свой участок. Однако дорога, для нагруженного человека, воспринимается совсем не так, как ходьба на экскурсию, с одним топориком. Потому то и потратили на дорогу вместо вчерашнего получаса, час с лишком. Да и вымотались изрядно. Всё-таки, что ни говори, а городской житель, он и в ином мире, городской житель. Раскорчёвка. Начало. Тем не менее, рассиживаться особенно времени не было, потому сразу включились в работу. Для начала, постарались отыскать более менее свободное от пней место, желательно неподалеку о дороги. Такового не нашлось. Искать где-то подале, тем более что вырубка простиралась во все стороны, ну просто, на неприличные расстояния, резона особого не было. И времени потеря, да и опасность не успеть добежать до городка, в случае опасности, резко возрастала. Поэтому взялись за самый первый пень, самый ближний к дороге. Весь день, не разгибая спины, и прервавшись только на краткий обед, пожевав какой-то невнятной кашки, на скорую руку приготовленной Маней, уже под вечер, стали собираться домой. Однако, вспомнив про обязательное воинское правило, учиться, учиться, учиться, до посинения учиться, потратили ещё не менее часа на стрельбу из арбалета и кидание ножей. Результат учения совершено не обнадёжил. Тем не менее, полные оптимизма, уже в глубоких сумерках вернулись домой. Таким вот образом, чередуя занятия с оружием и земельные работы, прошла вся неделя. Слава Богу, что хоть что-то стало получаться, если не считать того, что они за эту неделю растеряли весь свой жировой запас, благоприобретённый в прошлой жизни. Что удручало, так это действительно небольшая площадь освоенных земель. Всё, что они смогли добиться за пять дней напряжённого труда, корчуя по одному пню в два-три дня, так это тридцать квадратных метров уже выровненной поверхности, с засыпанными и утрамбованными ямами, пригодной, для устройства огородных грядок и посадки культур. Время поджимало. Пришлось резко пересмотреть свои планы и сократить время на обед и для сна. Теперь они вставали задолго до рассвета и ложились спать, когда звёзды уже вовсю сияли на небосклоне. Это дало свой эффект. Ещё через пять дней у них был участок готовой земли, площадью аж в сто квадратных метров - Одна сотка, - вечером десятого дня, подвёл итоги Сидор. Такими темпами, вся наша работа теряет смысл. Идея с огородом себя не оправдала. - Так что ж ты хотел? - заметил Димон. Мы, чай, не трактор Катерпиллер, и корчевать одним пальцем не могём. Итак, даже Совет поражён нашими результатами. Староста, чуть ли не каждый божий день на участок наведывается. Проверяет, как дела идут. Поначалу посмеивался, а сейчас, ничего, проникся нашим 'трудолюбием', даже советы начал давать. - Поражён Совет, да толку, - заметила Маня. Как и советы, эти Старостины. Сидор прав. Что делать то будем? Было бы у нас всё лето, так к осени, мы, может быть, и освоили где-то с гектар. А так! Пустая трата времени. К тому же, - продолжила она, - у нас ещё не всё снаряжение собрано и оружие не всё готово. Вы копья то берёте? А сабли? Если берёте, то кто их ото ржи чистить будет? Времени совсем мало. - Значит, - заметил Димон, - корчёвку пней временно прекращаем? - Да. По крайней мере, пока не разберёмся со снарягой, - ответил Сидор. Завтра и определимся, - закончил он вечерний совет. Через неделю. Наладка оружия. Весь следующий день посвятили подгонке и проверке оружия. Арбалеты и метательные ножи, к тому времени, уже представлялись им достаточно освоенными, правда, если за таковое считать каждое десятое попадание просто в мишень. Поэтому, они принялись за топоры, сабли и копья. Если с топорами всё было более, менее понятно, хоть и не со всеми, то с саблями надо было серьёзно заниматься. Для начала, их надо было отчистить от ржавчины. И чистить надо было серьёзно. Этим они все трое и занялись с раннего с утра, отправившись на речку-переплюйку, протекавшую неподалёку от городка. Весь день их шкрябали и драили песком и правили на камне, отчищали, так сказать, от годовой ржавчины и прилипших к лезвию остатков ножен. Когда отодрали до зеркального блеска, оказалось, что они, довольно таки миленькие, как сказала Маня, с восхищением вертя, то одну, то другую саблю в разные стороны, и тут же потребовав выделить ей одну сабельку. Для форсу, как она пояснила растерявшемуся, от такой наглости, Сидору. Отложив на потом решение этого вопроса, пошли к оружейникам, заказать ножны. Те потребовали за ножны два золотых. Взвыли, но заплатили, деваться, всё равно некуда, самим не сделать. И навыка не хватает, да и времени уже нет, как нет и пригодных для этого материалов. Да и всякое дело должен делать специалист. В справедливости данного постулата убедились на следующий же день, на собственной шкуре, когда попытались сделать древки для копий. Оружейники запросили по паре золотых за каждое копьё. Вместе это было аж целых четыре золотых. Пожадничали. И так денег мало, да тут ещё целых четыре золотых отдать. Как потом в дороге питаться, в трактирах ночевать, в городах въездную пошлину платить и прочее, прочее, прочее? Попробовали сделать сами. Угробив на поиски подходящего материала, полня, плюнули. Сучок. Единственно чего добились, так это встретили в лесу лешего внучка, когда они выбирали себе древки для копий, Он и посоветовал им не маяться дурью, не жалеть денег, а отдать в мастерскую к оружейникам, чтобы те выправили древки из выдержанного, специально подобранного и приготовленного материала. Он же передал им привет от Лешего, который, мол, послал узнать, где они и что с ними, и не пора ли отправлять к ним Сучка на учёбу, да заодно, и познакомиться. На сей трогательный привет, Сидор с Димоном просили передать лешему, что отправляются они в страны дальние, да по делам важным, и им до Сучка дела нет, пусть, мол, пока обходится сам, без их помощи. Вот когда вернутся, тогда видно будет. Расстались вполне довольные друг другом. Сучок тем, что хоть на время, но избавился от этой докуки, а ребята тем, что делать им ещё нечего, как со всякими молодыми, тем более лешими, возиться. Сучок, на прощание, с удовольствием пожелал им скатертью дороги, явно надеясь, что они не вернутся, и ему не придётся горбатиться на людей, и он сможет вернуться к вольной жизни в лесу, где ему никто, окромя деда, не указ. Дед же вечно занят, так что внучок делает, что хочет, и никто ему ничем помешать не может. Воля! А направление в подчинение к людям, прямое её ограничение. Но не подчиниться он не может, так как порядок такой, а он добропорядочный леший и законов не нарушит. Если старший, дед в данном случае, прямого приказа не отдаст. На прощанье, проникнувшись каким-то особым доверием и приязнью к Димону, видя, что тот мается с поиском 'ложки для копья', заглядывая, практически, под каждый выворотень, подарил ему невзрачный корешок, за который Димон схватился с какой-то непонятной жадностью, невнятно бормоча себе под нос что-то вроде: 'Ага. Угу. Вот оно. Да. Вот так', - и прочие подобные междометия. Прекратив свои невнятные бормотанья, Димон пару, тройку раз махнув по корешку ножиком, как-то очень быстро и ловко вырезал требуемую ему штуковину. Для метания копья, как, в конце концов, сжалившись над заинтересованными зрителями, он пояснил. - Ну, и что это такое есть? - не выдержав неопределённости, поинтересовался у Димона Сидор, ткнув пальцем в его произведение. Ты уже битых полдня этой фигнёй маешься. - Ничего-то ты, Вехтор, не понимаешь, - заученно огрызнулся довольный Димон. Это такая штука для копья. В один конец вставляется торец копья, древко ложится на этот держак, - ласково погладил он вогнутую поверхность странной 'ложки'. Сам берёшься обратным хватом за конец 'ложки' и мечешь копьё раза в два-три дальше обычного, как если бы ты бросал просто голой рукой. - М-да? - скептически отозвался Сидор. Что-то я раньше за тобой подобных умений не замечал? Откуда дровишки? Ну, ка, колись. - Да, в детстве ещё, в передаче про аборигенов Австралии, подобную штуковину высмотрел, - засмущался Димон. Они там, в своей Австральщине, аборигены те, - уточнил он, - где-то в пустыне, помимо того, что личинки, мерзкие на вид, едят, так ещё и копья хорошо, а главное далеко, метают. - Где-то в пустыне, - продолжил он, - с глубины метров то ли два, то ли пять, уж не помню, да и, накой оно мне надо, в общем, выкапывают корни, подобные вот такому, - любовно погладил он корешок, подаренный Сучком, - и делают из них метатели, для копья. Я думаю, что нам любая подобная штука к месту будет. - Да, оно то так, - почесал Сидор голову. И что? Далеко бросить можешь? - А хрен его знает, - почесал теперь уж Димон свой затылок. Куда-нибудь да заброшу. Если вообще полетит, конечно, - задумчиво закончил он. - И это что? - спросил поражённый до глубины души Сидор. Мы полдня угробили на вот это твоё изобретение? - Ну, положим, полдня мы угробили на поиски древка для копий, - откликнулся Димон на возмущённый вопль Сидора. А это уж так, по ходу дела, так сказать в нагрузку. И, кстати, это не моё изобретение. - Да плевать на то, чьё это изобретение, пошли в город, а то и так весь день без толку по лесу прошлялись. И так времени нет, а мы тут всякой фигнёй занимаемся. Вернувшись в город, отправились опять на поклон к оружейникам, соглашаться с предложенной ценой. Правда, те, с учётом изготавливаемых ножен, скинули золотой, взяли три, вместо четырёх. Итого, за всё оружие пришлось заплатить целых пять золотых. - Может, попробуем, всё-таки, снять эти цепки, и ими расплатиться, - спросил Сидор Димона, когда они шли расплачиваться за выполненную работу. - Да брось ты, Вехтор, - Возразил Димон. Снять, то мы их снимем, да кто нам за них цену хорошую даст, за порванные, да ломанные. А так, всё память, да и вещь красивая. Убрать только с глаз подальше надо. Или прикрыть чем. А то все таращатся, да комментируют, да всё с подковырками, аж бесить начинает. - Маня, на этот случай, две пары косовороток приобрела, местного пошива, - заметил Сидор. Стоячка высокая, а под ней не видно. - А две пары то зачем? - удивился Димон. - На смену, олух царя небесного, - развеселился Сидор. - Ну вот, - удовлетворённо заметил Димон, - повеселел. А то уж я, со вчерашнего дня, подумал, что ты забыл, как улыбаться надо. Подождав недолго, пока кузнецы насадят наконечники копий на подходящие древка и тщательно закрепят их, расплатившись с ними сполна, и получив назад своё имущество, ребята отправились проверить свою подругу, зависшую где-то в Городском Совете. Не дойдя до Совета, встретили Маню, ведущую в поводу какого-то одра, по виду явно помнящего ещё времена покорения Крыма. - И что бы это значило? - спросил Маню Сидор, тыкая тупым концом копья в бок дряхлого одра. - Это наше спасение. Наш транспорт, - пояснила довольная, до соплей, Маня. - Это не транспорт, это уё....ще, - грязно выругался обозлённый Димон. Ты чем думала, когда брала подобного одра? - Я вам не ишак, таскать такие тяжести, что вы там понабирали, - взъерепенилась возмущённая до глубины души Маня. Без лошади не пойду, или сами всё на себе тащите. Пришлось, скрипя зубами соглашаться на этого одра и тащиться домой, вслед за довольной своей победой Маней, в родную, теперь уж землянку. Наскоро перекусив, чем Бог послал, пересчитали свои капиталы. С грустью убедились, что выделенный Советом аванс быстро кончился. Остались жалкие крохи. Пять-шесть золотых монет, не более. Решили сходить в Совет, попросить ещё десяток, другой золотых. Совет. Опять просили денег. В Совете их послали на х...й и сказали, что если они не собираются, или не могут выполнять своих обещаний, то нехрен куда-либо идти. Оставайтесь дома, пашите землю, а если и это не можете, то идите в наёмные работники, в прислугу, там, в холуи, что ли. Вот сегодня, опять трое новичков пришли. Уже по направлению Клана Мастеров, а не так как вы, самозванцами. - Мы не самозванцы, - насмешливо ответил Сидор. Мы самошлянцы. - А также самоброды и самохвалы, - заметил рассерженный Димон. Где хотим, там и бродим, что хотим, то и говорим. И опять, в Совете им напомнили о предложении поработать на путине, где, пока идёт нерест, можно неплохо заработать. Городской Староста, 'неожиданно вспомнил', что ему, как раз, не хватает людей в бригаду, и что он готов, с удовольствием, принять ребят в свою бригаду и на рыбную ловлю, и на заготовку икры. Условия найма одинаковые для всех, твёрдая подённая плата, плюс процент с общей выручки. Ну, за исключением того, что путина уже идёт, а они включатся не с самого начала и, соответственно, за отсутствующие дни будет вычтено. Пообещав подумать, опять попытались вернуться к дополнительному авансу. Их опять послали. В результате взаимных препирательств, дело чуть не дошло до драки. Однако, хоть и полаялись друг с другом, но разошлись миром, порешив не спорить по пустякам. Пересчёт средств. Вернувшись домой, обратно подсчитали свои траты. Два золотых отдали за новые ножны для сабель Сидора и Димона, старые, ну никуда не годятся. Тем более в дальнюю дорогу. Три золотых взяли за новые древки копий, вместо четырёх первоначальных, уже хорошо. Десять золотых ушло на продукты, из расчёта питания сроком на два месяца, да на шмотки разные: рюкзаки, сменную одёжку, запасную обувку, да по тонкому одеялу на нос. Не густо, конечно, но в дороге без этого не обойтись. С питанием проще, по дороге можно охотиться. Заодно уж и на том можно экономить деньги, если ночевать не в трактирах, а где-нибудь в лесочке, за городом. Месяца на три-четыре хватит, как раз до осени, а там и возвращаться пора. В крайнем случае, можно будет питаться грибами. Их, что летом, что по осени, завсегда в лесах много. Если уж весной строчками разжились, да и Маня подтвердила, мол, по слухам, грибов здесь - завались, только собирай, не ленись. Таким образом, оказалось, что первоначально они просчитались, и что у них на поход осталось целых семь золотых. Удовлетворённый первоначальным раскладом, Димон решил заглянуть в угол, где Маня складывала продукты, и заодно посмотреть, как и куда лучше всего будет их паковать. Заинтересовавшись установившимся странным молчанием, до того весело балагурившего Димона, Сидор присоединился к нему тоже посмотреть, что и как. - Маня! - раздался одновременный вопль двух простуженных глоток, - Ты Ду-ура! Ты что купила. Тебе не в походы ходить, а по кабакам шляться. Ты б ещё копчёного угря купила, килограммов на пять-шесть. - Да я хотела, - растерянно откликнулась Маша, не понимая, что происходит. Да он кончился. Обещали завтра подвезти. По спецзаказу, для меня. - По какому заказу? - зловеще спросил Сидор, - злобно уставившись на неё. - По специальному, - пискнула Маня, забиваясь в угол и наконец-то поняв, что её сейчас будут бить. - Ты посмотри, что ты купила, - как-то обречённо проговорил Сидор, протягивая ей кульки с продуктами. Сало. Ладно, сало, пусть будет. Но буженина, корейка, колбасы разные. Сортов, наверное, пять разных будет, - обратился он к обречённо стоящему рядом Димону. - Балык то зачем? - наклонив недоумённо голову набок, и заглядывая Мане в глаза, спросил Димон. В реках же рыбы полно. Тут же рыбалка, на голый крючок ловить можно, да рек тех везде как грязи, бери только снасть. - Кстати, - продолжил он. А снасти то ты купила, ну, там, леску, крючки - Что зачем? Дура! А ловить рыбу как будем. - Хорошо, что хоть соли взяла. А это откуда? Да тут килограммов пять соли будет. Как впрок. Какая осень. Какая дешевизна. Какой, к чёрту караван с солью, оптовая цена и по блату. У НАС ДЕНЕГ НЕТ, а ты, ду-ура, покупаешь всякую хрень. - Кстати, - спросил задумчиво Сидор, глядя на съёжившуюся Маню. А лошадь, ты тоже купила. Или тебе её в Совете, за так, дали. - Что!? Купила!? - ошарашенно спросил Сидор, неверяще уставившись на Маню. Отдала целых восемь золотых! Это что же, за ту лошадь? Епть! Да это же одр неходячий. Этими костями даже волки побрезгуют. - Что значит, какие волки, - раздражённо продолжил он. Обычные, лесные. - Что значит, на лучшее денег нет. Нет денег и этого не надо, чтобы завтра же вернула хозяину, а если не будет брать, скажи, что придём и этого одра ему в задницу засунем. - Итак, завтра ещё прибавится восемь золотых. Итого на поход у нас будет целых пятнадцать золотых. Не густо, но куда ни шло. - Лошадь возвертайте сами, - втянув голову в плечи, прошипела из угла бледная от бешенства Маня. Вы меня совсем уж задуркали! - заявила она, вытягивая из-под нар здоровенную дубину, явно служившую ранее какому-нибудь бандиту орудием лесной охоты. Вы как собрались идти? Пёхом? - Пёхом, Маня. Пёхом. И никак иначе, - тяжко вздохнув, ответил ей Сидор. - На иначе, Маня, - подтвердил примирительно Димон. У нас золотого запасу нет. Потому и пойдём мы только пёхом. - Ладно, - закончил бурные прения Сидор, - Завтра же возвращаем лошадь, и приступаем к посадке огорода. Ещё время остаётся, будем дальше корчевать. Хорошо бы лошадь использовать, но, боюсь, тогда денег обратно мы не получим. Значит, придётся опять, пердячим паром. - Есть мысль, - продолжил он. Так как подготовленной земли всё равно мало, и на всё не хватит, то на грядки сажаем лук, чеснок, репу и свеклу, что-нибудь да вырастет. От капусты придётся отказаться, вряд и кто-нибудь будет за ней ухаживать и вовремя поливать, а без полива, вся на солнце, она сгорит. На картошку нет места, значит осенью, без картошки. А вот, всякие там патиссоны, баклажаны, тыкву, фасоль и горох посадить на нераскорчёванной площади, между пней, устроив только, для вьющихся, шпалеры. Гадом буду, если мы таким образом не засадим гектара два площади. - Надо фасоли, фасоли, побольше, - встряла воспрянувшая духом Маня, понявшая, что прощена, и никто её больше ругать не будет. Я фасоль оченно уважаю. А раз нам под неё не надо отдельных, очищенных площадей, то и посадить надо все семена, что нам даст Совет. Да хоть на сто гектар, - раздухарилась она. На том вечерний совет и закончили. Опять в Совет. За семенами. Утром следующего дня отправились в Совет и немало подивили его членов, затребовав семян гороха и фасоли, для посадки на площади в десять гектар. Посмеявшись над ними, столько, конечно, не дали, но выделили семян, гектара на три-четыре, весело посоветовав особенно не усердствовать с посадкой семенного фонда, особенно гороха, а ежели, всё-таки, что-либо не посадят, не отчаиваться, а потребить в гороховый супчик, но, с непременным условием, от города подальше. Дабы не отравлять ядовитыми миазмами окружающую среду, как весело заметил Городской Голова, выделяя им из закромов мешки с семенами. Напоследок, попользовавшись старым одром, перевезли семена в землянку, потратив на это чуть ли не пол дня. Потом, изрядно поругавшись, всё-таки вернули свои восемь золотых, отданные ранее за лошадь. Решили, раз уж день потерян, заглянуть в местный банк, вывеску которого давно уж присмотрели в здании рядом с Советом, да заодно и узнать, не могут ли там разменять золотые на разную мелкую монету, более пригодную в дороге. Местный банк Местное отделение неведомого банка встретило их мягким, приятным полусумраком, сочащимся из прикрытых деревянными жалюзями окон. В просторном помещении, перегороженном на одну треть стойкой барного типа, кроме пары кресел, да одного низенького столика, никого не было. Побродив по пустой комнате, минут пять, и, позвонив в настольный колокольчик пару раз, Сидор с Димоном, решили было уходить, когда в дальней углу, за стойкой, открылась малоприметная дверца и показалась колоритнейшая фигура. Местным банкиром представилось существо явно нечеловеческой расы, сколько бы оно не утверждало обратное. Огромного роста, под два с лишним метра, причём, лишним там было явно не менее полуметра. В плечах, даже не косая сажень, а коломенская верста. Растительность, как на голове, так и на теле, присутствовала в таком количестве, что следовало говорить не о бороде или там, о волосах на теле, а о шерсти на шкуре животного. Тем не менее данное существо было явно разумное и говорящее, о чём и не замедлило поставить их в известность, представившись местным банкиром Козьмой Кидаловым. - Как, как, - заинтересованно переспросил Сидор, с весёлым недоумением переглянувшись с Димоном, - Кидалов, говорите? Мы не ослышались? - Никак нет. Не ослышались. Кидалов Козьма Поликарпович, собственной персоной. Из семьи тех самых, Кидаловых. - Тех самых? - переспросила Маня. Точно? Не обманываете. - Точно, точно. Тех самых, Кидаловых, - благодушно пророкотал банкир. - А-а, - многозначительно прокомментировала Маня. Ну раз тех самых, тогда ладно. Ну, а мы тут новенькие, вы наверное уже слышали. Я Маня, здесь уже давно, месяца два, а это Сидор и Дмитрий, - указала она на ребят, безцеремонно и нагло устроившихся в креслах. - Очень приятно. О-очень приятно, - расплылся в улыбке банкир, протягивая для пожатия свою лапищу. Очень приятно, - ещё раз повторил он, пожимая ребятам руки. Итак, - пророкотал Кидалов, - чем могу служить? - Да нам бы вот, денег поменять, - протянул с сомнением Сидор, извлекая из кармана пару золотых. Только не знаем, занимаетесь ли вы разменом золота на серебро и медь. - Конечно, конечно, - засуетился банкир, - можете не сомневаться. Сделаем всё в лучшем виде. Итак, - опять радостно разулыбавшись, потёр Кидалов свои ручищи, - сколько будем менять, господа. - Для начала, немного, штуки три, - ответил Сидор, вертя золотые в руке и не спеша с ними расставаться. Два на серебро, один на медь. - О-о! Вы, у нас, богатые клиенты. Золото на серебро, что может быть проще. Золото на медь, проще некуда. Значит, что мы имеем. Два золотых, да по десять монет за золотой, итого всего двадцать серебрушек. Один золотой, да на сто медных. Всего будет двадцать серебрушек и сто медных. Если вас устроит, то можно немедленно и рассчитаться. - Что? - недоверчиво спросил Димон. И никакой комиссии? - Ну что вы. Как можно. С новичков то. Не подумайте чего плохого, но для новичков у нас всегда скидка. Пока не обживётесь, пока не устроитесь, всегда можете пользоваться услугами нашего банка, без всяких комиссионных. Мы новым клиентам всегда рады. Для них у нас всегда режим наибольшего благоприятствования. - Вот и хорошо, - разулыбалась в ответ Маня. Вот и отлично. Сразу же и решим все свои проблемы с обменом, - обратилась она к Димону, поднимающемуся уже из кресла. - А ты чего расселся, - удивлённо поинтересовался Димон, озадаченно посмотрев на не торопящегося подыматься Сидора. Давай деньги, и пошли. Сидор молчал. Сидел в кресле, удобно устроившись, и молчал. Почуяв напряжение, зримо сочившееся из его напряжённой фигуры, замолчал и Димон, а за ним и Маша. - Значит, - медленно протянул Сидор, спустя пять минут, когда напряжение готово было взорваться Маниными воплями, - для новичков скидка, говоришь. Сто медных и двадцать серебрушек, - насмешливо протянул он, уставившись в глаза банкиру. - А что? - сделал тот удивлённые глаза. Что-то не так? - Всё не так, - так же спокойно и равнодушно, заметил Сидор. Здесь двенадцатиричная система счисления денег, - обратился он к Мане с Димоном. Он хотел с нас поиметь, без комиссионных, разумеется, - вежливо кивнул он в сторону примолкшего банкира, - по две серебрушки с каждого золотого и сорок четыре медяшки, с третьего. Не слабо так, за пару минут, пальцем о палец не ударив, поиметь столько, сколько иные и за день не зарабатывают. - Ба-а-а, - протянул задумчиво Димон, - а знает ли Глава местного Совета о подобных комиссионных. - Местный Совет, банковские дела не касаются, - мгновенно оживился банкир, почувствовав в словах Димона скрытую угрозу. - Не думаю, что Совет подобного же мнения, - возразил ему Сидор. По крайней мере, если судить по общественным украшениям, - кивнул он в сторону площади с висящими ещё до сих пор висельниками. - Ну, зачем же так сразу, с угрозами. Ведь всегда можно договориться. Будем считать, что мы друг друга не так поняли. А в качестве примирения я готов разменять ваши золотые по двенадцатиричному курсу. - Ну что ж, меняй, - усмехнулся Сидор, даже не думая подыматься из кресла. Прям здесь, сейчас и меняй. - Нам только предварительно надо договориться о комиссионных, - добавил банкир, нервно потирая взопревшие ручищи. - Какие такие комиссионные? - сделал удивлённые глаза Сидор. В вашем банке для новичков скидка и режим наибольшего благоприятствования. Так что тащите деньги и побыстрей, а то мы торопимся. Кстати, если поторопитесь, то мы может, и не завернём на обратном пути в Совет, может, и не вспомним, случайно конечно, - уточнил он побледневшему банкиру, - о режиме наибольшего благоприятствования для новичков. Получив от бледного банкира свои положенные двадцать четыре серебрушки и сто сорок четыре медных монетки, вся компания, донельзя довольная, покинула пресловутый банк. - Ну, и как ты объяснишь то, что банкир нам вообще деньги поменял, - не выдержав неопределённости, пристала к Сидору Маня. Какая его выгода. Ведь если не считать угроз, то должна же быть ему выгода от его деятельности. - А выгода простая, - насмешливо заметил Сидор, подкидывая в руке тяжёлый мешочек с медью. Один золотой, по покупательной способности больше, двенадцати серебрушек, или ста сорока четырёх медяшек. Грубо говоря, если у тебя товар на сто золотых, то равным количеством меди, за него, ты не расплатишься. Более того, имея сегодня сто золотых и эквивалентное им количество медяшек, завтра, по покупательной способности, сто золотых будут стоить больше чем это эквивалентное количество медяшек. Еще, проще говоря, больше золота - больше богатства, больше меди - меньше богатства. - На золото спрос больше, - заметил мрачно Димон, обращаясь к Мане. - Ты лучше скажи, откуда про систему знаешь? - обратился он уже к Сидору. - Не поверишь, краем уха слышал. Ещё когда первый раз в Совет пришли, какие-то мужики на крыльце ругались. Кстати, с этим же самым мужиком. - Ты мне, Маня, лучше скажи, откуда ты этого Кидалова знаешь? - А я его и не знаю. А умный вид на себя напустила, потому, что он так представился. Сам, мол, Кидалов, из семьи Кидаловых. Да, да, той самой, - передразнила она гнусавый голос банкира. Так вот весело переругиваясь, компания добралась до дома, где, быстренько перекусив остатками утренней трапезы, уже под вечер отправились сажать огород. Огород. Новая встреча с Сучком. На огороде работали опять чуть ли не до восхода луны, пытаясь хоть так компенсировать катастрофически недостающее время. Хоть и было то для посадки всего одна сотка, но пришлось повозиться. - Если уж делать, то делать всерьёз, - сказал Сидор, и принялся за формирование 'высоких' грядок. - Для тепла, - как он пояснил озадаченным друзьям. В этом то году, это не важно, а вот на следующий год получим ощутимый эффект, намного раньше начав посадки. Глядишь, по здешнему, более тёплому климату, чем в том же Подмосковье, и два урожая получим. Поругавшись с ним, для порядка, пришлось остальным согласиться, поскольку пытаться спорить с Сидором, было совершенно безполезно. Это Димон с Маней знали ещё по прошлой жизни. Если упрётся, то всё: 'Тушите свет, сливайте воду'. А здесь, его явно зауздило, и слушать разумные советы, он отказывался совершенно. Совершенно неожиданно у ребят, безнадёжно переругивающихся с Сидором, появился ещё один заинтересованный наблюдатель, тут же безцеремонно встрявший в вяло текущую свару. Из кустов бузины, густо растущих по краю вырубки, вылез Сучок, и, сунувшись своим наглым носом прямо под лопату Сидора, безцеремонно потребовал объяснений типа того: 'А чего это вы тут делаете?', да 'А что же это такое?'. У Сидора, и так разозлённого сварой с друзьями, к тому же, неожиданно увидавшего прямо под лопатой наглого и хамоватого лешего, появилось неудержимое желание дать тому этой же лопатой прямо по мозгам, или по тому, что у него вместо них было. Только ловкость Сучка, в последний момент сумевшего выскочить из-под его руки, сразу на пару метров, спасла того от убийства. Увидав, что наглый леший находится вне зоны досягаемости шанцевого инструмента, Сидор тут же изобразил искреннее расскаивание и полез здороваться с вновь появившимся навязанным им приятелем. Леший же, не будь дураком, искренне не поверил искреннему расскаиванию Сидора и отпрыгнул ещё подальше, справедливо рассудив, что от бешеных людей, непонятно чем занимающихся, лучше держаться в стороне, о чём недвусмысленно ему и заявил. Расстроенный Сидор, недовольный тем, что жертва ускользнула, в грубой форме потребовал от Сучка объяснить, каким это образом он здесь оказался, когда давно должен был быть дома, отчитываться перед Дедом. И тут Сучок заюлил. Поняв, что намечается развлечение и есть возможность отдохнуть от опостылевшего всем корчевания и разбивки огорода, в дружескую беседу, включились Маня с Димоном. Незаметно обойдя с двух сторон Сучка, увлёкшегося препирательством с Сидором, ребята, зайдя, что называется с тыла, дружно схватили его за шкирку. Поняв, что попался и если он себя будет плохо вести, то пощады не будет, Сучок стал колоться. Сотворив жалостное личико и, хоть этим, пытаясь разжалобить своих потенциальных начальников, он принялся излагать свою версию происшедшего. - Да, не могу я сейчас вернуться к деду, - заявил Сучок, приглаживая растрёпанные в пылу борьбы, лохмы. - Это ещё почему? - высказал Димон общее удивление. - Ну, - замялся Сучок, - я тут не один. - Что значит не один? - рассердился Сидор. Что, ещё пара таких же, как ты оболтусов по соседним оврагам шляется? - Чего? Нам ещё и этих, на шею посадят? - заорал потрясённый Димон. - Нет, нет, нет, - заюлил прижатый к соседнему пню Сучок. Никаких других, никаких леших. Ни одного. Ни единого, - зачастил он далее. Всё совсем не так, как вы думаете. Это. Ну, это просто моя подруга. Мы с ней завсегда вместе ходим. Куда я, туда и она. Куда она, туда и я. - Что? - возмутилась теперь уже Маня. Мало того, что сам припёрся, когда не звали, так ещё и бабу привёл. - Нет, нет, нет, - опять засуетился Сучок. Вы совершено не так всё поняли. Она никакая не моя баба. - Ага, - скептически усмехнулся Димон. Баба не твоя, но не ходит без тебя, - скаламбурил он. Колись, гад, что за баба, - замахнулся он лопатой на Сучка. - Это подруга моя, медведица, - завизжал Сучок, сжавшись и испуганно вжав голову в плечи. - Кто? - спросил поражённо Сидор, чтобы только прервать установившееся потрясённое молчание. Ты ещё и с медведицей ходишь? А может быть у тебя и мамонт, какой в заначке припасён. Ты ври да не завирайся, а то живо получишь, по шее своей деревянной. Прижатый и окончательно сломленный духом Сучок, всё-таки поведал им свою душераздирающую историю о грозном деде, приставившем ему в надзирателе молодую медведицу, которая регулярно стучала на Сучка про все его дела и проделки, что не мешало ей, однако, принимать во всех его проделках самое непосредственное участие. Только вот от наказания, она была дедом благоразумно освобождена, что составляло неизбывную печаль для сучка, надеявшегося, что хоть не обо всех его проделках она будет докладывать. Вот и сюда она пришла вместе с ним. Чтобы на месте проследить за точностью исполнения последнего распоряжения деда. Только вот, увлеклась рыбалкой, и теперь её за уши оттуда не вытащишь, от стана рыбаков то есть, где она присмотрела себе какого-то медведя. Да и кормится, на халяву, сожалеючи покачал головой Сучок, явно завидуя прекрасно устроившейся подруге. - А я потом, виноват буду, - пожаловался Сучок ребятам. Что, во-первых, распоряжение деда о работе с людьми не выполнил, а во-вторых, что потом шлялся непонятно где. - Кто же мне поверит, - тяжко вздохнул Сучок. Кто докладает, то и прав, - ещё раз тяжело вздохнул он. Однако на этой ноте его жалостливый монолог был грубо прерван той самой коварной наблюдательницей, что была приставлена к Сучку. Тут то потрясённая компания в натуре смогла увидеть ту самую 'молодую' медведицу. Нет, конечно, может быть она по своему медвежьему возрасту и являлась молодой, но вот размерами она явно выходила далеко за пределы привычных землянам габаритов. Если что-то и можно было поставить рядом с такой особью, то, наверное, какой-нибудь трактор Катерпиллер, а то тот и поменьше окажется. Единственная ассоциация, что только возникла в головах у ребят - это пещерный медведь. Хоть и никогда они его не видели, кроме как на картинках в школьных учебниках, но 'Это' - ничем иным просто не могло быть. И вот 'Это', скромно так называемое Сучком, медведицей, уселось, на глазах у потрясённых корчевателей, прямо на здоровущий пень, буквально в двух шагах от них, и принялось возмущённо орать что-то, размахивая своими лапищами. Что там орала медведица никто не понял, но Сучок прямо таки расцвёл. И куда только девалась вся его пришибленность, подавленность и понурость. Он сиял. На удивлённый вопрос Сидор, - опасливо косящегося на медведицу: 'Чего это он так сияет', - тот тут же поведал удивлённым людям любовную трагедию своей подруги, вернувшуюся, наконец-то, к нему. Оказалось, что мишка, к которому шлялась медведица, её бросил. Да, да. Вот так вот прямо и бросил. Пока она отлучилась проведать, в очередной раз, Сучка, мишка успел завести себе новую пассию, а её прогнал. Так мало того, что прогнал, так ещё и пайки лишил. На удивлённый вопрос Мани, какой такой пайки, Сучок, довольно ухмыляясь, поведал, что мишка тот, медведицин хахаль, всегда кормился у бригады заготовителей икры, на всё время путины. Так вот он, от своих, так сказать доходов, всегда выделял своей подруге часть добычи, чем она с удовольствием и пользовалась, не утруждая себя собственной ловлей. Теперь же, новая подруга отобрала себе всю её бывшую пайку, и ей ничего не достаётся. А есть хочется, вот она и ревёт. На насмешливое замечание Сидора, а почему бы ей не пойти и самой не половить, медведица так рявкнула, что у ребят разом пропало всякое желание шутить по этому поводу. Вот тут-то и встряла Маня. Неизвестно, что на неё нашло, но она, выйдя вперёд и загородив своей спиной сидящую на пне, но возвышающуюся над ней, более чем на половину, медведицу, твёрдо заявила ребятам, что если услышит ещё какие-нибудь 'умные' советы по поводу брошенных девиц и необходимости работы, то они будут иметь дело не только с медведицей, но и с ней. Медведица же, поняв, что у неё есть союзники, и, что её явно защищают, поднялась во весь рост за Машиной спиной и издала такой оглушительный рёв, что устрашённые Сидор с Димоном, и, присоединившимся к ним, Сучком, только стояли и глазами хлопали, не зная что и сказать на подобное заявление. Скорешившись, подобным образом, с представителем леса, Маня тут же взяла бразды правления на себя, потребовав от Сидора с Димоном помощи в решении медведициной проблемы. На жалкий лепет ребят о том, что это, вообще то, не их дело, разрешать любовные ситуации, Маня безапелляционным тоном заявила, что с козлами мужиками они и сами разберутся, а несчастной мишке требуется есть и что они должны накормить её бедную подругу. Огромная медведица, до того так молча и маячившая на заднем плане, за спиной у Мани, подтверждающе рявкнула, закивав головой, подтвердив тем самым, потрясённым ребятам, что она всё прекрасно слышит и понимает. Возиться с огромной медведицей, получившей к тому же неожиданное заступничество у Мани, мужикам совершенно не хотелось, о чём они тут же и выложили прямым текстом Мане. На что им, тем же прямым текстом, с добавлением ненормативной лексики, описывающим их видовое происхождение, и было указано: во-первых, заткнуться, а во-вторых, думать о том, что можно в данной ситуации делать. Солнце, однако, на месте не стояло, и за всеми этими передрягами, разговорами и выяснением любовных отношений, как то неожиданно наступил вечер, чем и не замедлил воспользоваться Сидор, поспешивший заявить, что утро вечера мудренее и им пора отдыхать, ужинать и спать. Завтра, мол, опять вставать рано, а впереди, мол, дел полно. Раздражённая явной попыткой улизнуть от ответственности, Маня тут же встала в боевую стойку и заявила 'несознательным элементам', что спать они пойдут только через её труп, а, учитывая заинтересованную сторону, махнула она рукой в сторону сразу же недовольно заворчавшей медведицы, то трупами будут явно все они, потыкав в каждого пальчиком, причём все трое. - А уж с дедом, - вперила она грозный взгляд в Сучка, - мы как-нибудь разберёмся. - Ты, Маня, всё-таки полегче, - мрачно протянул Димон, опасливо косясь на грозную тушу медведицы, по прежнему возвышающуюся за спиной Маши. Если б хоть идея какая в голову пришла, а то ведь совсем без понятия. Что делать то? - пхнул он кулаком Сидору в бок. Думай голова, шапку куплю. - А чё тут думать, - спокойно ответил Сидор, с удобством устраиваясь на соседнем с медведицей пеньке. Кормить мы никого не обязаны, да и попробуй прокорми такую тушу. И нечего на меня зыркать, - повысил он голос, обращаясь непосредственно к Мане. У нас самих нет ни средств, чтобы купить продукты, ни самих продуктов. Их ещё заработать надо, - многозначительно кивнул он Мане, собравшейся было в очередной раз возмутиться и тут же захлопнувшей рот. - Ты, не тяни, - заёрзала всем телом Маня. Ты дело говори. Явно же что-то придумал, так не мучай, отвечай несчастным брошенным женщинам. - Ого, - деланно удивился Сидор. Теперь вы во множественном числе? - Сидор, - зашипела рассерженной гадюкой Маня. Ты меня выведешь из себя. Отвечай, мерзавец, что придумал. - Ладно, не буду мучить, - усмехнулся Сидор. Значит, слушай сюда, - по деловому обратился он уже непосредственно к медведице. Тебе хочется кушать. Это понятно. А есть здесь, в это время, кроме рыбы - нечего. Это тоже понятно. Можно, конечно, ловить самим, но сети у нас нет, а того, что на удочку наловишь, тебе и на один зуб не хватит. Да и сидеть на речке, и целый день ловить рыбу, чтобы только прокормить тебя, у нас просто нет времени. Скоро в экспедицию отправляться надо, а у нас кот, - Сидор расстроенным взглядом оглядел плоды их двухнедельного труда, - не валялся. Много же рыбы можно взять только в местах разделки, где икру заготавливают. Причём, - поднял Сидор вверх палец, - на законных основаниях её можно получить только, если работать там. - Помните, предложение Старосты, - обратился он к Димону с Маней, тут же дружно закивавшим головой. Поэтому предлагаю скооперироваться. Мы устраиваемся на работу к рыбакам, на весь следующий месяц, и таскаем оттуда столько рыбы, сколько ты только сможешь съесть, хоть обожрись, а ты помогаешь нам с корчёвкой пней. - Во, - радостно ткнул Сидор пальцем в Сучка, - заодно и просьбу его деда исполним, чтобы к делу пристроили. Чем не занятие, - обратился он уже непосредственно к Сучку. Сам же спрашивал, чем это мы тут занимаемся. Заодно и разберёшься, - заключил он. - Э-э, - растерянно протянул Сучок, - а много ли там рыбы будет. - А кто его знает? Мы что, там хоть раз были? Если судить по тому, что людей там не хватает, то рыбы должно быть много. - Ну, как план? - обратился он к медведице. Пойдёт. Озадаченная, развёрнутой программой, медведица, тем не менее, сразу же обратила свой взор на Маню, явно ожидая, что она скажет. В сложившимся явочным порядком дуэте, она сразу же отдала приоритет Маше и теперь ждала принятия решения. Маня, преисполненная гордости за доставшуюся нежданно воспитанницу и проникшись своим руководящим положением, тут же устроилась поудобнее на том же пеньке, что и медведица, безцеремонно подвинув её с насиженного места, на что та безропотно согласилась, убрав на другой край пня свою филейную часть, и открыв рот, чтобы что-то изречь, неожиданно осеклась. - Ну, чего молчишь? - поторопил её Сидор. Говори, что хотела сказать. - А чего говорить, - неожиданно возмутилась Маня. Занукал совсем. Целый день только и слышу. Ну, да, ну. Говори толком. Как ты это себе представляешь. - А-а, - протянул Сидор. Понятно. Поясняю. - Завтра, - обратился он уже к всем, - с утра, мы отправимся на места лова, посмотреть, что и как там происходит. А, потом, по результатам поездки, составим план. Вот и всё. - Хорошо бы какие-нибудь намётки, заранее иметь, - заметил Димон. На что можно соглашаться, а на что и нельзя. Не нравится мне этот Городской Староста, ну, очень. - Исходя из того, что нужно нам, а не всяким там старостам, - ответил ему Сидор, - предварительно выстраивается такая вот картина. - Маня, - кивнул он в сторону Маши, - вместе с мишей, поклонился он медведице, - работают здесь, на огороде. Ты Маня, как старший товарищ, объяснишь и покажешь, что и как надо корчевать. - Что? - ошарашенно уставилась на него Маня. Мне корни рубить и землю копать? Ты чего, Сидор, совсем охренел? - Да нет, - поморщился Сидор, - Корни рубить и землю копать, будем мы с Димоном, поочерёдно. Сменяясь только на время работы на путине. Ты будешь только показывать твоей мишке что схватить, да куда дёрнуть. Здесь ведь без навыка много не наработаешь, а у тебя, как никак, опыт. Две недели. Это вам не хвост собачий. Я прав, - обратился он к компании. - Прав, прав, - согласился с ним Сучок. Вот только мне что делать. Вы с Димоном работаете на путине и корчуете пни, Маня рулит медведицей, - ревниво посмотрел он на невинную физиономию медведицы. Медведица корчует пни. А что делаю я? - воскликнул он обиженно. - А тебе Сучок, - тяжело вздохнул Сидор, - предстоит самое тяжёлое и ответственное дело. Будешь нас всех охранять. И чтобы ни одна зараза тайком к нам не пробралась, чтобы ни один ящер нас не потревожил, чтоб ни одна амазонка тайком рядом не появилась. Только от тебя будет зависеть, чтобы мы могли спокойно и продуктивно работать. Это очень ответственное дело тебе поручается. Так потом деду и скажешь, что без тебя бы, тут ничего бы не стояло. Так прямо и скажешь, когда бы не было меня. Тебя, то есть, - поправился Сидор, посмотрев на надувшегося от важности Сучка. Подмигнув весело скалящей страшные зубы медведице, Сидор, устало, пробормотав, что он устал и с него на сегодня хватит, стал собирать инструмент, раскиданный по огороду. Все тут же бросились тушить костёр и сворачивать лагерь, в смысле прятать под ближайший пень котёл, чтобы лишний раз не таскать его туда-сюда, и собирать остальные вещи. Договорившись завтра обязательно встретиться, уже поздно ночью расстались. Заготовка рыбы. На следующее утро, рано, рано, когда 'солнце ещё не позолотило своими лучами верхушки деревьев', о чём, мило улыбаясь, процитировала зевающая во всё горло Маня, они уже топтались у костра рыбаков. Позавтракав вместе с ними вчерашней тройной ухой, о чём им с гордостью поведал местный повар, они стали обсуждать с бригадиром условия найма. - Ну, о том, что вы придёте, меня Староста предупредил, - заявил бригадир, раскуривая от уголька самокрутку из какой-то гадости, тут же отравившей чистый утренний воздух удушающей вонью. Все, рано или поздно, приходят, - насмешливо заключил он, полный чувства внутреннего превосходства над, как ему казалось, босяками и неудачниками. Чем вызвал мгновенную ответную неприязнь всей компании. - Да и какие вы поисковики, - продолжал он развивать, неприятную для ребят тему, - так, одно недоразумение. Да и неизвестно, вернётесь ли вы вообще. - Что? - заметил Сидор, раздражённо потирая заросший подбородок. Думаешь, прибьют где? - И это тоже, - так же неторопясь, ответил бригадир. Но более вероятно, что сами где-нибудь останетесь. У амазонок, тех же. Многие остаются, - лениво протянул он. Сытно, и баба всегда под боком. Многим нравится. - Вот и баба, опять же, с вами. Чем не готовая семья? - Достали, - прошипела разъярённая Маня. Житья от вас, мужиков, нет. Никак не можете угомониться, что не замужем... - Так что, - перебил её бригадир, не обратив на Манин возмущённый вопль ни малейшего внимания, как будто её и не существовало, - большая вероятность, что вы вообще не вернётесь. А так от вас польза будет. Даже не так важен этот ваш огород. Подумаешь, какой то участок. Ну, что вы там у себя расчистите. Много ли наработаете то? А вот путина, - многозначительно покивал бригадир головой. - А что путина? - спросил Сидор, старательно сдерживая себя, чтобы тут же не нахамить этому ё...му бригадиру. - На икру есть устойчивый спрос, - пояснил бригадир. Сколько ни добудем, столько и возьмут. На саму рыбу, нет такого спроса. Только для себя, вялим, да и то, по чуть, чуть. Не здорово, конечно, но что поделаешь. - А копчёная? - перебил его Димон. Ну, там, горячего и холодного копчения. - Не! Это у нас не в заводе. Свежей полно. Чего ещё с копчением связываться. Одна морока. Если только вялим иногда. - Это под пиво, что ли? - перебил его уже Сидор. - Не! - вздохнул бригадир. Какое у нас пиво, так, бражка одна. А то, что привозят из Западных княжеств, или там, из баронств, опять же, дорого. - Кто побогаче, тот пиво и пьёт. Для них, собственно и вялим, а остальным, без надобности. - А я бы не отказалась от копчёной или там, вяленой, рыбки, - мечтательно закатив глаза, проговорила Маня. - Так кто ж тебе мешает. Бери и копти. Не хочешь коптить, вяль. Вон её сколько, - кивнул бригадир на гору потрошеной рыбы, которую как раз грузил на телегу с высокими бортами какой-то мужик. - Что? - удивлённо уточнила Маня. Вот так просто иди и бери. Даром, что ли? - А чего её жалеть? Всё равно сгниёт. Из всего улова, мы только процентов десять-пятнадцать потребляем, а то и меньше. Остальное же в отвал, - вздохнул бригадир. Одно только зверьё и питается. - Какое зверьё, - удивился Сидор, - что-то я никого здесь не наблюдаю. - А это кто по твоему? - кивнул бригадир на здоровые ржавые валуны, аккуратно так, в ряд, расположившиеся по опушке. Только тут, потрясённая компания поняла, что то, что они в утреннем сумраке приняли за огромные скалы и валуны, в изобилии валяющиеся возле речки, являются медведями. Теми самыми, чьим представителем, как оказалось, является и медведица Сучка. Только сейчас, присмотревшись к огромным тушам лесных великанов, им стало понятно, почему Сучок называл медведицу молодой. Эти, были раза в два, в три, больше её. Становилось и понятным, почему ей пришлось отсюда уйти. С такими монстрами, как те, что лениво зевали на берегу речки, потягивались и чесались, устраивали шутливые драчки, от которых ходила ходуном земля, было страшно даже рядом находиться, а не то, что спорить о любовных приоритетах. - И не страшно вам рядом с ними, - чуть заикаясь, спросила Маня. - Это не мы, рядом с ними, - усмехнувшись, проговорил бригадир. Это они, рядом с нами. - Мишка зверь умный, - многозначительно заметил он, почесав затылок, - и прекрасно понимает, что такой кормёжки, как у нас, ему нигде не будет. Потому и не хамит. Ведёт себя тихо, уважительно. - Нет, конечно, - покрутил он головой, - внутри своего общества, у них там всякие разборки бывают. Порой такие драчки идут, ах дух захватывает. Пыль столбом. Но к нам, ни-ни. Лошади и те, - кивнул бригадир на смирно стоящую рядом с гигантским медведем лошадь, флегматично перетирающую свою жвачку, - на них внимания не обращают. Даже порой бывает, что звери таскают им траву всякую. Особенно когда долго в ямы новой порции рыбы не везут. Задабривают, как бы. Вот тут уж хохма. Стоит лошадь у помойной ямы, а ей мишка охапку травы тащит. Прям с комьями земли надёрганной. - Умный зверь, мишка, - гордо повторил бригадир, как будто это были его личные звери. - Однако, обленились, черти, - сожалеючи покачал он головой. Как путина начинается, так они придут и сидят. Смотрят, как мы ловим, как потрошим. Нет, чтоб сами. Иль помогли, что ли. Невод там, потянуть, али ещё что? Нет, не хотят. Лень, видимо. Ждут, когда им потрошёную рыбку бросят. Сейчас то уже ничего, отъелись, а вначале, когда после зимы зверь ещё голодный был, прямо из рук вырывали, а если не дашь, так ещё и возмущаются. Сядут рядом с тобой и ну орать. Прогонишь подальше, так они отойдут шага на два, сядут на задницу и давай орать. И так ревут до тех пор, пока не кинешь им какую-нибудь рыбину. - А ещё больше, они любят в ямах с рыбьими потрохами копаться, или там, куда потрошеную рыбу сваливаем. Вот уж где им деликатес. Как рыба чуть протухнет, так они за эти ямы бои друг с другом начинают. И у каждой такой ямы есть свой хозяин, который блюдёт, чтобы, во-первых, никто из своих, мишек то есть, на неё не покушался, а, во-вторых, чтобы регулярно пополнялась. Так и бдят, так и бдят, чтоб мимо, значит, не пронесли. Ежели же куда в сторону понёс, или не в ту яму бросил рыбку потрошёную, во тут ору начинается. Так, гад, и ходит за тобой, так и ходит. Бдит, падла, чтобы чужим не досталось. - Они все рыболовецкие бригады между собой поделили. Кто самый крутой, у того и самая большая бригада. Вот у нас, самая большая бригада, так и самый большой медведь, - гордо кивнул бригадир на медведя, больше похожего на кусок скалы, чем на живое существо. - И что? - потрясённо спросила Маня. Сам всё это ест? - с ужасом указала она на телегу, доверху наполненную потрошёной рыбой - Не, - покачал головой бригадир. Сам, гад, всё не сжирает, но и другим не даёт. Гоняет! А мы не лезем. Нам то что? Пусть сами меж собой разбираются. - И что? - спросил Димон. Кроме медведей, тут больше никого нет? - Почему нет, - удивился бригадир. Тут всякого зверья навалом. И волки есть, и лисы, и всякой прочей мелочи хватает. Если бы их медведи периодически не гоняли, так вообще бы работать не дали. И так, заявятся целыми семьями, рассядутся вдоль реки. Или возле разделочного цеха и тявкают, требуя своей пайки. Ловить сами не хотят. В воду то, человек пусть лезет, - пожаловался бригадир, - а они только жрать требуют. - Ну, и чего не гоняете, - поинтересовался Сидор. - А зачем? Всё равно всё не могут съесть. К концу путины тут такая вонь стоит, прям жуть. И ничего тут не поделаешь, - расстроенно вздохнул бригадир. На икру спрос есть, а на рыбу - нет. - Так что, - закончил бригадир свою лекцию, - если не хотите работать на икре, то можете просто брать рыбу и коптить себе на здоровье, столько, сколько влезет. Многие так делают, кому рыба нужна, а ловить некогда. - А эти, - кивнул Сидор на медведей, - не мешают? - Эти? - посмотрел на своего мишку бригадир. Эти нет. Эти знают, чья рыба. Я же говорил. Орать, бывает, орут, но не наглеют и к человеку не лезут. Да и наелись уже. Путина то чай, вторую неделю идёт. - Ну, и сколько же платят, за это удовольствие, - приступила, наконец то, Маня к самому животрепещущему вопросу. - Хорошо платят, - ответил бригадир. До пяти серебрушек в день. - Так мало, - ахнула Маня. За целый день работы в воде и сырости - Достаточно, - отрезал Бригадир. И то, столько получает, только если человек непосредственно на лове, или потрошит, или на упаковке. Остальным же, не более двух, трёх. - Это кому остальным, - мрачно уточнил Сидор. Кто тут ещё из специалистов есть. - Какие ещё специалисты. Скажешь тоже, - насмешливо уточнил бригадир. Это уборщикам, или там, поварам. Вот вам, как раз, никто больше двух серебрушек не заплатит. Да и это много. Тольку от вас, даже на уборке, ноль. - А уборщики, это кто? - решил всё же уточнить Димон. - Это те, кто сети к лову готовит, а после лова, сушит, чинит, и на вешало, разбирает, кто рыбу потрошёную, да потроха в ямы свозит, ножи точит, соль подносит. Да, мало ли ещё чего, на путине работы то? - А женщины у вас что делают, - мрачным голосом поинтересовалась Маня. - Кашу варят, - кратко и без подробностей отрезал бригадир. Какой ещё, с баб прок. - Кашу? - аж задохнулась от возмущения Маня. Меня на кашу? - А на что ты ещё годна? - удивился бригадир. Ну разве что, в подавальщицы в столовой, да посуду мыть. - Меня, в подавальщицы, - зашипела от возмущения Маша. Сидор, я ухожу немедленно, домой. Вы как знаете, а мне здесь не место. Пусть сами подают, шовинисты хреновы, - и, вскочив как ошпаренная, Маня бросилась, чуть не плача, обратно в городок. - Димон, - обратился Сидор к Димычу, - присмотри за Маней, а то она бешенная. Ещё кому в морду даст по дороге. А я пока задержусь, обсудить надо кое-что. Расставшись с Маней и Димоном, бросившимся следом за ней, Сидор продолжил выспрашивать бригадира об условиях работы. И выяснил, что та сумма, которую они считали, чуть ли не самым большим богатством, двадцать золотых на человека, оказывается по местным меркам полный мизер. Насмешливый бригадир, прямо тут же, на пальцах, рассчитал ему то, до чего они не догадались ранее додуматься. Сложив время экспедиции, с начала мая по конец сентября, и разделив полученные средства на количество дней, то есть 10 золотых / 5 месяцев, получаем два золотых в месяц. Два золотых, это двадцать четыре серебрушки, делим их на тридцать дней, количество дней в месяце, и получаем 0,8 серебрушки в день, или менее десяти медяшек в день, что в два с половиной раза меньше зарплаты уборщика на путине. Напоследок же он вообще решил добить Сидора, объяснив ему на пальцах, что остальные десять золотых на брата, они всё равно не получат, так как искать профессора отправились такие зубры, что не им чета. Да, к тому же, они могут вообще не вернуться, так что Совет совершенно ничего не теряет, даже выделив им аванс, деньги, в общем то, плёвые. Вконец заплёванный Сидор, вспомнив об оплате услуг оружейников, решил всё же уточнить, что если тут такие низкие заработки, то почему же с них так много взяли за ножны, да за пару палок на древки для копий. - Э! - усмехнулся бригадир, помахав у него перед носом корявым и грязным пальцем. А вот это уже, позиция Городского Совета. Это совсем другой разговор. Тут специалисты, особенно такие как оружейники и кузнецы, на особом счету. Оружия здесь мало, да и металла не хватает. Потому то и ценится их работа. Буквально на вес золота. Да и Совет не позволяет цены опускать, чтобы не разбежались специалисты по другим, более прибыльным местам. - А что? - задумчиво спросил Сидор. Есть такие места? - Конечно есть. Почему не быть. Всегда хорошо там, где нас нет, и всегда плохо там, где мы есть, - вздохнув, грустно закончил бригадир. - А что же с металлом так плохо, - удивился Сидор, - горы же рядом. Там наверняка руды какой-нибудь железной полно. - Может быть оно и полно, да только мы об этом не знаем. Чтобы её найти, надо, опять же, где-нибудь геолога, до того, раздобыть. А здесь, - повёл он вокруг рукой, - кого только нет. - Понятно, - откликнулся Сидор. И геолога нет, и химика нет, да и биолога, тоже нет. - Вот именно, - хохотнул в ответ бригадир и, посоветовав сначала подумать, а если надумает, приходить, отправился заниматься заждавшимися его делами. Сидор, тоже не стал больше задерживаться, уяснив для себя, все интересующие его вопросы, и захватив с собой пару рыбин побольше, далеко обходя огромные туши ленивых медведей, отправился обратно в городок. Солнце ещё не успело подняться и на высоту одного пальца от горизонта, а они все втроём сидели в землянке, и пили брусничный чай. Судя по подавленному виду приятелей, никаких перспектив после общения с рыболовецким бригадиром, они для себя не видели. Желания идти на огород и заниматься дальше безнадёжным делом, тоже не было совершенно. Сидору пришлось потратить на поднятие настроения друзей не менее одного часа и трёх чайников, чтобы только растолковать приятелям, что не всё так плохо, как им кажется. А в конце этого часа, когда они, более менее, пришли в себя, осипшим голосом добавил, что всё ещё хуже. И поведал им об их с бригадиром расчётах по оплате экспедиции. Результат вышел, как он и ожидал. Только услышав, сколько реально им заплатят, и как это соотносится с заработками других, оба, и Маша и Димон, пришли в такое бешенство, что Сидор начал уж подумывать, как надо будет спасать Совет от разгневанных друзей. Переждав всплеск первых разгулявшихся страстей, Сидор поспешил успокоить их, пообещав что-нибудь придумать. Подождав ещё немного, и скормив друзьям, очередной чайник кипячёной воды с болотной травой, он им сообщил, что в их положении ничего собственно не изменилось. Всё как было, так и осталось. И что, нравится, не нравится, а обязательства выполнять надо и никто им никаких рек с кисельными берегами не обещал, так что громить, вроде, как и некого. Потом плюнул на всё. Собрался и ушёл на огород. Маша с Димоном, поворчав еще для порядка с полчаса, и не выдержав скуки и одиночества, прихватив оружие, отправились вслед за Сидором. Маша и медведь Явившись на участок, Маша с Димоном с возмущением могли наблюдать, как Сидор, ничего предварительно не согласовав с ними и не поставив их в известность, что у них гость, о чём-то горячо убеждает лешего с медведицей. Подбежав, чуть ли не вприпрыжку, к активно жестикулирующей группе, они с ходу вломились в разговор, потребовав объяснить, что здесь происходит и почему что-либо решается без их участия. Обрадованный их приходом, Сидор радостно им заявил, что принял волевое решение идти в уборщики к рыбакам, а им надлежит приступать к дальнейшей корчёвке участка. Маня пусть объяснит медведице, через Сучка или непосредственно сама, что ей надлежит делать, пока он будет гроши зарабатывать и обеспечивать их рыбой. Димона же он попросил подготовить место для копчения рыбы. Как для горячего, так и для холодного. А сейчас у него уже нет времени, надо спешить к бригадиру, приступать к работе. А то и в этом месте откажут, а искать другое накладно, да и времени нет. - Да, и ещё, - обратился он непосредственно к Сучку. Ты у нас по всем дровяным делам главный, так попробуй сплести хотя бы пару корзин из лозы, где бы можно было засолить рыбу. А то, как вы сами понимаете, никто нам тары эмалированной тут не даст, так что надо обходиться своими средствами. Тем более, - глянул он грозно на смутившуюся Маню, - кое-кто запасся солью на несколько лет вперёд, - и резко развернувшись, чуть ли не вприпрыжку, убежал на рыбалку. Ошарашенная компания осталась переваривать свалившиеся на них проблемы. Уборщики 'В следующий раз, когда я решу стать уборщиком, постараюсь побольше узнать об этой профессии. Мало мне было фильмов всяких, с тем же ван Даммом, хотя бы, - полное несоответствие того, что делаешь и своего о работе представления', - мрачно думал Сидор, растягивая сети для просушки. 'Прав был бригадир, когда говорил о нашем нулёвом уровне'. Сомнения по поводу принятого решения устроиться уборщиком в бригаду заготовителей икры, появились у Сидора сразу же на второй день работы. Если ещё в первый день, когда он, пылая энтузиазмом, выколотил из бригадира целых три с половиной серебрушки, пообещав, попеременно, на пару с Димоном, пахать с утра до вечера, он и отбарабанил до самого вечера. То, на другой день, он на собственной шкуре убедился, что работать с утра и до вечера, это и значит, именно с самого раннего утра и именно до самого позднего вечера. Все его планы летели псу под хвост. Кончался второй день его работы, а у него не было ни минуты свободной, чтобы отвезти ребятам рыбы и накормить хотя бы медведицу, а, главное, его совершенно не предвиделось. Надо было что-то делать. Такая работа была ему просто не нужна. - Слышь, бригадир, - обратился Сидор к бригадиру, закончив вешать сети для просушки, - Есть разговор. - Что? - насмешливо откликнулся тот. Энтузиазьм иссяк? - Полностью, - спокойно согласился с ним Сидор, решив для себя, что чем бы ни кончился разговор, а такую работу надо бросать в любом случае. Даже если им нужна была бы рыба, хотя бы для запасов на зиму, то наловить её при таком изобилии вокруг, было делом совершенно элементарным и горбатиться за гроши на других, у него никакого резона не было, тем более привлекать для этой цели своих друзей. Можно даже сказать, совершенно, - повторил он. Мне нужно время для своих нужд, а времени то и нет. Поэтому, предлагаю сократить время работы наполовину. Зарплату, естественно тож. Пол рабочих дня, за 0,75 серебрушки, или 9 медных. Ну и лошадь с телегой, на вывоз рыбы. Собственно ради неё, мы на эту работу и подписывались. - Да я собственно и не против. Работайте. Полдня ты, полдня Димон. - Нет, бригадир, я, видать, невнятно разъяснил, - возразил Сидор. Каждый день, не более чем по полдня, или я, или Димон. Попеременно. Иначе, нам эта работа просто не нужна. - Ага! Полдня и лошадь в придачу? Не многовато ли будет? - возразил бригадир. - Или так, или никак. Решай. Тебе надо, чтобы кто-то прибирался, так вот мы готовы с этим говном возиться, но только полдня, и не более. Сегодня я, так и быть, доработаю, как договаривались, с утра и до вечера, а завтра, всё. И телегу с рыбой, я вечером обязательно возьму, с вечернего улова. - Так протухнет же до утра, - удивился бригадир. Вон, какая жара установилась. - Не протухнет, не успеет, - насмешливо ответил Сидор, на миг, представив себе аппетиты изголодавшейся медведицы. - Ну, ладно, - согласился бригадир. Значит, завтра, рано с утра, что такое рано, ты уже знаешь, заступаешь на вахту, и до обеда. Потом берёшь телегу с рыбой, и лошадь возвращаешь вечером же. На следующий день, кто-то из вас, сами разберётесь, заступает на работу после обеда. Телегу с рыбой забираете вечером. Лошадь возвращаете на следующий день, утром, заступив на смену. И, так чередуясь, будете работать весь месяц. Если устраивает, то вперёд и с песней, если нет - скатертью дорога. - Устраивает, - вздохнув, согласился Сидор. Только сегодня, я пораньше уйду. Надо место для копчения посмотреть, да и вообще, глянуть, что и как. А завтра с утра, выйду. На том и расстались. Сидор, убрав раскиданные по всему берегу сети и нагрузив самый большой воз вечерним уловом, отправился кормить свою медведицу. Местные мишки, как и предсказывал бригадир, отнеслись к возу рыбы, вывозимой у них из-под носа, совершенно равнодушно, даже не повернув головы из ям с потрохами, которые тот же Сидор только что завалил всякими рыбными отходами. На участок, Сидор приехал уже глубоким вечером, если не сказать ночью. Здесь кипела бурная жизнь. На душе у Сидора, весь день разгребавшему рыбные отходы и только и слышавшему, что это отнеси, это принеси, то подай, это убери, то повесь, то сними и прочее, прочее, прочее, аж на душе потеплело, едва только он завидел дымок костра, вьющийся над вырубкой. Когда Маня с Димоном и примкнувшие к ним лесные обитатели, едва завидев его подводу, подняли радостный визг и пляски, так он разом выбросил из головы все свои скорбные мысли на злодейку судьбу, и весело насвистывая, подстегнул лошадку, направляя её в глубину развороченной поляны. - Да, - зачарованно протянул Сидор, разглядывая огромные пласты вывороченной земли и разбросанные среди отвалов грунта здоровенные пни. - Завидую, - вздохнул он. Вы тут делом занимаетесь. Вон, сколько наворочали. А я, - безнадёжно махнул он рукой. Скоро из меня уже рыбные потроха валом повалятся, а рыбой так провоняю, что вы рядом со мной даже сидеть не сможете. - Ерунда, - бодро откликнулась Маня. Ты только посмотри, как наша подруга наворачивает. Любо дорого посмотреть. Вот о таких и говорят, - гордо подбоченилась она, - Кто как работает, тот так и ест. - Да, - почесал Сидор затылок, оглядывая развороченную вырубку. И это всё за один день? - удивился он. Куда там трактор Катерпиллер. Всё, решено. Будем звать нашу медведицу, Трактор Катерпиллер, или просто Катя. Ты как, Мань, не против? - А чего это ты меня спрашиваешь, - откликнулась Маня. Ты вон, нашу любимицу спроси. Что она думает, на сей счёт. Может у неё уже, имя есть. - Её мы потом спросим, - грозно нахмурив брови, торжественно проговорил Сидор. А сейчас я тебя, как её опекуна, спрашиваю. Как звать её будем? - Нет у неё имени. Не положено. Молода исчо, - встрял тут же в разговор Сучок. А Катя мне нравится. Я не против. - А тебя кто спрашивает, - удивлённо уставился на него Димон. Ты где должон быть. На охране периметра. Вот и охраняй. Иди, иди, - подтолкнул Димон Сучка в спину. - Совсем обленился, - пожаловался на него Димон. Как что интересное увидит, так всё бросает и лезет, и лезет под руку. Житья нет. Разобиженный Сучок удалился, бормоча себе под нос что-то о неблагодарных людях, не ценящих и не понимающих всей тонкости лешачей натуры и его непомерного любопытства. - Хорошо дома, - вздохнул Сидор. А у этих, - безнадёжно махнул он рукой, - только одна работа на уме. Как они пашут, мама дорогая. Роботы. Раз, два, три, всё - рыба выпотрошена, выброшена и икра в бочке. - Что? - потрясённо уставилась на него Маня. За пять золотых? - Счаз! Разбежалась! - усмехнулся Сидор. Это нам они готовы платить не больше двух серебрушек, а себе только долю из прибыли. Икра то, дорогая. За неделю работы на путине, они зарабатывают столько, что нам даже в страшном сне не приснится. Не меньше двухсот золотых, а в таких больших бригадах, как у Старосты, да с отлаженным процессом переработки, так и до пятисот в неделю выходит. Золотых, подчёркиваю, не серебряных. Подсчитай, сколько у них за сезон выходит. Жуть. - Так может, ну их. Раз они такие жадные, - обратилась Маня к Сидору, заглядывая в глаза. Мы же видим, как ты устал. Может их послать? - А рыбы где мы столько возьмём? А лошадь с телегою? Ты взгляни на это сокровище, - махнул Сидор рукой, в сторону урчащей от удовольствия медведицы, уничтожившей за это время уже чуть ли не треть воза. Не-ет, - вздохнул Сидор, - придётся потерпеть месячишко. Тем более что я договорился по полдня работать. Один день с утра и до обеда, другой, с обеда и до вечера. Девять медяшек, да лошадь с телегою, полная рыбы. - Не маловато ли будет? - спросил Димон. За такую то работу? Ты с ног от усталости валишься. И за всё девять медяшек? - Больше не дадут. Да и нужна нам лошадь с телегой, а не медяшки. На своём горбу много не унесёшь, как не строй из себя Геракла. Пару раз покорячишься, потом надорвёшься. Тут вся твоя работа и встанет. Завтра твоя, Димон очередь. С утра заступаешь. Когда у них утро начинается я, надеюсь, тебе говорить не надо? - Ладно, - усмехнулся Димон, - пошли, покажу, что наработали, а то всё рыбы, да рыба. Если сейчас же не зарядить камеру для копчения, то этот троглодит, а не Катя, всё съест. - Не жалко, - любовно похлопал Сидор по вывороченному пню, торчащему с краю ямы. Если так работать, то я готов там целыми днями потроха таскать. - Ты знаешь, Сидор, - усмехнулась Маня, когда они подошли на край вырубки, где была Димоном устроена коптильня, - а этот её, мишка, приходил. Мириться, наверное. Рыбу принёс, здоровущую. Прям, как ты привёз, метра под два, три. Так она его прогнала. - А рыбу, всё-таки, съела, - Димон обвиняюще ткнул в Маню пальцем. - Это что ж, - аж подпрыгнула от возмущения Маня, - бедной девочке с голоду помереть. Пока некоторые задерживаются, - обвиняюще уставилась она на Сидора, - тут всякие приходют. Смущают. - Ну, больше смущать не будут, - усмехнулся Сидор. Завтра Димон ещё телегу привезёт. Так что кавалеру этому, Катенька быстро отставку даст. Или не даст? - вопросительно посмотрел он на Маню. Как там у вас, девочек, говорят? - усмехнулся он. - Посмотрим, - дипломатично закруглила разговор Маня. Там видно будет. - Во, Димыч, учись, - кивнул Сидор на Маню, - нам бы так. И там кормят, и здесь не обижают. Ну, показывай, что тут у нас. Довольный как слон, целых полчаса Димон показывал, что он устроил. И место для горячего копчения, пока ещё до конца не оборудованное, бочки какой ни какой, пока не было, и готовое место для холодного копчения рыбы. Нанизывай рыбу, вешай на уровни, а стружка внизу для копчения уже готова, только огонёк поднести. И наблюдать за этим процессом совершенно необязательно. Раз запалил, а дальше она сама. Пока осматривали коптильню, чуть не упустили последнюю рыбу. Изголодавшаяся Катька уже со дна собирала последние рыбины, когда схватившиеся ребята отобрали у неё последнее, что осталось, и поспешили нанизать на прутья, чтобы проверить, как она хоть работает то, их коптильня. Все довольные, разошлись уже глубоким вечером. Катька спать под ближайший вывороченный пень, ребята домой, в землянку, а Сучок, так из леса и не появился. - Характер показывает, - как пояснил Сидору Димон, уже разобравшийся за прошедший день, в характере молодого лешего. Ну, да ерунда. Завтра опять прибежит, не утерпит. Тут столько всякого интересного, а в лесу скучно. Вот он к нам и липнет, натура неугомонная. Так в обсуждении и закончился этот, казалось нескончаемый, день. На следующее утро, Димон, как не упрашивал Сидора, всё же вынужден был поехать на рыбную тоню, убирать потроха, да и вообще...., за рыбой. Когда во второй половине дня Димон вернулся на участок, привезя очередной воз отборной рыбы, он застал потрясающую картину. На большом пне, ещё оставшемся почему-то с краю уже расчищенного угла вырубки, сидел Сидор, держась за голову, а перед ним сидел огромный медведь и что-то ему вещал. Ну, вещал, это громко сказано. Медведь ему громко вещал. Честнее будет сказать, что медведь орал благим матом, разевая свою чудовищную пасть, сидя в двух шагах от Сидора и крича что-то прямо ему в лицо. По-видимому, медведь до того уже достал последнего, что Сидор, судя по взглядам, бросаемым периодически на медведя, был готов его убить, или, во всяком случае, стукнуть черенком лопаты, на которую он опирался, сидя на пеньке. - Что это тут происходит, - проорал Димон Мане, пытаясь хоть как-то перекрыть ор, стоящий на поляне. Может ты мне, хоть что-нибудь, объяснишь. Сияющая непонятно с чего Маня, схватила Димона за рукав и потащила подальше от громкой парочки, на другой конец поляны, туда, где Димон устроил коптильню. За следующие двадцать, если не больше, минут, она, захлёбываясь от возбуждения, поведала Дмитрию, что оказывается с самого раннего утра, к ним на участок заявился бывший кадр медведицы. - Прощения просит, - гордо заявила Маня, как будто это её лично касалось. И притащил Рыбу, - Маня развела руки в обе стороны настолько, насколько только смогла. А Катька её есть отказалась. Вот теперь сидит, Сидору жалуется, бедненький, - жалостливо покачала она головой. - Кто бедненький, - очумело помотал головой Димон. Медведь, что ли? - Да какой медведь, - раздражённо махнула рукой Маня, - Сидор! С самого утра терпит. Как только выдержать такое можно. А этот, - осуждающе кивнула она в сторону медведя, - совсем совесть потерял. Орёт и орёт. - Ну и пусть орёт, - добавила она довольно. Вам мужикам полезно иногда помучиться. - Вот, все они такие, - раздался из-под руки Димона тоненький голосок Сучка. Как мужиков мучить, так первые. Жалости нет совершенно. - Это у кого жалости нет, - схватилась за валявшийся рядом дрын Маня. А ну ка, иди сюда. Я тебе покажу, у кого жалости нет. Я тебе покажу жалость. Ты только подойди поближе. Оно сразу жалостнее будет, - орала Маня, в спину улепётывающего без оглядки лешего. Ишь, солидарность проявляет. Козёл! - победно припечатала Маня. - Чего это он? - удивлённо посмотрел Димон вслед Сучку. Припустил, как будто ты его дрыном огрела. - Э-э. Кхм. Это, - замялась Маня. Тут он у меня получил. Ну, ты не подумай, я слегка. Так, для порядка. А то совсем распустился, мерзавец, - опять стала набирать обороты Маня. Ишь, защитничек выискался. - Дурдом, - схватился Димон за голову. Полный звиздец. А больше у нас ничего не произошло, - обратился он к Мане. Прошло то, всего ничего, каких то пол дня, а тут такое, что без поллитры не разберёшься. Может, ты Маня, сгоняешь? А? - обратил Димон на неё невинный взгляд. Глядишь, тебе в долг дадут. - Та-ак! Счас, кто-то тоже огребёт, - зловеще протянула Маня, подбирая поближе брошенную дубину. - Что за шум, а драки нет, - неожиданно услышали Димон с Маней громкий голос прямо над ухом, и увидали Сидора, в пылу разговора, незаметно подошедшего к ним. За его спиной маячила огромная туша пещерного медведя, ведущего себя на удивление мирно и тихо. Димон с Маней неожиданно осознали, что на поляне, последние пять минут, стоит удивительная, оглушающая тишина, которую они в пылу разговора умудрились не заметить. - Ну, так что стряслось то ещё. За что ты бедного Димона решила жизни лишить, - кивнул Сидор на дрын в руках у Мани. - А чего это он тут делает, - вместо ответа, агрессивно поинтересовалась Маня, кивая на медведя. Кто его сюда звал? - Работает он здесь, - заступился за медведя Сидор. С этого часа и работает. - Кто? - ошарашенно потыкала концом дубины в бок медведя, Маня. Этот? - Этот. Этот. И прекрати тыкать ему в бок, - раздражённо заметил Сидор. Нанят на корчевательно-таскательные работы сроком на один месяц. Оплата? Нет оплаты. Работает за право помочь любимой женщине, якобы неправильно его понявшей. Питаться будет у себя, где у него яма с потрохами. У рыбацкой бригады, на лове, - ехидно пояснил он ничего не понявшей Мане. - Неправильно понявшая его женщина, тоже не возражает, - пресёк он попытку Мани что-то сказать. Больше Сидор не стал ничего пояснять, сказав, что со всеми вопросами пусть обращаются к главной виновнице бардака и, кивнув в сторону медведицы, удобно устроившейся возле воза с рыбой, отправился закапывать ямы от вывороченных пней, закинув на плечо лопату. Димону он посоветовал заняться обучением молодняка, а от него, чтобы все отстали, надоели. Возмущённая до глубины души Маня бросилась выяснять отношения теперь уже с Катькой, издалека начав обвинять её в непоследовательности и попустительстве своим слабостям. Димон остался один, наедине с огромным мишкой, с любопытством, таращившимся на него. Растерявшийся, поначалу, Димон, быстро взял себя в руки, и приступил к исполнению своих прямых обязанностей - обучению новобранцев. - Та-ак, - задумчиво протянул он, обходя далеко по кругу, огромную тушу медведя, отдалённо напоминающую карьерный самосвал. И что мы имеем? - протянул он, старательно стараясь близко не приближаться. Ну, силушка у нас, пожалуй, есть, - прикинул он на глаз размеры бицепса медведя, превышающий его в талии, вдвое то уж точно. Тогда проверим мозги, - заключил он, и решительно направился к ближайшему пню. - Эй, ты, - крикнул он медведю, так и сидящему на прежнем месте, - как там тебя, мишка. Иди сюда. - Тащи, - ткнул он пальцем в огромаднейший полуобгоревший пень, едва, едва возвышающийся над землёй. Медведь остался сидеть. Димон стал медленно звереть. Наломавшись на рыбной тоне, он думал немного отдохнуть на вырубке, попить чайку, а заодно и попробовать вчера запечённой рыбки. За весь сегодняшний день, он не имел не то, что минуты свободной, у него не было времени даже присесть. А не то, что перекусить. Он был голодный, усталый и злой. А, тут такое неповиновение! Мало ему одной медведицы, которую вчера полдня пришлось обучать, что и как делать, так ещё один свалился на его голову. И Димон, не выдержав сосущего чувства голода и бурчащих кишок, рявкнул на медведя. Тот рявкнул в ответ. Его рявк оказался намного внушительнее и громче. Когда Сидор подошёл разобраться, в чём дело, и чего это они опять шумят, на земле сидел Димон и очумело, уже не менее пяти минут, тряс головой. Рядом с ним, согнувшись в пополам, заливалась от хохота Маня, а рядом с Маней сидели два огромных мишки с откровенно довольными рожами. Обругав хохочущую Машу, за то, что она сразу не оказала, контуженному звуковой волной Димону, первой помощи, Сидор отвёл последнего к кухонному костру и уложил несчастного на охапку лапника, специально им заготовленного для того, чтобы можно было полежать после обеда. Вернувшись к довольной компании, до сих пор никак не угомонившейся, Сидор, рассерженный дурацким весельем незамедлительно выложил весёлой публике своё мнение, на сей счёт. Не вникая в детали, он посоветовал Мане поменьше веселиться, а медведю думать, хотя бы немного, когда пасть разевает, и соизмерять свои голосовые связки и человеческие уши. Самое любопытное здесь оказалось то, что этот инцидент сразу помирил обоих медведей и дальше они уже вместе, что называется бок о бок, корчевали всё, на что им только указывали. Димон, правда, к мишкам больше не подходил. Обиделся. Следующая неделя прошла спокойно, в размеренном ритме между работой на заготовке икры и корчёвкой пней. Маша, довольная жизнью, сияла. Её подопечная тоже ходила довольная. Бока её, до того какие-то облезлые, со свалявшейся после голодной зимы шерстью, теперь округлились, а шерсть лоснилась, как начищенная ваксой, отблёскивая на солнце. Установившаяся идиллия кончилась опять по вине неугомонной медведицы. К ней заявилась конкурентка. И началось. Сначала, они ходили кругами друг против друга, просто переругивались. Потом, видимо, Катеньке нашей это надоело, и она перешла к активной фазе. И начала она, не много не мало, с корчёвки пней. Что ей в голову стукнуло, один Бог ведает, но, видимо, устав просто ходить по кругу и орать, она решила использовать приобретённый опыт корчёвки и утвердить своё физическое превосходство перед соперницей. И в один прекрасный момент, взяла и разом выворотила из земли здоровенный пенёк, победно рявкнув на соперницу. Однако та, на удивление, не осталась в долгу, и, правда, поднатужившись, тоже выворотила немаленький пень. Обиженная таким оборотом Катенька, не придумала ничего лучше, как взяла и выворотила второй пень. И пошло. Одна тащит один пень, а вторая следом за ней, тащит другой. Вытащат и сидят, орут друг на друга. Два дня так они орали, и пни тягали, пока, наконец-то, виновник конфликта не вмешался. Видать его заело, что бабы пни тягают, а он как бы в стороне и ни причём. И этот ловелас в медвежьей шкуре не придумал ничего лучше, как тоже показать свою силушку, и включился в соревнование по корчёвке пней. Что тут началось. Медведицы орут, и пни из земли прут. Мишка орёт, и пни из земли прёт. Шум, гам, ор. Не выдержав накала страстей, Сидор с Димоном смотались на рыбную ловлю, в тишину и покой, и готовы были работать задаром, лишь бы не видеть любовных мук сбрендившей троицы медведей, изо дня в день устраивающих соревнования по корчёвке пней. Но не тут то было. Активная работа на свежем воздухе разбудила Катенькин аппетит, и ей теперь, томимой любовной мукой и активной физической работой, уже не хватало одной подводы рыбы в день на пропитание. Тем более что соперница её, не спрашивая ничьего разрешения, тоже пристроилась к халявной кормушке и активно поедала Катенькин провиант, сидя по другую сторону привезённой телеги с рыбой. Наша Катенька, борющаяся за звание Ударницы Корчёвного Производства, всем на удивление, не обращала на это безобразие совершенно никакого внимания, допустив к столу свою соперницу. Мужикам пришлось поднапрячься и вытребовать у бригадира разрешения ещё на одну ездку с телегой рыбы, мотивируя это тем, что большой отход в производстве копчёностей. Мол не хватает умения коптить, много пропадает. Посмеявшись над умельцами, бригадир дал своё согласие, и теперь у ребят ещё больше сократилось время для сна. Им приходилось постоянно мотаться между берегом реки и участком вырубки, постоянно подгоняя лошадь, стараясь побыстрее доставить рыбу к изголодавшимся медведицам, пожирающим это добро в неимоверных количествах. О всяком копчении пришлось забыть. Не было ни времени, ни сил. Они теперь только тупо кидали рыбу с земли, на воз, и с воза на землю, стараясь поскорее освободить транспорт для следующей ездки. Казалось бы, что хуже уже быть не может. Но это только им казалось. Привлечённые развернувшимся соревнованием и углядев в этом какой-то свой интерес, к трём медведям подтянулись ещё желающие. Теперь каждый новый день начинался с коллективной распевки мужских особей медведей, устраивающих ежедневный массовый утренний ор посреди ещё не раскорчёванной поляны. Завывая и одновременно красуясь перед своими подругами, поорав, не менее получаса, медведи степенно, не торопясь, начинали драть пеньки из земли. Насытившись с утра на рыбных тонях потрошёной рыбкой и подгнившей рыбьей требухой, теперь медведи уже не ложились спать, как до этого, а отправлялись всей толпой к ребятам на вырубку. И работа кипела. Ни о каком уже складывании в кучи, разделке на части, для удобства перетаскивания, и сжигании, речи не шло. Времени хватало едва только на то, чтобы подрубать особо упрямые корешки, да выскакивать из-под выдираемых из земли пней. Женская половина медведей, как, кстати, и Маня, работу бросила и только посматривала на упирающихся медведей, надрывающихся на корчёвке. Теперь к привозимой дважды в день рыбе выходили на питание все медведицы, что привели своих мужиков на вырубку. Рыбы катастрофически не хватало. Пришлось вытребовать у бригадира ещё одну лошадь на вывоз рыбы, и сосредоточиться только на вывозе. На свалку, как они объяснили недоумевающему бригадиру. Подивившись на такое радение об окружающей среде, бригадир тем не менее, с радостью согласился, так как с появлением новых уборщиков, как они продолжали себя называть, вонь гниющей рыбы, до того постоянно преследовавшая места разделки, резко пропала, так как гнить было просто нечему. Всю потрошёную рыбу, ребята увозили куда-то в другое место. Куда, никого совершенно не интересовало, только ребятам за ударный труд, повысили зарплату, аж до целых трёх серебрушек. Сами же раздельщики, видимо ободрённые чистым воздухом, и отсутствием необходимости отвлекаться на уборку рыбьей требухи, смогли сосредоточиться только на лове и увеличить выход икорного деликатеса чуть ли не вдвое. Видя такой рост производительности труда, Сидор, не выдержав, всё же поинтересовался, а не хотят ли господа добытчики поделиться с ними, хотя бы малой толикой своих доходов, так как именно благодаря им, они смогли так увеличить выход готовой икры. На что тут же получили ответ, что на чужой каравай, рот не разевай. Вам мало платят, но вы работаете, значит, довольны, и, следовательно, платят достаточно. Подивившись такой жадности, Сидор с Димоном решили больше не спорить, и вопрос об оплате не подымать, но при случае, обязательно припомнить подобное жлобство. Так прошёл весь месяц. К концу его вся бывшая вырубка представляла собой мёртвый, лунный ландшафт. Только в одном углу, ма-а-аленьком таком углу, зеленел кусок, засаженного в самом начале огорода. Вся же остальная территория представляла собой какую-то чудовищную мешанину из вывороченных пней, перемешанных с землёй и мелким подростом, закопанным тут же в эти кучи. Самую же жуть представляли две огромаднейшие горы пней, сваленных пополам с землёй, в безпорядке друг на друга, по обоим сторонам поляны. Это под конец расстарались медведи, разделившиеся на две части, и начавшие соревноваться друг с другом, сваливая выкорчёванные пни в две разные кучи и сравнивая, у кого больше. Попытавшихся поджечь эти кучи ребят, медведи аккуратненько оттеснили в сторону, не давая порушить свои вавилонские башни. Но, слава Богу, кончились пни, кончился и этот дурдом. Рявкнув напоследок, друг на друга, обе команды корчевателей мирно удалились восвояси. Па пепелище, иначе это лунное поле никак нельзя было назвать, остались только Катенька со своим хахалем и, ну, и ни фига себе, её соперница. Поревев напоследок, что-то особенное, непосредственно ребятам и конкретно Мане, медведи развернулись и, махнув напоследок филейной частью, скрылись в дебрях окружающих лесов. - Мда-а, - протянул устало Сидор, оглядывая окружающее безобразие, - как был у нас огород в одну сотку, так и остался. - Зато весь участок раскорчёван, - оптимистически заключила Маня, ковыряя кончиком ботинка помятую грядку. Остаётся только попилить, да пожечь. - А также заровнять, укатать, утрамбовать, вспахать, корни мелкие выбрать, камни собрать, - кивнул Сидор на здоровенный валун, гордо высящийся на вершине одной их куч. - Это кто же такой умный оказался, - задумчиво спросил Димон, разглядывая каменюку. - Если ты заметил, - ядовито откликнулся Сидор, - то за последний месяц тут таких умных и мохнатых было не счесть. Один умнее другого. Как они ещё не стали тут в салочки играть, да камнями перекидываться. - Ущипните меня, - задумчиво проговорил Сидор, оглядывая лунный пейзаж, характерный более для какого-нибудь карьера, чем для сельскохозяйственного поля, - ... Ай, вы чего. Я же пошутил. - Когда медведей на работу нанимал, тоже шутил? - ядовито поинтересовалась Маня. - Да кто ж знал, что они набегут на пни, как на пасеку мёда. Теперь они все пни в округе повыкорчёвывают. - Это вряд ли, - заметил Сучок, как всегда неожиданно вылезая из-под руки Сидора. Тут им был интерес, покрасоваться перед подругами. А там что? Одна маета и морока. Так что не ждите, ничего больше корчевать они не будут. Не дождётесь. - А и хорошо, - заметил Димон. Нечего этим жлобам такую силушку использовать. Пусть сами, пердячим паром, как мы, поначалу. Как те мужики, что мы видели, когда вышли к городу. - Нет, ну какие жлобы, - никак не мог успокоиться Димон. Жалко было лишнюю монетку, для ровного счёта, подбросить, - мрачно проговорил он, перебирая в кармане дневной заработок. - Будем ещё что-нибудь равнять? - устало поинтересовался Сидор, скептически посмотрев на меленький огород, всё, что они смогли сами раскорчевать. - А оно тебе надо, - равнодушно спросил его Димон. Хай, зарастает, пока не вернёмся. - Может, рыбки покоптим, - робко поинтересовалась Маня, посмотрев на одиноко стоящую лошадь с пустым возом. - Меня от этой рыбы, - мрачно заметил Димон, - вот уж целый месяц, от одного только запаха, мутит. Как в первый день, чуть не блеванул, так и не отпускает до сих пор. - Во, во, - согласился с ним Сидор. Я на эту рыбу, наверное года два, а то и три, смотреть не смогу. Провонял насквозь. Наверное, всю одёжку придётся выкинуть, если не отстирается, - сожалеючи заключил он. На том и закончили, и, не отвлекаясь больше ни на какую работу по опостылевшему огороду, отправились отдыхать. На следующее утро Сидор, вместе с Димоном отправился сдавать бригадиру рыбаков лошадь, привезшую вчера, последний воз свежей рыбы и гнилой рыбьей требухи, лакомства их ненаглядных медведей. Маню, попытавшуюся было за ними увязаться, чтобы посмотреть на физиономию бригадира, которого ребята собирались обрадовать своим увольнением с собой не взяли, сказав, что потратят весь день на повымочные мероприятия и попытаются отстирать въевшийся в кожу запах гнилой рыбы. Да, на рожу бригадира действительно стоило Мане посмотреть. Когда друзья ему сказали, что увольняются, и больше не будут заниматься требухой, тот сразу даже не поверил, настолько привыкнув, за прошедший месяц, к их безропотному исполнению всех его прихотей. Он даже попытался, поначалу, их подкупить, пообещав увеличение зарплаты чуть ли не вдвое, а когда его опять послали, сразу же поднял оплату до пяти серебряных, пообещав, заодно, и долю в прибыли. Видя такую настойчивость, Сидор не выдержал и поинтересовался, чем же вызвана такая его щедрость. Когда же бригадир, по своему обычаю, попытался увильнуть, разъяснил ему, что работать у него они так и так не будут, а вот отношения с ними он, может быть, окончательно и не испортит. Немного помявшись, бригадир всё-таки сознался, что получил премию от Городского Совета, за чистоту рабочего места, как ему объяснили и что теперь, всех у кого не будет подобной чистоты, будут жестоко штрафовать. Совет неожиданно для себя убедился, что грязь и вонь, и горы тухлой рыбы, совсем не обязательный атрибут путины. И собирается железной рукой принудить всех рыбаков, поддерживать чистоту, а несогласных, или ленивых, будет карать безпощадно. А как карает Совет, все имели возможность недавно убедиться, и никому этого совершенно не хочется. Никак внешне не прореагировав на рассказ бригадира, Сидор и Димоном, переглянувшись, молча с ним простились и отправились на берег местной речушки стираться и приводить себя в порядок. - Ну и чего ты молчишь? - насмешливо поинтересовался Сидор у Димона, когда тот перестал яростно пыхтеть и драить песком задубевшие от грязи штаны. - Тебе сказать, или сам догадался, - прорычал в ответ так и не успокоившийся Димон. - Говори, говори. Мне интересно тебя послушать. - Нет, ну, сука, какая, - не удержавшись, взорвался Димон. Сам из-за нас премию получил, и нехилую, по всей видимости, а нам хоть бы медяшку кинул. - Во, во, - поддакнул Сидор. Именно кинул. Это ты правильно заметил. Ну и плюнь. Горбатого могила исправит. Так, обсуждая недостатки данного конкретного индивида они и провели время до обеда, успев и постираться, и просохнуть, и проголодаться до озверения. После чего спокойно собрали высохшую на солнце одёжку и отправились домой, где и провели остаток дня. Последний день На следующий день, принялись за посадки между пней и не засыпанных ям. Это был последний день, когда они ещё имели возможность что-либо посадить. На завтра, на утро, было уже назначено время выхода. Поздно вечером, когда они все трое сидели у небольшого костра, и тупо, не разговаривая, пили брусничный чай, к ним на плантацию явился представитель Совета, принять готовые к обслуживанию и уходу площади. Покрутив молча и раздражённо головой, он сразу же предъявил им претензии в том, что площадь посадки никак не огорожена, и не видно где и за чем ухаживать. Обозлённые подобным хамским поведением, Сидор с Димоном, живо, не более чем за полчаса, соорудили из валявшегося в изобилии вокруг хвороста, неказистую ограду, лишь бы только показать границы участка. Потрясённый до глубины души представитель Совета, последующие полчаса, ошарашенно ходил по обозначенным корявым плетнём, кое-как разровняным пяти гектарам, отвратительно обработанной площади, засаженной, тем не менее, на ровных и не очень пятачках, чем только можно было: от гороха и фасоли, до свеклы и арбузов. Потрясённый, он растерянно признался, что о подобном способе посадки, не мог даже и подумать, насколько это неожиданно представляется для всех нас. На что, ядовитый Димон посоветовал ему не занимать их свободное время, а принимать работу и участок под свою ответственность, и не отравлять ядовитыми миазмами окружающую среду. После чего отправились обратно в Совет, и окончательно согласовали на завтра время выхода. Вернувшись обратно в землянку, принялись упаковывать оставшееся имущество. Имеющийся денежный запас разделили на две неравные части. В первую, меньшую часть, выделялись личные деньги каждого, которые он мог тратить по своему разумению. На шпильки, как сказала Маня. Тем не менее, расходовать данные деньги можно было только по согласованию со всеми, так как неизвестно ещё как дело дальше обернётся, да и надо было разбросать капитал по разным карманам, чтобы всё не потерять разом. Даже эти деньги считались общими, так как за них они отвечали все вместе, и тратить по своему разумению на личные нужды, никто не имел права. Каждому было выдано по два золотых, так сказать, в личный фонд. Сюда же добавлялись четыре серебряные монеты и двадцать медных, чтобы не было необходимости светиться где-либо с серебром или с золотом. Во вторую, большую часть, выделялись общественные деньги: на оплату гостиницы, въездных пошлин в города, найм транспорта и жилья, покупку общих вещей, например оружия и прочее, прочее, прочее. Казначеем назначили Сидора, так как остальные категорически отказались таскать эту тяжесть, как сказала, скорчив рожицу, Маня. Окончательно отупев от безконечных подсчётов и надоевших сборов, особо не разбираясь, побросали в рюкзаки топоры, решив, что потом, где-нибудь в пути, разберутся с принадлежностью каждого и его назначением, что и для чего. А сейчас, спать. Выход завтра. Завтра, на рассвете.... Блин, опять куда-то тащиться. Глава 4 Выход экспедиции. Путь до приморского городка. Путь от городка до реки. Наконец то вышли. Как и собирались, на рассвете. Даже не верилось, что вся эта эпопея с огородом, бешеными медведями и вонючей рыбой, закончилась. Солнце ещё только-только вставало, ещё даже 'не позолотив верхушки деревьев', как опять не забыла напомнить им Маня, а они уже стояли в воротах городка. Там их уже поджидал проводник, невысокий белобрысый пацан, ростом не более метр шестидесяти. На удивление бодрая стража, видать действительно Совет взялся за наведение порядка в собственном гарнизоне, приоткрыв калитку в воротах и пожелав на дорогу всяческой удачи, выпустила их из города. Лестницу на этот раз им никто не предложил, так что пришлось карабкаться по отвесным склонам рва вверх и вниз, как горным козлам. Тем не менее, это их ничуть не расстроило, а наоборот, наполнило бодростью и окончательно прогнало остатки сна, до того ещё не выветрившиеся из головы. Выбравшись изо рва, бодренько зашагали на северо-запад, направляясь к рыбацким тоням, места начала своего путешествия. Городок стоит на Левобережье, в глубине пустых территорий, на берегу небольшой речки, притока Лонгары, довольно таки далеко от большой реки. Лонгара же - широкая, глубоководная река, текущая практически через весь континент. Уже по ней и можно попасть на побережье моря, где им и следовало искать профессора. Двигаясь от тоней, по правому, низкому берегу речки, можно выйти к её устью, там, где она вливается в Лонгару, и где была городом устроена какая-то крепостица, являющаяся как бы главными речными воротами городка. Лучше, конечно, было бы спуститься на каком-нибудь рыбацком баркасе, но пока шла путина, никто им лодки просто бы не дал, так что пришлось топать ножками. Нет, можно было бы и подождать, пока закончится рыбья лихорадка, но дополнительных денег, ещё и на оплату этого проезда, не было, так, что, как не крути, всё одно приходилось топать ножками. Вот они бодренько и топали, пока солнце не поднялось уже в зенит, и не пришла пора, устроить какой никакой полдник. Устроившись с удобством в укромной лощине, не отходя особо далеко от речки, принялись готовить немудрёный завтрак. Намеревались хоть немного перекусить, а то, как оказалось, и проводник тоже с утра не перехватил ничего, и у всех была явная потребность передохнуть и поесть. Быстренько соорудив немудрёный костерок, вскипятили чаёк, и неторопясь пожевав какой-то копчёности, отправились дальше. Засиживаться у костра не было никакого резона, следовало торопиться, чтобы за светлое время суток пройти максимальное расстояние, а отдыхать можно было и вечером. Так молча, даже не испытывая ни малейшего желания что-либо обсуждать, и шли целый день. Вечером, вымотанные непривычной дорогой и первым днём путешествия, опять быстро поужинали и, назначив очерёдность дежурства, молча же, легли спать. Второй день пути. Следующий день начался как обычно. Не дав поваляться на холодной и сырой земле, хотя бы до обеда, как тут же пожаловался Димон, Сидор опять поднял всех рано на рассвете. - Да пошёл ты, - орал не выспавшийся Димон, чья ночная вахта пришлась как раз на время перед подъёмом. - Вместе пойдём, - безжалостно заявил Сидор, стаскивая с того одеяло. - Вот так всегда, - пожаловался Димон Мане. Сам не спит, и другим не даёт. - А нечего дрыхнуть, - поддержала та Сидора. Тебе дай волю, так вообще вставать не будешь. - Тебе бы, Вехтор, палачом работать, - где-то через полчаса, ворчал не выспавшийся Димон, прихлёбывая горячий кипяток с редкими листиками молодой бруснички. Никакой заботы о товарищах. Нет бы, поспать спокойно. Ну куда торопишься? - Куда, куда! - раздражённо ответил Сидор. На кудыкину гору. Пока ты тут чай хлебаешь. Профессора нашего, может быть, ящеры доедают. - Ну так, не тебя же, - флегматично откликнулся Димон. А деньги? - аж задохнулся от возмущения Сидор, - гонорар за поимку профессора. Мы, можно сказать, вступили в лигу 'Охотников за головами', нам надо нарабатывать имидж.... - Вот, это твоё -'..дж' - самое оно, - заметила Маня, утрамбовывая одеяло в рюкзак. Как только его, старика этого, найдём, так сразу наше '...дж' и повысится. - Слушай, проводник, - обратилась она уже к парнишке, - а ты, чьих будешь то? - Что значит чьих? - не понял парнишка. - Ну, откуда ты, и какого роду, племени будешь? - уточнила Маня. - А, - откликнулся проводник, - местные мы, староверы. - А зовут то тебя как, тоже староверы? - насмешливо уточнил Димон - Не, - засмущался пацан, - Митькой меня кличут - Для особо тупых староверов, повторяю вопрос, - разозлилась Маня. Ты, почему по русски разговариваешь, да и почему здесь одни русаки, как я посмотрю. Что? Никто больше сюда не попадает? - Почему не попадает, - ответил проводник. Народу разного тут много проходит, только вот русские круче всех. - И немцы здесь были, и англичане были, не считая иных, прочих. Правда, последние, слабаки оказались. Их быстренько так, за два месяца всего, ящеры съели. Ать, два и готово. Одни только песенки, да винтовки и остались, времён то ли штатовской гражданской, то ли англо-бурской войны. Сейчас то их, поди, и не осталось. Извели на нужды всякие. То на ножи, то на лопаты. - Как так? - ахнула Маня. Война кругом, а вы винтовки на лопаты перековали? - А толку с них, - флегматично ответил проводник и начал загибать пальцы. Патронов нет, пороху нет. Гильз, тех же, даже если сделаем порох, тоже нет. Ну, ладно, - согласился сам с собой проводник. Гильзы, положим, отлить можно, но капсулей то нет. Чего ни возьми, ничего нет. Металла, и того в достатке нет. Кузнецов, правда, много есть. - Они то весь металл и извели, ироды, - принялся жаловаться проводник. Видимо, они его чем-то достали, или здорово насолили, так как в последующие два часа он ни на минуту не прерываясь, жаловался им, жаловался и жаловался. И на то, что у них и железа то нет, а если и есть, то плохое, и на то, что сабли то они куют плохие, да из сырого железа, и на то, что наконечники де у стрел плохие, гнутся. Опять же куют из сырого железа. На наивный вопрос Мани: 'А что такое есть сырое железо?', - проводник пустился в настолько занудные и путаные объяснения, что даже неспециалистам в металлах, Димону с Сидором, стало понятно, что ничегошеньки то в железе их проводник не понимает, впрочем, как и в кузнецах. Проще говоря - ни бельмеса. Единственное, что они точно поняли, так это то, что какой-то кузнец у парня девку увёл. Вот он им и жаловался, что у кузнецов 'железо сырое'. - Так что там с англичанами, - не выдержала Маня стенаний парнишки по поводу несчастной любви. - А что с англичанами, - удивился парнишка. Я же говорю. Съели. Они, как появились у нас, порядки свои наводить начали, мол у нас винтовки - мы и хозяева, а тут ящеры. И было то тех ящеров всего ничего, сотни три с небольшим. Клан какой-то подгорный, видать заблудился, а может и просто, куда направлялся. Тут их много шляется вдоль берега. То весной, они к морю идут, то осенью, возвращаются... - С англичанами то, что? - не выдержав занудства, опять перебила его Маня. - А, с этими то. Да съели же их, говорю. Какие вы непонятливые, право слово. - Да, как, съели то? Что, вот так взяли просто и съели? А они в очередь стояли и ждали пока их съедят? - заорала взбешённая Маня на непонятливого мальчишку. - Да чё ты орёшь? Чё непонятно то? Я же говорю, что они тут бегали, своими винтовками махали и кричали на каждом углу, что у них винтовки, а винтовки - это сила, а, если есть сила, то значит и право на их стороне. Вот, как ящеры появились, они и полезли их бить. Ящеров тех, - пояснил он, заинтересовавшейся рассказом публике. Мы, мол, круче всех. Всем полком построились, знамя развернули, в барабаны вдарили и в штыки на ящера. - Во, бараны, - покрутил головой пацан. Штыками, да на ящеров? Такое только англы с саксами и могут. - Ну, те им и дали. В общем, саксы обоссались, - скаламбурил он. Всех подчистую, как в копья взяли, так только пух полетел. - А что ж они не стреляли, - удивился Сидор. Что, патронов не было? - Да были патроны. Полно было. Только пока ту винтовку перезарядишь, да прицелишься, ящер десять раз в сторону отпрыгнет. Он же не дурак, ящер тот, на месте стоять, да пулю в лоб получать. Да и стрелки они оказались, так себе. Всего то пару залпов дать и успели, пока до них ящеры не добежали. И убили то, - покачал он удивлённо головой, - штук двадцать, всего. И это триста с лишним человек? - пожал парнишка плечами. Да за два залпа? Это ж минимум семьсот пуль было. - Ну, а дальше то что? - опять поторопила его Маня. Что дальше то было? - А что дальше? - опять пожал парнишка плечами. Дальше они, как англов тех с саксами доели, прям там же, на поле, к нам полезли. Думали, что и с нами этот номер пройдёт. Не учёные, видать, были. Ан не тут то было. Как на стены полезли, так быстренько и слезли. У нас это дело давно уже отработано. Как половину своего клана во рву положили, так разом и поумнели. А как увидали, что мы ворота открываем и мост опускаем, так схватили то, что ещё не доели, и быстренько смотались. Даже своих мёртвых подобрать не успели. Одним словом, всех кроме нас, ящеры сделали, а мы ящеров, - и показал кулаком, согнутом в локте, неприличный жест. - Вот тогда то, нам винтовки и достались, - закончил парнишка свой рассказ. А как патроны выстрелили, все подчистую, так и стали их помаленьку в поделки разные пускать. Кому нож сковать, кому топор, а кому и соху сделать. Так и извели всё. Хорошее железо было, - опять вернулся он к излюблинной теме, - не то, что нынешнее, сырое. Дальше уже парня слушать было не интересно, и вся группа, прибавив шагу, поспешила в путь. Но, похоже, лимит приключений на этот день не исчерпался и продолжил его уже Димон. Не придумав ничего лучшего, чем в пути можно было заняться, Димон стал тренироваться в отработке дальности бросков копья своей пресловутой ложкой. Первый же его бросок чуть не поставил крест на всей экспедиции. Копьё вместо того, чтобы лететь вперёд, перевернувшись в воздухе пару раз, полетело сначала вертикально вверх, а потом свалилось на Сидора. Воткнулось прямо перед его ногой, чуть не проткнув кончик ботинка. - Ты, чё, Димон, охренел! - заорал не на шутку перепуганный Сидор. Убьёшь же. - Упс, - смущённо ответил тот. Я нечаянно. - Пошёл на фиг, со своей ложкой! - продолжал орать не успокоившийся Сидор. Вот на место придём, там тренируйся, сколько хошь, - заявил он поспокойнее. Пока корабль дождёмся, я думаю, время у тебя будет. Абориген ты наш, австралийский, - добавил он ядовито. Пристыженный Димон больше уже не пытался освоить искусство австралийских аборигенов, убрав свою ложку подальше в рюкзак. Но долго идти спокойно и, главное, молча, у него сегодня явно не было сил. Видимо устав молчать, он опять завёл разговор. - Вот скажи мне, Вехтор, как гидротехник, гидротехнику.... - Это ты, что ли, у нас гидротехник? - удивился Сидор. - А, то! - возмутился Димон. Гидро - это же у нас вода? Вода! А сколько мы с тобой той воды выпили? Много! - утвердительно заметил он. - Но ведь мало того, что выпили много, - увлечённо заметил он. Нам, ведь это было не сложно, технически. - Технически, нет, - согласился Сидор, вспомнив сколько, где и чего они выпили. - Значит, - торжествующе заключил Димон. Я гидротехник. Правильно? - Правильно! - Раз мне технически не сложно гидру пить, значит - я гидротехник. - А теперь, мне, Вехтор, скажи, как гидротехник, гидротехнику. Отчего тот берег выше? - спросил Димон, указывая на противоположный крутой берег, - почему западный берег всегда высокий. - Ну, ты, блин и вопросы задаёшь, - задумался Сидор. - Да, не помню уже. Помню только, что это как-то связано с силой Кориолиса. - С чем, чем? Ты, давай не ругайся, а толком объясни, - возмутилась Маня. Умные словечки я и сама знаю. - Да был у нас в институте препод один, козёл редкий. Заставлял нас хором кричать на уроке. Кориолис! Чтоб запомнили, значит. - Козёл, не козёл, а вдолбил крепко. Сколько всего забылось, а этот бред до сих пор помню. С силой же Кориолиса связан следующий случай. Был такой учёный в средние века, кажется. Так вот он открыл, или доказал, неважно, в общем то, что при вращении планеты, возникают определённые силы, воздействие которых на воду вызывает подмыв именно западного берега, потому то он всегда выше восточного. Так, в разговорах, на совершенно бредовые темы, они и прошагали практически весь день. Ближе к вечеру, ландшафт изменился. Пошли заболоченные низины, большие луговины, сплошная стена леса сменилась редкими перелесками с прекрасными дубовыми рощами. Появилось множество мелких ручьёв и речушек, текущих в сторону основного русла Лонгары. - А вот и наша база, - проговорил проводник, кивая на небольшую крепостицу, дворов не более десятка, обнесённую невысоким тыном, и виднеющуюся далеко на горизонте. Это у нас нечто вроде речных ворот городка. Здесь у нас, стража постоянно дежурит, не менее десяти человек. Правда, больше наблюдают, чем охраняют кого-либо. - Здесь у нас и постоянное население есть, правда, не более десятка человек, из которых не менее половины женщины. Детей нет. Всех кто с детьми, немедленно выселяют, - пояснил парнишка. Семьи только молодые, так как старшее поколение предпочитает жить не у реки, а в городке или ещё где, но подальше отсюда, там, где поспокойнее и поглуше. - Слушай, а что это ты всё время напеваешь? - обратился Сидор к проводнику. Что-то такое знакомое. - А, это. Это так, песенка такая одна, маршевая. У нас в семье её постоянно дед напевал. Говорил, что слышал её от какого-то хорошего человека, участника какой-то там очередной войны на Земле. - Ну ка, ну ка, а поподробнее, - заинтересовался Димон. Что-то она мне напоминает. - Эх вы, неучи, - насмешливо подковырнула их Маня. Это же боевой марш южан, - победно заметила она и громко запела: - Джон Браун пал на поле бо-оя - Джон Браун пал на поле бо-оя - Джон Браун пал на поле бо-оя - При победном походе своём - Сла-ава, слава, аллилу-уйя - Сла-ава, слава, аллилу-уйя - Сла-ава, слава, аллилу-уйя - Пам, пам, пам, пам, пам, пам, пам. - Да, - насмешливо заметил Сидор, - вот пам, пам, пам - это самое оно. - Самое такое экспрессивное и запоминающееся. - Ну тогда сам и пой, - обиделась Маня. - Вы как знаете, а мне он тоже нравится, - неожиданно заявил Димон и заорал со всей дури: - Джон Браун пал на поле бо-оя - Джон Браун пал на поле бо-оя... И где-то, через два часа, когда встревоженные непонятным шумом, на крепостную стену высыпали недоумевающие местные стражники, они, в последних лучах заходящего солнца, могли наблюдать странное и запоминающееся зрелище. С запада, по высокому песчаному берегу огромной реки, шла группа из четырёх человек, печатая шаг по вязкому песку и охрипшими голосами орала боевой марш южных штатов: - Джон Браун пал на поле бо-оя - Джон Браун пал на поле бо-оя.... Крепостица на берегу реки. Устройство на корабль. Лёжа на берегу Лонгары утром следующего дня и лениво ожидая чего-либо, плывущего вниз по течению, можно было и немного пофилософствовать. Чем вся компания активно и занималась, заодно с присоединившимся к ним проводником, выполнившим своё задание проводить их и теперь непонятно чего ожидавшим. Развалившись в непринуждённых позах на тёплом утреннем солнышке, на прогретом уже с утра мелком речном песочке, все полусонно обозревали окрестности, любуясь прекрасным весенним утром. Здесь, на виду у стражи, под охраною, было лениво и спокойно. - А всё-таки, ребята, здесь хорошо, - вяло протянул Сидор, наблюдая за подымающимся против течения далёким кораблём. - Одно непонятно, - заметила Маня, из-под ладони, с любопытством что-то разглядывая против солнца. - Что тебе непонятно? -поинтересовался Димон, лениво разглядывая облака высоко в небе. - Кто это тут ям понарыл? - задумчиво спросила Маня, продолжая стоять в позе Наполеона. Да здоровущих каких. - У тебя после пней, повышенная ямолюбовь появилась, - также лениво ответил Димон, не отрывая от неба взгляда. Хотя, я тебя понимаю. Сейчас бы, я на предложение Сидора, послал бы его...., - мечтательно протянул он. - Каких таких ям, - тут же спросил Сидор, старательно уводя разговор в сторону от неприятной темы. - Да вот этих, - кивнула в сторону солнца Маня, продолжая что-то из-под руки рассматривать. - Нет, - печально вздохнул Димон, - эта егоза нам сегодня отдохнуть не даст. Ну что там у тебя за ямы такие? - спросил он, поднимаясь вслед за ней. - Ого! - заметил поднявшийся следом Сидор, посмотрев туда же, куда все. - И что это такое есть? - спросил он, обращаясь непосредственно к проводнику, так и оставшемуся лежать на земле и продолжавшему лениво наблюдать за облаками. - Да, крепостя бывшие, - лениво махнул рукой проводник, даже не повернув головы. - Чего? - удивился Димон. Вот эти ямищи, залитые коричневой болотной водой, крепости? От чего же они крепят, - насмешливо уточнил он, - от лягушек, что ли. - Господи! Да какие же вы непонятливые, - душераздирающе зевнув, поднялся, наконец то проводник. Крепости там раньше стояли, - продолжая зевать, разъяснил он, посмотрев на ямы. - Лучше, чем зевать, рассказал бы, да поподробнее, - повернувшись, прикрикнула на него Маня, так и не отрывая руки ото лба. - Да чего рассказывать то, - продолжая зевать, начал свой рассказ проводник. И рассказал, что, оказывается, так спокойно они себя тут чувствуют только потому, что ящеры их тут не тревожат. Перестали. Потому как толку нет. Внезапно не захватишь, так как по всему берегу расставлены посты наблюдения, а если внезапно и нападут, то защитники или уйдут, сбегут, попросту говоря, или будут биться на смерть. Здесь же собраны одни из лучших стрелков, так что при штурме перебьют много ящеров, что, не только для ящеров, но весьма плохо и для любого нападающего. Биться будут до последнего, так как в крепости никого кроме воинов нет, и терять им нечего, ибо в котёл никто не хочет. Но, даже если и захватят крепость, то в ней устроена ловушка. Большой силы, взрывное устройство закопано, прямо под крепостью, так что если станет ясно, что крепость не удержать, то её защитники просто взрывают, вместе с собой, так как, опять же, никто из них в котёл к ящерам не хочет. Пару раз рвануло, так теперь десятой стороной обходят и в городок не суются. С тех пор, кстати, так это городище и звать стали - 'Рвица'. - Как это, рвануло? - удивился Димон. А взрывчатка откуда? - Если верить тому, что говорил ранее Митька, - ехидно уточнил вопрос Сидор. То у нас, - и начал перечислять, загибая пальцы. Патронов нет, пороху нет. Гильз, тех же, даже если сделаете порох, тоже нет. Ну, ладно, - 'вспомнил' Сидор. Гильзы, положим, отлить можно, но капсулей то нет. Чего ни возьми, ничего нет. Металла, и того в достатке нет. - Ну, ребята, это же разные вещи. Конечно, ничего этого нет, да и то, потому, что это нам не надо. А вот, бомбы - есть. Потому как в них есть большая нужда. - Так откуда же бомбы, если у вас пороха нет, - воскликнул раздражённо Димон. Да и взрывчатки, той. Ведь нет же. - Да с побережья морского. Чего орать то, - рассердился Митька. Да этого дерьма, там, как грязи. Плати только и выбирай. Какую хошь. Хоть маленькую, хоть большую. - Да откуда же они здесь взялись, - рассердился теперь уже Сидор. Если тут ничего, кроме луков и стрел не делают. - Да с морского побережья, повторяю, из баронств или из Приморья. Там, иногда выносит на берег морские мины, особенно после штормов. Видимо, заносит в этот мир во время переноса какого-нибудь, времён первой или второй мировых войн. Да, да, с войн ваших дурацких, земных, - заорал в ответ Митька. Как вы там у себя бабахаете, так к нам говно всякое и сыпется. То из-за мин морских в море не выйдешь, то дрянь всякая с флагами, маршировать начинает. Цивилизаторы хреновы. Аборигенов нашли, понимаешь ли. Вот и сейчас под городком, в тайном погребе, припрятана пара морских мин, ещё в том году закупленных Советом, для запугивания ящеров. - На нас то ты чего орёшь, абориген хренов, - цикнула на него Маня. Мы то не эти, не янкесы. - Были бы янкесы, так с вами по-другому бы разобрались, - всё ещё кипятился проводник. Камень на шею и в болото, чтоб семени поганого не осталось. - Ого? - Насмешливо заметил Димон. Круто у вас. - Будет тут круто, если они опять появились. - Кто появился? - Заинтересовалась Маня. Янкесы, что ли? - Кто же ещё? - сразу успокоился проводник. В Совете сказывали, что купцы опять их флаги видали. Теперь уже где-то на юге. - А поподробнее, - заинтересовался Димон. - А нечего поподробнее. Это всё, что знают. Видели флаги. А кто, где, сколько - ничего не известно. Похоже, что именно из-за этого, прошлый Совет и разогнали. Теперь начнётся. - Что начнётся? - поинтересовался Сидор. - Гонка вооружений, - с трудом выговорив непонятное выражение, гордо проговорил Митька. - Ты хоть понимаешь, что говоришь то? - мрачно уточнила Маня. - А чего тут понимать. Моё дело маленькое. Пошёл - куда послали, отнёс - чего приказали. Всего делов то. - Ну, ладно. Засиделся я с вами, а мне домой пора, - сказал Митька, подымая с песка и отряхивая куртку, на которой лежал. Пойду я. До вечера ещё полдороги отмахаю, а завтра с утра, глядишь, и дома буду. - Прощевайте, - и поклонившись, отправился обратно в крепость. - Курорт, - сладко протянул Димон. Пока эти шмары не прибудут, я никуда с этого пляжа не сдвинусь. - А пожрать? - полюбопытствовала Маня. - Ну, если только пожрать, - милостиво согласился с ней Димон. Так они два дня и провалялись на песке, вставая только приготовить что-нибудь поесть, да искупаться. Отдохнули, накупались, отоспались за всё время бешенной своей эпопеи. За прошедшие два дня вверх по течению прошло всего корабля три, два амазонок и один ящеров. Вниз, кораблей не было. На корабли амазонок стража совершенно не обращала внимания, только дозорный посоветовал ребятам от ящерова корабля сваливать при малейшем появлении их в зоне видимости, а амазонкам особо не выставлять свои телеса, а то можно их и привлечь. - Во дожили, - подивился Димон, - от баб надо прятаться. - Так говорили же, что они людей воруют, - заметил Сидор, наблюдая из-под ладони за скрывающимся в вечерних сумерках кораблём. - Не людей, а мужиков, - лениво прокомментировала Маня. Му-жи-ков! Повторить по буквам? - ехидно поинтересовалась Маня. - А что? - спросил Димон. Мужик уже не люди? - Не-е, - протянула, душераздирающе зевнув, Маня, - мужик, это не человек. Мужик - это приставка-а-а-а... Га-ад! За что? За правду! Мокро! - Per aspera, ad astra, - заметил Сидор, флегматично наблюдая за полуголой Маней, разоблачившейся было позагорать в последних лучах заходящего солнца, и теперь отчаянно носящейся за хохочущим Димоном, споткнувшимся и на карачках улепётывающего от мокрой Мани. Всё-таки, она его догнала, - продолжил он комментарии, наблюдая, как Маня, воспользовавшись полупустым ведром, принесённым Димоном, старательно поливала его нечёсаную голову. Когда хохочущие и мокрые как утки, Маня с Димоном, вознамерились, было и его приобщить к благам водных процедур, Сидор, подхватив свои вещички, по быстрому смылся с местного пляжа. На третий день, утром, пришёл корабль. Амазонки, по каким-то своим надобностям, двигались к морю, направляясь в Западные баронства. И согласились подкинуть пассажиров в дельту Лонгары, в какой-нибудь из тамошних городов. С помощью местного воеводы, так как шли по заданию Совета, смогли сторговаться за два золотых. Те, взяв задаток, один золотой, клятвенно пообещали, что отвезут их в устье, поближе к морю. Корабль амазонок. Ссора. Несколько дней на корабле амазонок пролетели незаметно. Казалось, они попали в рай. Тёплый ласковый ветерок, задувающий в пёстрые паруса лодьи, тихий шелест воды, рассекаемой форштевнем, воздух, напоённый ароматом молодой листвы и речной воды. Что может быть ещё лучше. Лучше была только жрачка, обильная и сытная, гораздо лучше того, что они обычно готовили себе на костре. Даже рыба, до омерзения надоевшая им на путине, здесь, приготовленная поваром амазонок, на удивление мужиком, была просто нечто фантастическое. Это было похоже на райский сад. Одно только начинало постепенно напрягать мужиков. Пристальное внимание к ним матросов лодьи. Так и норовили, чёртовы бабы: то грудью к спине прижаться в укромном углу, то бедром ласково толкнуть, то в глаза кокетливо посмотреть, как будто смотреть больше не на что, вон, верёвки для парусов опять провисли. И это всё шло по нарастающей. - Дима, - шёпотом жаловался Сидор, стоя у края борта, - они меня достали. У них же повар есть. Им что, мало? - Ты что, Вехтор, сбрендил. Он же один, а их десять, не считая капитанши. Какой мужик столько выдержит. Да ещё в таком просторе и красоте, - мечтательно посмотрел он на далёкие зелёные берега. Повар, это, наверное, для капитана. - Ага, - саркастически усмехнулся Сидор, - а мы, значит, для матросни? - А тебе что, жалко, что ли? Тебя что, Вехтор, дома жена ждёт, или невеста дожидается? - Да как-то, хочется по-людски, по любви, что ли. А не так, по собачьи, под кустом. Или как эти с поваром, по очереди и на канатной бухте. Нет, Димон, в гробу я их видел. Не известно ещё, какой заразы от них подцепишь. Ты вчера смотрел, что они творили? Как они втроём на бедном мужике прыгали. И специально же, гады, именно в то время когда мы на променад вышли. - Да, уж, - мрачно откликнулся Димон. На парня было страшно смотреть потом. И ни одна ведь сука даже воды попить ему не принесла, когда он в отключке валялся. - Так что после подобного кино, мне как-то всю хотелку, как бритвой отрезало. По самое по это..., - мрачно пошутил Сидор. - А где у нас Маня, - закрутил головой Сидор. Что-то, я её давненько не видел. Весь день где-то пропадает. - Ты чё, Сидор, глухой, что ли? Не слышишь, как она с капитаншей на корме, о чём-то разговаривает. - О, теперь уже слышу. Чего-то она явно не в духе, наверное, замёрзла. Да и холодать, что-то стало, - передёрнул он плечами. Пойду ка я, девочки, - улыбнулся он крутящимся рядом матроскам, - плащик на себя наброшу. Оно, глядишь, и теплее будет. Ленивой, неспешной походкой Сидор двинулся к их общей каюте, выделенной им капитаншей на всех троих, и скрылся за дверью. Стоило ему только скрыться с глаз многочисленных матросов, высыпавших, как по заказу, на палубу, и тоже наслаждавшихся прекрасным весенним вечером, как он резко сбросил с себя сонный вид и бросился к рюкзаку с припрятанным арбалетом. Быстро взведя его и зарядив двумя болтами, он аккуратно пристроил его под плащом, так, чтобы со стороны ничего не было видно и специально для того и надетым. Бросившись к вещам Димона, Сидор поискал и его арбалет, но, на своё удивление, ничего не нашёл, хотя все болты его лежали на положенном месте. Если это была кража, что маловероятно, то дела их были плохи. Однако, если бы украли, то украли бы все три, но Манин лежал на месте. Если же, всё-таки, Димон прихватил свой арбалет с собой, что вполне реально, поскольку тот был в плаще, чем изрядно, поначалу, удивил Сидора, то стоило позаботиться о его боекомплекте, что полностью лежал на своём месте. Пристроив с десяток болтов в потайном кармане, специально для этой цели устроенном, зарядив и спрятав под плащом, ещё и Манин арбалет, Сидор, той же ленивой походкой выбрался на палубу. Похоже, что на палубу он вышел вовремя. Несчастного Димона уже окружала целая толпа явно сексуально озабоченных девиц. Судя по угрюмой роже Димона, у того перед глазами явственно встала вчерашняя сцена изнасилования несчастного повара. Весело и с шутками пробившись к Димону, Сидор, подхватив его под руку, и мягко, но твёрдо, расталкивая девиц, потащил его в сторону, где было относительно свободно. Весело улыбаясь угрюмому Димону, Сидор, не убирая с лица тупого американского оскала, шёпотом поинтересовался у того насчёт арбалета, чем сразу привёл его в прекрасное расположение духа. - Это ты, только, Вехтор, медленно соображаешь, - ухмыльнулся Димон. А у меня он уже на взводе под плащом спрятан. - А болты, запасные, у тебя тоже под плащом, - ухмыльнувшись, тихо спросил его Сидор. Или они у тебя сами появятся. Две стрелы в арбалете, маловато для целого десятка баб будет, даже с моим вместе. - Что б ты без меня делал, - усмехнулся он, и, повернувшись спиной к матроскам, тайно передал ему половину того, что у него было. - А теперь, пошли к Мане, - пряча под полой полученные болты, тихо проговорил Димон. А то она там сейчас весь корабль разнесёт. На корме слышались всё более усиливающаяся перепалка Мани с капитаншей, чересчур бурно, что-то обсуждающих. Слышен был раздражённый голос Мани и какой-то сладкий, успокаивающий голос капитанши. Успели они как раз, чтобы увидеть как обычно уравновешенная Маня, широко размахнувшись, влепила капитанше пощёчину. Звон пошёл.... Даже от берега эхом откликнулось. Вот тут уж капитанше стало не до улыбок. Оцепенев на миг, она попыталась было, выхватить свою абордажную саблю, висящую у неё сбоку, но мгновенно застыла, увидев арбалетный болт, уставившийся ей между глаз. - Даже не думай, - одними губами, тихо проговорил Сидор. А своим скажи, чтобы не лезли. - Вот и чудненько, - продолжил он, увидав, как застыли матросы по её приказу, и, не отрывая глаз от застывшей капитанши, продолжил. Если твои шмары будут тебя слушаться, то, может быть, и живой останешься. Нам советовали с вами не ссориться, но если ты будешь плохой девочкой, ты умрёшь. Здесь и сейчас. Тебе оно надо. - Маня, - не отрывая глаз от капитанши, проговорил Сидор. Твой арбалет у меня под плащом. Будь так любезна, забери его, пожалуйста. - А теперь, сучка, рассказывай. Чем это ты так нашу Маню оскорбила, что она даже влепила тебе по морде? - Она тебя оскорбила, Маня? - обратился он уже к Маше. - Так что она тебе там наговорила, что ты с ней полдня ругалась? Слышь, Мань? - спросил её Димон, не отводя арбалета от столпившихся перед ним амазонок. - Молчишь? - заметил Сидор, отбирая у капитанши её саблю. Ладно. Прикажи ка своим править к берегу. Да не к тому, дура, к левому. - Отойди, Сидор, - раздался у него над ухом разъярённый шёпот Мани. Дай ка я ей болт между ног всажу, чтоб почуяла твёрденького. Я ей счас покажу, как она по ласке истосковалась. Блядь, розовая. - Что ты, милочка, что ты, - залебезила бледная капитанша, - ты меня не так поняла. Я ничего плохого не имела в виду. - Вот я тебе сейчас введу, то, что я имею в виду, - орала красная от гнева Маня, тыкая побледневшую капитаншу арбалетом в живот. Видя, что Мане лучше не мешать, Сидор присоединился к Димону, в одиночку сдерживавшего толпу амазонок. Его арбалет тут же утихомирил особенно расшумевшихся матросок. Бледный от злости Димон, наслушавшийся за то время, пока Сидор с Маней пререкались с капитаншей, всяческих оскорблений в свой адрес, уже еле сдерживался, и дальнейшее нахождение на судне могло принести к неизбежной стычке, от чего их категорически предостерегали в Совете. Наорав на столпившихся матросов, Сидор с Димоном разогнали их по своим местам, чему, в гораздо большей степени, способствовали приказы их капитанши, подсказываемые ножичком, неизвестно когда вытащенным Маней и теперь регулярно поглаживающим её шею. Из того, что Маня в неконтролируемом гневе орала капитанше, им стало ясно, что их, Сидора и Димона, капитанша предлагала Мане продать в низовьях реки в рабство пиратам, а деньги поделить. Причём Мане, как главной владелице двух самцов предлагалась большая доля, шестьдесят процентов. Ну и ещё, конечно, от неё требовали ласки. Сначала, конечно, она её уговаривала, дальше, капитанша стала требовать, а под конец и угрожать. Если, мол, та не согласится, то и сама пойдёт туда же, куда и мужики - на рынок к пиратам. И отнюдь не продавцом, а товаром. На неё, мол, тоже покупатель найдётся. Её даже легче продать, поскольку хоть не молода, но красива зрелой женской красотой. А у пиратов на такой товар, особый спрос. Они их ящерам, в прислугу, продают. - Так, девочки, - сквозь зубы процедил Димон, поводя арбалетом, - а ну ка, давайте к берегу. Что-то меня от вашего общества блевать тянет. - Да зачем же к левому, милочка, - опять залебезила капитанша, обращаясь только к Мане. Если у нас не нравится, то можем и в ближайшем городе высадить. Как раз, есть один такой, на правом берегу. Только близко подходить не будем. Это уже не наши земли, а местные княжества. Там и заночуете, там же вы и новый корабль себе наймёте. - Ну, а и нам скандалы лишние ни к чему. Вы просто не так нас поняли. Вот и пристань старая, городская сейчас за поворотом будет. И правда, сразу же после её слов из-за поворота, на правом берегу в неглубоком заливчике, показалась старая каменная пристань, вполне удобная для высадки, но по всему видать давно брошенная. - Это ничего, что она такая пустынная, - заметила капитанша. Тут от города недалеко, и пары километров не будет. А нам на новую пристань, не с руки сейчас высаживаться, да и с вас деньги лишние возьмут. За приезд, - пояснила она на недоумевающий взгляд Мани. А так вы свободно пройдёте в город. С чёрного хода, так сказать. - Ладно, - поморщившись, согласился Сидор, - экономить, так экономить. Кто вас тут знает с вашими ценами. Высаживай на правый, поближе к городу. Да и по нашей карте ваши земли давно уже кончились. - Ага, - обрадовался он, разглядывая карту, что у него всегда была под рукой, - а вот и город. Ну точно, он, - пробормотал себе под нос Сидор, сверившись с изгибом реки. Не прошло и пяти минут, как лодья амазонок, лихо развернувшись в маленькой бухточке, высадила их на берег. Команда амазонок, забросав их, напоследок, мрачными взглядами, но так и не потянувшись к оружию, занялась своими обычными корабельными делами, как будто и не было недавней стычки. На удаляющейся лодье только капитанша продолжала на них молча смотреть, как будто стараясь запомнить. Она так и не сдвинулась с места за всё то время, пока они выгружались на берег. Высадка на берег. Сидор, нервно вертя в пальцах арбалетный болт, стоял на старом пирсе и задумчиво смотрел на удаляющуюся корму лодьи амазонок. - Что-то мне подсказывает, что мы сделали ошибку. - Не мы, а ты. Ты, Сидор, ты, настоял, чтобы мы не резали этих С-Сучек, - заикаясь от злобы, прошипел Димон. Совет, мол, был бы против. Да не надо портить отношения. Да хватит того, что по шее капитанше дали. - Эту шваль, не то, что резать. Их, как клопов, давить надо, - закончил он. - Мы пока не в том положении, когда кого-либо давить можем, - резко оборвал его Сидор. Ну, а ты, Маня, что молчишь. Тоже считаешь, что я не прав. - Нет, Сидор, я считаю, что ты прав, - заговорила наконец-то Маня, упорно молчавшая всё то время, пока они выгружались, - нельзя было с ними ссориться. Они хозяева на реке. И если мы хотим здесь жить, то ссориться с ними никак нельзя, да и слишком уж много людей видело, как мы с ними отплывали. И тихо бы, убийство этих сук не прошло. Но, боже мой, как же хочется согласиться с Димоном и перерезать им глотки. Или, на худой конец, привязать им камень на шею, и в воду. Не должна такая мразь по этой земле ходить. Ну почему? Почему? Ответь мне. Почему, по такой прекрасной земле, ходит такая мразь. Где же та красота, что спасает мир? - А потому, Маня, - откликнулся Сидор. Потому ходит, что вместо того, чтобы прибить эту падаль, мы нашли себе объяснения, почему этого делать не стоит. - Умные люди называют это - конформизм, - мрачно заметил Димон. Ну чё? Дальше то, что делать? Так и будем слёзы лить, что не удавили гадюку там, где могли? Или всё-таки пойдём в город, ночлег поищем, - и, подхватив свой мешок со снарягой, зашагал к видневшимся неподалёку городским стенам. Тяжело вздохнув, Маня с Сидором, подобрав свои вещи, двинулись следом. Как ни казался городок, навязанный им для ночёвки амазонками, близким к реке, однако дорога к нему заняла не менее часа. И только подойдя практически вплотную, они поняли, как же амазонки их, всё-таки, поимели. Мёртвый город Города не было. Нет, конечно, де-факто, город наличествовал. У него даже были стены, высокие такие стены, каменные, высотой метров десять, двенадцать, гордо вздымающиеся на высоком, обрывистом валу высотой также не менее десяти метров. Были даже ворота. Прекрасные, мощные ворота, не менее восьми метров высотой и пяти шириной. Отделанные прекрасной выделки чугунным литьём, сохранившим до сих пор, когда-то бывшее воронение, и лишь чуть-чуть тронутое ржавчиной. Была даже надвратная проездная башня, гордо возвышавшаяся над крепостными зубцами. Был даже каменный мост, живописнейшей аркой пересекающий крепостной ров. Мост, хоть и узкий, но вполне целый и пригодный для практического использования, как пешеходами, так и повозками. Но, больше здесь не было ничего. Не было больше рва, засыпанного неведомым врагом, сразу с обоих сторон моста. Не было стен, обрывавшихся, как будто обрезанные ножом, сразу же перед огромными холмами битого камня, бывшими когда-то крепостными угловыми башнями. Не было самого города. То, что издалека, от реки, казалось мощной крепостной стеной, на поверку, при ближнем рассмотрении, оказалось остатками былого величия, скрывающими за собой руины мёртвого города. Причём, давно мёртвого. Лет сто. А то и двести. По крайней мере, если судить по соснам, растущим на руинах крепостных башен, не менее чем метрового обхвата. Этот город был мёртв. И то, что они издали, приняли за городскую стену, оказалось лишь жалкими останками того, что когда-то защищало человеческое поселение. Но и за этими остатками стены, ничего не было. Всю территорию, когда-то немалого города, покрывал ровный слой битого кирпича, прикрытый сверху тощим слоем чахлого дёрна, успевшего накопиться за прошедшее время, даже на вид, тощего, бедного и немощного. Отдельные, там и сям, стоящие огромные деревья, растущие на этих руинах, только подчёркивали угрюмость пейзажа. Если здесь кто-то и жил, то явно где-нибудь под этим бывшем когда-то городом. Но спускаться куда-то в катакомбы, или искать их, не было ни у кого, ни малейшего желания. О чём, недвусмысленно и заявила Маня, мрачно разглядывая останки полу истлевшего скелета, видневшегося под обваленной стеной. - Кажется, мы влипли, - протянул мрачно Димон, сбрасывая с плеча рюкзак и устраиваясь на выступающем камне. - Димон, - задумчиво обратился к нему Сидор, - если ещё хоть раз, ты увидишь, или услышишь, или даже просто подумаешь, что я пожалею амазонок, или если, особенно подчёркиваю, если я последую за чужим мнением, я разрешаю тебе дать мне в морду. Один раз, но от души. - А я? - возмутилась Маня. Я тоже хочу. - Чего ты хочешь? - ошарашенно уставился на неё Сидор. - Я тоже хочу дать тебе в морду, - торжествующе заявила Маня, тыкая в него пальцем. - Ну, всё! - засмеялся Сидор, предложение отменяется. Слишком много желающих. - Ну, вот, - печально проговорил Димон. Ты опять, Маня, всё испортила. Ну, когда ещё от него дождёшься столь царского предложения. Уж я бы с тобой поделился, Манечка. Половину тебе, половину мне. - Эт, как это? - заинтересовался Сидор. Половину? - Ну, ты же сам сказал, - живо откликнулась Маня. От души! Значит, наполовину от души я, а на другую половину Димон. - Да-а, - протянул Сидор. Демократия в действии. Ты им пальчик посули. А они уж разовьют мысль. Сам потом удивишься. - Ну, хватит! - оборвал он развернувшийся диспут. Пошли отсюда. Пока светло, надо подальше от руин убраться. Мало ли какая бяка тут проживает. Что-то даже интересоваться этим неохота. К реке возвращаться не будем, слишком уж там много всякого дерьма плавает, ещё пристанут, не отцепишься. Где ночевать будем? - Предлагаю подняться выше по течению этой вот речушки, - указал Димон на протекающую рядом с руинами городка небольшую речку, отлично видимую с развалин угловой башни, на которой они устроились передохнуть, и когда-то составлявшую важную часть оборонительной системы города. - Ну, по крайней мере, за той дальней излучиной, нас с реки видно не будет. Подобрав свои вещи, брошенные в раздражении на землю, вся компания, уже точно никуда не торопясь, спокойным прогулочным шагом, отправилась, по топкому берегу речушки, искать место для ночёвки, где-нибудь выше по течению. На их счастье сразу же за поворотом русла безымянной речушки они заметили невысокий закустаренный холм, скрытый от основного русла Лонгары залесённым мысом. Место для ночёвки было идеальное. Первая ночёвка. Остров. Невысокий холм, высотой не более пяти-шести метров, отстоял от речки на расстояние не менее чем на полкилометра, отсечённый от основного русла широкой заболоченной протокой, так что незаметно на него высадиться с какого-нибудь корабля не представлялось возможным. Со стороны большой реки его за залесённым мысом и изгибом речки было практически не видно. Со стороны леса его также отделяла широкая протока, по-видимому, охватывающая по периметру весь холм, и широкая полоса заливного луга, на котором всякого человека ли, ящера ли, видно было издалека. Перебраться же на фактический остров можно было только по каким-нибудь мосткам, каковых в ближайшей округе явно не наблюдалось. Всю территорию довольно немаленького холма покрывали густые заросли колючего кустарника, даже на вид мало пригодного для какого-либо передвижения. Однако растущие на холме небольшие куртины корявых елей и сосен, обещали путникам, рискнувшим на подобное предприятие, полное отсутствие проблем с дровами и лапником для подстилки. Потоптавшись у протоки минут десять, решили, что лучшего места уже не найти, и что хочешь, не хочешь, а надо перебираться на другую сторону, и попытаться устроиться на ночлег на холме. Извозившись в болотной грязи по самые уши и потратив на переправу не менее получаса, наконец-то перебрались на остров и углубились в заросли, осторожно пробираясь по страшной мешанине переплетённых между собой колючих веток. Пока добрались до куртин деревьев, искололись так, что казалось места целого на шкуре не осталось. Тем не менее, их упорство, или дурь, как выразилась Маня, было вознаграждено. Как оказалось, не одни они были такие умные, решив переночевать на острове. Возле деревьев виднелись остатки прошлогоднего шалаша и навеса, возможно, устроенного охотниками, или такими же, как они, путешественниками. Место очага было тщательно выложено огромными плоскими булыжниками, а по кругу устроены аккуратные седалища из толстых стволов сухостоя. Нависающие над очагом огромные лапы гигантской ели обещали сокрытие любого дыма от костра, даже гигантского. Больше же всего их потрясло наличие небольшого родника, не далее десяти метров от кострища, аккуратно выложенного красивым плоским камнем. Скамеечкой же, рядом с ручейком, удобно было воспользоваться и для посуды, и для отдыхающего. Порыскав немного по округе, нашли и нужник, но уже на другой стороне холма, правда, в пределах свободной досягаемости. Одним словом, неизвестными строителями, лагерь был оборудован прекрасно. Здесь можно было не только переночевать в относительной безопасности, но и спокойно пожить требуемое время. Здесь же и стали устраиваться на ночь, благо за всеми этими поисками и переходами, поздний вечер уже уверенно превратился в середину ночи. Решив, по такому случаю, с готовкой не связываться, воспользовались раскритикованными колбасками запасливой Мани, и, установив дежурство, легли спать. Ночь прошла тихо и спокойно. Судьба, видимо решив, что достаточно отыгралась на них за неведомые прегрешения, больше ничем их не побаловала, ни хорошим, ни плохим. Днёвка на острове Вставали уже, когда солнце уверенно стояло в зените. Спокойствие и умиротворённость этого места настроили компанию на благодушный и ленивый лад. Первым, как обычно, рано на заре, вскочил Сидор. Хоть ему и досталась самая тяжёлая ночная вахта, разорвавшая его сон на две неравные части до и после, однако спать солнечным днём было не в его правилах, и независимо от того, когда он лёг спать, вскочил он самый первый. Понежившись под тоненьким одеялом где-то с полчаса, и, наконец, не выдержав песен шкворчаших кишок, вслед за ним, поднялась и Маня, которой досталась первая смена дежурства. - Может, пока Димыч спит, сгонять на рыбалку, что ли? - задумчиво спросил её Сидор, долго и упорно, копаясь в своём рюкзаке и, наконец-то, найдя рыболовные снасти. - Сгоняй, - лениво потягиваясь и раззевавшись, - прошептала в ответ Маня. А я пока чайку сготовлю. Где-то тут, когда переправлялись, я видела кустики брусники. Как раз на котелок хватит. - Вот и ладно, тогда я пошёл, - довольно проговорил Сидор, и, подхватив взведённый арбалет, отправился в сторону речки. Когда, где-то часа через два, он вернулся обратно, Димыч уже не спал, а, потягивая чаёк, вещал очередные свои байки. Или, проще говоря, ездил Мане по ушам. Увидав Сидора с огромным куканом с нанизанной рыбой, он аж подпрыгнул от возмущения и потребовал у Мани для Сидора публичной казни, за то, что тот не взял его с собой и лишил подобного удовольствия. Любовно поглаживая огромного, колючего окуня, он сказал, что согласен, даже уху приготовить, только если в следующий раз на рыбалку пойдёт он. - Нет, господа, сей мир, - вещал Димон, любовно потроша очередную рыбину, - прекрасен. Ну где? Где, вы мне скажите, в нашем засранном Подмосковье, можно поймать такого красавца? А, если и поймаешь какого-нибудь мутанта, то съесть просто опасно. Вполне реальна угроза, быть отравленным какими-нибудь продуктами нефтепереработки или тяжёлыми металлами, которых ты даже не видишь. А здесь, - довольно щурясь, протянул Димон, - на тёплом полуденном солнышке. У костра. В приятной компании, - церемонно поклонился он Мане с Сидором, - начинаешь ощущать всю прелесть нашего положения. Свобода. Воля. И никаких тебе забот. Ни об оплате жилья, ни об оплате телефона, ни о клятом телевизоре, надоевшим уже хуже горькой редьки, ни о чём, кроме самой жизни. А жизнь здесь прекрасна. Вот только бы ещё раков сюда, - сожалеючи поцокал он языком, - да пива, бутылочек пять, шесть. Холодненьких, из холодильничка. Эх, лепота, - мечтательно закатил Димон глаза к небу. - Да, не нашего пойла, - добавил он мечтательно, - а чего-нибудь импортного. - Маня, - обречённо обратился Сидор к подруге. Я тебя как любитель пива, любителя пива, спрашиваю. Можно я его убью? Мало того, что этот бурдюк для алкоголя, всё утро проспал, и нагло не принимал участие в моём ратном подвиге борьбы за продовольственную безопасность отдельно взятого коллектива, так он ещё и имеет наглость утверждать, что здесь нет раков. Нет, Маня, они есть! - патетически воскликнул Сидор, приняв горделивую позу Наполеона, и на вытянутой руке, покачивая одинокого, но довольно внушительных размеров рака. - Сидор! Миленький! Это что? Это они? Раки? - аж завизжала от радости Маня, выхватывая одинокого рачка из протянутой руки. Хочу. Хочу, хочу, хочу. Рыбу потом. Сначала раки. Где ты его поймал? А там ещё есть? А их там много? А их ловить легко? - завалила Маня вопросами, схватившегося за голову Сидора. Бросаем всё, идём ловить раков. - Раки! - Маня в экстазе, прижала бедного, измятого рака к пышной груди и закатила к зениту глазки. Как я мечтала когда-нибудь добраться до места, где их будет много. И не просто много, а МНОГО! Больше, чем есть у меня в кармане денег, туда, где не надо считать копейки, выгадывая лишнего рака, туда, где они не будут стоить как вся моя месячная зарплата. - Да, - почесал Сидор затылок, - невелика же у тебя была зарплата, если кило раков, стоимостью в двести пятьдесят рублей, это вся твоя месячная зарплата. - Это, фигурально выражаясь, - процедила сквозь зубы Маня, окатив презрением ухмыляющегося Сидора. И нечего лыбиться. Пока мы здесь, требую раков к столу. Каждый день. Много, пока не наемся, и из ушей не полезет. И хватит лыбиться, - грозно ткнула она пальчиком в сторону Димона, - ты и обеспечишь. - А я то, почему, - аж поперхнулся ошарашенный Димон. Вехтор раков достал, вот пусть теперь их и ловит. - Ты поаккуратнее с ним, - заметил Сидор, отбирая у Мани истерзанного ею рака, - а то он тебе все сиськи отгрызёт. И вообще! Я то здесь причём, - возмутился он. Хотел их, видите ли, побаловать, деликатесом угостить, а они на меня же всех раков и готовы повесить. Не выйдет! - приняв наполеоновскую позу и размахивая отобранным у Мани бедным раком, заявил Сидор. И вообще, пока мы тут раков обсуждаем, там вся рыба сгорит. - Не сгорит, - фыркнула на него Маня, - любовно и аккуратно поворачивая прутики, натыканные вокруг костра с нанизанной на них рыбой. А сгорит, так у нас ещё есть, в глине, под костром. Обложенная травкой, черемшой и диким луком. Всё как положено. - Когда это ты успела, - удивился озадаченный Сидор. Вроде, только что пришёл, ещё и почистить всё не успели, а у тебя уже и рыба почти готова. - Эх, вы, мужики, - довольно промурлыкала Маня, - меньше ушами хлопать надо, а то всё я, да я. Куда б вы без меня делись? С голоду опухли бы. - Да, да, - согласно покивал головой Димон, - опухнем, опухнем. Ты, главное, в этом не сомневайся, а то мы действительно с голоду помрём. - Правда? - подозрительно уставилась на него Маня. Кажется мне, что ты что-то другое имеешь в виду. - Да, хватит вам пререкаться, - оборвал нежелательное развитие её мыслей Сидор. Есть охота. Ну скоро ты там, - обратился он непосредственно к Мане, глядя на неё демонстративно честными глазами. - Ну ладно, - пробормотала себе под нос Маня, - я ещё отыграюсь. Я вам покажу, как с голоду пухнут. Нате, ешьте, троглодиты. И вся компания, оставив подначки, дружно принялась за уничтожение очумительно вкусной рыбы, приготовленной умелицей Машей. - Да, - протянул Сидор, сидя на земле и сыто отвалившись на бревно, вытянув подальше от костра промокшие ноги, - век бы так питался. Ничего подобного, в жизни не едал. - То ли ещё будет, - благодушно проговорила Маня, раскидывая в стороны угли костра и доставая из-под золы огромные комья затвердевшей глины с запечёнными в ней лещами. - Во, Маня, - встрепенулся Сидор, увидав ещё шевелящегося рака, - а что мы с ними делать будем? - А почему ты о нём говоришь во множественном числе? - ехидно поинтересовался Димон, уже в свою очередь, вертя перед носом бедного рака. Большой, - задумчиво протянул он. Наверное, больно кусается? - А ты ему пальчик сунь, - дружески посоветовал Сидор. Заодно и проверишь. - Ребят, - встрепенулась Маня, туманным взглядом наблюдая за Димоном, брезгливо отбросившим рака в сторону, - а давайте его сварим. - Зачем же его одного варить, - возразил Сидор, - там у него собратьев, таких же, а то и побольше, море будет, - махнул он лениво рукой в направлении, откуда принёс связку рыбы. Только надо придумать, как их ловить, а то кусаются, черти. Во, - показал Сидор посечённые пальцы, - все руки искусали, гады, пока одного только поймал. - Надо сделать вершу, - лениво протянул Димон, развалившись на нагретом, на солнце бревне. Туда набросать какой-нибудь тухлятины, и подождать пару часиков. Они сами туда и заберутся. Знай, только вынимай. - Ну и кто это будет плести? - грозно уставился на него Сидор. Я не силён. Маня - тоже на сей подвиг, не способна. Остаёшься только ты. Так что хватай ножик и айда за лозой. - Не, - лениво протянул Димон, даже не пошевелившись, - это дело долгое. Пока нарежешь, да сплетёшь, два дня пройдёт, не менее, - авторитетно заявил он, сладострастно почесавшись спиной о бревно. Придётся идти и ловить руками, - тяжко вздохнув, заключил он, подымаясь с пригретого бревна. - Маня, - обратился он к копошащейся у костра Мане. Ты с нами? Али как? - Как, как, - раздражённо откликнулась Маня, рассерженная перспективой остаться без увлекательной охоты на раков. Каком сверху, - добавила она, прутиком выкапывая из костра последний ком закаменевшей глины с запечёнными лещами. - Вот, теперь можно и идти, - удовлетворённо проговорила она, складывая в одну кучку обмазанных затвердевшей глиной лещей. Придём, сразу поедим. Чтоб лишний раз не готовить, - пояснила она свои кулинарные изыски. Свернув лагерь и залив костёр, чтобы не привлекать чьего бы то ни было внимания дымом костра, даже с учётом того, что тот рассеивался в кроне дерева, вся компания дружно устремилась на добычу раков. Печёных лещей, не разбивая глины, решили оставить у кострища, дабы лишний раз не таскать с собой лишнюю тяжесть и надеясь, что за время их отсутствия, никто на них не покусится. Как оказалось, о подобной рачьей охоте мечтали они все, чуть ли не с детства. Даже колючие кусты, изрядно затруднившие передвижение и подпортившие прекрасное настроение, не смогли окончательно испортить азарт рачьей охоты. Выйдя на берег протоки, отделявшей остров от речки, сразу же пристали к Сидору, требуя немедленного указания места, где он добыл рака. Поломавшись, для приличия, и сделав вид, что, якобы, забыл, где это было, но под угрозой физической расправы, всё-таки привёл компанию к тихой речной заводи, неподалёку от места их первоначальной переправы на остров. Как не велико было желание всем разом залезть в воду и начать рачью охоту, пришлось разделиться. Пренебрегать безопасностью и оставлять всё на волю случая, было даже не безрассудством, а просто глупостью. Помирать же от стрелы какого-нибудь залётного ящера, охоты ни у кого не было. Так что, на стороже остался Сидор, как уже вдоволь рыбы наловивший и получивший свою порцию удовольствия. Остальные же, закатав штанины, забрались в прибрежные камыши. Первые полчаса из камышей не доносилось ни звука. Сидор, с удобством устроившись на высокой кочке и обложившись по кругу взведёнными арбалетами, тщательно замаскировался под кустом. Чтобы издалека его не было видно, он даже сплёл себе из травы шапку, украсив её маленькими веточками. Осторожно наблюдая за рекой и осматривая приречные окрестности, он мог иногда замечать вздрагивающие тут и там верхушки камыша, да слышать приглушённые взвизгивания Маши и тихие ругательства Димона. Следующие полчаса, не видя и не слыша в камышах ничего, он начал понемногу нервничать. Едва вытерпев следующий час, он пришёл к выводу, что если сейчас же никто не появится, то он начнёт безсистемный обстрел камышей, чтобы вынудить наглых мерзавцев появиться на берегу. Подождав ещё десять минут, он уже не скрываясь, в полный голос, прокричал своё мнение о всяких тупых ублюдках, шляющихся незнамо где, и предупредил, что если через пять минут никого не появится на берегу, он начнёт тупо стрелять по камышам, а там, как Бог пошлёт. Грозное предупреждение возымело действие, и, практически сразу же, из камышей появился довольный Димон, таща за собой распухший рюкзак с шевелящимися раками. Устрашённая матом, безостановочно изрыгаемым рассвирепевшим Сидором, вслед за ним, появилась и Маня с точно таким же рюкзаком, битком набитым раками. Видя, что его возмущение и ругань никак не отражаются на довольных физиономиях приятелей, Сидор, окончательно рассвирепев, со словами: 'А ну, в воду, мордой, лежать! Руки на голову!' всадил болт в кочку, ровно посредине между вылезшими на берег приятелями. Следующие полчаса, с удовольствием изгаляясь над ними, читал лежащим неподвижно приятелям лекцию о глупых ублюдках, ради собственного удовольствия пренебрегающими правилами безопасного поведения на вражеской территории, в зонах возможного прямого столкновения с противником. Любые попытки подняться или попытаться хоть как-то оправдаться, он пресекал в корне арбалетным болтом, втыкаемым в соседние с лежащим телом кочки и, обещая следующий болт всадить в соответствующую задницу, раз уж они ищут на неё приключения. Окончательно запугав друзей, а вернее просто выдохнувшись, он демонстративно сжалился над ними, и позволил им подняться, пообещав, напоследок, что в следующий раз он так церемониться с ними не будет. И просто сразу пристрелит, чтоб сохранить в сохранности собственную шкуру, раз уж им свою не жалко. Устрашённые подобной перспективой, раскаявшиеся грешники, бросились собирать расползшихся за время лекции во все стороны раков, пытаясь хоть как-то вернуть потерянную добычу. Собрав всё, что могли, и с удовольствием отметив, что сбежало не так уж и много, а на общем фоне добычи, и вообще, мизер, друзья засобирались обратно на место стоянки. Арбалеты, тем не менее, Сидор, старательно держащийся в стороне, им не вернул, справедливо полагая, что демонстративное смирение, в данный момент, вызвано отнюдь не осознанием совершённой ошибки, а отложенной жаждой мести. Так, вяло переругиваясь, они и вернулись на старое место лагеря, решив по пути, что в этот день уже никуда не пойдут. А, заодно, и не мешало бы устроить себе день отдыха, для предварительного подведения итогов. Одновременно перетрясти и переложить снаряжение, и разобраться со всем, что они не успели сделать в городке. С топорами, теми же. Вечер того же дня. - Сегодня, какая-то обжираловка, - тяжело отдуваясь, проговорил Димон, старательно обсасывая последнюю клешню, до которой смог дотянуться. Всё. Больше не могу. Остальное возьмём с собой. - У тебя есть ещё силы, что-то с собой тащить? - поинтересовался Сидор, давно уже отвалившийся от костра и уютно устроившийся лежать на бревне. - Не уверен, что будет что тащить, - насмешливо заметил Димон, указывая на Маню, продолжавшую молча уничтожать гору раков, наваленных перед ней. - А хочешь пари, - спросил Сидор. Спорим, что она всё это не съест. - Давай, - согласился Димон. Я вот, утверждаю, что она это всё не съест. - Э, - лениво возмутился Сидор. Что это за спор? Ты должен мне противоречить. - Не, - не согласился Димон. Это ты должен мне противоречить. - Второе место по разговорам у мужиков, это байки про баб, - заметила Маня. - А первое тогда про что? - поинтересовался Димон. - Первое - про жрачку, - ехидно ответила Маня. - Тебе плохо не будет? - заботливо поинтересовался Сидор, рассматривая раздувшееся брюхо Мани. Сначала рыба, потом раки. Тебе же поплохеет. - Всё, - обречённо проговорила Маня, тяжело отваливаясь от импровизированного стола, - больше не лезет. Глазами бы всё съела, а больше не могу. - А ты, для начала, глаза закрой, - заметил ехидно Димон. У тебя взгляд узника Бухенвальда, дорвавшегося до буханки с хлебом. - Вот, - заметила Маня, бросив на Димона полный презрения взгляд, - зачем столько соли, зачем столько соли, - передразнила она его. А? - гордо заметила она Сидору. Какая я предусмотрительная. А вот за этим, - любовно погладила она раздувшееся брюшко, - раков варить, рыбку посолить. И чтоб вы без меня делали? - Пропали бы, - лениво откликнулся Сидор, продолжая валяться и пялиться в небо. Наверное? - бросил он задумчивый взгляд на Димона. - Наверняка, - кивнув, подтвердил Димон. Но с Маней, нам лучше, - глубокомысленно изрёк он, задумчиво рассматривая ещё одного рака. - Брось, - отобрала рака Маня, вырвав его у и так не сопротивлявшегося Димона. Это на завтра. - Грабят, - вяло пожаловался Димон, провожая взглядом отобранного у него рака. В кои то веки, поесть можно от пуза, и то, обделяют, - всхлипнул он, пустив скупую мужскую слезу. - Как это у тебя получилось? - завистливо спросил Сидор, наблюдая за скупой мужской слезой, промывшей чистую дорожку на грязной роже Димона. Ты бы хоть умылся, что ли. - А ты полазай с моё по болоту, - сварливо заметил Димон, размазывая грязь ещё больше. Учись, салага, - сунул он под нос Сидору разрезанную пополам луковицу. Молод ты исчо, жизни не знаешь. - Ну, - требовательно спросил Сидор, - и каковы наши дальнейшие планы? Куда кости бросим, как будем выбираться из сиих краёв благодатных? - Ты нас сюда завёл, - откликнулась Маня, со вздохом глубокого удовлетворения раскидываясь на траве, - ты нас и выводить будешь. - Думай, голова, - поддержал её Димон, - шапку куплю. - Вот так значит, - хмыкнул Сидор. Ладно. Тогда пойдём таким путём, - задумался он, запустив пятерню в свои волосы и отчаянно наяривая затылок, как будто это могло им помочь. - Первое, давайте разберёмся с оружием. Ну, эта сабля моя, - задумчиво повертел он в руках свою саблю. Копьё моё, арбалет с болтами тоже моё, - перечислял он, разбирая свой походный мешок. Топор, - задумчиво повертел он в руках непонятного вида топорик, - типа томагавк, - наконец-то вынес он вердикт. Дрова им рубить несподручно, а вот в лоб кому закатать, да издалека, вполне подойдёт. Будем учиться. - Теперь, другой топор. Типа - секира, - покрутил он в руках большой топор с широким лезвием. Ну, это всё мне. - Далее, - перебрался он к мешку Димона, - опять топор типа томагавк. Правда, несколько другого типа, наверное, на другой лоб, - заключил он, откладывая топорик Димону в мешок. Ещё одна секира. Ну, это всё тебе, - кивнул он лениво наблюдавшему за ним Димону. Далее, сабля, - взял он в руки саблю Димона. Будешь носить, или Мане отдать? - спросил он Димона, кивая на напряжённо смотрящую на него Маню. - Да отдай ты ей, - лениво отмахнулся Димон. Мне она без надобности, я больше по топорам спец, а она извелась уже вся, на тебя глядючи. - И чего ты раньше ей саблю эту не отдал,- усмехнулся он, с улыбкой наблюдая, как Маня, выхватив из рук Сидора саблю Димона, с любовью гладит её и рассматривает, буквально, чуть ли не целует. Совсем бедную девочку извёл. - Да всё часу как-то до того не было, - пожал плечами Сидор, сунув в рот травинку и задумчиво её пережёвывая. - Так куда же мы двинем? - глядя на урчащую от удовольствия Маню, всё ещё рассматривающую и вертящую в руках свою саблю, задумчиво протянул он. Если по карте смотреть. Да ежели она не врёт, как с этим городом... - А что город, - перебил его Димон. На карте обозначен? Обозначен. Значит, карта не врёт? Не врёт. А то, что людей тут нет, так об этом никакая карта не предупреждает. Они вообще, не разговорчивые, как ты должен знать. Ну ка, - проговорил он, заглядывая через плечо Сидору, с задумчивым видом, рассматривающего карту. Да, - протянул он, - Тут до устья километров не менее полутора тысяч, а то и все два будет. - Ага, - кивнул головой Сидор. А ещё и речки, наверняка по пути попадутся, да ещё через Большой Стрый перебираться придётся. А какой он там ширины, в месте впадения в Лонгару, одному богу известно. - Думаю, что не уже, чем она здесь будет, - хмыкнул Димон, бросив взгляд на плотную стену леса, загораживающую от них реку. - Что-то мне этот путь не нравится, - задумчиво протянул Сидор. Эдак мы только к осени к устью пёхом и доберёмся. И это только в том случае, если не нарвёмся на торговцев рабами, на ящеров, или на амазонок. А там уже и обратно пора. - Два месяца, по безлюдью, - скептически заметил Димон. Для туристического похода здорово, а для деловой поездки - не очень. Какие ещё варианты, - спросил он Сидора, рассматривая карту. - Если только сейчас пересечь пустые земли и выйти на берег Большого Стрыя к какому-нибудь городу, - задумался Сидор. Ребята в городе говорили, что там тоже можно нанять корабль и спуститься к устью, но уже без всяких ящеров с амазонками. Там уже баронские, да княжеские земли, всё поспокойнее, чем здесь. Да и идти туда всего километров пятьсот. Если поднажмём, то дней за десять, уложимся. А там, спустимся вниз по реке. Всё про всё у нас займёт недели три, не более. - Ну что ж, - согласился с ним Димон, - это лучше, чем тут вдоль берега тащиться, под постоянной угрозой нарваться на корабль с амазонками, или с ящерами. Там наверняка поспокойнее места будут. Во, - ткнул Димон пальцем в карту, - так и написано: 'Пустые земли'. Тут уже земли амазонок кончились, так что дойдём спокойненько, не то, что на корабле с этими сучками. Ну что, решили? - вопросительно посмотрел он на Сидора. - Мань, - кликнул тот Маню, - иды сюды. Смотри, что мы решили. - Да мне по барабану, - откликнулась Маня, продолжая любоваться саблей. Как решили, так и будет. Куда ни идти, лишь бы идти. А то, мне уж тут надоело, дальше идти хочется. - Ну вот и отлично, - откликнулся на её речь Сидор. Завтра с утречка и в дорогу, а то и мне уже здесь надоело, чего-то в дорогу потянуло. Где-то в начале пути. Второй или третий день. На второй день пути, выбирая подходящее место для полдника, Сидор, вслед за Димоном, свернул на приглянувшуюся им полянку. - Да, - вздохнул Сидор, сбрасывая рюкзак, - за собственную дурь приходится платить. - Это ты о чём? - заинтересованно уставился на него Димон. Если о твоих собственных мозгах, то я с тобой полностью согласен. Нет чтобы сидели себе спокойненько в землянке, попивали брусничный чаёк, жрали бы халявный хавчик, или там, на охоту пошли, что ли? Или же, на рыбалку! - добавил он, мечтательно закатив глаза. За раками. - Тут такая рыбалка, Сидор, ты даже не представляешь. Блин! - растянулся он на земле, споткнувшись о выступающий корень. - Ты бы лучше под ноги смотрел, рыбак фигов, - усмехнулся Сидор. То-то же, тебя было в городке на рыбалку не вытянуть. Всё-то тебе, было, пни, да пни, подавай. Руби его! Тащи его! Нажимай! Да, куда ты суёшь её! - гнусавым голосом передразнил Сидор Димона. - Хватит вам ругаться, - устало проговорила Маня, останавливаясь возле приглянувшегося ей поваленного дерева и сбрасывая рюкзак. Развалившись на духовитом толстом слое опавшей хвои, она задрала высоко на дерево усталые ноги и облегчённо вздохнув, пробормотала: 'Благодать!'. Караван амазонок. Пообедав и немного отдохнув, тщательно затоптали костер, и, даже не подумав замаскировать кострище, пошли дальше. Не успев отойти от места днёвки и пары километров, услышали подозрительный шум, двигавшийся им навстречу. Тот, кто его производил, вёл себя довольно безцеремонно в этих пустынных местах. Спрятавшись, на всякий случай в густых кустах, спокойно и не торопясь, замаскировались, так, что пройди в двух шагах, не найдёшь. Затихнув, стали терпеливо ждать, когда же мимо пройдёт источник непонятного шума. Они прекрасно понимали, что при всей своей перегруженности оружием и полуторамесячных ежедневных занятий, они, как боевая часть, полный ноль. Поэтому, приходилось таиться. Опасения их полностью подтвердились. Им случилось наткнуться на военный обоз амазонок, двигавшийся куда-то по своим надобностям. Слава Богу, что услышали их раньше, чем те их смогли заметить. Скрываясь в кустах, наблюдали проходящий мимо караван амазонок с несколькими телегами, тяжело гружёными, так что колёса фур продавливали мягкую почву, чуть ли не до обода колеса. Амазонки вели себя шумно и по хозяйски, явно никого вокруг не опасаясь. Они кричали, ругались, суетились вокруг телег, и, казалось, что внимания по сторонам, совершенно не обращали. Это, собственно, и помогло им остаться незамеченными. Состязаться в мастерстве скрытности с людьми, с детства приученными наблюдать за любой странностью вокруг, было, с их стороны, слишком оптимистично. Амазонок было человек двенадцать. Все вооружённые до зубов, с луками и короткими копьями. На боку каждой висела сабля, подобная той, что вытребовала себе Маня. Так, с шумом, гамом, обоз и прошёл себе мимо. Прождав после их прохода ещё не менее получаса, когда уже не было слышно ни малейшего звука, осторожно, стараясь, лишний раз не наступить на какую-нибудь ветку, выбрались из своих схронов и осторожно двинулись дальше. Казалось, что и на этот раз неприятности пронесло. Схватка с амазонкой. Димон. Вечером этого же дня, Сидор сидел у костра, неторопливо помешивая закипающую кашу. Вокруг царила тишина и умиротворённость. Маня, присев на корточки и склонившись над рюкзаком, перебирала свои вещи, напевая вполголоса какую-то песенку. Неожиданно громко вскрикнув, она схватилась за голову, почувствовав, что кто-то её сильно рванул за волосы. Вскочив на ноги, она обнаружила, что её пёстренькая красная косынка, остававшаяся у неё ещё с земли, куда-то пропала. Вдруг в кустах, буквально в каких-то двух-трёх шагах, послышался громкий шум, и из них выскочил Димон, что-то возбуждённо орущий и размахивающий руками, и, вообще, неизвестно как там оказавшийся. Схватившись за оружие, неожиданно увидали, что у костра находились только Маня с Сидором, а Димон ещё ранее куда-то пропал. Теперь же он орал из кустов напротив. Накричав, с испугу на него, наконец-то смогли разобрать, что он зовёт их в лес. Оказалось, что пока они возились с костром, распаковывали вещи, устраивали лагерь и готовили еду, Димон, свалив у костра притащенную связку хвороста, и опираясь на копьё, пошёл в лес. 'В кустики, посидеть', - как он объяснил. - А копьё, то зачем взял? - насмешливо спросил его Сидор. Подтереться, что ли. - Ногу натёр. Вот и хромаю помаленьку, - огрызнулся Димон. Вот смотрите, - показал он рукой, куда-то вперёд. Потрясённые Маня с Сидором ошарашенно смотрели на амазонку, или кто это ещё мог бы быть, пришпиленную копьём Димона к стволу толстой берёзы. Пялились, наверное, целую минуту. - За что это ты её так? - недоумённо уставившись на Димона, враждебно поинтересовалась Маня. - Маня! - постучал себя по темечку Димон - Ты чё? Больная? Она же вас чуть не пристрелила. Маня, вместе с Сидором неверяще уставились на валяющийся у ног, безвольно повисшего на стволе берёзы тела, мощный, даже на вид, лук. - Это что? - неверяще ткнула Маня пальчиком в лук, - Это лук, что ли? - Ну не чеснок же, - мрачно подтвердил Димон, - а вон там, указал он на кусты с другого края поляны, твоя косынка, если ты ещё не заметила. Маня, с расширенными глазами, смотрела на свою красную косынку, валяющуюся на другом конце поляны, кем-то из ребят нагло, как она только что считала, сорванной с её головы. Дрожащей рукой, проведя по растрёпанным волосам, она потребовала говорить внятно, и объяснить ей, что всё-таки здесь происходит. Из сумбурного рассказа Димона стало понятно, что тот, принеся дрова для костра, отправился в лес, под кустики. Копьё же он взял с собой только по причине натёртости левой пятки. Для облегчения передвижения, так сказать. Больно уж сильно хромать приходилось. Ещё пока шли, терпел, а как стали устраиваться на ночь, уж больше терпеть не мог и откровенно захромал. Потому то и в лес пошёл с копьём, чтобы опираться было на что. Сделав свои дела, пошёл обратно и с удивлением заметил какую-то фигуру, скрытно наблюдающую за Сидором с Маней, возящихся на поляне. Собравшись, было окликнуть фигуру и выяснить чего это он не подходит, а подглядывает за ними из-под тишка, Димон с ужасом увидал, что тот достаёт огромный лук, и накладывает на тетиву стрелу. С испугу, что не успеет, он и метнул, не думая, копьё. - И вот, - расстроенно ткнул Димон рукой в мёртвое тело. - А ты молоток, - задумчиво заметил Сидор, обходя по кругу висящее тело. Как букашку наколол, - уважительно заметил он. - Если бы не твоя мозоль, - продолжил он, вертя в руках и мрачно разглядывая, поднятый с земли, мощный, даже на вид, лук. Эта сучка, нас бы влёт, как куропаток. - Надо сваливать, - неожиданно добавил он, удивлённо уставившимся на него друзьям. Похоже, эти девицы, из каравана, нашли наш костёр. И, каким то образом, вышли на наш след. - Хорошо, если не так, и если это какая-то одиночка, - оборвал он попытавшуюся возразить Маню. А если, она из каравана, а если, за ней появятся другие. Что? Опять рассчитывать на Димкину мозоль. Сворачиваемся и идём сколько сможем, а там видно будет. Может и отстанут. На месте схватки пришлось повозиться, убирая все следы гибели амазонки. Сидор прибрал лук со стрелами в туле, штук двадцать, нож, больше похожий на кинжал, пару монет из карманов, шарфик для Мани, пояс и шнурок шерстяной, разноцветный, весёленького такого плетения, длинный и прочный, на случай перевязать что-либо. Больно уж удобен, в качестве жгута, особенно. Маня его первым же делом и приватизировала. Им, мол, такая штучка ни к чему, а ей в самый раз, а то кисть что-то растянула, надо перевязать, чтоб не болела. Повязала шнурок и напрочь про болящую руку забыла. От шарфика же шарахнулась как чёрт от ладана. Хватит, мол, с нас таких повязок на шею. Вон вы повесили себе цепки, так теперь снять не можете. Вечером следующего же дня, когда, отмахали по лесам не один десяток километров, и появилась уверенность, что всё обошлось, утроили ночёвку, уже старательно маскируясь и не устраивая кострища посреди поляны. Немного освободившись, решили попробовать пострелять из лука. Надо было определить на практике, кому он пригоден, и кто им будет пользоваться. Маня, даже не натянула, а Димон, сразу отказался. - Хватит с меня и арбалета, - заметил Димон, повертев в руках лук амазонки. - Да, - восхищённо протянул он, - настоящее произведение искусства. Такой бы на ковёр, да на стену. Где-нибудь над кроватью. Нет, ребята, с меня хватит и арбалета. - Ничего ты не понимаешь, - возмутился Сидор. Какой ковёр, какая стена, - возмущённо потряс он луком перед носом Димона. Это боевое оружие и использовать его надо в бою, а не на стену вешать. - Смотри как надо, - ухмыльнулся он, натягивая лук. - Ну? И как надо?- насмешливо поинтересовался Димон, глядя на полу натянутый лук и на лицо Сидора, красное от прилившейся крови. - А, мать твою, чего под руку каркаешь, - орал Сидор на смеющегося Димона, тряся рассечёнными до крови пальцами. Хорошо, что слабо натянул, а то бы вообще пальцы отсёк этой тетивой. - Нет, - покачал головой Сидор, - это не для меня. Ну его нахрен. Держи, Маня, - протянул он лук с колчаном Маше, - упакуй подальше, чтоб я его не видал, да и носи, пока куда не пристроим, а то у нас уже и места нет. Озёрный край. Дальше уже шли, сторожась, аккуратно обходя открытые поляны и настороженно ловя каждый звук. В какой-то из очередных дней пути, слившихся в однообразную череду, неожиданно вышли на огромные открытые просторы с частыми живописными перелесками, где нежданно наткнулись на большую и разветвлённую систему из множества озёр, соединённых между собой полуразрушенной сетью каналов и проток, полузаросших камышом и рогозом. Очарованные красотой этого места, решили остановиться на днёвку и искупаться, больно уж место оказалось укромное. Сидор с Димоном, накупавшись вволю, развалились позагорать на солнышке и лениво наблюдали за Маней, закатавшей штаны и что-то увлечённо высматривающей в камышах. - Дима, Сидор, - услышали они придушенный голос Маши, - быстрее сюда. Что я вам покажу, - торжествующе кричала Маня полузадушенным голосом. - Что ты можешь показать такого, что я ещё не видал, - насмешливо проворчал Димон, лениво подходя к Маше и вытирая рубашкой мокрые после купания волосы. - Не фига себе, - раздался у него над ухом восторженный вопль Сидора. Это что же такое? - Это раки! - торжествующе, шёпотом заорала Маня. Это гигантские раки, что-то, подобное то ли омарам, то ли лангустам, - захлёбываясь словами, шёпотом орала Маня, судорожно тормоша ошалевшего от такого напора Димона. Я о них от подруги своей слышала. Ну, той, что вышла здесь замуж, - пояснила она ребятам, удивлённо таращившим на неё глаза. Они очень ценные и редкие. Встречаются только в редких озёрах, где-то на правобережье Лонгары. Вкус, - Маня закатила в экстазе глаза, - изумительный. - Нам дико повезло, - немного успокоившись, продолжила она. Мы нашли одно из таких озёр. - За ними, - продолжала Маня, - даже, из государств Западного побережья, а то и вообще из-за моря, снаряжают специальные экспедиции и поставляют к столу тамошних баронов, герцогов, да князей. Говорят, что даже Сам, Император Ящеров, не чужд этому деликатесу. - Как же мы их ловить то будем, - озадаченно посмотрел Сидор на растерянно хлопающего глазами Димона. Тут не то, что мы их. Как бы они нас, не съели. - Да это же крокодилы какие-то, - ошарашенно пробормотал Димон, наблюдая за гигантским раком, лениво передвигающим клешнями. Да в нём же метр целый будет, если не больше, - обречённо проговорил он, безнадёжно смотря на этот деликатес. - Больше, - мрачно заметил Сидор, осторожно выбираясь на берег. То, что я видел, никак не меньше полутора метров будет. Даже учитывая увеличивающую способность толщи воды. - Подумаешь метр, - презрительно бросила Маня, осторожно выбираясь на сушу. Они мирные. По крайней мере, так говорят, - независимо подчеркнула она. - И вообще, - возмутилась Маня, - я вам раков нашла? Нашла. Будьте любезны, мне их приготовить. Сами обещали меня постоянно раками кормить. Так вот теперь и выполняйте собственные обещания. - Ты что-нибудь помнишь? - вопросительно взглянул Димон на Сидора. Чтобы мы? Да что-то, кому-либо, обещали?! - Не верю, - подтвердил и Сидор. Я, конечно, не Станиславский, но не верю! - Ну, мальчики, - заюлила Маня, - ну что вы придираетесь ко всяким мелочам. Сказал, не сказал. Какая разница. Главное, раков хочется. - А где ты, собственно, раков видела? - мрачно поинтересовался у неё Димон. - Это, не раки, - подтвердил Сидор. Это, крокодилы. Ма-а-ленькие такие, всего то чуть более метра, но крокодилы. - Этими клешнями, - мрачно добавил Димон, - можно стальной прут, пятнадцати миллиметровый, перекусить, а мне, мои целые части бренного тела дороги. - И мне тоже, - подтвердил Сидор. Именно своей целостностью. - Не видать тебе раков, Маня, - вздохнул Димон, - как собственных ушей. - Может поменьше поискать, - заискивающе заглядывая им в глаза, стала ныть Маня. Ну не все же они такие мастодонты. - Ну, если только поменьше, - с сомнением покачав головой, неохотно согласился Сидор. Затратив ещё не менее часа на шуршание по камышам, от чего категорически отказались Сидор с Димоном, Маня, с торжествующим воплем позвала их к себе. Осторожно и неохотно приблизившись, Сидор с Димоном с облегчением увидели, что то, что на этот раз нашла торжествующая Маня вполне для ловли пригодно. Это была стая всё тех же гигантских раков, но значительно более мелких размеров, не более полуметра. Посмотрев на нетерпеливо подпрыгивающую Маню, как на идиотку, Сидор с Димоном, вооружившись палкой с рогулькой на конце, обречённо полезли в воду. Слава богу, что эти раки, действительно, были довольно мирными существами, иначе нашим доморощенным ловцам, здорово бы не поздоровилось. Хоть и только полуметровые, но схваченные за спину, они махали хвостом с такой силой, что мгновенно вырывались из рук и жестоко кусали за всё, за что только могли ухватиться. Одному человеку, справиться даже с единственным раком, было совершенно невозможно. Пришлось действовать вдвоём. Один, прижимал рогулькой рака к земле, а другой в это время заводил ему под хвост петлю из шёлкового шнурка, снятого с убитой амазонки. Заведя петлю под хвост, её затягивали и выбрасывали рака на берег, где повизгивающая от счастья Маня, пританцовывая, накалывала их на свою саблю. И дело пошло. Не прошло и часа, как ребята наловили добрых пару десятков гигантских раков. Этого было более чем достаточно для устройства дегустации. Расчленив их на части, запустили Маню на готовку деликатеса. Поедание деликатеса - Вот теперь я понимаю, за что такие большие деньги платят, - тяжело вздохнула Маня, высасывая очередную клешню. Один такой рак, подняла Маня за клешню полуметрового красавца, - то ли один, то ли два золотых потянет. - Где потянет, - насмешливо спросил Димон. Здесь, у нас в брюхе или где-то там? - Там, конечно, - обречённо вздохнув, ответила Маня. - А что, ребята? - загорелась Маня. Давайте раков наловим, и в город поставим. По дешёвке, ну, хотя бы, по ползолотого. Тут их море, - ткнула она пальцев в шевелящиеся заросли тростника. Голыми руками хоть тонну наловить можно. - Можно то можно, - вздохнул Сидор, разглядывая покусанные пальцы, - да как тащить будем. И куда? До ближайшего города ещё, если, конечно, карта не врёт, дней пять - шесть идти. - А там куда? - спросил он Маню. Где продать? Кому продать? Ты хоть понимаешь, что такие дела с кондачка не решаются. Вот потом, как вернёмся, организуем сюда экспедицию. Наловим раков, да не просто на рынке в городке продадим, а заранее договоримся о том, что их у нас купят. И купят столько, сколько мы принесём. Вот на таких условиях можно дело устраивать, а так, как ты говоришь, - безнадёжно махнул Сидор рукой. Ать, хвать, наловим. В крапиву завернём, - кивнул он на заросли крапивы у соседних бугров, - в городе продадим. - Щаз! - насмешливо заключил он. А вот возьмут и не купят. Из вредности, хотя бы. Ты думаешь, сбыт и покупка такого дорогого товара, не контролируется? Ага! Щаз! Размечталась! Не-е-е. Это дело надо заранее обмозговать и тщательно подготовить. - Если Совет планирует поднимать хозяйство, то он нам в этом деле пойдёт на встречу, и поможет. И с экспедицией, и со сбытом, - включился в обсуждение Димон, высасывая остатки мяса из последней клешни. - Ну, братцы, - восхищённо заметил он, - такого я ещё не едал. Правда, омаров, я тоже не едал. Да и лангустов не едал. Но с теми же креветками, или даже с земными раками не сравнить. Эх! - потянулся Димон, - а неплохо бы здесь иметь рачью ферму. Земли здесь ничьи, а доход с этих озёр велик зело будет. Да, и до берега Лонгары не так уж далеко. Жалко только, - сожалеючи покачал он головой, - что, без помощи и участия Совета, одним, не справиться. Разве что только так, наскоками. Урвал и в кусты. - Причём в прямом смысле слова, в кусты, - поддержал его Сидор, - ибо народу тут по округе разного много бродит, приходится прятаться. Взять, к примеру, ту же амазонку с луком. Если бы не Димкина мозоль, не видать бы нам этих раков, как своих ушей. И вообще, ничего не видать. - А что? - оживившись, начал он дальше развивать эту тему, - Бухту, где нас высадили амазонки, мы прекрасно запомнили. Дорогу помним, как свои пять пальцев. Хоть с закрытыми глазами пройдём. А почему бы и нет? - заключил он. - Ладно, - махнул рукой Димон, - поели, а теперь пошли место под лагерь искать. Вечер уж, надо бы и местечко поукромнее найти, а то у меня эта амазонка до сих пор тошноту вызывает. Неторопливо собравшись, пошли вокруг озера с раками, подыскать место для лагеря, поукромнее. Нашли в глухой рощице, на возвышенности, недалеко от другого озера, чуть поменьше размерами. Хоть и не рядом с первым озером, да и за водой для котла далековато бежать, но очень уж место укромное. Танки на дне. Тёплое летнее утро, воздух, напоённый ароматами, характерными только для первых дней наступившего лета, когда ещё пахнет свежестью молодая листва, а от земли тянет стылой сыростью, всё это настроило компанию на благодушный лад. Покой и умиротворение, разлитые в воздухе навевали мысли о чём-то вечном, прям как на кладбище. Тьфу, ты, прости господи. Решили, что провались оно всё пропадом: и деньги эти, обещанные за профессора, и профессор, сгинувший неизвестно где, и их обязательства по его нахождению и доставке, и всё, всё, всё. А они будут отдыхать. Такого благолепия, такой благодати, может уже никогда в жизни они и не найдут и упускать возможность провести пару - тройку дней на этом курорте, может только идиот. Поэтому, с утра никто никуда не спешил. Все дружно ленились. Понежившись на утреннем солнышке, пока оно ещё не начало припекать, сходили на рачье озеро, наловили ещё с пару десятков рачков. Позавтракав деликатесом и поспав до обеда, решили сходить искупаться в озеро, рядом с которым остановились. Первым в воду полез Сидор. Обленившийся Димон, развалясь на прогретом бугорке, покрытом свежей зелёной травкой, отказался лезть в воду, мотивируя это необходимостью охранять периметр, и тут же захрапел, прикрыв голову полотенцем. Покачав неодобрительно головой, Сидор, раздевшись, осторожно окунулся в воду, предварительно осмотрев всё у себя под ногами, на предмет наличия ещё каких-нибудь гигантских раков. Впечатление, произведённое на них этими монстрами, похоже, навеки настроило его не расслабляться в воде. Вода была, не смотря на довольно раннее ещё время, как парное молоко. Озерцо оказалось довольно мелководное и хорошо прогревалось. Накупавшись вдоволь, Сидор устроился уютно полежать на воде, раскинув руки и ноги в стороны, но не освоенное толком с детства искусство, никак ему не давалось. Постоянно что-то перевешивало, погружая его в воду. То голова, скрывалась под водой, то жопа, проваливалась куда-то вниз. Нахлебавшись воды, Сидор плюнул на лежание на спине и переключился на то, что у него получалось хорошо - лежать в воде на брюхе. Правда, тут уж приходилось хоть изредка подымать голову из воды и вдыхать воздух. Всё-таки он был не ихтиандр. Устроившись уютно на поверхности воды, Сидор, и широко раскрыв под водой глаза, он стал рассматривать водных обитателей, снующих прямо под ним по близкому дну. Всё-таки глубина водоёма, не превышающая двух - трёх метров, открывала великолепные перспективы по наблюдению за всякой живностью, в изобилии сновавшей среди донной растительности. Были здесь даже и пресловутые раки, правда, каких-то мелких размеров, не более пары десятков сантиметров. Сидор, матёрый рачий охотник, с презрением наблюдал за снующими там и сям мелкими рачьими обитателями, скептически оценивая их гастрономические свойства. Неожиданно, его внимание привлёк какой-то явно инородный предмет, вырисовывающийся на дне. Присмотревшись повнимательней, и, не выдержав любопытства, нырнув поближе, Сидор с ужасом увидал, что на дне, полупогрузившись в донный ил, весь облепленный ракушками и донной травой, возвышался танк. Бляха муха, это был Т-34. Родной, до боли знакомый, легко узнаваемый советский танк, времён второй мировой войны. Только вот пушка у него была какая-то несерьёзная, маленькая, наверное, первого периода войны, да в боку зияла огромная дырища, сквозь которую свободно шныряли туда - сюда разные мелкие водные обитатели. Бросившись немедленно на берег, Сидор яростно растормошил уснувшего Димон и погнал его в воду, проорав на ухо, что он танк нашёл. Хлопая с пересыпу глазами и не соображая ничего после сна, Димон полез в воду, недовольно ворча, что только таким идиотам, как Вехтор, может привидеться на чужой планете советский танк. Сидор остался на берегу, отогреваться на солнце, поскольку явно перекупался и теперь дрожал мелкой дрожью, никак не согреясь. Нанырявшись вволю, Димон вылез на берег и ехидно ему заявил, что никакого советского танка он там не видел, наверное, ему показалось. - Да ты что, - возмутился Сидор, я же тебе точно место показал. - Нет там советского танка, - набычив голову, возразил Димон. Вот немецкий там есть, - ехидно заметил он. А советского нет, - ткнул он пальцем в Сидора. Ты совершенно не разбираешься в технике. - Мальчики, о чём спор? - неожиданно раздался возле них голос Маши, незаметно подошедшей к увлёкшимся спором приятелям. - Этот придурок, - обвиняюще ткнул Сидор пальцев в Димона, - не может отличить советский танк от немецкого. - Сам придурок, - возмутился Димон. Тебе говорят, что там немецкий танк, значит там немецкий танк. - Стоп, стоп, стоп, - перебила его Маня. Какой танк, где вы тут танки видели? Вы чего, ребята, а солнце перегрелись? - Там! - в один голос заорали Димон с Сидором, указывая рукой на середину озера. - Там вода, - постучала Маня, как она думала, по пустым головам приятелей, - там озеро. Там, если и есть чего, то только рыба, ну, может быть, ещё раки. - Тебе, Маня, раки весь белый свет застили, - скептически заметил ей Димон. Иди ка и нырни, вон туда, - указал он рукой на середину озера. - А потом она скажет, какой это танк, - заявил Димон Сидору. Немецкий, или советский. - Во, во, - обрадовался Сидор, - пускай скажет. Пускай скажет. - Маня, - раздражённо заметил он подруге, - тебя долго ждать? Тебя же попросили. Иди и нырни. - Я тебе сейчас нырну, палкой по башке, - угрожающе процедила Маня, оглядывая местность в поисках заявленного инструмента. - Да ладно, Маня, не злись, - примирительно проговорил Димон. Правда, чего тебе стоит? Ну нырни ты разок, пожалуйста, рассуди наш спор. А то вот этот, - ткнул он пальцем в Сидора, - совсем одурел, не может отличить советского танка от немецкого. - Да какие танки, в конце то концов, - разозлилась не на шутку Маня. - Да в озере, на дне, танк стоит, - заорали в один голос Сидор с Димоном. - Немецкий, - заорал Димон на Сидора, - Нет, советский, - заорал в ответ Сидор. - Ладно, - махнула рукой Маня, - чего глупых мужиков спрашивала. Придётся плыть, - вздохнула она, направляясь к кустикам, за которыми разделась и нырнула в воду. - Ох, - ахнула Маня, - благодать то какая. - Ты не отвлекайся, не отвлекайся, - одёрнули её мужики, - плыви куда сказано и выдай ответ. - Нет, - покрутила головой Маня, - с вами по хорошему нельзя. Ну погодите, вылезу, отомщу. - Отомсти, отомсти, - поторопил её Димон. - Ну что? - Заорал он вынырнувшей Мане. Видала? Какой танк, немецкий? - Там пушка! - закричала, отплёвываясь от воды, Маня. Старая! Века шестнадцатого, а может и девятнадцатого. Я в них не разбираюсь. - Абалдеть! - уставились друг на друга приятели. Ещё и пушка. - Здесь что? - недоумевающе спросил Сидор. Свалка истории? - Ты голова, ты и думай, - лихорадочно заметил Димон, скидывая штаны и бросаясь голышом в воду, - а я поплыл, посмотрю. - Э, - возмутился Сидор, - меня, что? На берегу бросать? Не позволю! - заорал он, сбрасывая штаны и бросаясь вдогонку за Димоном. Где-то, через час интенсивного ныряния, прочесав, практически всю поверхность озера, они выяснили, что на дне находится целый склад военного снаряжения, начиная от подбитых танков, времён второй мировой войны, до пушек, вместе с лафетами и зарядными ящиками. Всего там было навалом. Создавалось такое впечатление, что это была свалка, куда свалили всё битое оружие, начиная, века так с шестнадцатого и до двадцатого, включительно. Может, там были и более ранние образцы вооружения, но они их не нашли. Но и двух танков, советского Т-34 и немецкого Т-4, им, вкупе с десятком разнокалиберных орудий разных эпох, вполне было достаточно. - Там, наверное, целая батарея со сломанными колёсами, - проговорила Маня, прыгая на одной ноге и вытряхивая из ушей воду, - наверное наполеоновского времени. Я такие по фильму помню, про гусарскую балладу. - Ахренеть, - крутил головой Сидор, отфыркиваясь от попавшей в уши воды. Там же пушки. Настоящие. Старые, века шестнадцатого, а может и девятнадцатого, мы такие же, как-то в одном монастыре со дна пруда подымали. - Ну и как они туда попали, - заинтересовался Димон. - А кто его знает, - пожал плечами мокрый Сидор, вытираясь рубашкой. Может, при штурме поляки утопили, они как раз с того берега наступали, где-то в году шестьсот десятом, может, французы бросили, когда бежали из Москвы в восемьсот двенадцатом году, а может, и наши утопили, когда в сорок первом от немца драпали. Чтоб не досталось, значит, - усмехнувшись, пояснил он. - Так шестнадцатого или девятнадцатого, - заинтересованно попыталась уточнить Маня. - А тебе не всё равно, - насмешливо заметил ей Димон. Един хрен, нам их оттуда не поднять. Да и нахрена они нам здесь здались. Что? - насмешливо спросил он Маню. Музей собралась открыть? - Не, - возразила Маня. Я просто думаю, что рядом ещё одно озеро, а что там может быть? - А что? - бросил вытирать волосы Сидор. А давай проверим. Всё одно уже мокрые. Чего ещё раз не искупаться? Пошли? - обратился он к задумавшемуся Димону. - Пошли, - передёрнул тот плечами. Глядишь, ещё чего-нибудь найдём. Маня, подхватив свои вещи, и до конца не одеваясь, бросилась к видневшемуся в отдалении ещё одному озерцу, по площади немного превышающему этот и располагавшемуся у подножия каких-то холмов, полузаросших здоровущими соснами. - Красота! Удивительная, - заметил Сидор, - кивая на сосны. - Да, - сожалеючи вздохнул Димон, - сюда бы какого-нибудь Шишкина. Или Поленова. - Вот где надо бы жить, - вздохнул Сидор, - а не в этом городке, где мы, сдуру, полтора месяца горбатились. - Ну и кто нам мешает, - аж остановившись, неожиданно спросил его Димон. Что нас там держит? Сотка, что ли эта, сраная? - Правильно мыслишь, - разулыбался Сидор, - только пойдём, сначала поныряем, а то Маша нам скоро тут всю живность распугает, - кивнул он на барахтающуюся в воде Маню. - А я батарею нашла, - прокричала из воды Маня, яростно отфыркиваясь. Зенитки, штуки четыре. А снарядов то, снарядов. Горы! - восторженно орала она, стоящим на берегу приятелям. - Ну, снаряды то, положим, уже скисли все, - глубокомысленно заметил Димон, почесав голову. Я по прошлому опыту знаю, что если снаряд долго в воде пробыл, то может и не взорваться. - А взрывать то его зачем, - удивился Сидор. Ты, что? Вздумал из пушки пострелять? - Ну да! Ещё чего! Я что, больной, что ли? Ещё взорвёшься, - возмутился Димон. Это я на тот случай, если нам надо будет мину, где устроить, а то, можно и взрывчатку вытопить. Капсюли то, проржавели поди давно, а вот тротил, в дело пойдёт. - Нет, Димон, - возразил ему Сидор. Это ты брось. Мало ли, сколько времени они тут пролежали. Сгнили поди все. Ещё рванёт, что тогда мы без тебя тут делать будем. Пусть этим кузнецы всякие занимаются. Они с железом работать умеют, они твой тол и вытопят, а с нами, поделятся. Ведь мы же, всё-таки его нашли. - Это чего вы тут без меня делить собрались? - возмутилась вылезшая из воды Маня. Это мои снаряды. Не позволю торговать своими находками. - Ты их ещё достань оттуда, - насмешливо заметил ей Сидор. А то ещё ничего нет, а ты туда же. Моё. - Да моё! - агрессивно откликнулась Маня. Если бедная девушка сама о себе не побеспокоится, то никакие мужики ей ничего не обеспечат. - Ладно, бедная, - заржал Димон, - раз снаряды твои, то сама их и доставай. Сама и тол выплавляй, сама и продавай потом. И тол, и цветмет, и батарею ту, что здесь на дне валяется, а мы уж, так и быть, раками обойдёмся. Но это уж без тебя. - Извини, Маня, - развёл руками Сидор, - но это будет по честному. Тебе мёртвое, а нам живое. - Ну ладно, - махнув рукой, согласился с ошарашенной Маней Димон, - так уж и быть. Дадим мы тебе раков. Двух. Одного на завтрак, другого на ужин. - Да ладно тебе, двух, - возмутился Сидор. Трёх! Чтоб и в обед, что-то было. Нельзя же девочку обижать. Ты прям террорист, какой то. - Ладно, ладно, ладно, - рассмеялась Маня. Я всё поняла. Делим на троих, по честному. - Ну вот, - глубокомысленно заметил Димон. Стоило только девочку прижать.... - А по шее, - угрожающе заметила Маня, покачивая в руке толстый сук, заранее подобранный ею перед этим. - Может я, конечно, ошибаюсь, - перебил её Сидор, задумчиво разглядывая ближайший холм, - но что-то это мне напоминает. - Мне лично это напоминает задницу, куда нас высадили амазонки, - мрачно откликнулся Димон, рассматривая из-под руки заинтересовавший Сидора холм. - Мама дорогая, - ахнула Маня. Да это же городище. - А ямы у его подножья явные окопы, - заметил Димон, подымаясь на склон холма. - А вот и блиндаж, - заметил он, подойдя поближе и рассматривая провалившуюся внутрь невысокую насыпь. - А это что? - кивнула подошедшая Маня на полузасыпанные канавки. Траншеи, что ли? - А ведь это плотина, - заметил Сидор, разглядывая, что-то у подножия холма. А озеро наше, не озеро, а пруд. - Пруд, не пруд, какая разница, - бросил Димон, присаживаясь на полуразрушенную каменную кладку. Ты посмотри, какой камень, - похлопал он ладонью по развалинам, на которых сидел. - Да, - задумчиво протянул Сидор, - это строили явно задолго до появления здесь окопов. - Тогда же, видать, и разрушили, - заметила Маня, ковырнув ногой, выкатившийся из-под осыпавшейся кладки череп. - Ты осторожнее, - вскочил Димон с полуразрушенной стены, на которой он было устроился. Здесь всё на ладан дышит, а ты стены ковыряешь. Пошли отсюда, а то ещё завалится, - покосился он на соседний проём городских ворот, держащийся на честном слове. Осторожно спустившись с полуразрушенной городской стены, на которой они неосмотрительно устроились, отправились обратно в лагерь, обсуждая по дороге радужные перспективы, открывающиеся перед ними, как владельцами столь больших запасов цветного металла от снарядов, да ещё и возможного запаса тола, который, правда, ещё предстояло выплавить. - Жалко уже вечер, - заметил Димон, а то бы полазили по развалинам. Может, чего и нашли. - Завтра полазаем, - согласился с ним Сидор. Может, действительно, что-то и найдём. Рвы с костями. На следующее утро, вскочив от нетерпения, ни свет, ни заря, вся компания, перекусив поднадоевшими уже раками, быстро помчалась в найденное городище. Ожидания их на находки полностью оправдались. Правда, в город они не полезли, справедливо опасаясь обрушения еле держащихся вертикально стен домов и сооружений. Да и городок был так себе, площадью не больше пары гектаров, что там можно было найти. А вот склоны холма, по всему периметру городища, были просто усыпаны остатками траншей и развалинами блиндажей, полу заросшими мелким колючим кустарником. Везде валялись останки разбитого оружия и воинской амуниции, как советского, так и немецкого, явно периода той прошедшей войны. Однако, никаких следов погибшего воинства нигде не было видно. Ни скелетов, ни черепов, ничего, подобного тому, что вытащила из крепостной стены Маня, нигде не было видно. - И-эх, - расстроенно проговорил Димон. Покопаться бы! Такого нарыть можно. Куда там Мясной Бор. - Да, уж, - осуждающе пробормотал Сидор, осматривая полуоплывшие холмики, явные могилки, уже за давностью лет, практически в рельефе не читаемые. Ты у нас давний гробокопатель. - Зачем же покойников безпокоить? - удивился Димон. Здесь и окопов полно, да и блиндажей всяких, некопаных, несчитано будет. - Эй, - негромким голосом, неожиданно позвала их Маня. Кажется, я нашла тех, кто здесь воевал. Подойдя к Мане, застывшей на краю ближайшего оврага, начинавшегося практически сразу от крепостной стены, потрясенные друзья с ужасом могли рассмотреть огромные валы костей, засыпавших, чуть ли не доверху весь широченный овраг. - Такое впечатление, что его кто-то жевал, - задумчиво проговорил Димон, вертя в руках огромную берцовую кость. - Похоже, ты прав, - согласился Сидор, вертя в руках другую кость, с явными следами зубов. Однако здесь и зверьё, - опасливо заметил он, разглядывая длинные и глубокие ямки на кости. - Кто же их всех сюда свалил, - полюбопытствовала Маня, равнодушно отбросив валявшийся под ногами череп. - Да уж, - задумчиво протянул Сидор. Как то это не по христиански. Не похоже это, ни на наших, ни на немцев. - А это что такое, - удивился Димон. Наступив на какую-то ржавую коробку. Ба, - воскликнул он, - да это же патроны. Наши, - заметил он, повертев в руках патрон, - а это диск для ППШ. Сам проржавел, а патроны, как новенькие, - заметил он, набивая ими карманы. - Ты думаешь, они будут стрелять? - скептически спросил Сидор, набивающего карманы Димона. - Может да, может, нет, - откликнулся тот, - проверить надо. Обычно каждый второй точно выстрелить может. - Пошли ка отсюда, - одёрнула их Маня. Что-то мне нехорошо от этого вида. Спустившись вниз на равнину и отойдя подальше от места чудовищного побоища, только тогда они смогли что-то связно обсудить, но так и не пришли к единому мнению. Откуда здесь могло появиться такое множество человеческих костей, было совершенно непонятно. Решив попристальнее присмотреться к местности, с удивлением обнаружили, что этот край оказался ранее густо заселённым. Им постоянно встречались останки фундаментов домов, заплывшие рвы небольших крепостей и остатки полуразрушенных стен, практически срытых до основания. Постоянно встречались следы расчищенных полей, прудов и спрямлённых русел ручьёв и проток между озёр. Но сейчас в этих местах не было никого. Абсолютно. - Что-то это всё мне не нравится, - мрачно заметил Сидор, вертя в руках очередной найденный ствол от советского ППШ, рассыпающийся у него в руках от ржавчины. - Пошли ка в лагерь, - заметила устало Маня. Ничего то мы здесь нового не найдём. Только вымотались как собаки. И усталая компания отправилась обратно в лагерь, уже не обращая внимания на постоянно встречающиеся по пути материальные останки бывшей здесь когда-то богатой цивилизации. Призраки озёр. Утром встали все какие-то помятые и не выспавшиеся. - Что-то мне дрянь всякая снилась, - мрачно поделилась своей бедой Маня, потирая покрасневшие от недосыпу глаза и душераздирающе зевая. - Как глаза закрою, так призрак какой-то является. Слезь, говорит, с моей могилы. Только снова глаза закрываю, он заново. Слезь, говорит с моей могилы. И так всю ночь. Бред какой-то. - А на кого он похож? - настороженно спросил Сидор. - Да, по виду, вылитый Ганс. В каске, в сапогах своих фирменных, да с винтовкой в руке. Стоит, гад, в классической такой позе, с засученными рукавами, в немецкой форме, да ещё с горящей сигаретой. Даже запах дыма почувствовала, - пожаловалась Маня. - И чего ему надо было, - мрачно поинтересовался Сидор. - Да, просил похоронить его и отпеть, - ответила Маня. Я его, так растерянно, спрашиваю: 'А где же мы тебе тут попа твоего найдём?'. А он, гад, отвечает, что можно и православного, такие у вас должны быть, чай недавно из обжитых мест, а ему всё равно какого попа, лишь бы отпели, покою дали. Вот и приведите, а то, мол, житья не дам вам на этом месте. - А, - облегчённо вздохнул Сидор. А у меня наш был. В обмотках, - почему-то уточнил он. - А у меня, вообще, француз, какой-то, - заметил мрачный и то же не выспавшийся Димон. И по русски, гад, лопочет: 'Ты спишь на моей могиле. Ты спишь на моей могиле'. - Как такое возможно? - обратился он к Сидору. - Кабы я знал. - А чего тут знать, - заметила Маня. Если призрак по ночам пристаёт, то значит, ты действительно спишь на его могиле. - Тогда придётся место менять, - сожалеючи заметил Сидор, окидывая взглядом благоустроенный за пару дней лагерь. Призрак привязан к месту своего упокоения, и никуда от него не уйдёт, так что особо бояться нечего. Уйдём и забудем. Где мы ему тут попа найдём. Позавтракав напоследок на этом месте, быстро собрали вещи и перенесли лагерь подальше и от места боёв и от старых поселений. Для нового лагеря выбрали место ещё более укромное и красивое, на берегу неширокой протоки, соединяющий два маленьких, очаровательных озерка. На этом месте настоял Димон, заявивший, что здесь хорошо должен брать хариус, любящий подобные места. - Я уже от твоих раков, - заявил он Мане, - сам скоро панцирем покроюсь. У меня эти раки, - схватил он себя за шею, - уже поперёк горла стоят. Рыбки хочу. Деликатесной, - обвиняюще уставился он на скуксившуюся Маню. - Ладно, - тяжело вздохнула Маня, - будет тебе деликатес. Прям как на море. - Это как это, - оживился Димон. У нас что здесь, осьминоги водятся. - Иди уж, - отмахнулась от него Маня, - на свою рыбалку, - уточнила она. И чтоб без хариуса мне, не возвращался, - прокричала она в спину побежавшего к ручью Димона. А я уж тут займусь, - проворчала она себе под нос. Жемчуг. Вспомнив свои былые кулинарные изыски, Маня решила побаловать народ новым блюдом, запомнившимся ей после поездки в Испанию. Набрав в ручье ракушек, внешне похожих на мидий, предварительно прогнав с этого места, недовольно заворчавшего Димона, она решила устроить ребятам блюдо под названием 'поэлья'. Из морепродуктов, или как она уточнила Сидору, скептически за ней наблюдавшему, точнее, как она заметила, из реко - или озёро- продуктов. Взяла ещё оставшихся раков, отмахнувшись от возмущённо заворчавшего Димона, к тому времени уже вернувшегося с богатым уловом, отварила рыбки всякой и разной, начистила мидий и заправила всё рисом из их стратегического запаса. Причём, мидий наловчилась чистить одной ложкой. Одним движением руки, раз, и готово, мидия в блюде. - Маня, - мечтательно закатив глаза и принюхиваясь к разлившимся по округе очаровательным ароматам, проговорил Димон, - Ну почему я на тебе не женился? - Раньше думать надо было, - ехидно заметила Маня. А теперь нечего подлизываться. - Или вот ты, Сидор, - продолжал развивать Димон животрепещущую тему. Почему ты на Мане не женился? Я бы в гости к вам ходил, столоваться. - Нет уж, - возмутился Сидор, представив на миг этого прожору за столом. Да тебя ни один бюджет не выдержит. - Вы за своими мечтами, сейчас без обеда останетесь, - насмешливо заметила Маня, покачивая половником. Лучше бы сбегали, воды на чай принесли, я тут травки всякой разной набрала, а то уж брусничный лист надоел совсем. - Да, Маня, - нечленораздельно пробормотал набитым ртом Димон, - повезёт тому мужику, за кого ты замуж выйдешь. - Это же надо, - обратился он к Сидору. На пустом месте, такое блюдо смайстрячить. А, чёрт, - заорал он, заскрипев зубами. Маня! Я из-за тебя зуб сломал, - выплюнул он что-то белое на ладонь. - Что-то у тебя больно зубы белые, - недоверчиво заметил Сидор, посмотрев на жёлтые от табака зубы Димона. Да и круглый он какой-то, - добавил он, рассматривая обломки чего-то белого. - Бли-и-ин, - замычал он, захрустев чем-то на зубах. Маня, ты нас совсем без зубов решила оставить? Учти, здесь стоматологов нет. Сломаем, что делать будем? - промычал он, выплёвывая на траву что-то белое. - Ого! - воскликнул Димон. И у тебя то же самое. - Маня, ты что, бусы в кашу уронила, или камней, в поэлью твою грёбанную, насыпала? - завопили оба в один голос. Вот тут Маня разобиделась всерьёз, не ценят, мол, и обижают. Я к ним со всей душой. Со словами и без слов. А они... - Ты погоди Маня причитать, - оборвал её Сидор, выковыривая из 'поэльи' очередной кругляш. Ты нам правду скажи, бусы в кашу бросала? - Какие бусы, - возмутилась Маня. Где ты у меня бусы видел? - А это тогда что? - Димон обвиняюще ткнул ей под нос ладонь с горстью круглых камешков, выковырянных им из каши. - Мамочка моя, - ахнула Маня. Да это же жемчуг. - От именно! - возмущённо заметил Сидор. Жемчуг! Ты свои бусы сыпешь, куда не попадя, а мы потом зубы ломаем. Ты глянь, сколько его здесь, - обвиняюще ткнул он пальцем в большую горсть жемчуга, разбросанного им по траве. - Сидор, скотина, - чуть не заплакала от расстройства Маня. Да, нету у меня никаких бус. - А жемчуг, откуда, - заорал на неё Димон. - А я почём знаю, - заорала в ответ разозлённая Маня. - Ха, - закричал от берега ручья Сидор, - идите ка сюда! Что я вам покажу! Заинтригованная компания столпилась возле Сидора, ковырявшегося в это время в скорлупках, оставшихся после Маниного приготовления 'поэльи'. - Бог ты мой, - зачарованно прошептала Маня, - да это же жемчужницы. Самые настоящие. - Во, во, - насмешливо заметил Димон, выковыривая из раковины жемчужину, - а ты их в суп. - В поэлью, Дима, в поэлью, - уточнил Сидор. Суп, это что, мелочь, а вот поэлья, - мечтательно закатил он глаза. С жемчугом, - ехидно добавил он. Помирать буду, а не забуду. Такого дорогого блюда, я в жизни не едал. - А ведь до революции, - задумчиво проговорил Димон, катая на ладони жемчужину, - в России были целые реки, из которых добывался особый, речной жемчуг. Существовали даже такие промыслы по добыче этого жемчуга. Может быть и здесь так? - А ну ка, проверим, - стал закатывать он свои брючины. Следующие полчаса они таскали из воды раковины, а наловчившаяся уже Маня вскрывала их. И в каждой второй, если не в каждой первой, какая-нибудь жемчужинка да была. Где больше, где меньше, но все одинаково круглые, ровные, высшего качества. Маня только ахала, аккуратно складывая их в горстку. Бросили этим заниматься только тогда, когда стало совсем уже ничего под водой не видно. Решили вернуться к жемчужному промыслу завтра с утра. А пока пошли к костру разбирать богатую добычу, ибо опять, как-то незаметно, вечер наступил. Надо было на ночь устраиваться, да и поесть чего-нибудь не мешало бы, а то за этой жемчужной лихорадкой, совсем без еды целый день провели. Назавтра, поднявшись ни свет, ни заря, весь божий день потрошили раковины. Напали на место, где они гирляндами висели, прямо друг на друге. На дно не встанешь, ковёр целый. Красотища. Маня только ахала. Она то, как оказалось, всё с краю таскала, по чуть, чуть, и думала, что это всё что тут есть. А их тут! Мо-оре! Хоть и изредка, но попадались и раковины заметно большего размера, чем обычно. На пробу вскрыли пару таких раковин. Вскрыли и ахнули. Там была ЖЕМЧУЖИНА. И не простая, а идеальная! В другой подобной раковине - ещё одна, такая же. Стали ещё вскрывать, там ещё такие же. И ещё, и ещё, и ещё. Набрав, чуть ли не два полных сапога Сидора подобных жемчужин, решили пока остановиться. Надо было разобрать то, что уже наковыряли. Стали сортировать. Димон, не выдержав нудной работы, опять куда-то отправился, заявив, что пойдёт, рыбки половит, что бы завтра днём не отвлекаться. - А всё-таки удивительно, - заметил Сидор, любовно рассматривая особенно крупную жемчужину, - почему же здесь никто не живёт. Место то благодатное. Есть всё. Рыба, птица, гигантские раки, жемчуг наконец-то. Ну почему здесь никто не живёт? - А я знаю почему, - мрачным голосом проговорил Димон, безшумной тенью выныривая из темноты. Завтра, по свету, я вам кое что покажу. Уверяю, вам это не понравится. - А что? - сварливо заметила Маня. Сейчас нельзя. - Сейчас вы все равно ничего не увидите. А до утра ничего не случится. До этого не случалось и сейчас ничего не будет. Утром, едва только первые проблески света появились среди деревьев, он уже вёл заинтригованных друзей, куда-то в обход дальнего озерка. - Тут лучше всего пройти будет, - пояснил он Сидору, поинтересовавшемуся, не лучше ли было по левому, более высокому берегу, обойти озеро. - А вот теперь смотрите, - бросил он, раздвигая кусты на краю какого-то очередного оврага. Там были кости. Человеческие. Много. Гораздо больше того, что они видели в первом овраге. И это были свежие кости. Не пролежавшие и месяца под солнцем. Чисто обглоданные со следами тех же зубов, что и в прошлый раз. - Может я, и ошибаюсь, - мрачно проговорил Димон вмиг помрачневшим друзьям. Но, по моему, это ящеры. - А здесь у них что? - поинтересовался у него Сидор. Кормовая база? - Похоже на то, - ответил Димон, - подымая чисто обглоданную кость. Свежая, - мрачно заключил он. - Да тут же уже, сколько лет, никто не живёт, - неверяще уставилась на него Маня. - Вот и я думаю, - задумался Димон, - откуда здесь они. - Ты здесь всё осмотрел? - уточнил у него Сидор. - Откуда. Только на этот овраг наткнулся и сразу обратно. - А мы костёр не погасили, - задумчиво проговорила Маня. И там все наши вещи. - Это ты не погасила, - невозмутимо заметил Димон, - а я его пока ты в кустах возилась, затоптал. Даже водой залил, чтоб дыма не было. - Давай ка всё тут в округе осмотрим, - предложил Сидор, - а потом решим, что делать будем. А то есть у меня подозрение, что я догадываюсь, кто те кости у города, в овраг свалил. - Да, - задумчиво протянул Димон, - кажется, я тоже догадываюсь. Больно уж подчерк похожий. Значит, - заметил он, - пока наши с немцами воевали, ящеры победителей и съели. - Похоже на то, - каким-то сиплым и тусклым голосом согласился с ним Сидор. - Пошли ка, обыщем окрестности, - оборвал его Димон, - больно уж мрачные у меня догадки. Обыскав все ближайшие перелески, нашли ещё девять подобных ям. Всё! Больше искать было безполезно, так как и без дополнительных поисков стало окончательно ясно, кто здесь хозяйничал. Это было постоянное место базирования ящеров, где они регулярно поедали народ, добытый в набегах. Все с ужасом смотрели друг на друга, неожиданно поняв, насколько они вели себя безпечно. Быстро и осторожно вернувшись в лагерь, тут же принялись за уничтожение всех следов своего пребывания. Скрыли старое кострище под новым дёрном. Замаскировали так, чтобы, не то, что ящер, ни одна собака бы не нашла. Лагерь свернули и перенесли на другое место, более укромное, под раскидистой елью, скрывающей своими ветвями всякого, кто под них скроется. Вырыли яму, землю на скатёрку, верхний слой дёрна в сторону, чтобы потом, после приготовления пищи, прикрыть кострище. Приготовили ужин, разлили по мискам. Тут же приготовили чай. Затушили моментом костёр, скрыли его и ушли далеко в сторону, подальше от места кострища, чтобы даже если заметят по дыму, на старом месте, месте костра, никого уже не было. Поели и переночевали уже без костра, на новом месте. На следующий день опять пошли на добычу жемчуга. Уж больно прибыльное дело, да и никак не могли оторваться, больно уж их это захватило. Но теперь брали только самые большие раковины, где встречаются самые большие жемчужины. Набрали ещё чуть ли не на два рюкзака. Остановились, ибо уже класть некуда, все запасные рюкзаки кончились, а в голых руках много не унесёшь. Да и тяжесть это оказалась, просто неподъёмная, таская этот жемчуг на своём горбу, далеко не уйдёшь. Нести, кстати, уже тоже не в чем. Снова сходили на рачье озеро и наловили раков, уже на следующий день, в дорогу. Решили завтра отправляться дальше, поскольку собирать жемчуг уже было некуда, да и идти надо. Приготовили раков, чтобы с утра не возиться, заодно и завтрак соорудили. Опять готовили в одном месте, а ели в другом. Скрыли все следы своего кострища. Ночевали опять в другом месте, чтобы даже запаха костра не было. Собранный жемчуг разделили на две неравные части. Меньшую, отборную, взяли с собой, на всякие нужды, да и прицениться у специалистов, сколько же это может стоить. Большую, практически три полных рюкзака, припрятали в приметных местах, чтобы потом, при случае, на обратном пути, или специально сюда собравшись, забрать. Место должно было быть где-то на солнце, чтобы не испортился жемчуг, или вершине дерева, бывшее воронье или орлиное гнездо, или же верхняя площадка полуразрушенной башни, что они видели в крепости, или ещё где. Выбрали вершину дерева. Снизу не видно, да и крона густая. Ветви выбрали покрупнее, чтобы выдержали наверняка. Потом подобрали второе дерево, могучий дуб, ничем, тем не менее, внешне не выделяющийся, но который легко найти. Третью часть клада решили укрыть на вершине виденной неподалёку разрушенной башни. Ни один человек, в здравом уме не полез бы в эти руины, грозящие вот, вот развалиться, однако на поверку вполне устойчивые и готовые простоять ещё хоть сто лет. Вернуться за жемчугом решили, кровь из носа, до осени, иначе пропадёт зимой, на морозе. Покидая озёра, решили что, всё-таки надо сюда ещё раз вернуться. Уж больно место хорошее, прибыльное, да и раки, если, правда, с ценой, очень хороший источник дохода. Да и место для крепости практически готово. Ставь тын и всё. Если что, то можно и переждать чей-нибудь набег. Корзина для переноса раков. С собой, взяли десяток варенных и пару десятков живых раков, положив их в рюкзаки и переложив крапивой. Решили посмотреть, насколько их хватит, на какое расстояние их можно пешком перенести и как долго они смогут выжить. Ещё не было такой жары как летом, а вечерами вообще прохладно. Для переноски раков сплели короб из ивовых веток, для чего всё-таки заставили Димона сплести три небольшие корзины с крышками, как раз, чтобы можно было удобно их устроить в рюкзаке. Переложив раков крапивой, тщательно закрепили крышки, чтобы, не дай бог, не вылезли по дороге. Больно уж они были кусючие. Корзины были удобны ещё и тем, что позволяли на привалах, при наличии любого ручья, держать их в воде, продлевая ракам жизнь. Встреча с ящерами. Следующий день ничем особым не ознаменовался, если не считать того, что ни свет, ни заря, они сорвались с места, стараясь поскорее покинуть опасные места. Когда, уже в полдень, вдали от озёр, едва разминулись с дозором ящеров на птицах, ещё раз убедились в том, насколько они были безпечны. Только повышенные меры предосторожности, позволили им заранее их заметить, настолько они передвигались неслышно и, в высокой траве, практически невидимо. Только какие-то страусы, используемые ими в качестве ездовых животных, позволяли их замечать издалека. Какие-то они были мелкие и незначительные, как показалось им. Тем не менее, решили не связываться. Не для войны они в поход отправились, а на поиски профессора. Потом только сообразили, что первая группа ящеров на ездовых птицах, были нечто вроде передового дозора, охраняющего небольшую толпу пленных, человек в десять, бредущую в окружении многочисленной группы больших ящеров, особей не менее двадцати. Это уже были не та мелкота, что передвигалась на страусах. Только ростом они были не менее двух метров, не считая ширины плеч и общей массивности тела. Стало понятно, что у озёр скоро образуется новая яма с костями людей. Связываться с такими, было смерти подобно. Не те у них силы. Нет ни умения, ни мастерства, да и всех не освободишь. Вроде всё правильно, но остаётся на душе мерзкое чувство, гадливости. И понимаешь, что сделать ничего не можешь, и тоска от того берёт, что ничего не сделал. Однако тем же вечером у них состоялся примечательный разговор. - Мы, - рассуждал Сидор, сидя перед костром и переворачивая палочки, со скворчащим на огне, мясом, - не имеем никакого морального права осуждать ящеров за людоедство. Мы, по сути, такие же людоеды, как и они. Ну и что с того, что мы не едим людей реально. Зато мы едим тех же свиней и коров, или вот эту, как её, косуля что ли. И что? У коров нет сознания. Есть. Что? Хочешь сказать, что это тупая, безсловесная скотинка? - обратился он к Димону. Как бы не так! Есть у них и сознание. Есть, кстати, и речь. Только вот мы, по собственной лени и тупости, не утруждаем себя их пониманием. Легко и удобно считать, что это неодушевлённое существо, а значит и потребить его можно. В виде шашлыка, например, - закруглил Сидор свою речь, помахивая перед лицами компании, нанизанными за прут, ломтиками духовитого мяса. М-м-м-м, - протянул он, мечтательно закатив глаза, - манифик. - Чего? - уставился на него Димон. Мало того, что кормит нас всякими бреднями, - пожаловался он Мане, - так ещё и жрать не даёт. А ну, подай мне мою порцию, - грозно потребовал он, наблюдая за урчащим от удовольствия Сидором, вгрызающимся в пахучее мясо. - И мне! - потребовала Маня. Хватит жрать, то! Совсем совесть потерял. Давай сюда, - требовательно протянула Маня руку за готовым шашлыком. Ну, живо! Я имею полное право на первую порцию. У меня повышенное слюноотделение, так мне стоматолог сказал. Я, вообще, скоро совсем слюнками захлебнусь. А он рассуждает тут. Тоже мне, нашёлся людовед. Как на охоту идти, так противник убийства бедных животных, а как жрать готовить, так первый. - А то! - лениво протянул Сидор, благодушно посматривая на нетерпеливо ерзающую, на земле Маню, и одновременно протягивая ей палочку готового шашлыка. Готовка, она тож требует своего таланта. Ну как? Пойдёт? - насмешливо спросил он, протягивая другую палочку Димону. Ничего не услышав в ответ, он продолжил свою речь, флегматично наблюдая за изголодавшейся компанией, жадно поедающий истекающим соком шашлык. - Ну так вот, - заметил он, удобно устроившись на охапке сучьев, притащенной для костра. Продолжаем разговор. - Теперь, что касательно двуличия. Ведь, согласись, обратился он уже непосредственно к Димону. Признавать за думающим существом наличие сознания и одновременно поедать его, не признавая за ним права на жизнь, это и есть настоящее двуличие. Так же это можно считать и за людоедство. Людоед, это не обязательно тот, кто поедает людей. Если ты принимаешь определение, что человек, это разумное существо с речью и сознанием, а практически любое дышащее существо имеет разум, речь и сознание. А это значит, - заключил он, - и является, фигурально выражаясь, человеком. Значит, поедая ту же рыбу или косулю, - ткнул Сидор пальцем в останки туши убитой косули, - мы тоже, как и ящеры, являемся людоедами. Поэтому, отказывая им в праве на существование, только потому, что они поедают людей, и, объявляя за это их людоедами, вот это и является двуличием. - Во загнул, - насмешливо прокомментировал речь Сидора, Димон. Тебе бы в цирке, с публичными лекциями выступать. Сборы бы собирал, озолотиться можно. - Ничего то ты не понимаешь, - печально вздохнул Сидор. Если ты признаёшь, что какое то существо обладает сознанием, то есть его нельзя, как бы тебе не хотелось. Нельзя и всё. А если же ты его всё-таки ешь, то значит, что ты двуличное существо. - Ничего не поделаешь, - заметила Маня. Пока мы этому не найдём замены, - помахала она палочкой с остатками мяса, - деваться нам некуда. Или мы, двулично, сыты, или нет. У тебя есть альтернатива? Есть, - тяжко вздохнула Маня, доставая из рюкзака полупустой мешочек с пшеном и подбрасывая его на ладони. Только, вот, перевезти её столько, сколько надо, чтобы не помереть с голоду, на своём горбу, не особо то получится. Ну, короче. Что ты хочешь сказать, велеречивый ты наш? Только вкратце, а то спать уже охота. Да, и завтра бы встать пораньше. - Вкратце всё просто, как резинка от трусов, - ответил Сидор. Если они нас не трогают, то нам всё равно, есть они или нет. Даже хорошо, что они есть. Чем больше разнообразие форм жизни, тем богаче сама жизнь. А упрощение - это путь к деградации. А нам, ведь, не нужна деградация? - обвинительно обратился он к Димону. - Не, не нужна, - подтвердил Димон, доевший уже вторую порцию, лениво потягиваясь и отвалившись от костра. Нам спать нужна. - Ну спать, так спать, - вздохнув, согласился Сидор, подымаясь, собирая вещи и устраиваясь на ночь. Следующий день пути, практически ничем не отличался от предыдущего, а дальше, вообще, потянулась череда однообразных дней, слившихся в один безсвязный ком. И лишь, где-то на, то ли пятый, то ли шестой день пути, уже под вечер, вдали, на горизонте показались стены неизвестного города. На удивление, город не был отмечен на карте, полученный ими от Совета, что ничуть не умаляло вероятность его реального существования, поскольку, как оказалось, карте нельзя было верить совершенно. Решив, на ночь глядя, не соваться в незнакомый город, нашли место поукромнее и заночевали там. Глава 5 Речной город. Утро в городе. В город вошли с рассветом. Как им объяснила стража у ворот, город стоит на реке Большой Стрый, правом притоке Лонгары. И по нему вполне можно спуститься к устью, куда они и стремились, по крайней мере, если судить опять же по карте. Стража на воротах, с них, как с пеших, взяла всего три медяшки входной пошлины. По одной на брата. Единственно что, так это опять по собственной рассеянности, позабыли спросить стражу, как город называется. - Эй, пацан, - дёрнул за рубашку первого же пробегавшего мимо паренька Димон, - Как городок называется? - Мерзкий Стрый, отстань, - бросил пацан вырываясь из рук Димона и бросаясь дальше по своим делам. - Так всё-таки как? - задумчиво спросила Маня. Мерзкий? - загнула она один палец, - Стрый, - загнула второй, - или, всё же, Отстань? - загнула она третий палец. - Любопытная ты, однако, - заметил Димон. А тебе, не всё ли равно? - Надо определиться на местности, - возразил Сидор. Как потом возвращаться будем? Не забывай, у нас там остался большой интерес. Почитай километров триста с того места отмахали. Просто так не найдёшь. - Интерес, интерес, - проворчал Димон, - пошли ночлег сразу поищем, а то, как бы нам, вообще без денег не остаться. Кто их знает, местные цены. - Ну, а цены тут я бы не сказал, что очень высокие, - проговорил вполголоса Сидор, когда они уже отошли на порядочное расстояние от ворот. - Посмотрим, что с нас возьмут в ближайшем трактире, - заметила Маня. - В центр не пойдём, - заметил Димон, - там наверняка дороже, чем с окраины. - Сначала посмотрим, что за гостиница, а потом уж решать будем, - заметил Сидор. А то мало ли что у них тут за порядки. Попадём в какой-нибудь клоповник, сами рады не будем. Помню, на Земле ещё, попал как-то во время одной экспедиции в служебную гостиницу славного города Архангельска. Это ещё когда я по лесам шлялся, - уточнил он. Так вот таких злых клопов как там, я в жизни больше нигде не видел. Правда, после того случая, я их больше вообще никогда не видел, но это уже не важно. - Представляете, - воодушевился он собственными воспоминаниями, - залезает такая тварь на потолок, прямо над кроватью, и оттуда, сверху, спокойненько так взззз - планирует на кровать, внизу стоящую. - А на потолок то зачем, - удивился Димон, - стенка же рядом. - А-а! - оживился Сидор. В этом то вся фишка. Я ещё, поначалу то, удивился. Чего это, думаю, кровать от стены чуть ли не на полметра отстоит, но передвигать не стал. Мало ли чего. В чужом дому то свои порядки не наводят, да и устал я тогда, как собака. Только-только из поля возвратились. Целую недели, почитай, в кузове Газ-66-го провели. Каженная жилочка тряслась. В общем, завалился я спать без задних ног. А посреди ночи как подбросило. Кусают. Кто? Что? Совершенно непонятно. Я и так, и эдак. Ничего не понимаю. Зажигаю свет, смотрю в кровати. Нет ничего. Что за дела? Глянь на потолок, а та-а-ам... Черно! И шевелится. И одна какая-то штука оттуда, хрясь, и на одеяло упала. Я это пальчиком пошевелил. Мама дорогая. Клоп! Самый настоящий клоп! И жирный такой, отъелся, видать, на прошлых постояльцах. - Так что самый верный способ определить есть ли в гостинице клопы, это посмотреть на то, как стоит кровать. Если отставлена от стенки минимум на полметра, то всё. Клопы есть! - Вехтор, - прохрипела красная как мак, Маня, - я тебя сейчас убью. И меня оправдают. Я теперь всю ночь спать не буду, а буду на потолок пялиться и клопов высматривать. - А что? - глубокомысленно изрёк Димон. С другой стороны, это хорошо. Охранять будешь. Всё одно не спишь, - глубокомысленно заключил он, - так всё какая-то польза от тебя будет. - Убью! - заорала Маня, и врезала своим посохом по спине размечтавшегося Димона. - Госпожа! Госпожа! - услышали они рядом крик, обращённый непонятно к кому. Сюда, госпожа. Недоумённо оглянувшись, они заметили, что из полуподвальной дверцы, с фигурным навесом из гонта, выглядывал какой-то паренёк и призывно махал им рукой. - Это ты мне, что ли? - злобно рявкнула, ещё не отошедшая от впечатления, навеянного рассказом Сидора, Маня. - Вам, вам, госпожа, - тут же откликнулся паренёк, униженно кланяясь - Сюда! Идите сюда. - Ну и чё те надо? - сразу насторожившись, угрюмо спросил Сидор. - Если вы ищете место, где бы можно было остановиться, то это к нам, - залебезил паренёк. Только у нас самые чистые комнаты и никаких клопов. Великолепное пиво для господ и прекрасная кухня для госпожи, - кланялся, не переставая, он. - Ну что? - спросила Маня, обращаясь к спутникам. - А что? - пожал плечами Димон. Почему бы и нет. Сидору тоже было всё равно где останавливать. Поэтому они не мудря особо, зашли в полуподвальный кабачок и уточнили у хозяина наличие мест и условия проживания. К их радости, цены оказались намного ниже того, на что они ориентировались и, посмотрев комнату, устроились в ней на жильё. Взяли только одну комнату на втором, жилом, этаже, с тремя кроватями, одним окном и одним столом. За стульями, отсутствующими в комнате по определению, погнали парнишку из прислуги и только, получив всё, что им требовалось, оплатили своё проживание за этот день. Сумма оказалась смехотворная. По медяшке с человека, правда, без питания. Трактир. Завтрак. Кормили за отдельный счёт, внизу в трактире. Причём кормили довольно прилично и недорого, как они тут же убедились, с радостью позавтракав, свежей рыбой, тут же для них приготовленной. За весь завтрак на троих человек с порцией здоровенной рыбины с гарниром, они заплатили всего-то полторы медяшки, да и то, только потому, что выбрали самую, как оказалось, дорогую рыбину. Димон с Маней, по простоте душевной, не придумав ничего лучше, взяли и поинтересовались у кабатчика, а какая у них тут рыба самая вкусная. Тот им и принёс, самое дорогое, что у него было. А, так, если не шиковать, то за пару медяшек, можно было хорошо и сытно и позавтракать и поужинать. Обед, правда, обходился несколько дороже, да и то, только за счёт большего количества блюд. Так что, они со своей парой десятков золотых, могли безбедно прожить в этой гостинице целый месяц. Питаться в кабаке, это всё-таки лучше, чем жрачка из костра. Даже приготовленная Маней, признанным у них специалистом по экстремальной готовке. Эта рыба была лучше, чем всё, что они раньше ели. У неё было главное качество, за что её они оценили - они её сами не готовили. Своя готовка - стояла поперёк горла. Поэтому, комфортно устроившись за уютным столиком в углу полуподвального помещения, они заказали пива. Перед этим, долго и тщательно выясняли, есть ли здесь пиво и какого качества, да по каким ценам. Заказали, на пробу, по кружке каждого из сортов пива, что мог предложить им кабатчик. Оказалось, что пиво довольно таки приемлемое и вполне дешёвое. По крайней мере, им, с их небогатыми капиталами, вполне можно было не думать о том, хватит ли им оплатить то, что они заказывают. Однако с закуской, под пиво, здесь была полная катастрофа. Кроме жареной рыбы, да кучи мясных блюд, не было ничего. Маня, вспомнив своё хроническое пристрастие, попробовала заказать раков. Кабатчик, по такому поводу, лично прибежавший к их столику, долго извинялся, пытаясь объяснить, что о таком блюде он только слышал, но даже не знает, как его готовить. Воодушевлённая великолепной перспективой блеснуть своими кулинарными талантами, Маня, подогретая парой кружек кислого, но достаточно крепкого пива, пхнув Сидора с Димоном по очереди сапогом, потребовала принести ей раков, и немедленно. - Ничего, - заявила Маня, панибратски похлопав подбежавшего повара по плечу, - до города сохранили их живьём. Теперь, парочку, можно и откушать. А дальше, схватив, вяло шевелящегося полуметрового рака за хвост, стала рьяно тыкать его здоровущими клешнями прямо в лицо повара, не обращая совершено никакого внимания на его полуобморочное состояние. Промучив беднягу, как и несчастного рака, не менее десяти минут, она, наконец-то, добилась от того, какого-то, по её мнению, адекватного понимания процесса приготовления данного деликатесного продукта. Отправив повара на кухню и пообещав оторвать тому голову, если он что-то сделает неправильно, Маня, хватанув ещё кружечку местного пива, попыталась спеть свою любимую песенку про Джона Брауна. Но, на счастье местных посетителей, тут принесли готовых раков, и Маня отвлеклась. Благополучно потребив деликатес под расширенными от ужаса взглядом повара, наша троица, запив пару раков немереным количеством кислятины, выдаваемой здесь почему-то за пиво, и, недоумённо отметив странное поведение местного персонала, разделилась. Маня отправилась почивать в комнату, а Сидор с Димоном решили прошвырнуться на местный рынок, прицениться к местным товарам, посмотреть на город и пораспрашивать о профессоре. Кто его знает, может, и узнают чего. Не успев отойти от трактира и на пару шагов, они неожиданно сообразили, что нечего им попусту ходить, а раз уж идут на местный рынок, то и раков можно было бы захватить с собой и попытаться там же и продать. Вернувшись, поневоле подняли с кровати прикорнувшую Маню, сварливо им заявившую, что от таких бродяг бедной женщине нет никакого покою. Когда же увидев, что они уже собрались отправиться обратно, тут же этому воспротивилась и бурно потребовала показать город ей, и немедленно. Мотивировка её была простая - они ещё успеют, а ей, ну прям, никак нельзя потом, а надо сейчас и немедленно. Немного поругавшись на предмет того, кому оставаться, решили кинуть на пальцах. Выпало остаться Сидору. Расстроенный Сидор, пригрозив ухмыляющейся Мане напоследок, съесть единолично всех раков, если они сегодня же их не продадут, остался валяться на кровати в номере, ворча себе под нос, что нет в жизни счастья. - Как же они мне надоели эти раки, - продолжал бурчать Сидор себе под нос, развалившись поудобнее на кровати. Таскаем, таскаем, туда, сюда, а проку никакого. Хоть бы продали поскорей, а то Маня опять их готовить заставит. - А собственно чего это я лежу, - неожиданно подхватился он. Пойду ка я в трактир. Глядишь, что и вызнаю на предмет путешествия вниз по реке. Покер Подпоясавшись саблей и с сомнением посмотрев на свою пару топоров, решил всё-таки их не брать. Тяжелы больно, да и здесь всё же город, а не дикий лес. Можно было и не вооружаться до зубов, выходя из дому. Приняв это компромиссное решение и подойдя уже практически к самой двери, всё же не выдержал и захватил с собой связку метательных ножей. Рук она не занимала, а с ней было всё же привычнее. Как-то за прошедшее время он успел с ней сродниться и без неё чувствовал себя практически беззащитным. Спустившись вниз, он застал в обеденном зале только хозяина местного трактира, по непонятному обычаю всех барменов, протиравшего стаканы за стойкой. Кроме него в трактире никого не было, если не считать за посетителей странную компанию игроков в какую-то карточную игру, ещё с утра привлёкшую внимание Сидора своим тихим и неконфликтным поведением. Компания эта устроилась в самом дальнем углу большого полуподвального зала трактира, и из того угла слышались только тихие шлепки карт, да негромкие голоса, что-то невнятно обсуждавшие. Бросив на компанию скучающий взгляд, Сидор понял, что кроме трактирщика, говорить не с кем. Понадеявшись на то, что трактирщик, уже достаточно хорошо на них заработал и потому, просто обязанный пребывать в благодушном настроении, не будет скрывать от него никаких интересующих его сведений, Сидор бодро направился к нему, намереваясь поспрашивать его о реке. - Если не ошибаюсь, то вон та бутылка содержит самое вкусное пиво, что есть у вас, - начал разговор Сидор, устраиваясь поудобнее на высоком табурете возле барной стойки и тыкая пальцем в плотно укупоренную бутылку тёмного стекла. - 'Только необходимость может заставить меня назвать эту гадость вкусным пивом', - подумал про себя Сидор, наблюдая за тем, как означенная бутылка перекочёвывает в руки трактирщика. - Для гостей, только самое лучшее, - подобострастно наклонившись, прошепелявил трактирщик, наливая бурно пенящийся напиток в высокую глиняную кружку. - С вас одна медяшка, - тут же поспешно продолжил он, как только заметил, что Сидор протянул к кружке руку. - Разве я просил десять бутылок? - удивлённо приподняв бровь, спросил его Сидор, насмешливо наблюдая за враз побагровевшей лысиной трактирщика. - Нет, но вы же понимаете, что сейчас не время. Трактир закрыт, и мы никого не обслуживаем. - Вот и меня вы не обслуживаете, - флегматично заметил Сидор, даже не прикоснувшись к пивной кружке. - Но, но, - замялся трактирщик, - я же вскрыл бутылку. - А теперь можешь закрыть обратно, - усмехнулся Сидор. С такими ценами пусть у тебя ящер пиво пьёт. Ты думаешь, что я забыл, что в твоём же счёте за завтрак стояла цифра за пиво, совершенно другая. Так что или гони ещё десяток бутылок. Или пей сам. - Я столько не выпью, - уныло протянул трактирщик, возвращаясь к протиранию стаканов. - Тогда гони пяток бутылок. Вот за эту медяшку, - бросил Сидор монетку на доску, только с большого бодуна могущую называться барной, - а вместо остальных пяти бутылок, что ты мне должен, посоветуй, где тут можно нанять корабль вниз по реке. Сразу же повеселевший трактирщик, быстро и ловко смахнувший монетку с доски себе куда-то в карман, тут же поведал ему весьма неприятную для него весть. - А никуда вы отсюда на корабле не выберетесь, - сказал трактирщик, выставляя перед Сидором, пять бутылок пивного пойла. Не возьмёт вас никто, - пояснил он на недоумённый взгляд Сидора. - Мужиков, может быть, и взяли бы, но с бабой - нет. Не любят у нас баб на лодьях. От них одни неприятности. Или они порежут кого, или из-за них мужики передерутся. Дело проверенное, - грязно ухмыльнулся он нахмурившемуся Сидору. - Этот трактирщик вам докучает, - раздался за спиной Сидора незнакомый негромкий голос, довольно приятного тембра. Обернувшись, Сидор с удивлением обнаружил, что вся компания, проводившая до того время за столом, столпилась за его спиной и как-то недобро посматривает на трактирщика. - Вы только скажите, и мы сразу поставим его на место. Благородным людям надо держаться вместе и не позволять всякому быдлу садиться себе на шею или пытаться себя обмануть, - проговорил, судя по голосу, уже другой человек. Это был довольно приятной внешности молодой дворянин, лет тридцати с гаком. Однако, на вскидку определить, сколько там было в том гаке, Сидор не успел. - Отнюдь, - удивлённо подняв бровь, ответил он, внимательно присматриваясь к обратившемуся к нему человеку. Всё что мне надо было узнать, я узнал, а больше меня ничего не интересует. - Может быть, вас заинтересует карточная игра? - спросил его всё тот же дворянин, откровенно разглядывающий Сидора. - Вряд ли, - дипломатично постарался отказаться Сидор от подобного предложения. Я вообще не играю, да к тому же местных игр не знаю. - Ну, - обрадовался непонятно чему дворянин, - если вы не против, то с правилами я вас тут же познакомлю. Они довольно незамысловаты и состоят всего только из нескольких правил. - Первое, - начал он, присаживаясь на высокий табурет, стоявший рядом с барной стойкой и доставая колоду карт.Выигрывает всегда старшая карта. С мастями и рангами вас, надеюсь не надо ознакомить. Они везде едины и не меняются, но, тем не менее, повторюсь. Самая младшая двойка, и далее по старшинству до туза. - Это джокер, - вытащил он из колоды карту с каким-то шутом, - принимается за любую карту, выгодную в вашем раскладе. Играют по семь карт. Выигрышных комбинаций всего несколько. По старшинству с низшего уровня. Первое, это цвет. Когда карты одной масти и только. Далее - двойка. Две карты одного номинала. К примеру, две двойки, - вытащил он две карты из колоды. Потом идёт тройка. Тоже одного номинала. Потом три плюс два. Потом лесенка. Это когда одна масть идёт по порядку. Выигрывает последняя старшая карта. Потом четвёрка. Это когда четыре карты одного уровня. К примеру, четыре туза. И, наконец, последняя, высшая карта - пять карт одного уровня, то есть четыре, плюс джокер. Всё. Как видите, - улыбнулся обаятельно дворянин, - всё очень просто. - Ну раз всё так просто, - усмехнулся Сидор, понявший, что его пытаются втянуть в игру, - то наливайте себе пива, я угощаю. И взяв у молчаливого трактирщика чистую кружку со стоящего рядом подноса, налил из открытой бутылки остатки пива в новую кружку. Ваше здоровье, уважаемый, - проговорил он, подымая свою кружку и чокаясь с ним. Вы лучше играйте без меня, а я рядом посижу. Посмотрю что и как. Если понравится, то тоже поучаствую, а нет, так уж не обессудьте. - Ну что ж, - улыбнулся дворянин, - не смею настаивать. Захотите, присоединитесь. Следующие час, полтора, Сидор просидел рядом с той самой компанией, которую он заметил ещё с утра, и внимательно присматриваясь к игре. Ничего нового в ней для него не было. Хоть Сидор и не играл в карты, но уж узнать обыкновенный покер, правда немного изменённый, мог бы и младенец. Решив, наконец-то, что даже если он проиграет немного в картишки, то это не беда. Ведь есть же у него свои, частные деньги, что он заработал как мусорщик. Вообще-то, тут он лукавил. Деньги были общие. Все. И те, что они с Димоном заработали как мусорщики, и те, что выделил им для похода Совет. Но уж больно его стала заводить игра, которую он наблюдал. Да и делать, по большому счёту, было совершенно нечего. Маня с Димоном где-то бродили по городу и когда появятся обратно, было совершенно неизвестно. А, зная Манину страсть к тряпкам, как и любой женщины, Сидор ни минуты не сомневался, что она его потащит на базар. И кончится это обязательной покупкой какой-нибудь, ну совершенно необходимой тряпкой, без которой в данный момент, ну никак нельзя было обойтись. Поэтому, Сидор, с чистой совестью, как он постарался себя убедить, мог потратить пару, тройку серебрушек на собственное развлечение. Тем более что ставки в игре, что шла за столом, в течение полутора часов ни разу не превысили десятка медяшек. - 'Где-то я подобное уже наблюдал', - напряжённо думал Сидор, внимательно наблюдая за действиями игроков. 'Точно!' - чуть не подпрыгнул он от радости. 'Вспомнил. Это ещё в школе было. Электричка во Владимир и пара барыг, что вот также нас с другом моим попытались тогда нагреть на кучу бабок. Я то сразу просёк, а вот друга моего раздели на пару десятков рублей. И остановило меня тогда только то, что карта у меня в раскладе была очень высокая, но не самая высшая. Вот это меня и насторожило. Да ещё то, что я сразу поначалу выиграл. Значит, если они попытаются поднять ставку с медяшек до серебрушек, значит точно, шулера. Да и хрен с этим. Даже интересно понаблюдать, как они меня раздеть попытаются', - подумал Сидор. 'Хоть развлечёмся. В конце концов, здесь не Совдепия. Можно и сталью заплатить'. - Никак надумали, - обратился к нему давешний дворянин, увидав, что Сидор подсаживается к карточному столу. - Да вот, решил попробовать, - улыбнулся ему Сидор, - вроде ничего сложного. Да и делать до вечера нечего. Следующие полчаса играли по мелочи. Сидор даже усомнился в своих подозрениях о шулерах. Карта то шла, то не шла. То выигрывал какую-то мелочь, то проигрывал её же. Так в вялотекущем режиме прошло часа два. Стало даже надоедать. Захотелось бросить игру и пойти в свою комнату, отдохнуть. Хоть на постели, как белый человек, полежать, полениться. Особенно это было приятно после их постоянных ночёвок на голой земле за время экспедиции. И вот тут-то, видимо почувствовав изменившееся настроение Сидора, к нему пошла карта. За столом стали понемногу повышать ставки, а Сидор стал выигрывать. С начала немного, потом всё больше и больше. Ставки уже поднялись до золотого. Появился азарт. Тем не менее, понимая, что всё это преднамеренное затаскивание его в игру, хотел выйти, но опять пошла карта. Вот тут он растерялся и заколебался. Играть, или не играть? Решил всё-таки сыграть напоследок, а там уже бросить, пока не проигрался. Заметив его смущение, другие игроки совершенно неправильно поняли его смущение и стали повышать ставки. Разозлившись, Сидор ещё поднял ставку и вскрылся. Он сорвал банк. Даже на первый взгляд, сумма там была немаленькая. Не менее десятка золотых, большая куча серебра и маленькая горстка медяшек, с которых, собственно всё и началось. Тут уж выходить из игры было как-то неудобно и, проклиная свою мягкотелость, и понимая, что делать этого нельзя, Сидор продолжил играть. Теперь уж игра пошла по крупному, и меньше серебрушки на кон уже не ставили. - 'А вот теперь уж точно они хотят меня раздеть, - думал Сидор, внимательно рассматривая две пары дам и королей, с какой-то мелочью. Сброшу ка я, для начала, всех дам'. Сбросив две карты и повысив одновременно ставку, на что даже, в азарте, не обратил внимания, Сидор получил опять даму с королём. Чертыхнувшись про себя, на следующем ходу снова сбросил даму с какой-то мелочью. И опять получил короля с пустой картой. Дальше, разозлившись, он сбросил все три мусорные карты и взял из колоды что-то, на что даже не стал смотреть, так и оставив рубашкой кверху. Теперь, его карты были тайной даже для него. Дальше они уже только с дворянином, пригласившим его на игру и оказавшимся, как в процессе игры выяснилось, каким-то местным бароном, продолжали сражаться уже только вдвоём. - 'Твою мать, - думал Сидор, смотря на свою саблю, украшавшую середину стола. Меня же Димон с Маней убьют, если узнают, что я её проиграл в карты. Ну, теперь уж нет, будем биться до конца, но саблю я вам не дам. И тут, Сидор заметил, что из той горы золота, что он ранее выиграл, у него осталась только жалкая кучка серебра, явно недостаточная ни для открытия карт, ни для продолжения игры. Дальше надо было играть уже на общие деньги. - 'Вот так и проигрывают казённые средства, - зло подумал Сидор, судорожно пытаясь сообразить, что делать дальше. Жемчуг! - чуть не подпрыгнул он от радости, тем не менее злобно зыркнув на местного барона. Где-то в кармане у меня должна была заваляться пара жемчужин, что ещё в первый день выцарапал из остатков Маниной поэльи. Кажется, я тогда про них так и забыл, сунув в карман. - Есть, - чуть не зарычал он от радости, нащупав в кармане горсть кругляшей. Зараза, - чертыхнулся он про себя, - сколько же их там. А вдруг не хватит? - Если не хватит, - разом остановив разгорячённое сознание, Сидор медленно вздохнул, выравнивая и успокаивая дыхание, - значит, проиграл. Отыгрываться не буду'. - Ну что же вы остановились, - внимательно наблюдая за Сидором, поторопил его барон. Ваш ход. Или бросайте карты или поддерживайте. Или, может быть, вы хотите открыться? - Так значит, - задумчиво глядя на него, протянул Сидор. - Эй, кабатчик, - неожиданно громко и резко заорал он трактирщику, давно уже бросившему вытирать стаканы и стоявшему за спиной у Сидора. А, ты здесь, - недовольно проворчал он, только сейчас заметив стоявшего у него за спиной трактирщика. Во сколько ты это оцениваешь? - проговорил он, протягивая одну жемчужину кабатчику. По установившейся тишине, настороженный Сидор своим обострённым восприятием тут же понял, что то, что он сейчас протягивал кабатчику, стоило много. Гораздо больше того, что уже стояло на столе. - 'Ну всё, - весело подумал он, - сейчас я вас сделаю'. - Может быть триста золотых, - как-то замявшись и опасливо косясь на вмиг побледневшего барона, несмело протянул трактирщик. - Что! - заорал Сидор, взбешённый от одной только мысли, что цену явно занижают, и она должна быть минимум вдвое выше. - Пятьсот, - зажмурив от страха глаза, выдавил из себя трактирщик, избегая бешеного взгляда барона. - Уже лучше, хотя всё равно мало. Итак, ставлю пятьсот, - осторожно подкатил он одинокую жемчужину в середину стола. - Ну, барон, - насмешливо обратился он к бледному дворянину. Как вы там говорили. Ваш ход. Или бросайте, или поддерживайте. Или, может быть, вы хотите открыться? На бледного барона было страшно смотреть. Глядя Сидору прямо в глаза, он снял с пояса меч в богатых ножнах и медленно положил его на карточный стол. - Тысяча, - с мрачным торжеством глядя прямо в глаза Сидору, проговорил он. Ну, насмешливо глядя на него, продолжил повеселевший барон, наблюдая за замявшимся Сидором, рассматривавшим богатые ножны. Можете не беспокоиться. Он стоит этих денег. Это вам все подтвердят. Бросив взгляд на тут же согласно закивавшего трактирщика, явно радующегося за выигравшего по его мнению барона, Сидор мрачно задумался. Как поведёт себя дальше барон, он не знал. Какими финансами он располагал, он тоже не знал. Надо было решать, играть, или нет. - 'А пошли вы все', - отчаянно подумал он и вытащил из кармана три жемчужины. - Две, - глядя барону прямо в глаза, тихо проговорил он. В этот момент Сидор понял, как люди на глазах у других умирают. Барон смотрел на жемчуг каким-то остановившимся взглядом, явно ничего не видя вокруг. И на это действительно стоило посмотреть. Жемчуг был хорош. Намного крупнее первой жемчужины, идеально круглый и гладкий, он сиял каким-то своим внутренним радужным светом. Впечатление, произведённое жемчугом, было совершенно непередаваемо. О картах даже никто и не вспомнил. Кто выиграл, было понятно и без них. Выиграли деньги. Может, у барона и был шанс с картами, но он его упустил, не заявив об открытии карт. И теперь, он остановившимся, каким-то диким взглядом, молча, под сочувствующими похлопываниями по плечам своих товарищей, наблюдал за тем, как Сидор, весело насвистывая какой-то незнакомый барону мотив, сгребал со стола свой выигрыш. - Одну минутку, - остановил Сидора трактирщик, косо взглянув на барона. - В чём дело? - недовольно спросил Сидор, набивая карманы своим нежданным выигрышем. - По действующим правилам, выигравший платит в кассу заведения тридцать процентов от выигрыша. На кону было около четырёх тысяч золотых. В вашем случае, плата составит тысячу двести золотых. - Я смотрю, у вас нет столько золотых, поэтому, если вы не против, я возьму этот меч, - чуть ли не промурлыкал трактирщик, протягивая руку к ножнам с мечом. - Щаз, - проговорил Сидор, от души врезав по протянутой руке. Получишь жемчугом. Этих двух жемчужин вполне хватит. Даже с избытком. Так, что забирай их и проваливай. На бедного трактирщика надо было посмотреть. Он разрывался надвое буквально на глазах. Ему явно хотелось помочь барону, вернув ему его меч, и он не мог устоять перед искушением крупной суммы, которую он не заработает и за десять лет. Наконец, победила алчность и трактирщик, не глядя на мрачного, молчаливого барона, бочком, бочком, судорожно схватив, обе, выделенные Сидором, жемчужины, бросился куда-то внутрь трактира, прятать добычу. Хмыкнув удивлённо, при виде подобной поспешности, Сидор, не обращая внимания на расступившихся молчаливых зрителей, поднялся к себе в комнату. Выкуп меча. Поднявшись наверх, Сидор ещё не менее пяти минут недоумённо перебирал в руках свой выигрыш, не веря, что такое, в принципе, возможно. Никогда ранее, он не то, чтобы часто и помногу, или выигрывал, или проигрывал что-либо в карты, нет. Он вообще не играл. Ни с кем, нигде и никогда. Рассеянно пересчитав свой выигрыш, составивший не менее десятка золотых и пары десятков серебрушек, он, рассыпав их по кровати, долго, недоумевающе на это смотрел. Решив, наконец-то, заодно и осмотреть доставшийся ему меч, он, бросив рассматривать своё золото с серебром, вытащил из ножен клинок. Да, этот меч - точно был хорош. Великолепная сталь, отливающая воронением, ножны, усыпанные самоцветными камнями. Перевязь.... Только одного взгляда на неё стало Сидору достаточно, что бы понять, насколько это ценная штука. Неожиданно, его внимание привлёк тихий стук, раздавшийся в дверь. Осторожно её приоткрыв, Сидор увидел барона, в одиночестве ожидающего под дверью. - Разрешите войти? - вежливо спросил барон, глядя Сидору прямо в глаза. - Зачем? - хмуро поинтересовался Сидор, не испытывающий не малейшего желания снова общаться с этим бароном. - У нас есть интересующая обоих тема, - тихо проговорил барон. Надо поговорить. - А разве внизу за картами, мы не поговорили? - Здесь будет разговор о другом, - возразил барон. У меня есть для вас интересное предложение. Вас заинтересует. - Ну что ж, проходите, - вздохнул Сидор, пропуская барона в комнату и запирая за ним дверь. Происходящее ему совершенно не нравилось. Поэтому он, не спуская глаз с барона, устроившегося на стуле за столом, достал из рюкзака припрятанный арбалет и демонстративно зарядил его болтом. Барон досадливо поморщился. - Зря вы так, - заметил он. Я не собираюсь с вами воевать. - Ничего, - возразил Сидор, - не помешает. С ним под рукой, оно спокойнее. - Ну, - поторопил он барона, - так что у вас за предложение? - Я пришёл предложить вам вернуть мне мой меч. - Вы что? Хотите его курить? У вас же нет денег, - насмешливо заметил Сидор. - Речь не о деньгах. Я предлагаю обмен. - Что за обмен? Что на что меняем, - заинтересовался Сидор, надеясь разжиться каким-нибудь нужным имуществом, в обмен на ненужную ему железяку. - Предлагаю обменять меч, на своего телохранителя, - ошарашил его барон. Поверьте, он стоит дороже, чем просто меч, - стал горячо убеждать его барон. Гораздо дороже. - Дороже чем меч, или гораздо дороже, чем этот меч, - заинтересовался Сидор. И с каких это пор, людей меняют на железки. - Это не железка, - недовольно нахмурив брови, заметил барон, - это наш родовой меч. Он должен принадлежать Главе Рода. Я должен его вернуть. Любой ценой. Поверьте, раб стоит дороже, чем вы сможете выручить, продав этот меч. Меч ценен только для меня, и ни для кого другого. - Ну да, - усмехнулся Сидор, - особенно если не знать, что нет меча - нет рода. - С чего это, вы взяли? - насторожился барон. - Успокойтесь барон. Слышал краем уха, как кто-то в трактире удивлялся вашей безответственности, - отмахнулся Сидор. И потом, что это ещё за раб? - Мой телохранитель. Я предлагаю вам обменять его на меч. Продав его, вы выручите значительно больше, чем за этот меч. Ведь он же вам не нужен. У вас и своё оружие вполне достойное. - Вы предлагаете мне купить человека? - удивился Сидор. - Не человека, раба, - раздражённо уточнил барон. - Это очень ценный раб, - продолжал он. Большой знаток воинских искусств. Обучает моих юных отпрысков воинскому мастерству. Он будет вам полезен. Гораздо больше, чем эта железяка, как вы её называете. Ошарашенный Сидор, в каком то недоумении смотрел на человека, который предлагал ему продать другого человека, просто так, как вещь. Только потому, что у него возникла такая потребность. - Право барон, я даже не знаю, что и сказать. Меч мне особо и не нужен. Но становиться рабовладельцем? Нет уж, увольте. Хотите меч - купите. Купите просто как железку, без всяких наворотов по цене, раз уж он так вам нужен. - У меня нет средств. То, что я проиграл, это было всё, что у меня было. - Что же вы сели играть, барон. - Я удачлив в игре. А тут просто не повезло. - Ну, да. Всегда когда-нибудь да не повезёт. Не вы первый, не вы и последний. - Поверьте, я предлагаю вам честную сделку. Мой телохранитель стоит минимум вчетверо дороже, чем этот меч. Не хотите быть владельцем раба, так продайте его. Я и судейского привёл. Он сидит, ждёт внизу. Всё без обмана. Бумаги написать, пара минут. В конце концов. Я даю вам своё слово. Слово барона Генриха фон Гарс, владетеля Песьих Выселок и Мокрого Займища, что выкуплю его у вас обратно, как только у меня появится такая возможность. - Каких выселок? - насмешливо поинтересовался Сидор. Песьих? И Мокрого Займища? Да, барон, видно здорово вас прижало, раз вы даже имя своё назвали. - Я должен вернуть меч. Это честь нашего рода. - Побольше бы вы о своей чести думали, когда за карты садились. Ладно, - махнул Сидор рукой, - поменяю я этот меч на вашего телохранителя. Тащите сюда своего судейского, а заодно и предупредите его, чтобы подготовил бумаги об отпуске вашего раба на волю. Я не собираюсь становиться рабовладельцем, даже если мне нужны деньги. Меч, так уж и быть, я вам верну, а с рабом, пошёл бы ты барон, куда подальше. Мне он не нужен, но и тебе не оставлю. - Это невозможно, - замялся барон. - Что? Ваш судейский уже, куда то смылся? - Нет. Невозможно отпустить телохранителя на волю. Это не принято. - Барон, - Сидор, с каким то весёлым недоумением, посмотрел на него. Вы чего-то не понимаете? Мне плевать на то, что у вас тут принято. Я не собираюсь становиться рабовладельцем, только потому, что у вас что-то там не принято. И не собираюсь дарить вам ваш меч. И вообще, этот разговор начинает меня утомлять. Вам это надо, вы и оформите. Как вы это сделаете, это ваше дело. Но у меня на столе должны лежать две бумаги, одна на обмен, другая на вольную для этого вашего ценного телохранителя. Жду вас здесь через полчаса. Вам этого времени хватит? Хватит. Значит, вперёд, барон, всё в ваших руках. - 'Всё-таки он меня достал', - раздражённо думал Сидор, нервно вышагивая по комнате, после того как удалился барон. 'Нет, ну это видано. Людей, суки, как вещь продают, да ещё заявляют, что: 'Это, мол, не принято'. Ровно через полчаса, в дверь комнаты, где остановился Сидор с друзьями, постучал барон. Вместе с ним в комнату вошли двое. Один, по виду, совершенный мелкий писарь, бросившийся тут же суетливо расставлять на столе письменные принадлежности и раскладывать пергаменты. Другой же - мрачный крепкий мужик, невысокого роста, лет тридцати, чуть выше Сидора, ничем внешне не примечательный, тут же устроившийся в углу, возле двери. - Ну, - сухо спросил Сидор, - и кто здесь есть кто? - Это, - вежливо указал барон рукой на писаря, - местный стряпчий, господин Ха Абра Лиль. Он узаконит нашу сделку по обмену меча на телохранителя. Только прошу Вас оформить всё как купчую, и не указывать, чем вы расплатились за него. Это для меня крайне важно. - А это, - небрежно махнул рукой в сторону стоящего в углу мужика, - тот самый телохранитель. С ним вы можете делать всё, что вам заблагорассудится. Я здесь ни причём. Это уже ваши дела. - Ну-с, господа, - радостно потёр ручки стряпчий, внимательно посмотрев на барона. Приступим. - Итак, у нас в сделке, два договора. Первый, - он кивнул в сторону склонившего голову барона, - на продажу... - Извините барон, ещё раз уточняю. На продажу? - обратился он к барону, - внимательно на него посмотрев. И дождавшись ответного кивка, продолжил. На продажу раба-телохранителя, по имени Корней, господину..., - он услужливо наклонил голову в сторону Сидора. - Сидор, - вставил раздражённый Сидор, - Сидор Вехтор. - Господину Сидору Вехтор, - продолжил стряпчий, - за сумму, - он вопросительно посмотрел на барона - Сто золотых, - едва сдерживая раздражение, ответил барон. - За сумму в сто злотых. Выгодное приобретение, господин Вехтор, - заметил он. Весьма выгодное. За такого раба в баронствах платят минимум триста золотых, а обычно и все четыреста. - И второй, - продолжил стряпчий, взяв в руки другой пергамент.... - Это кто тут покупает раба, - раздался раздражённый голос из-за спины Сидора, неожиданно перебивший стряпчего. Сидор! Ты что ли? - Маня, не лезь, - огрызнулся Сидор, - у нас тут свои дела. - Это, какие такие свои дела, - поинтересовался мрачный Димон, зашедший вслед за Маней в комнату. Ты, что это, в рабовладельцы решил записаться. А по роже? - Вы бы лучше не лезли, ребята. Я вам потом всё объясню. - Тебе придётся хорошо постараться, - угрожающе заметила Маня, присаживаясь на свою кровать. А это кто такие? - кивнула она на барона. Может, представишь? - всё так же агрессивно, спросила она. - Барон Генрих фон Гарс, - представился барон, встав со стула и наклонив голову. Владетель Песьих Выселок и Мокрого Займища. - Каких выселок? - Удивилась Маня. - Песьих, Песьих, ты не ослышалась Маня, - заметил Сидор. - Песьих Выселок и Мокрого Займища, - вежливо уточнил барон. - А это, - небрежно указал Сидор на стряпчего, - местный писарь, или по ихнему, стряпчий. Звать его Ха, фамилия Абра Лиль. - Это, - указал он на телохранителя, так и стоящего молча в углу, - предмет раздора. Зовут Корней. - Это Маня, - представил он Маню вежливо поклонившемуся барону. А это, Димон, мой друг и соратник, - указал он на мрачного Димона, сердито зыркавшего на него с подоконника, на котором тот, по своей излюблиной привычке, уже устроился. Рядом с собой он пристроил большое блюдо, пахнувшее из-под накрывавшего его полотенца явно чем-то знакомым. - Ну-с, все, вроде, представились, - оглядел он всех поочерёдно. Тогда прошу вас, уважаемый, - ёрнически обратился он к стряпчему. Продолжим. - Это, - продолжил стряпчий, недовольно поджав губы. Второй договор. На факт отпущения на свободу раба - телохранителя, по имени Корней. - Ну вот, сразу бы так, а то, покупаю, - тут же встряла Маня. Кстати, а где ты возьмёшь сто золотых. Что-то я капиталов таких у нас не замечала. Или может, ты разбогател, пока мы там с Димоном корабль искали? - Это не покупка, это обмен, - ответил Сидор настырной Мане. Вот на этот меч. - Что? - удивилась Маня, безцеремонно отобрав у Сидора и вертя в руках его выигрыш. На эту вот железяку? - Маня, - раздражённо ответил Сидор, - помолчи. Не видишь, что ты мешаешь. Сейчас всё закончим. А потом я всё объясню. - Ну, ну, - отозвался Димон. Учти, мы подождём. - Итак, - продолжил терпеливо стряпчий, недовольно посмотрев на разговорившуюся компанию, - вписываем ваше имя, господин Сидор, и сделка совершена. Остаётся только оплатить комиссионный процент, и можно регистрировать сделку в городской палате. - Где ещё регистрировать? - настороженно поинтересовался Сидор. - Не волнуйтесь, господин Сидор, - заметил стряпчий. У меня всё с собой, - снисходительно уточнил он, доставая из своей объёмистой сумки здоровый фолиант. - Вот она, - любовно погладил он корешок книги. Наша Городская Регистрационная Палата. Вот и печать Городской палаты, - продолжил он, доставая здоровущую печать. - Стоп, - остановил его Сидор. Барон, - обратился он к молчаливому барону, - а вы сказали, что оплатите все услуги. - Не волнуйтесь, господин Сидор, - успокоил его стряпчий. У нас с господином бароном, свои отношения. Всё уже обговорено. Итак... - Итак, сначала договор на вольную, - перебил его Сидор. Чтоб на мне и минуты эта гадость не висела. - Как вам будет угодно, - флегматично согласился с ним стряпчий, оформляя пергаменты. - Вот. Всё готово. Остаётся только сделать запись в книгу, поставить печать, и все радостно друг с другом расстаются. - Вот, это Ваш пергамент, - проговорил стряпчий, протягивая один пергамент Сидору. А вас, господин барон, я бы попросил сначала оплатить комиссионные, - проговорил стряпчий, придерживая локтем другой договор. - Какие комиссионные, - ошарашено уставился на него барон, протягивая к договору руку. Какой процент? Мы же договаривались без процентов. - Процент за сделку купли-продажи, - уточнил стряпчий, убирая пергамент подальше от руки барона. Один процент от суммы сделки. В вашем случае это составит три золотых. - Как три, - ошалело уставился на него барон. Мы же договаривались без процентов. Вы же сами сказали, что никаких денег сейчас платить не надо. - Сказал, - покивал головой стряпчий. И сейчас могу ещё раз повторить, что в случае фиксирования сделки по обмену вашего раба на меч, так же как и сделки господина Сидора на вольную для раба, я могу и подождать с оплатой, на любой удобный для вас, барон, срок. Вы не говорили, барон, о купле. Вы говорили об обмене. - Но в данном случае, при сделке купли-продажи, на чём вы, барон, так настаиваете, оплата должна быть произведена сегодня же и в полном объёме. - Это, в каком таком, в данном случае, - поинтересовался Димон. - В случае заведомо фиктивной сделки, - любезно пояснил ему стряпчий. - Вы должны войти в моё положение, - заискивающе улыбнулся стряпчий, обернувшись к барону. У меня есть свой начальник. И раб - телохранитель по имени Корней, фигура в наших краях хорошо известная. Никто мне не поверит, что я зафиксировал сделку на сто золотых, вместо четырёхсот. Ещё на триста, покосятся, но сделают вид, что поверили. Все же понимают, что и мне надо кушать, но два золотых, я должен отдать своему непосредственному начальнику и сегодня же, независимо от того, на какую сумму я зафиксировал сделку. На сто или на триста. Единственное, что я могу для вас, барон, сделать, так это снизить сумму договора, с которой уплачивается пошлина, с четырёхсот золотых, до трёхсот. - Ну да, - многозначительно покивал головой Сидор, насмешливо посмотрев на Димона с ухмыльнувшейся Маней, - и здесь коррупция, куда же без неё. - Но у меня нет на данный момент средств, поэтому я и просил вас с оплатой немного обождать, - скрипнув зубами, полузадушенным голосом, проговорил бледный барон. - Да ладно вам, барон, - махнула рукой Маня. Завтра оплатите. Мы не собираемся так вот сразу покидать город. - Завтра я не могу, - тут же вскинулся барон. Мне надо сегодня же. - А что ещё можно сделать? - обратился он к стряпчему, молча наблюдающему за засуетившимся бароном. - Только то, о чём вы с самого начала и говорили, - хищным настороженным взглядом посмотрел на него стряпчий. Оформить сделку мены меча на раба. Тогда с оплатой можно подождать и до удобного для Вас, барон, срока. - А потом, барон, можно будет, и переоформить запись на любую для вас удобную. Это будет, конечно ещё чего-то стоить, но какие счёты между нами, барон. - Ага, - ухмыльнулся Димон, подмигнув скромно потупившемуся стряпчему, - доходы растут. Бледный как сама смерть, барон минут пять молчал, о чём-то усиленно размышляя. Потом, махнув демонстративно рукой, с кривой улыбкой, согласился подписать договор обмена раба на свой меч. Ещё минут десять стряпчий переписывал пергаменты, подчищая выправленные ранее тексты. Затем, подчистив всё окончательно, протянул выправленный договор Сидору, поздравив его с новым приобретением, а другой барону. - Забирайте барон, - проговорил Сидор, протягивая ему меч. Надеюсь, вы не в обиде на меня. Карточное счастье переменчиво. Надеюсь, вы больше не будете играть, тем более на подобное. Я то уж точно больше играть не сяду. Хватит с меня сегодняшнего. - Благодарю вас, господин Сидор, - принял меч барон. Надеюсь, наша сделка останется между нами. Никто о ней не должен узнать. Вы же понимаете. Это фамильная реликвия. Родовой меч. Он может быть только у старшего в роду. Его нельзя ни продать, ни проиграть. - Понимаю, понимаю, - вежливо ответил ему Сидор. Можете не безпокоиться. Со своей стороны, уверяю вас, что никто ничего от меня никогда не узнает. Можете не безпокоиться. Поклонившись теперь уже Мане с Димоном ещё раз, барон, вместе со стряпчим, поспешно покинули комнату. - Фу, - облегчённо вздохнул Сидор. Как он мне надоел. Хоть можно теперь отдохнуть. Если мне не изменяет мой нюх, то вы притащили варёных раков. - И пиво, - радостно заметил Димон, доставая припрятанный бочонок с напитком. Лучшее, что здесь есть. Не чета тому, чем нас поили дома в городке. - А раков, как я понимаю, вы сбыть не смогли? - ехидно заметил Сидор, доставая походные кружки. - Сидор, - насмешливо посмотрев на него, проговорила Маня. Тебе не кажется, что ты что-то забыл. То, что мы раков не продали, не причина для того, что ты сделал. - А что я такого сделал, - сделал удивлённые глаза Сидор. Ну, подумаешь, немного в картишки поиграл. Денег вот, заработал, - кивнул он на горку золота и серебра, рассыпанного у него по кровати. - Ты не увиливай, - насмешливо заметила ему Маня. С этим, ты, что собрался делать? - указала она на молчаливо стоящего в углу телохранителя. - А, с этим. Да нет проблем, - откликнулся Сидор. - Вас, кажется, Корней зовут, - обратился он к бывшему рабу. - Корней, - откликнулся тот. - Вот ваши документы, можете быть свободным, - проговорил Сидор, протягивая ему бумаги. - И что, это всё? - осторожно спросил его Корней. - А что ещё? - удивился Сидор. Ах да! Чуть не забыл. - Держи пару золотых. Из выигрыша, - заметил он, возмутившейся было, Мане. Надо же парню хоть немного денег дать, на личное обустройство, так сказать. Вряд ли у бывших рабов могут быть деньги. - Всё, давай, гуляй парень. У нас тут ещё своих делов хватает. И так чуть ли не полвечера из-за тебя потеряли. - А чего это ты его гонишь, - возмутился Димон. Пусть остаётся, пивка с нами попьёт. Может чего интересного расскажет. Мы же тут никого не знаем. А пиво с раками, прекрасный повод для знакомства. Когда через полчаса, немаленький бочонок пива, литров на десять, практически опустел, и Димон не смог вытрясти из него ни капля, тяжело вздохнув, он обратился к Мане. - Значит, - насмешливо заметил Димон, - пока мы с тобою землю роем, корабль ищем, он тут в карты играет. - Ну и как? - поинтересовался Сидор. Нашли чего-нибудь? - Ты не увиливай, - не дал сбить себя Димон. Ты нам прямо отвечай. В карты играл? - Играл, - обречённо согласился Сидор. - А деньги ты откуда взял? Я тебя спрашиваю, - Димон обвиняюще ткнул в него пальцем. - А то ты не знаешь, - огрызнулся Сидор. - Я то знаю, - весело ответил Димон. Но хочу, чтобы и ты признался. - Так ведь выиграл. - А если бы проиграл? Что бы мы тогда без денег делали? - А вот это бы продали, - Сидор повертел у него перед носом жемчужиной. Мне за неё тут аж двести золотых давали. И то, говорят, не предел. - Я бы на вашем месте не стал бы этим хвалиться, - прервал их разговор Корней, отставляя пустую кружку. - Что ты имеешь в виду? - удивился Сидор. И почему ты ещё здесь? - Решил оказать вам маленькую любезность, - заметил Корней. - И что за любезность, - поинтересовалась Маня, с интересом его рассматривая. - Вы напрасно выставили на стол эту жемчужину. - Это ещё почему? - заинтересовался Димон. - Здесь не то место, где можно показывать подобные вещи, - резко ответил ему Корней. Ночью, вас убьют, а жемчужину заберут. Барон, потому так и торопился, до вечера успеть забрать свой меч. Завтра, ему пришлось бы выкупать его у местных воров, а это чревато всякими неожиданностями. Могут не только жизни лишить, но и баронство отобрать. - Это как это - удивился Сидор. Вот так просто взять и отобрать? - Не просто, но, владея мечом, можно, - ответил Корней. И барон это знает. Потому и торопился. - Погоди, - остановил его Сидор. Это что же такое. Барон, значит, знал, что ночью нас будут убивать? - Конечно, знал, - ответил Корней. Потому так и торопился. Даже стряпчего привёл. А стряпчий, амбарную книгу принёс, вещь вообще неслыханная. - А это значит...., - задумчиво протянул Сидор. - Это значит, что барон чужими руками попытался скрыть грязное дело, в которое влез по самые уши, - перебил его Димон. - Вы правы, - подтвердил Корней. Вас убьют, и никто никогда и не узнает, что барон Генрих фон Гарс, Владетель Песьих Выселок и Мокрого Займища, Глава рода Гарс, опозорил свой род, проиграв в карты родовой меч, да ещё не отвоевал его обратно, а обменял на раба. Этого ему его род никогда не простит. И Главой рода, ему не бывать. Более того, он обязан будет совершить ритуальное самоубийство, иначе его будет стремиться убить любой член рода, вплоть до собственного сына. - Стоп, стоп, стоп, - перебила его Маня. На барона, плевать. Что ты там говорил про то, что нас будут ночью убивать? - В этих местах, - ответил Корней, - это дело обычное. Вот ежели бы вы остановились где-нибудь в центре города, то можно было бы о жизни не безпокоиться, хотя и то, с таким вашим поведением, вряд ли. Здесь же, - усмехнулся он, - другие нравы. Ночью вас убьют. - Опана! - ошалело повертел головой Сидор. Сыграл в покер. - А что? - напряжённым голосом спросила Маня. Здесь что, за жемчуг вообще убивают? - Как правило, да, - подтвердил Корней. Слишком ценная добыча. Особенно пока он такой, - кивнул он головой на лежащую на столе жемчужину, - ещё не обработанный. - Пока жемчуг не обработан, - пояснил он, - невозможно проследить источник его происхождения. Кому и когда он принадлежал, где был добыт и как получен. А значит и человек, владелец подобной жемчужины, всегда может объяснить источник своего внезапного богатства. Мало ли, сколько лет она у него в семье хранилась.... - Понятно, - перебил его Сидор, - Дальше можешь не продолжать. Везде одно и тоже. - Ну а ты чего, - обратился он к Мане. Чего это ты так жемчугом заинтересовалась? - Да мы тоже попытались жемчуг продать, - виновато посмотрела на него Маня. Правда, всего-то пару и продали. Мелкого, - успокоила она Сидора, - больше у него денег при себе не было. - У кого у него? - озадаченно поинтересовался Сидор. - Да у менялы местного. Там, - махнула Маня рукой, - на базаре сидел. Правда, только по пятьдесят дал за каждую.... - У вас проблемы, - перебил её Корней. Большие проблемы. Теперь весь город знает, что у вас есть жемчуг и вы его готовы продать. И не просто продать, а дёшево продать. За ваш, так называемый мелкий жемчуг, в другом месте дадут цену в пять раз больше, чем даже за большой. Большая жемчужина очень дорого стоит и её трудно сбыть. Мало покупателей. А мелкий жемчуг пользуется большим спросом, потому что его легче купить, а даже одна жемчужина, это уже состояние. Вы же продали две, да ещё три показал в трактире Сидор. И продали дёшево, значит, цену ему не знаете, а значит вы лохи. Теперь о вас знает весь город, по крайней мере, вся его криминальная часть. Ночь вы не переживёте. Надо бежать. - Ага, - согласился Димон, так и, продолжая сидеть на подоконнике, - Если это все, правда, то нас уже пасут. То-то меня удивило, чего это парнишка какой-то стоит и стоит у ворот, никуда не уходит. А оно вона что. - Похоже, ты прав, - заметил Сидор, осторожно выглядывая из окна. - Ну что, господа умники, - мрачно заметил он. Влипли. Что делать то будем? Надо рвать когти, а у нас даже лошадей нет. Далеко ли мы на своих двоих, да с тяжеленными рюкзаками убежим. - Зачем на своих двоих, - возразила Маня. Мы лошадей купили. Как узнали, что корабля нет, и в ближайшее время не будет, так пошли, лошадей и купили. - Про лошадей можно забыть, - сожалеючи покачал головой Сидор. Их уже наверняка пасут, как и нас. - А вот и нет, - не согласилась Маня. Мы их купили до того, как продали жемчуг. Да и оставили там же у продавца, в конюшне. Не знали, куда их девать, и есть ли в этом трактире, место для них. Договорились завтра с утра забрать. - Как это, купили до того, как продали жемчуг, - удивился Сидор. А деньги откуда? - Ты, Сидор, не поверишь, - довольно заметил Димон, - но здесь лошадь можно купить всего за один золотой, а уж за пару, так вообще, арабского скакуна продадут. Так, что мы купили сразу четырёх. Трёх нам и одну для припасов. Надоело уже на горбу всё таскать. - Здорово, но с чего бы это тут такие низкие цены, - удивился Сидор. - Здесь лошадей полно, - заметил Корней, - Амазонки рядом, а они известные лошадиные заводчики. Их лошади самые лучшие, и самые дешёвые, к тому же. То, что здесь продаётся за один золотой, в каком-нибудь баронстве стоит не менее десяти - пятнадцати, а за особо породистых рысаков, за которых здесь не дадут больше двух - трёх золотых, в баронствах тех же, возьмут не менее полсотни. - Раз так, то дело за малым, смыться отсюда по тихому. А там, на лошадей и в лес. А там, потихоньку, вдоль берега и до устья доберёмся. Единственно надо где-нибудь здесь, поблизости, на тот берег Стрыя перебраться. Пока он ещё не такой широкий, как Лонгара, - обрадовался Сидор. - Рано радуешься, - возразил Димон. Ты думаешь, они не знают куда мы поедем, если даже мы сейчас и смоемся. Да мы всему городу все уши прожужжали и про профессора, и про устье Лонгары, и про Поморье. Да за городом, нас мигом догонят и прибьют ещё вернее, чем здесь. - Ну, тогда нам только два пути. Или обратно на пустые территории, туда, где амазонок, как грязи, да ещё и ящеры в придачу, шляются, или вверх по Большому Стрыю. Можно ещё перебраться на Северный Стрый, а там спуститься к Малому Камню, но, что нам там делать, я не знаю. - Вот и я не знаю, - вздохнул Димон. К амазонкам я больше не полезу. Хватит с меня. А вот вверх по Стрыю, это мысль. Там и легче будет на тот берег перебраться. Да и не ждёт никто, что мы туда подадимся. Если не будем щёлкать клювом, то может и корабль там наймём. А на нём спустимся вниз к устью, минуя этот городок. Наверное, можно будет с капитаном договориться, чтобы сюда не заходил? Ты как думаешь? - обратился он к Корнею. - Если хорошо заплатите, то никаких вопросов не будет. А из верховьев, из Подгорного княжества, через волок, до устья постоянно барки ходят. Вино везут и товары разные. Там княжество богатое, хоть и удалённое весьма. - Ну, хорошо? - решила уточнить Маня. И сколько это будет стоить? Может, и соваться, туда не следует. - Довезут всего за пару золотых, да ещё и лошадей, в придачу, возьмут. - За пару, это с человека, - уточнил Сидор. - За пару, со всех. Да ещё и лошадей сюда же, - насмешливо уточнил Корней. - Мама дорогая, - схватилась за голову Маня. Это сколько же мы переплатили тем амазонкам? Здесь что, коммунизм? Всё даром? - Похоже, что выбора у нас и нет, - задумчиво пробормотал Сидор, не обратив внимания на Манин вопль. А что это ты Корней, взялся нам помогать, - обратился он к Корнею. Ты теперь человек вольный. Мог бы спокойно идти своей дорогой. - Ну, надо же вас как-то отблагодарить за этот пергамент, - помахал он договором. А, потом, мне тоже из города выбираться надо. Барон меня своим вниманием никак не оставит. Как вас порешат, то и договор побоку. Стряпчий то у него из рук кушает. Как барон скажет написать, что ничего не было, и никому никакой вольной не давали, так и будет. Так он вообще, скроет свой позор. А у вас как раз четыре лошади. Мне лошадь покупать не с руки, да и не продаст мне её уже никто. Поздно, все рынки закрыты. До утра ни одного барышника не найдёшь. Так что из города я вам выбраться помогу, а дальше уже мы разбежимся. Вы по своим делам, а я уж сам как-нибудь. На том и остановились. Быстро собрали вещи и тихо, пустив вперёд Корнея, выбрались через задний ход. Без проблем, правда, не обошлось. На выходе их поджидал ещё один сторож, помимо того, что высматривал их с улицы. Бегство из города. Не зная, что Корней теперь уже тоже с теми, за кем его поставили следить, этот здоровый, но, похоже, туповатый сторож спокойно подпустил его к себе ближе, чем следовало, за что тут же и поплатился свёрнутой шеей. Димон только крякнул, когда увидел первый в своей жизни труп, убитый по его же приказу. Как не крути, а они теперь приказывали Корнею, а он выполнял. Хоть мог бы этого и не делать. Здесь было тяжёлое и жестокое время. Только тут до них стало доходить, что игры в туристов давно закончились, и наличие признаков цивилизации, вроде городской стражи, да стряпчего, ничего не меняет в волчьих законах, царящих в этом мире и в этом городе. Слава богу, что с лошадником всё нормально обошлось и они смогли спокойно забрать своих лошадей, ничего тому не объясняя. Упаковав свои вещи в седельные сумки, предусмотрительно купленные хозяйственной Маней, навьючили их на лошадей и осторожно, стараясь не привлекать внимания, стали выбираться их города. Выехали из южных ворот, чтоб наверняка запутать следы. Отъехав от города не менее пяти километров, так чтобы их не было видно ни со стен, ни с городских башен, резко свернули налево и, далеко объезжая любые встречающиеся на пути хижины и поселения, по широкой дуге объехали город. На северный тракт выбрались уже где-то глубокой ночью, и не останавливаясь на ночлег, подгоняя усталых лошадей, неспешно зарысили вверх по реке. Диалог о реалиях с амазонками. - Ну, раз ты к нам прибился, то надо тебя попытать немного, - уже где-то под утро проговорил Сидор, отчаянно зевая и усиленно борясь со сном. - Что со мной надо сделать? - как-то сразу насторожившись и подобравшись, но внешне совершенно спокойно переспросил Корней. - Ну, кто ты, да откуда, - оттеснив лошадью Сидора в сторону, тут же встряла в начавшийся разговор Маня. - Э, - возмутился Сидор, снова едва справившись с зевком, - это был мой вопрос. И вообще, откуда это ты нарисовалась тут. То пропадала где-то в конце колонны, то сразу в голову вылезла. Что с тобой происходит? - Я девушка любопытная. Мне интересно, - довольно резко оборвала его вопросы Маня, и обернувшись в сторону заинтересованно посмотревшего на неё Корнея, повторила вопрос. Ну и откуда же ты есть? - Как сказал барон, я хороший телохранитель, - усмехнувшись, ответил тот. К тому же, теперь уже бывший раб. - Эй вы, любопытные, вам не кажется, что место для знакомства и выяснения биографии, не самое подходящее? - перебил начавшийся разговор Димон. Может я, конечно, и ошибаюсь, но за нами должна быть погоня, а вы устроили здесь утро вопросов и ответов. - Тем не менее, - возразил Сидор, - есть вопросы, на которые я бы хотел получить ответы здесь же и желательно сейчас. И самый первый из них о его поведении после продажи меча. Больно уж у него была странная реакция на наше предложение выпить пивка. - Ответь мне на такой простой вопрос. С чего это ты, Корней, так странно прореагировал на тех раков, чем мы тебя там, в трактире угостили. - Странные вы какие-то люди. Я же был раб. А рабов никто не кормит продуктами, стоимостью большей, чем они стоят. - Так ты что, хочешь сказать, что один тот рак по стоимости равен стоимости одного обученного воина? Да быть того не может. Гонишь. - Кого гонишь, - недоумённо уставился на него Корней. А, это ты в смысле обманываешь. Да, нет. Оно так и есть. А почему вы думаете, мой старый хозяин с вами играть в карты стал. - Почему, - тупо спросил его Димон, подъехав поближе. - Ваши раки, которых вы так небрежно потребили под пиво, стоят больше, чем всё имение барона, у которого вы выиграли его меч. Вот он и посчитал, что с таких олухов сдерёт столько, сколько только сможет. - Ага, это знакомо, - усмехнулся Сидор. Как у нас говорят: 'Пошёл за шерстью, да вернулся стриженный'. - Тут не мешало бы знать, - встряла ошивавшаяся поблизости Маня, - велико ли то имение. А то может быть и слова доброго не стоит. - Да не так чтобы очень, - пожал плечами Корней. Барон то тот, не из знатных будет. Деревенек пяток у него есть, да сельцо одно небольшое, дворов на двести, да замок со рвом и постройками, с гарнизоном человек в шестьдесят. Общим числом тягловых мужиков у него будет человек триста, да солдат около сотни, не более. - И ты хочешь сказать, что это всё можно купить за десяток раков, - недоверчиво протянул Сидор. - За десяток не купишь, - возразил Корней, - а вот за пару сотен - легко. - Сидор, - гневно уставилась на задумавшегося Сидора Маня, - даже не думай. - Что? Что не думай? - вздрогнул от неожиданности Сидор. - А вот то, о чём думаешь, и не думай. Знаю я вас с Димоном. Вам дай волю, так вы все баронства скупите. И чего потом с ними делать. Сицилизьм устраивать? Смердов от тягла освобождать? Мир, труд, май устраивать. - Ну, - задумчиво протянул Димон, - по крайней мере, мы могли бы попытаться. - А оно нам надо? - возразил ему Сидор. Сами в жопе сидят, сами пусть и выбираются. - Во, верно, наконец то я слышу первые разумные слова. А то, сколько оно стоит? Сколько оно стоит? - передразнила Маня Сидора. - А кстати, Корней. Действительно, можно ли купить такое баронство, или, на худой конец, замок? - А зачем вам что-либо покупать? Вон, на увалах, - махнул он рукой в сторону юга, туда, откуда они недавно пришли. Там земель полно, как и замков ничейных. Правда людей нет, кто те земли пахать будет. - Ну, да. Ну, да, - перебил его Сидор. Замков там полно, да вот только ящеров с амазонками, ещё больше. - А что вам амазонки, - удивился Корней. Вон, у вас и своя есть. Да не какая-нибудь, а огого какая. С такой то женой, вам все амазонки в ножки кланяться будут, да делать всё, что ни прикажете. - С какой такой женой, - удивлённо и в один голос проговорили Сидор с Димоном. Ну ка, с этого момента поподробнее, пожалуйста. - Да, да, поподробнее, поподробнее, - тут же встряла в разговор Маня. Что-то я не пойму. Кто это тут за жена такая. - Ну, как же, - удивлённый Корней, аж остановил и так неторопливо трусящую лошадь. Разве вы не семья? - Какая такая семья? - аж побагровев от гнева, зашипела Маня. Ты где это тут семью видел, кретин недоделанный? Ты на что это намекаешь, шкура облезлая? - Да, да, - остановил Сидор Машин монолог. Вот с этого места поподробнее, пожалуйста. Что это за семья такая? - Как это? - развернулся к ним всем корпусом Корней. Что значит, что за семья? Одна воительница, два секирника, вооружённых мужа сопровождения - типичная семья амазонки в походе, или путешествующей по своим надобностям. Весьма богатая семья, между прочим, раз у неё есть два мужа. - Потом, - на миг он задумался, - поведение, типичное для амазонки. Независимое и драчливое. Все типичные признаки такой семьи налицо. Или что не так? - удивлённо спросил он, наблюдая, как Машино лицо медленно меняет цвет с бледного на бордовый и обратно. А сама она явно пытается что-то сказать, но только открывает рот, не в силах что-либо выговорить. - Что-то подобное я и начал подозревать, пока по речному порту с Маней шлялись, - флегматично заметил Димон. То-то они все на меня как-то странно смотрели и старались, как можно быстрей отвязаться, едва завидев за моей спиной Маню. - Это ты о ком? - заинтересовался Сидор. - Да о капитанах лодий, что мы хотели нанять для путешествия вниз по реке. Как со мной разговаривают, так нормальные мужики и готовы чуть ли не задаром к устью отвезти. А как Маню увидят, так прямо на глазах меняются. И дела у них в других местах появляются, и ремонт необходимо провести прямо сейчас, и заняты они в ближайшее время. С радостью, мол, помогли бы, да не могут. И то, и сё, и пятое, и десятое. Я, поначалу, ничего понять не мог, а после того, как пятый капитан подряд отказался, стал Маню за штабелями, да за складами прятать, пока договаривался с капитаном. И всё равно, как только они видели Маню, так сразу отказывались и возвращали задаток. - Что же ты хочешь, - насмешливо посмотрел на него Корней. У амазонок по реке идёт такая дурная слава, что ни один нормальный капитан, вас не возьмёт. - А в чём дело то, - решил уточнить Сидор. Амазонки, вроде нормальные бабы. Да и заплатить за проезд, мы согласны. И столько, сколько скажут. В чём дело то? - Дело в том, - задумчиво ответил ему Корней, - что корабли, которые нанимают амазонки для своих нужд, или просто для проезда куда-либо, пропадают. Все. Всегда. За последнюю пару лет не было ни одного случая, когда бы корабль, нанятый амазонками, куда-либо дошёл. Как только скрывается из глаз наблюдателей, или попутчиков, так сразу, как в воздухе растаивает. Потому и не везут больше капитаны амазонок. Никуда и ни за какие деньги. А напрямую отказать, боятся. Вот и выдумывают тысячи причин, по который они ну никак не могут вас взять на борт. И рады бы, да обстоятельства мешают. - Опана, - растерянный Сидор, посмотрел на Димона с Маней. Маня, к этому времени уже справившаяся со своими чувствами, ещё пребывала во вздёрнутом состоянии и поэтому только скривилась в ответ, ничего ему не сказав, и только передёрнула растерянно плечами. - Влипли, - поморщился Димон. Значит, весь наш план по найму лодьи где-нибудь выше по течению, летит псу под хвост? - обратился он к Корнею. - Ещё дальше, - флегматично ответил тот. - А что можно сделать? - поинтересовался у него Сидор. Ты местные реалии знаешь лучше, так, может, подскажешь чего-нибудь. - Или верхами прорываться обратно, мимо города, вниз по Большому Стрыю. Либо двигаться ещё дальше на север, в Северное Герцогство и далее в Подгорное княжество, на Северном Стрые, а там уже по морю попытаться добраться до устья Лонгары. Это реально. Там к амазонкам нет такого враждебного отношения. - Идти обратно мимо города - верное самоубийство, - покачал головой Димон. Там уже все давно на ноги подняты и, помимо жемчуга, убийство одного из своих, не простят. - И надо было тебе его давить до смерти, - недовольно поморщился Сидор. - Иначе не умею, - резко бросил ему нахмурившийся Корней, сразу же замолчав. Установившееся, буквально на минуту, неловкое молчание сразу же было нарушено Маней, наконец-то справившейся со своими чувствами. - Ну вот что, - хриплым голосом, старательно откашливаясь и пряча от Корнея глаза, заявила она. Никакая я не амазонка. И это не мои мужья. И никакой семьи у нас нет, не было и не будет. И если я ещё раз об этом услышу, от тебя ли или от кого-либо из этих двух придурков, то придушу всех троих одновременно. - Кто про что, а вшивый про баню, - рассердился на неё Сидор. Тут надо решить насущный вопрос, куда и как двигаться, а она о своём семейном положении. У нас куча проблем, а она всем кричит, что не замужем. - Угомонись, Маня, - недовольно буркнул Димон. Корней с нами только до очередного поворота, а дальше он сам по себе, а мы сами по себе. Так что нечего перед ним оправдываться и что-либо объяснять. - Ну, делать мне особо нечего, - неожиданно перебил его непонятно с чего повеселевший Корней, до того хмурый как осенняя туча, - так что я могу вас и проводить куда-нибудь до безопасного места. Единственно только, что денег, вот, у меня нет, так что питание за ваш счёт. А охрану, я могу обеспечить. Вы, я смотрю, люди в наших краях случайные и местных обычаев, да порядков не знаете, так что моя помощь вам не помешает. - Я за, - тут же поддержала его Маня, перебив Сидора, только открывшего рот и попытавшегося что-то сказать. Хватит с нас в одиночку бродить по незнакомым местам и нарываться на неприятности по обыкновенному незнанию, - и как-то жалобно посмотрела ему в глаза. - А, кхм, эта, - почесал тот затылок. Да я, в общем-то, не прочь, - вопросительно посмотрел он на Димона, и ехидно подмигнул тому одним глазом, чтобы Маня не видела. - Как показала практика, - улыбнулся Димон, народу много не бывает. А вчетвером легче и вахты ночные стоять. Так что я тоже за. - Ну вот и отлично, - хмыкнул Сидор. Теперь остаётся только определиться с маршрутом и вперёд, - подстегнул он усталую лошадь. Да и с маршрутом у нас выбора особого нет. Можно, конечно, вернуться в пустые земли рядом с амазонками и краем попытаться обойти город, но что-то меня туда не тянет. Больно уж там опасно, а с нашим боевым умением, там от нас мгновенно оставят рожки, да ножки. - Поэтому, как мы тебя поняли, - откликнулся Димон, - выбора то у нас и нет. - Нет. Точнее, да, - усмехнулся Сидор. Выбора у нас нет. Двигаемся на Северный Стрый, а там по морю до устья Лонгары, за профессором. Вечер первого дня после города Проведя в седле весь день, к вечеру, компания буквально вываливалась из сёдел, с непривычки отбив себе все сидячие места. Поэтому, хоть и надо было постараться удалиться от города как можно дальше, но сил на это уже не было. Поэтому заночевали в первом подходящем укромном месте, старательно замаскировав его от возможного обнаружения. Хоть и были все смертельно усталые, но опыт, приобретённый в Пустых Землях, оказался буквально въевшимся в кровь. Поэтому, как и там, костёр жгли в одном месте, а потребляли пищу и остановились на ночлег, в другом. Чем, к слову сказать, весьма поразили Корнея, не привычного к подобной скрытности. Так, в этом бешеном режиме, прошло пять дней. Утром шестого дня, решив, что от преследователей они, похоже, что оторвались, немного поуспокоились, и дальнейший путь уже не сопровождался бешеной скачкой по незнакомой дороге. К концу шестого дня они уже не нахлёстывали нещадно лошадей, а неторопливо трусили, давая им роздых и ведя неспешные дорожные разговоры. - Слушай, Корней, - Сидор подъехал поближе к нему, оттеснив лошадью Маню, постоянно последнее время мешавшуюся у того под ногами. Недовольно посмотрев на мурлыкающую какую-то песенку несостоявшуюся амазонку, он обратился к Корнею за разъяснением некоторых весьма животрепещущих вопросов. - Ты не расскажешь, что в этих ваших краях наиболее ценится. Ну, там вино, пиво, товары какие. Где, что, кто производит, и по каким ценам продаёт. Как торговля идёт. Ну и всё такое прочее. Что в этой округе есть интересного и чем люди живут. Чем питаются, хотя бы. - Да что особенно то говорить, - пожал плечами Корней. Как народ живёт, вы видели. Ничего нового в их жизни нет. Всё, как и везде. Дворяне, бояре, князья, да бароны - вот эти, да, живут. Остальные так себе, прозябают. Про смердов, или, как их ещё называют в иных местах, крестьян, сказать ничего не могу - не знаю. Знаю, что живут тяжело, но как именно, без понятия. Есть ещё вольные поселенцы, но те живут вечно под ощущение топора на шее. Или бароны с князьями до них доберутся, к оброку принудят, или амазонки, а то, не дай бог, и к ящеру в котёл попасть могут. Хотя, к ящерам в котёл, любой попасть может. Там все равны. И князья, и бароны, и смерды. Есть ещё рабы. Но это отдельная, больная тема. И с ходу её не разберёшь. Тут многие руку приложили: и дворянство, и ящеры, и амазонки. Последние - особенно в этом грязном деле постарались. Именно благодаря им на Лонгаре процветает рабство. Они основной поставщик рабов на невольничьи рынки. Хоть и говорят, в основном, что пираты в этом виноваты, но главные здесь амазонки. Они никогда на первый план не вылазят и действуют изподтишка. Нигде стараются не засвечиваться, но основные капиталы и доходы от этого вида торговли, имеют они и только они. - И что, никто не пытался их осадить? - удивилась Маня. - Пытались, и многие. Но все плохо кончали. У амазонок мощная армия, великолепный речной флот и, главное, поддержка ящеров. Чем уж амазонки ящерам приглянулись, никому не известно, но в любой заварушке, они всегда на стороне амазонок. Видимо, это как-то связано с их культурой. С культом матери, главы рода в их кланах. После этих слов, в компании повисло долгое молчание, нарушаемое только топотом копыт лошадей, позвякиванием сбруи, да поскрипыванием новеньких, ещё не обмятых сёдел, закупленных Маней в Мерзком Стрые. - Ну а пьют то у вас что, - нарушил затянувшееся молчание Димон. Неужели ту гадость, что здесь выдают за пиво? - По-разному, - пожал плечами Корней. В основном травы заваривают, ромашку, зверобой, мяту, но больше, конечно, пиво пьют. Иногда ещё пьют самогон, доставляемый с Левобережья Лонгары. Его также водкой называют. Вина всякие, бражки. Но самый прекрасный напиток, это, конечно, ореховое вино. Делают его только в одном месте, в Подгорном княжестве. Нигде в других местах, ягода, из которой его делают, не встречается. Ни в диком, ни в культурном виде. Только там. Рассказ о шишко-ягоде. - Почему-то только в этом княжестве, есть такая вкусная ягода, или, как они её ещё иногда называют, шишко-ягода. По виду, похожа на нечто среднее между сливой и вишней с характерной такой ребристой кожурой, а по вкусу, похожая на вкус поджаренных орешек лещины. Небольшая такая шишко-ягода, сантиметра 3-4 в диаметре, иногда больше. Внутри со сдвоенной косточкой, по типу раздвоенного сердечка. Мякоти много, удивительно нежной и сочной. Если раздавить такую шишко-ягоду, то она даёт много тёмного, тягучего, терпкого, сладкого до приторности сока, При отжиме, практически не оставляет жмыха. - В местностях, куда мы сейчас едем, шишко-ягоду используют на все сто процентов. Время сбора ягоды, это фактически время постоянного праздника. Чарующий аромат спелой ягоды, разогретой на солнце, настраивают сборщиков шишко-ягоды, таскающих корзины с собранным урожаем, на лёгкое, легкомысленно радостное веселье, что выражается в постоянных песнях и танцах сборщиков урожая. В деревнях, где выращивают шишко-ягоду, даже сложился особый танец сборщика ягоды. Красивый, - тяжело вздохнул Корней, видимо вспомнив что-то личное. - Да ты, Корней, поэт, - улыбнулась, глядя на него, Маня. - Ягоду, вялят на солнце вместе с косточкой, - как-то встряхнувшись, продолжил он, - а зимой варят из вяленой ягоды компоты, и даже ставят на ней бражку. Очищают от косточек, и из мякоти варят варенье и джемы. - Вялят её на таких огромных медных поддонах, где-то метра два на два, а то и больше. По мере подвяливания, ворошат её такими особыми черпаками, специально для этого сделанными. Черпак, сам по себе отличие кастовое, цеховое. Им могут пользоваться только особые, доверенные люди, и никто другой не имеет права даже взять его в руки. Если же кто осмеливается, то черпальщик имеет право бить им провинившегося, куда только дотянется. А это - мощное оружие в умелых руках. Получить в лоб таким черпаком, у крестьян, проживающих в деревнях, окружающих плантации с шишко-ягодой, считается верным способом превратиться в тихого идиота, пускающего слюни и писающего в свою постель. - Зёрна сами по себе, отдельно, не употребляют, выбрасывая за ненадобностью, а если и используют, то только вместе с кожурой и мякотью, вяля и получая что-то навроде инжира. Он так и называется - ленивый инжир. Из-за косточки, - уточнил Корней. - Вываривают варенье до такой степени, что получают тягучую массу, что при застывании становится мягкой, жёсткой и пластичной, принимая любую форму, куда её заливают. Это употребляется в пищу как сладость. - Из всего вяленого продукта крестьяне готовили зимой взвар, и пили для бодрости. Особенно приурочивая к весеннему периоду, когда организм ослаблен, но в основном на свадьбы, дни деревенских или городских праздников, а также иные празднества. Те семьи, что побогаче, могли себе позволить и постоянно пить этот взвар, особенно в конце зимнего периода, - повторился Корней. Запасы, как правило, уже на исходе, и в деревне появлялся призрак надвигающегося голода. Тогда крестьянам, истощённым поборами баронов и изнурительной, полуголодной зимой, требовалось хоть сколько-нибудь дополнительных сил для предстоящей посевной. - Бражку же ставят на праздник Опахивания. В этот день вся деревня, коллективно проведя Первую борозду и обойдя ею всю деревню, после чего, восславив всех местных святых, и спев хором Святочную песенку про Богатый Урожай, всей толпой отправлялась за общий праздничный стол, накрытый из последних припасов. Первая чарка подносится, обязательно, местному священнику. Это, при отсутствии Хозяина деревни - барона, или князя, или же какого-нибудь дворянина. Если же барон, или поместный дворянин присутствовали на празднике, то первая и вторая и все последующие чарки выпивались во здравие Господина Барона, и ни один смерд не смеет, нарушить этот порядок. За нарушение, накладывается страшный штраф, в размере половины всего урожая. Штраф вкупе с ежегодным оброком гарантировано приводит всю деревню на погост от голода. Но из обречённой деревни никто уже не может ни уйти, ни сбежать. Вокруг устанавливаются даже не господские или боярские, а княжеские дозоры, которые жестоко и непреклонно заворачивают назад любое лицо, имевшее несчастье оказаться на тот момент в деревне. И даже не работать смерды тоже не могут, ибо за отказ от работы и выправления оброка, виновные подвергаются таким чудовищным пыткам и истязаниям, что сломленные духом безропотно позволяют себя истреблять голодной смертью. - Знать же брезгует 'мужицким пойлом'. Брезгует, что взваром, что бражкой, и открыто его не потребляет. Хотя, в глухих замках и поместьях, в местах, где практически не отличить хозяев от их крестьян, шляхта отнюдь не лишает себя удовольствия потребить стаканчик-другой перебродившего сока шишко-ягоды. - Осенью, уже по окончании полевых работ, наступает время основных деревенских праздников. Вот уж где потребляются даже не литры, а десятки, если не сотни декалитров, что бражки, что взвара. Хотя, честно сказать, бражка, тем более для крепости сброженная до состояния мутного деревенского вина, по моему мнению, весьма дурного вкуса. Единственным её достоинством является состояние удивительно лёгкого, воздушного полёта, но только при умеренном потреблении. Перебравшие, или не знавшие в употреблении меры, не раз утверждали, что это удивительное состояние никак не определяется ни количеством, ни качеством, и больше всего похоже на состояние человека, казнённого посредством отсечения головы. Тело - отдельно, голова - отдельно. Так же и все прочие выступающие части тела приобретали полную независимость и свободомыслие. - За что, кстати, и ценится это мутное пойло, как среди крестьян, так и среди мелкопоместного дворянства, - усмехнулся Корней. Рассказ о шляхте. - А что это за шляхта, которую ты постоянно упоминаешь? - поинтересовался Сидор, повернувшись к нему. - Мелкопоместная шляхта мало чем отличается от смердов, - пояснил тот, - разве что наличием, какой никакой сабельки, да отцовской, дедовской, а то и прадедовской кольчужкой. И клочка, как правило, заболоченной, ни на что не потребной землицы, где-нибудь на задворках боярской вотчины или на выселках, даденных дворянину за какие-нибудь заслуги перед бароном. Нищая шляхта представляет собой гремучую смесь, которую категорически опасаются цеплять всякие там бароны, князьи и бояре. Во избежание поголовного восстания. Шляхта, она нищая, гордая и самолюбивая, не признающая никакой власти и верная только королю, герцогу или князю, сидящему где-то там вдалеке, в столице, за тремя речками и семи буграми, да своему барону, регулярно подкармливающему нищее воинство мелкими подачками, и, главное, своему слову. И если воля короля или барона ещё может шляхтой нарушаться, легко трактуемая в любую, удобную для толкователя сторону, то своё слово шляхта бережёт свято. Нет, и не было, на сём свете ничего более крепкого, монолитного и нерушимого, чем слово, данное дворянином своему товарищу или, даже смерду. Ничто не имело такой цены, чем клятва, произнесённая перед лицом любого человека. За что и уважают их крестьяне, и глухо ненавидит верховная знать. - 'Дворня босяцкая', - нередко можно услышать из уст какого-нибудь расфуфыренного барончика, его жены или любовницы, в адрес потрёпанного чумазого мужичка, нередко подпиравшего коновязь где-нибудь у придорожного трактира. В рваном армяке и стоптанных сапогах, а, зачастую, и в лаптях, но, непременно с саблей на поясе, с пышными усами и надменным взглядом. - Сей тип дворянина, непременно имеет особой выделки пояс, являвшийся его гордостью. Нередко кожаный, из шкуры подгорного ящера, богатый на вид и дорогой сам по себе, отделанный жемчужный вышивкой. А порой и какой-нибудь простой, холстяной, полуистлевший, плетёный из обрывков верёвочек и держащийся на хозяине на честном слове. - Потеря или кража пояса приравнивается к потере чести и достоинства дворянина и, как следствие, смывается одной только кровью, и только кровью. Своей или чужой. А крови здесь не жалели никогда. Потому-то и нет в этих краях ни одного идиота: ни богатого, ни бедного, ни знатного, ни безродного, кто осмелился бы лишить шляхту их статуса дворянина, а, значит, и поясов. Рассказ Мани с Димоном об их похождениях в Мерзком Стрые - Всё это конечно интересно, - скептически хмыкнул Димон, - но мы уже видели одного такого дворянина. И что-то его честь и достоинство спокойно выдержали куплю-продажу и родового меча, и потерю пояса. Ведь это был пояс там такой весь из себя расшитый, на мече том? - уточнил Димон. - Пояс, пояс, - усмехнулся Корней. Только ты не путай мелкую шляхту и барона де Гарс. Барон, не мелкая шляхта. Он родовитый дворянин, из богатого рода. Возможно, когда-нибудь станет главой рода или вообще герцогом, владетелем всего баронства. Ему проливать свою кровь для поддержания своей чести, совершенно необязательно и даже нежелательно. За него это сделают другие. Такие как я или вообще наёмные убийцы. - А у вас, значит, здесь есть и такие? - внимательно посмотрел на него Сидор. - У нас здесь многое чего есть, - хмыкнул Корней. И те, с кем вы в городе столкнулись, ещё не самые худшие. Тот же барон. Он, конечно, сволочь, что так поступил, но у него и выбора не было. Не получи он назад свой меч, его просто убьют. А вся его семья будет покрыта позором, и сыновьям его не бывать уже дворянами. Да и род его весь будет опозорен. Так, что ему не позавидуешь. Да и вам бы я посоветовал держаться от барона подальше, да и от всего их рода. Если что-либо просочится, они не остановятся ни перед чем, чтобы только убрать свидетелей своего позора. Боюсь, как бы барон не устроил охоту и за вашими головами, да и за моей тоже. - Вот, значит, как, - скептически заметила Маня, так и держащаяся поблизости. Мало нам бандитов, так ещё и от барона прятаться придётся. - Кстати о бандитах, - повернулся к ней Сидор. А что там у вас то произошло, когда вы продавали жемчуг. - Да ничего особого то и не произошло, - недоумённо пожала плечами Маня. Ну, после того, как нас на реке отшили, зашли на рынок. Ну, походили по палаткам, да по лабазам. Посмотрели шмотки всякие, ткани, лошадей со сбруей купили. Сёдлами отоварились. Поспрашивали про профессора, где только можно было, начиная от речного порта и до базара включительно. Нигде, ничего. Потом решили раков продать. Никто не взял. Все сразу стали отказываться. Походили по трактирам с этими раками. Нигде не берут. Плюнули, решили сами съесть, под пиво. Потом решили, что надо бы прицениться к жемчугу. Нашли какого-то менялу, там же на базаре. Продали ему пару жемчужин, что похуже. Всё, - недоумённо развела Маня руками. Потом вернулись в трактир, сварили на кухне раков, купили бочонок пива и поднялись к тебе в номер. А дальше, ты уже всё знаешь. - Меняле? Продали жемчуг? - покачал осуждающе головой Корней. Все менялы на базаре под контролем бандитов. И выручили вы за свой жемчуг раз в десять меньше того, что он стоит. Как за краденый. Там то вы и засветились. Нет, не оставят они вас в покое. И погоня никуда не оторвалась, а только отстала. Не сегодня, так завтра, жди, обязательно нагонят. - Похоже, впереди трактир какой-то, - крикнул, обернувшись назад Сидор, до того вырвавшийся далеко вперёд. Может, заночуем, а то я уже из седла вываливаюсь. Надо бы отдохнуть. Хоть на кроватях отоспимся, раз в городе не свезло. А то всё гоним и гоним. Надо бы и остановиться. - Надо, так надо, - хмыкнул Димон, догоняя Сидора и сворачивая к воротам открывшегося перед ними постоялого двора. Глава 6 Придорожный трактир. Знакомство с местным шляхтичем. - 'Ну вот, - подумал Сидор, подъезжая к трактиру. Корней явно накаркал. Если это не мелкий шляхтич, то я папа римский'. Вот так и увидел, первый раз в своей жизни, Сидор одного такого представителя мелкопоместной шляхты, торжественно подпирающего величественную створку ворот, как будто это были не пяток перевязанных кривых жердей от калитки свинарника, а парадные двери покоев Его Императорского Величества. - 'Ну и что, что дворянин, ну и что, что шляхта, а взгляд-то голодный, - раздражённо подумал Сидор. И не от сытой жизни, видать, подрядился, сей хмырь чистить свинарник. Хоть и не брезгует никакой работой, а понимает, зараза, чем занят. Вон как зыркает. Так и ждёт, что б кто-нибудь хоть словцо в его сторону сказал. А там можно и обидеться, да за сабельку схватиться. Вот и поправит такой говнюк своё финансовое положение добычей, снятой с тела убитого. Стервятники, Падальщики и стервятники', - пронеслась вялая, усталая мысль. Сидор чувствовал, что не прав в своих рассуждениях, но ничего не мог с собой поделать. Прекрасно зная из книжек, ещё оттуда, с Земли, всю историю шляхетства польского, он, поневоле, примеривал историю несчастной Жечи Посполитой на место данного королевства. Чем-то оно ему нравилось. Может быть спокойным народом или тихими летними туманами, утром поднимающимся по-над речкою, что они пересекали третьего дня, или тихой, печальной песенкой, слышанной ими на привале у лесной деревеньки, прошлым вечером, или несмелой улыбкой деревенской молодки у околицы. Но вот эта данная хмурая рожа гонористого пана ничего, кроме безпричинного раздражения, у него не вызывала. - 'О таких у нас говорят: 'Без штанов, но в шляпе'. Лодырь, одним словом', - окончательно поставив штамп, успокоился Сидор. Спешившись у высокого крыльца местного трактира, а иным это здоровенное, несуразное здание в центре местной деревеньки, быть, просто не могло, Сидор, ругаясь тихо сквозь зубы, стал подниматься по выщербленным ступеням, ведущим на примыкающую к трактиру террасу. Да, конник из меня, как из кота апельсин. Почему из кота, и почему апельсин, Сидор никак не мог понять. Ни с чего прицепилась эта дурацкая присказка, ни что она означала. Уже и Димон перестал над ним издеваться по этому поводу, уже и боевая коза Манька, подруга и верный товарищ, перестала обращать на это внимание, а раз за разом эта пара бестолковых словец слетала с языка, как будто ей там не сиделось, проклятым. И избавиться от присказки, не получалось никак. - Вельможный пан имеет мне что-то сказать, - послышалось из-за спины Степана. - 'Ну, вот, опять во что-то вляпался', - мелькнула ленивая мысль в усталых мозгах. 'Ну, ни дня без приключений. Надоело. Убью, падлу. Здесь же, сейчас же, железным болтом в лоб, из любимого арбалета. На этих засранных, от века не мытых ступеньках, этой задрипанной деревни, этого клятого кабака. Чтоб иным неповадно было', - подумал зло Сидор, медленно оборачиваясь. В нескольких шагах от него, у подножия крыльца, судорожно, до синевы в пальцах, вцепившись в ручку большой совковой лопаты, стоял давешний гонористый шляхтич, на кого мимолётно упал мрачный взгляд, злобно зыркнувшего, Сидора. Но, боже ты мой, какой там пан, какой там шляхтич? Нищее, оборванное существо, с затравленным, голодным взглядом. Не евшее или уж, наверняка, недоедавшее, судя по обтянутым тонкой кожицей скулам, где-то, наверное, с месяц, а то и два. Это несуразное создание сейчас судорожно цеплялось за остатки своей былой чести, и было видно, что предел уже пройден, и это существо решило больше не унижаться, выпрашивая кусок хлеба, по постоялым дворам, а решить свои проблемы раз и навсегда. Умереть, а не жить, - вот, что прочёл Степан в этих пронзительно голубых глазах. Какая, к чёрту, добыча, какая ещё поправка своего достатка. Смерти, своей смерти, отчаянно жаждало это юное существо, дрожащей рукой нашаривая на поясе изящную, тем не менее, сабельку. Медленно и неторопливо спустившись, Сидор молча посмотрел в эти голодные, с болезненным блеском, пронзительно яркие глаза. - Ну что уставился? Чего зыркаешь? - хрипло повторил шляхтич. - 'Пацан. Голодный, одинокий пацан, - ошарашенно подумал Сидор. А я про него чего только не подумал. Идиот ты, братец. И когда только перестанешь ярлыки людям на лоб клеить?' Медленно спустившись с крыльца и не отрывая взгляда от глаз паренька, Сидор вплотную подошёл к дерзкому пареньку, решившему, по-видимому, свести счёты с жизнью. Приглашение к столу - Не соблаговолит ли ясновельможный пан составить компанию нашему скромному обществу. Нам будет весьма приятно угостить пана местным аналогом того, что в этих краях называют пивом и откушать каких-нибудь тефтелей, приготовленных местной хозяйкой. Судя по запахам, сие кулинарное творение должно представлять собой нечто исключительное. И нам будет приятно, если ясновельможный пан составит нам компанию и, если только ему это не трудно, расскажет местные новости, несомненно, представляющие интерес для дальнестранных путешественников, только-только прибывших в эти края. - Ну, ты, блин, Сидор, и загнул, - раздался со стороны конюшни восхищённый голос подходящего Димона. Куда там палата аглицких лордов. - Цицерон! - продолжал он издеваться. Не, этот как его, во, вспомнил - Конь. - Сам ты Конь, знаток хренов, - перебил его насмешливый голос Мани. Не Конь, а Кони. И не Цицерон, а Марк Юльевич Цицерон, темень несчастная, продолжала Маня издеваться, теперь уже над Димычем. Почувствовав, после длительного напряжения, что можно уже расслабиться, она решила оторваться по полной. - Сама ты, Манька, темень, - ехидно заметил ей Димон, - а парня от голода шатает, и если сейчас его не покормить, то потом уже не будет тебе ни Цицерона, ни Марк Юльевича Цезаря. Ничего, одним словом, не будет. - О чём это они говорят? - Слегка расслабившись и повернув в сторону конюшни голову, растерянным голосом спросил паренёк. - Они спорят о ценах на постой в этом трактире и о возможности переночевать, а то всех уже утомило наше долгое путешествие, - в полголоса проговорил Корней, за спиной Сидора поднимаясь на крыльцо. - Из дальних краёв, видимо, вы прибыли сюда, коли не знаете, что здесь место для ночлега есть всегда и для всех. И хозяева за ночлег, по крайней мере, в зале, денег не берут. Правда, даром не кормят, но хоть переночевать можно, - вежливо ответил паренёк Сидору, скосив глаза на спину Корнея. - Ну, так и что, принимает пан моё предложение? - напомнил Сидор. Кров и стол, в обмен на некоторую информацию. Невелика плата, но и мы люди небогатые. Чем можем, тем и заплатим. - Ну, если только за сведения о нашем княжестве. О дорогах, трактирах и постоях, мостах и переправах, то я согласен. Буду весьма признателен, составить компанию Вашему, на мой взгляд, весьма странному обществу. - Ну, вот и хорошо! А то мы уж забодались ночевать по кустам и полянам. Да жрать всякую дрянь, приготовленную впотьмах на вонючем костре, - довольно откликнулся Сидор, поднимаясь на крыльцо и входя в обеденный зал. - Ну вот, бейте меня семеро, пинайте меня несчастного, - тут же возмутился Димон, поудобнее устраиваясь за отведённым для них столом. Теперь до конца моей бренной жизни будут меня несчастного попрекать. Стоило только один раз приготовить похлёбку по своему фирменному рецепту, так теперь заедят, сырьём заедят. - А нефига было воду из лужи черпать, - возмутилась Маня, устраиваясь напротив него. Мог и прогуляться на десяток лишних шагов в сторону ручья. Благо он то, как раз был рядом. - Так кто ж знал, что там деревня недалеко? Что эти, чёртовы свиньи, даже на ночь в хлев не запираются? - Погоди, погоди, Димочка, я тебе и эту свинью, и эту лужу ещё не раз припомню. - Подумаешь! - весело махнул Димон рукой, наливая себе стакан пива из заказанного Корнеем кувшина. Ведь не помер же никто. И не отравился. Всё хорошо, одним словом. - Ага! Это тебе хорошо. Освободился, думаешь, от очереди на готовку раз и навсегда. Фигушки. Будешь ты теперь, Димон, кухонный мужик, - удовлетворённо проговорила Маня, отбирая у него кувшин и наливая себе кружку пива. - Что-о-о? Какой такой мужик? - А такой, - продолжала балагурить Маня, прервавшись на секунду попробовать пива. Будешь ты теперь дрова колоть и воду носить до конца своей бренной жизни. Мы все спать будем, а ты будешь носить. И вперёд носить, и назад носить. Туда, сюда. Туда, сюда. Пока нам не надоест. А как надоест, будешь ты, Димочка, дрова колоть. Колоть, колоть, колоть. И нам колоть и всем последующим путникам, кто вздумает там остановиться. На той, на полянке, то исть. - Это они о чём? - тихо спросил Сидора давешний паренёк, робко тронув за рукав ветровки. - Да, это они о своём. О девичьем, - бросил рассеянно Сидор, скидывая под стол, захваченный с собою дорожный баул. - А что, он из этих? Ну, которые неполноценные, и с девицами не могут? - Не! Этот с девицами может, - усмехнулся ему Сидор, устраиваясь поудобнее за столом и пододвигая к себе миску с каким-то хлёбовом, уже принесённым трактирщиком. Ещё как может. Да только, видать, давненько он с девицами дел не имел, вот и несёт пургу всякую. Моча в голову, видать, вдарила, - улыбнулся он, глядя на веселящегося Димона. Ну, да ничего. Поест вкусненького. Пивка хлебнёт кисленького. Отоспится на полатях мягоньких. Глядишь, дурь то и пройдёт. А не пройдёт, так по девкам понесёт. Вот тогда уж держись. Без приключений не обойдётся. Помню, как-то, занесло нас, проездом из Осташкова, в Бологое, что на Валдае. Каким ветром уж и не упомню, а.... - Сидор, у нас проблема, - перебил его незаметно подошедший Корней. - Что Корней, без меня никак не решаемая? - недовольно отозвался Сидор. Видишь, мы с нашим юным другом изволим каши откушать, да хлебного кваску хлебнуть. - Откуда здесь квас? - скептически хмыкнул Корней. Где ты его тут видал? А вот проблема имеет место быть. Хозяин местный требует паренька взад, к лопате. Говорит, что мол, обещался, паренёк стойла свиные вычистить, а работы не работает, должок не отрабатывает. - Ну и в чём проблема? Дай ему денег и пусть отвалит. Сам же видишь, что у нас весьма познавательная беседа наблюдается. Да и паренька подкормить не мешало бы, - тихо шепнул на ухо Корнею, сквозь зубы Сидор. - Не берёт, гнида кабацкая, - отвернувши лицо от паренька, на ухо прошептал ему Корней. Вдвое, втрое, против долга паренька, денег давал. Не берёт. Да и должок то, так себе, две медные полушки. Слова доброго не стоит. А нет, зауздило, видать. Не деньги, говорит, нужны, а слово, даденное, пусть отрабатывает. Пан он или не пан. Слово евойное, мол, подороже то двух монеток будет. И, гаденько так, гнида, лыбится. - Лыбится, говоришь, - начал заводиться Сидор. Ну, ну. - Видать пролетарскую свою, классовую любовь показывает. Да приязнь, выказать хочет, рожа щербатая. - Она пока не щербатая, - усмехнулся Корней. - Прошу прощенья, господа, но я и так, похоже, задержался в вашем обществе. О чём мне и напомнил многоуважаемый хозяин этих покоев, - тихо, на грани слышимости, сказал их сосед, криво улыбаясь одними губами и начиная подниматься из-за стола. - А слово дадено, и не выполнить его негоже для дворянина. - Гоже. Не гоже. А издеваться над человеком, да в тяжкую минуту, никому не позволено. И уж тем более, не гнили этой кабацкой, у которой на роже написана вся его пролетарская, холуйская ненависть. Ненависть холуя по жизни, к вольному человеку. - Холуй, не холуй, а навоз чистить надо. Слово своё, долг свой, хоть и небольшой, а отработать требуется, - тихо ответил паренёк. - Ну что ж. Коли такое дело, коль уж дал слово вычистить свинарник, значит вычистим. - Тут ты прав. Слово, даденное надо держать. Вот только, слово ты дал, что свинарник вычистишь. А говорил ли ты, что сам чистить будешь? - весело ухмыляясь, спросил Сидор. - Да нет, что говорить то. И так всё понятно? - растерянно просипел пацан. - Кому понятно, а кому и нет, - скалясь лошадиной улыбкой, - проскрипел Корней, - мгновенно понявший, куда Сидор клонит. - А пойдём ка, братцы, к хозяину этих злачных мест. Да объясним ему, непонятливому, юридические тонкости договоров. Дабы понял, сей клещ кабацкий, в чём разница между исполнением и исполнителем. На сей возвышенной ноте, компания уже изрядно к тому времени подгулявших товарищей высыпала во двор, учить кабатчика тонкостям современной юриспруденции. Бедный кабатчик и представить себе не мог, каковым трактовкам, данного мальцом слова, требуется следовать. Однако, на удивление, безропотно, затратив на это целую ночь, вычистил огромное стойло свиней, показав в этом деле удивительную сноровку и умение. - Ну вот! Можешь же! Можешь! А то всё хлипкого пацана заставить норовишь. Не по товарищески это, не по товарищески, - заплетающимся языком, пьяно ухмыляясь, выговаривал мрачному хозяину изрядно к тому времени поддатый Димон. - Не успело ещё солнышко встать. А у нас всё готово, - орал Димон, бегая по обширнейшему двору и делая физзарядку. - Ты бы, вместо того, что бы руками махать, помог бы страдальцу то. Всё польза от тебя будет, - весело поддержал его Сидор, сам к тому времени изрядно пьяный. - Не-е-е! Раз сказал, чтоб дочиста. Значит - дочиста! И никаких гвоздей, - возразил Димон. И это, будет справедливо. - Где ты их видел, гвозди эти. Да здесь за любой кусок металла удавятся, не то, что стойло вычистят. - Ну, вот он и вычистил, да заодно и понял кое-какие тонкости отношений. - Господа довольны? Я могу идти? - тяжело отдуваясь, прохрипел грязный, как та самая свинья, кабатчик. - Иди дорогой. Иди, - развернул его к ним спиной и пихнул в сторону трактира, совсем уже пьяный Сидор. Не стой здесь. Особливо, с той стороны. Иди отсюда. Да и мы поехали. Пора нам. Хоть и весело с тобой, да дела делать надо. Повеселились, и будет. Собирайтесь, хлопцы, по коням. - Вот и я повеселился с вами, господа. Век не забуду доброты вашей, - тяжело переведя дух, поклонился ему в пояс трактирщик. - Не забудь, дорогой. Не забудь, - согласно покивал головой Сидор. А забудешь, ещё приедем и напомним. Чтоб знал, как с бедного человека последнюю рубаху снимать, да изгаляться, куражиться. - И глазками тут не посверкивай, - неожиданно начал он звереть, заметив злобный взгляд трактирщика, - а то у тебя, как я погляжу, ещё и коровки есть. Да и лошадушками бог не обидел. Так что трудов тебе хватит. От загона и до обеда. А то и до ужина и совсем не этого дня. Совместишь, как у нас говорят, время с пространством, - мрачно процедил сквозь зубы Сидор, раздражённо постукивая каким-то подобранным прутиком по голенищу. - 'Не нравится мне эта вся история', - думал мрачный и не выспавшийся Сидор, покачиваясь в седле уже за околицей. 'Хорошо, хоть парнишку с собой забрали, а то порубили бы его работнички упыря этого кабацкого. Вон как зыркали, напоследок то. Нет, не кончится эта история добром. Никак не могёт она так пройти. Надо ждать гадостей от кабатчика. Только вот, как и откуда?' - Корней, дружище! - обратился он к бывшему телохранителю. Развей мои сомнения. Будь ласка. - Что, начальник, и тебя мысли точат? Чем всё это кончится? - Ха! Два раза. Ха! Ха! - Ты на эти рожи вокруг погляди. Если они думают не о том же, то я буду не я, а апельсин крашеный. - 'Ну вот, ещё и этот апельсин. И чего пристал, спрашивается?' - рассеянно подумал он. 'И лезет же дурь всякая в голову'. - А ведь ты, Сидор, прав. Не оставит он нас в покое. Больно уж рожа гнусная у того кабатчика была. Мне она сразу не понравилась. Ну не может человек с такой рожей быть примерным христианином, - проворчала из конца колонны Манька, скорчившаяся в седле и клюющая носом. - Где ты тут христиан, Манька, видела, - Тут же встрял в разговор Димон. Тут щёку не подставят. Ни правую, ни левую. И милостыню, как ты могла только что убедиться, тут не подадут. - Простите меня, - раздался сзади тихий голосок. Я не хотел вас втравливать в свои проблемы. И, с вашего позволения, немедленно покину вас. Недостойно честного человека сваливать свои беды на плечи других. - Ты, паренёк, подумал, что сказал? - Я не паренёк. Я дворянин. Древнего, славного рода и достойных предков. - Извини, конечно, парень, если словом нечаянно обидели тебя. Но ты, ведь так и не представился. Не сказал, как зовут тебя по имени, отчеству. Чьих ты отца-матери. Потому к тебе и обращение такое. Да и ты, вроде, ранее особо не возражал. - Так что, раз уж свела нас судьба на дальней дорожке, давай представимся друг другу. - Я - Сидор. Поставлен, как бы, начальником нашей экспедиции. Слева от меня, толстый такой, весельчак и балагур, Дмитрий. Для друзей Димон, Димка, Димыч и так далее и тому подобное. Он у нас отвечает за матобеспечение. Не в смысле посылать по матери. А в смысле материально-технического снабжения и достатка. Чтоб всё было, а недостатка не было. - За ним. Сзади и справа. Прямо за мной, Мария. Лучница, или арбалетница, - задумчиво почесал он затылок. Бьёт белку в глаз. Правда, я тут белок не видел, но и мыша в нос подстрелит на счёт раз. Не говоря уж про яйца. - Какие яйца, - мгновенно вскипела Манька. Ты чего, Сидор, малыша пугаешь, в заблуждение вводишь. Всего то один раз и было, да и то, по пьяни. - Поспорили мы, понимаешь, - зачастила Маня, лукаво заглядывая парню в глаза, - Кто из нас лучше из лука стреляет. А дело было ещё там, на Земле, у Димона на даче, то ли на третий, то ли на пятый день после дня рождения, когда уж всё было выпито и поедено, и делать было решительно нечего. Вот поспорить то, поспорили, а как меткость оценить не придумали. Куда не стрельнём, всё плохо. Стреляли мы тогда все примерно одинаково, хреново то есть. Вот тут то кто-то и увидал мыша, что на свою беду перебегал дорожку в саду у бассейна. И как взбесились все. Как начали пулять по бедной мышке всем, чем не попадя. Сразу бедного мыша до инфаркта довели. Вот они мерзавцы мыша довели, а не повезло больше всех мне. Надо же было такому случиться, что первым мне под руку лук попался. Пока я его натянула, пока стрелы нашла, бедный мышь уж сбледнуть успел. Был серый, а стал белый. От страха, то есть. Как и куда я стрелой зафитилила, не помню. Только очнулась, ржут, гады. И вижу я, что торчит моя стрела да в стенке надувного бассейна, а на ней, раскорячившись, мышь сидит. Сидит да попискивает, противным таким писклявым писком. А эти козлы ржут, заливаются. Ты, Машка, говорят, мышу яйца отстрелила. Одной стрелой, не открывая глаз, не просыпаясь и не вставая с кресла качалки, ты, говорят эти гады, аки Вильгельм Тель яблоко поразил. И ржут. Ржут, не переставая. - Что потрясена я была тогда, это ничего не сказать. Да и гордость взяла. Это ведь надо же. Не открывая глаз, не вставая с кресла, одной стрелой и яйца мышу отстрелить. Это потом уже, спустя месяца два, признались, что мыша того они сами на стрелу посадили. Да и не мышь это был, а свинка морская, белая к тому ж, или крыс лабораторный, сейчас уже и не припомнишь. Впопыхах то я этого, поначалу, и не заметила. А потом не до того стало. Не дали приглядеться, ироды. Затормошили, засмеяли. Вот с тех пор и не дают покою. Чуть что, вспоминают. - Ну, кончился день воспоминаний, - оборвал её Сидор. Тогда пошли дальше. - Справа, воин, профессиональный телохранитель. Ты о таких должен был слышать, а то и встречаться, в силу профессиональной воинской подготовки. Зовут - Корней. Бойцы мы хоть не ахти, но товарищи верные. Прошу любить и жаловать. Сидор, напоследок улыбнувшись, гордо оглядел своё воинство и обратил взгляд на паренька, молча выслушавшего это, несколько странное, если не больше, представление. Ну вот, теперь ты знаешь, кто мы, и нам хотелось бы узнать что-нибудь о тебе, - улыбаясь, проговорил Сидор. Парень молчал. Смотрел в глаза Сидора и молчал. Улыбка медленно сползла с лица Сидора. Почуяв повисшую между ними напряжённость, в разговор опять вклинилась Маня. - Ну что ты пристал к пареньку, Сидор. Ну, право слово, не хочет он говорить и не надо. Мало ли какие у него резоны молчать и не называть своего имени. Может, из дома сбежал, и его папенька с маменькой ищут. Вот он и скрывается. Лицо паренька перекосила невнятная гримаса, и на скулах заходили желваки. - А может от невесты, нелюбимой, сбежал, - продолжала неугомонная Машка. Из-под венца, то есть. Мало ли кого папенька с маменькой выберут. Тут, я слышала, не больно то прислушиваются к голосу юных чад. - Нравится, не нравится. Женись, моя красавица, - ни к селу, ни к городу неожиданно брякнул, молчавший до того Димон. - Не всё же одним невестам бегать, - мгновенно затараторила Манька, почувствовав неожиданную поддержку. Надо и равноправие поддерживать, пусть и они помучаются, - закончила Манька, в ответ на растерянный, и какой-то удивлённый взгляд паренька. - Довольно базарить, - недовольно проворчал Корней, бросив на паренька внимательный взгляд. - Кажется, вы забыли. Но у нас на хвосте возможная погоня. А леса здешние они знают получше нашего, да и чего ждать от той рожи кабацкой вам всем объяснять не надо. Так что завязывай болтовню и марш вперёд. - Ты, Корней вперёд то нас не гони, - остановил его Сидор, - мы ещё здесь дела не закончили. И я лично бы хотел знать, с кем мне, возможно, придётся плечом к плечу с бандитами драться, а то и голову где склонить в землю матушку. И лежать под одной ёлкой не знамо с кем я не хочу. Так что ответствуй нам парень кто ты и что ты. Ну а коли молчать и дальше будешь, то вот тебе моё слово. - Не скажешь до перекрёстка, поедешь от нас в другую сторону. Мы налево, ты - направо. Мы направо, ты - налево. Тягостное молчание было ему ответом. Замолчали теперь уже все. Да и что говорить, коль уж не сложились отношения между попутчиками, вроде бы до того и бывшие вполне доброжелательными. Оставшиеся до ближайшего перекрёстка пятьсот метров проехали молча. На перекрёстке, перед видневшимся впереди широким болотом, развернулись в разные стороны, как бы объезжая его с обоих сторон, молча же разошлись, про себя надеясь больше никогда не встретиться. Правда, была ли та сторона, куда свернул парнишка, ему нужной, никто из компании не удосужился спросить, больно уж всех задело его пренебрежительное молчание. Которого, что там не говори, но они накормили, напоили и защитили от домогательств кабатчика. Ну да не первый он такой, и, как ни жаль, не последний. - 'Сопляк неблагодарный', - мрачно думал Сидор, ритмично покачиваясь в седле. - А скажите ка мне, господа товарищи, вот какую сказку, - неожиданно он прервал тягостное молчание. - Ага, сказку ему, - тут же встрял Димон, обрадовавшись прерванному, тягостному для всех молчанию. А не хочешь ли сам ответить своим товарищам. Какого хрена ты влез в это свиняче дело? С чего это ты того пацана пожалел и за наш стол посадил. Напоил, накормил, спать уложил. Это всё денег стоит, и немаленьких. - Дурак ты, Димон. Хоть и умный, но дурак, - поддержал Сидора Корней. - Денег он пожалел. Ты бы лучше человека пожалел, что у тебя на глазах подыхал от голода. Ты видел, как он ту кашу со шкварками наворачивал. Как человек, до этого недели две, а то и три, маковой росинки во рту не державший. А деньги что, сегодня есть, завтра нет. - И всё же, возвращаясь к нашим баранам, скажите мне, непонятливому, - покрутил головой Димон. Что-то там было, на этом пареньке, когда он стоял у свинарника. Вместо пояса, у него на бёдрах болталось. Пояс, не пояс. Лохматка какая-то. Тут, Корней не удержавшись, заржал как та лошадь. - Да-а-а! - Задумчиво протянул он. Ты даже себе и не представляешь с чем, или с кем довелось столкнуться. - Ну-ка, ну-ка. С этого места поподробнее, пожалуйста. А то мы люди на сей планете новые и многих реальностей, для вас привычных, даже не подозреваем. - Я и сам видел на том пареньке, действительно, что-то необычное, - заметил Сидор, - раз уж и вы это отметили. Да и новое узнать, совсем не лишнее. Как говорится, учиться никогда не поздно. В другой раз целее будешь. Корней помолчал, видимо с непривычки к долгим разговорам, тщательно подбирая слова, и неожиданным вопросом озадачил всех землян. - А опишите ка мне то, что было на поясе у паренька. Да поподробнее. - Ну и чего там описывать, - сварливым голосом проворчала Маша. Тряпочка и тряпочка. Я, поначалу подумала, платок ветхий подпоясан. Для защиты от грязи свинарника. - И мне он тоже платком показался, - поддержал её Димон. Сереньким таким, скрученным. - Ага, - закончил за них за всех Сидор. Действительно, был там, платочек такой, ветхонький. Тут опять, не удержавшись, рассмеялся Коней. - Ну, вы и рассмешили. А о том не подумали, как может платочек ветхонький удержать на себе вес сабельки, пусть и самой лёгонькой. Какой никакой, а металла кусок. И кило несколько в той сабельке будет. Так что и в бою, и при случайном падении, оборваться ну никак не должен. - Дурдом, - процедил сквозь зубы Сидор, внимательно присматриваясь к небольшому холму, справа от дороги, совершенно невинному на вид и внешне ничем не примечательному. - Скоро на новом языке говорить будем. С непременным присюсюкиванием в окончании слов, - продолжил он, невольно придерживая поводья, итак неторопливо перебиравшего копытами, коня. Повернув головы к практически остановившемуся Сидору, и Димон и Манька, не говоря ни слова, молчком, стали быстро и делово доставать, притороченные к сёдлам арбалеты и заряжать болты. - Вы чего? - удивлённо спросил насторожившийся Корней, - вроде тихо вокруг. - Вроде будет в огороде, - процедил Сидор, - доставая ещё одну стрелку и настороженно осматриваясь. - Группа справа, - вполголоса, сквозь зубы проговорил он. Двести метров Кусты под холмом. - Вторая, слева от дороги, в траве у болота. Метров пятьдесят, не более. - Бьём ближнюю, сходу, - быстрой скороговоркой вполголоса проговорил Сидор. И, резко пришпорив, бросил коня к болоту, разрядив арбалет в высокую траву у кромки воды. Вся группа бешеным аллюром понеслась к подозрительной низинке, стреляя на скаку. Неожиданное и непонятное поведение, бешеный галоп лошадей, свист арбалетных болтов и хрипы умирающих, сразу сломало дух подготовленной засады и бросило оставшихся ещё живых в разные стороны. Кого в отчаянную атаку на конников, кого в сторону близкого болота, как будто трясина могла кого-либо спасти. Вот только добежать никто так и не успел. Дальних побили болтами, а ближних порубили Корней, с Димоном, со зверскими лицами кружась по пятачку засады и добивая раненых. Ещё только ошеломлённая вторая, дальняя группа, выбиралась из кустов и вразнобой бросалась в атаку, а Сидор с друзьями уже развернулись в её сторону и неторопливо, тщательно выбирая цели, принялись выбивать вторую группу. - Всех не перебьём. Не успеем, их ещё штук десять, - прокричала в азарте Манька, разряжая сразу оба болта арбалета в самого дальнего от неё бандита. - На счёт десять, разворачиваемся и идём в отрыв. Корней вперёд, мы сзади. Как останется пять-шесть, останавливаемся. - Ну, всё! Десять! Пошли, - и, рассыпавшись широко дугой, пропустив вперёд Корнея, вся группа бросилась наутёк. Поначалу напуганная жёстким отпором, изрядно поредевшая к тому времени, вторая засадная группа с радостным улюлюкиванием бросилась вдогонку. Яростно махая странного вида топорами, и ловко уклоняясь от свистевших болтов, первая тройка радостно уже орала, настигая ускользавшую добычу, когда вся группа до того убегавшая, разом остановившись, болтами в упор вышибли их из седла. - Мда-а-а? - задумчиво протянул подъехавший сзади Корней. Вы бы, всё-таки, заранее, что ли предупреждали. А то так по незнанию и обратно до трактира можно добежать. - Нет, ну надо же быть такими идиотами, - продолжил он, разглядывая утыканное арбалетными болтами тело самого вырвавшегося вперёд бандита. - Переть дуриком вперёд, не видеть и не почувствовать, что сзади уж никого нет и пусто, одни трупы, - осуждаючи покачал он головой. - Зато, небось, думали какие они смелые. Как ловко от стрел уклоняются, - усмехнулся Димон. - И как это называется? - спросил Корней, оборачиваясь к Сидору. - Уход от погони, это называется. Это называется прекратить чесать языками, философы доморощенные, и быстро собрать все болты. Убрать трупы. Уничтожить все следы. Ни у кого не должно возникнуть ни тени мысли, что эта бойня с нами как-то связана. Нас здесь не было, и мы ничего не знаем, - закончил Сидор. - Ну, живо, живо. И найдите мне хотя бы одного живого. Порасспросить надо, и кто они такие, и чего они к нам пристали. Битая княжна. - Ба-а-а! Какая встреча, - донёсся с края болота радостный возглас Димона. Не утерпел, всё-таки, радость моя. Не бросил нас в одиночестве на богом забытом тракте. Догнал, таки, - балагурил, ёрничая Димон. - С кем это ты там веселишься? Ба! Да никак с нашим старым другом, кабатчиком? - весело спросил, подъехавший Корней, разглядывая валяющееся на земле тело. - Ну а с кем же ещё? - отозвался улыбающийся Димон. Он, родимец. Он, сучёнок. Ну, теперь ясно, кто нам эту тёплую встречу организовал. - Ну, здравствуй, здравствуй, друг сердешный, - поддержал веселье Сидор, неторопливо подъезжая к веселящейся компании с охапкой ломаных и целых болтов в обеих руках. - Не нукай, не нукай! Не запряг ещё! - прохрипел валявшийся у кромки воды раненый трактирщик, тяжело поворачивая в его сторону голову. - Гляди к ты! Борзеет мужик, - негромко бросил помрачневший разом Корней. - Думает, что терять нечего. Наивный! - мрачно глянул на кабатчика Димон. - Эге-е-ей, Сидор! Давай сюда! Что покажу! - вклинился в разговор вопль Маньки. Оглянувшись, Сидор увидел у кустов, прикрывавших место второй засады, Машу, призывно машущую руками. - Ну, орлы, вы пока порасспросите нашего приятеля о том, о сём. Только не убивайте пока, а я к Машке. Что-то она нашла, интересное. Быстро развернув коня и подхватив на скаку очередной обломок болта, Сидор торопливо погнал коня к кустам у подножия холма. Подъехав к склонившейся над чем-то Мане, Сидор с удивлением уставился на туго спелёнутое верёвками тело, безвольным кулём валявшееся в яме, под огромным выворотнем. - Ну и ну! Вечер встреч, не иначе. Куда ни плюнь, попадёшь в старого приятеля. Там трактирщик, тут пастушок наш таинственный, - хмуро заметил он, разглядывая жестоко избитое лицо паренька. - Сам ты пастушок, кретин облезлый. Развяжи меня! Немедленно! Ну-у-у! - заорало тонким голосом тельце. - Во, как, - удивился Сидор, присаживаясь на корточки перед ним, и рукой поворачивая лицо паренька к солнцу. А хорошо же тебя отделали, однако. На самом места живого нет, а туда же, орёшь как резанный. А ты, Маня, не спеши, - остановил он Машу, бросившуюся было развязывать верёвки. Не надо. Сначала спросим нашего юного друга, каким это образом он, пойдя налево, оказался справа. И что это он тут делает, в компании с нашими трактирными друзьями. И чего ему от нас надо. Что это он так навязчиво нас преследует. Даже в связанном виде. Или, может быть, он расскажет, что трактирщику от него надо. - И ничего я вас не преследую, - огрызнулся пацан. Больно мне надо. Я сам попался этим козлам сразу же после того, как мы расстались. А сюда они меня перетащили по болоту, напрямки. Тут дорога петлю делает, в обход топи, а напрямую, по болоту, то ли гать, какая, то ли дорога старая, затопленная проложена. О ней уж все забыли, а трактирщик, видать, помнит и пользуется. И чего им надо от меня, не знаю. И вообще, развяжите меня, и я уеду. Век бы вас, кретинов, не видеть, - плачущим голосом закончил парень. - Ага, - криво улыбаясь, проговорил Сидор. Счас заплачу. От жалости к тебе, такому бедному, мокрому и несчастному. Разбежался. - Может, всё-таки, не врёт? - спросила Маня, пряча глаза. - Что, жалко стало? - скривился Сидор. Тогда марш к трактирщику, сравнить показания. Коли не врёт, так и быть, отпустим. А пока пусть полежит, подумает о бренности бытия. Ему полезно. Глядишь, в другой раз не будет так поспешно отказываться от предложенной помощи. - Ох, и вредный ты, Сидор, - покачала головой Манька, отворачиваясь от паренька и направляясь к Димону, что-то энергично обсуждавшем с трактирщиком. Посмотрев вслед отъехавшей Мани, Сидор снова повернулся к пареньку. - Ну, пока все заняты неотложными делами, поговорим и мы о делах наших скорбных, - обращаясь к пареньку, проговорил он, подымаясь с корточек и присаживаясь на корень выворотня. - Итак, дружок, кто же ты есть на самом деле, коли наш трактирщик, не поленился тебя сюда по болоту притащить, а не бросил с перерезанным горлом в придорожные кусты? Чем это ты так ему интересен? - Молчишь? Ну, молчи, молчи. Счас болты соберём, трофеи поделим и примемся за тебя со всей сурьёзностью. Уж тогда, братец, не обижайся, коли, что не так выйдет. - Ну не можем мы за собой загадки оставлять. Чревато это, понимаешь ли, проблемами в дальнейшем. А проблемы нам не нужны. Нужна нам тишь, да гладь, да божья благодать, - балагурил Сидор, сноровисто раскладывая небольшой костерок и суя в него обломанный наконечник от валявшегося рядом копья. - Ну вот, совсем бедную девочку застращал, - весело прокричала, незаметно подъехавшая с охапкой всяческого собранного оружия, Маня. - Ну да. Это ты, что ли бедная? Такую бедную застращаешь. Сама кого хошь до икоты доведёшь, - проворчал рассерженный Сидор, недовольный тем, что его прервали на самом интересном месте. - Не, не я! Она! - продолжала весело кричать Маня, - тыкая разваливающейся охапкой собранного оружия в сторону связанного паренька. - Чё? Это недоразумение девка, что ли. - Сам ты девка, тормоз трамвайный, а она целая княжна будет. Дочка местного князька. Из дому сбежала, от жениха. Вот так вот. - Ну, целая она, положим, до поры, до времени, - плотоядно ухмыляясь и радостно потирая руки, расцвёл улыбкой подошедший Димон. - Ой, ё-ё-ё! Ты чё, бешеная, сдурела, - заорал Димон, испуганно отскакивая от свирепо размахивающей плетью Мани. - Совсем что ли уже крыша отъехала. Гляди, чуть до мяса не просекла плёткой своей. Так ведь и убить можно, - продолжал разоряться Димон, яростно расчёсывая посечённую спину. - Я тебя подлеца, не то, что плёткой. Я тебя, кобеля холощёного, сейчас дрыном огрею. Чтоб мысли свои поганые при себе держал, да рукам воли не давал. Сидор, до того скептически взиравший на разгорающуюся перебранку, наконец, не выдержал. - Так, всё! Всё, я сказал. Прекратили свару. Ещё место не убрано. Сматываться надо, а вы как два петуха. Развоевались тут. - Ты, Маня, раз уж взялась опекать девчонку, то, для начала, хотя бы развяжи её. - А ты, Димон, взял нож, и чтоб через пять минут распотрошил все сёдла на трофейных скакунах, да сволок в болото, притопить. - Что стоите, - заорал Сидор, - это всех касается. Через пять минут уходим. Скоро совсем стемнеет, а нам ещё отсюда уйти подальше надо. Все дружно бросились ловить разбежавшихся коней и потрошить сёдла. Даже княжна, едва освободившаяся к тому времени от верёвок, азартно потрошила седло на убитой лошади, весьма ловко орудуя тем самым обломком копья, которым ещё пять минут назад угрожал ей Сидор. - 'А ничего девочка, потенциал есть. Если не будет конобениться, может, и споёмся', - скептически подумал Сидор, наблюдая за суетящейся княжной. В пять минут, конечно, не уложились, но за двадцать минут распотрошили всё, до чего смогли дотянуться, а останки от сёдел и туши пары убитых коней, вместе с бывшими хозяевами, утопили далеко в болоте. Чтобы уж наверняка никто не нашёл. Да и кому захочется лезть в трясину. Так что через полчаса о случившейся бойне напоминала только вытоптанная и помятая трава с лужами крови там, сям. Но это уж никто убирать не стал. - И так сойдёт, - устало сказал Сидор, поправляя подпругу и вскакивая в седло. - Отря-а-а-д! Ры-ы-сью! Марш! - весело проорал он, пытаясь хоть как-то взбодриться. Быстро выстроившись в колонну, увеличившийся ещё на одного человека, отряд молча двинулся дальше по тракту, в сторону от давешнего трактира. Сзади, помахивая плётками, Маня с Димоном весело гнали небольшой табунок, законную добычу, которую ещё надо было реализовать где-нибудь в ближайшем городишке. Да так, чтобы не возникло никаких вопросов, а то уж больно странная получалась у них компания. Группа из пяти, вооружённых до зубов людей, с табуном из пятнадцати строевых лошадей. Поневоле привлечёт внимание. А внимания к себе привлекать, никто из них не желал. Ни Сидор, со своими друзьями, ни Корней, ни непонятно почему прибившаяся к ним беглая княжна. Через полтора часа бешеной скачки, когда уж совсем стемнело и стало практически невозможно различать не то что дорогу, но и ветки над нею, наконец-то нашли более, менее пригодное место для ночлега, рядом с оврагом и журчащим, где-то там, на дне, ручейком. - Сто-о-ой! Привал! - крикнул Сидор, придерживая коня. - Ночуем здесь. Дальше всё равно не видно ни зги. Быстро разложили костёр, стреножили коней, попили чайку с захваченным ещё из давешнего трактира окороком, и, назначив очередь дежурства, завалились спать. Всё было проделано молча, без обычных шуток с подколками. Видно прошедший день тяжело на всех сказался и стычка, безкровно закончившаяся для отряда, даром всё-таки не прошла. Хоть княжна и стала как бы членом отряда, но ночную вахту стоять ей никто не позволил. Всё-таки не было у них к ней полного доверия. Ведь, как ни крути, а она сама не призналась, кто она такая есть. И все сведения о ней у них ограничивались лишь только тем, что сказал покойный трактирщик. - Что он про неё ещё рассказал, - тихо обратился Сидор к Димону, стараясь не привлекать внимания княжны к их разговору. - Да больше то и ничего, - пожал тот плечами, поудобнее устраиваясь на набросанном лапнике. Клялся, что практически ничего не знает. Что сам о ней узнал только после нашего отъезда, когда из города пришли гонцы от какого-то их местного воровского авторитета с приказом о розыске нас, да этой княжны. Вот тогда то он её по описанию и признал. - Выходит, не уведи мы её тогда с собой, то повязали бы эту беглянку на счёт раз? - задумался Сидор. - Да наверняка уж, - скривился Димон. И никакое бы ей мастерство с сабелькой не помогло бы. Хватанули бы дрыном, так сразу бы присмирела и о гоноре шляхетском забыла бы. - Не нравится она мне, - тихо прошептал Сидор, старательно отворачиваясь от места, где устраивалась на ночь княжна. Не могу понять почему. И девка вроде красивая, и ведёт себя, после того как признали в ней княжну, вроде нормально, а на душе какая-то неприязнь к ней всё одно стоит. Постоянно приходится себя сдерживать, чтобы не сорваться и не наорать на неё по любому пустячному поводу. - Ага, - удовлетворённо заметил шёпотом Димон. А я уж думал, что ты в неё влюбился, так старательно ты её избегаешь. Ну прям влюблённый юнец на первом свидании, - усмехнулся он. - Ладно, юнец, - рассерженно зашипел на него Сидор. Спи давай, а то следующая очередь дежурства твоя. Не выспишься, как дежурить будешь. Прозеваешь всё. Тут и за нашей княжной надо особо присматривать, так что выспаться надо бы хорошенько. Не нравится она мне, а отчего, понять не могу, - пробормотал он себе под нос и тут же провалился в сон, как отрубился. - Сидор, Сидор, - разбудил его тихий шёпот Мани, осторожно пихающей его в бок. Подъём. Твоя очередь дежурить. - О, - протянула она, устраиваясь поудобнее на Сидоровом ложе и укрываясь его одеялом, - тепло. Благодать то, какая. - Не понял! - удивлённо уставился он на неё. С каких это пор ты спишь в моей постели? - Иди, Сидор, иди, - сонно зевнула Маня. Дай поспать притомившейся девушке, и не приставай с разговорами. - Не фига себе, - поражённо посмотрел на неё Сидор. А где одеяла твои спальные? - Княжне отдала, - сонно зевнула Маня. А у неё их отродясь не было. Не мёрзнуть же ночью девочке? - Вот навязалась на нашу голову, - раздражённо себе под нос пробормотал Сидор, бросив косой недовольный взгляд в сторону тихо посапывающей под соседним деревом княжны. А эта тоже хороша. Свои одеяла ей уступила. Теперь мёрзнуть по ночам будет, соответственно не высыпаться, и нам теперь покою не даст. Ранним утром, когда утро нового дня ещё только серело в верхушках деревьев, Сидор, упаковывавший свою постель, обратил внимание на странно хмурого Корнея, старательно избегавшего его взгляда. Так и не придя ни к какому выводу, о причине его столь странного поведения, Сидор, в последний раз перетряхнув свой рюкзак в безнадёжной попытке найти там хоть какой-нибудь кусок тряпки для одеяла Мани, решил обратиться к нему. - Слышь, Корней, - задумчиво протянул он, с безнадёжным видом запихивая вынутые шмотки обратно в рюкзак, - ты вроде мужик запасливый. Не найдётся ли у тебя пары одеял для Машки. А то она сдуру отдала свой спальный гардероб княжне этой, - раздражённо посмотрел он на весело щебечущую княжну, что-то рассказывающую внимательно слушающую её Машу. Теперь мёрзнет и наши одеяла тырит. Сама не спит, и нам не даёт. Совсем нас с Димоном изведёт. Кроме как у тебя и спросить то не у кого. Сама то она, ни в жизнь не попросит, даже если замерзать будет. - Это пойдёт? - мгновенно откликнулся неожиданно повеселевший Корней, доставая из рюкзака и протягивая ему что-то яркое и пёстрое. - Ого? - удивился Сидор, с интересом рассматривая что-то вроде спального мешка, столь оперативно выделенного ему Корнеем. Красотища то, какая, - восхищённо протянул он, разворачивая тонкий и лёгкий мешок из нежного шёлка, расшитый ярко красными петухами по нежно зелёному полю. Да ты сибарит, Корней, - покачал он головой, цокая языком. И не жалко такую красоту отдавать? И кому?! Ведь вывозит же в земле, чуня эдакая. - Бог ты мой, - раздался у него за плечами восхищённый голос княжны. Да это же воинский миминов спальный мешок, на гагачьем пуху. Ценности необыкновенной. Не у каждого князя такой найти можно, а тут в лесу и для..., - неожиданно резко осеклась она, под внимательным взглядом Сидора. - Ну и что это вы тут рассматриваете, - подойдя и отчаянно зевая, спросила мрачная с утра Маня. Мешок и мешок. Ну, красивый, и что с того. - Это тебе, - усмехнулся Сидор, насильно сунув ей в руки свёрток. Корней дал, чтобы ты не мёрзла. А то я тебя знаю, ты же нам с Димоном теперь житья не дашь, пока одеяла на себя не перетащишь. - Мне? - удивилась Маня, растерянно прижимая к груди спальный мешок. - Тебе, тебе, - покивал головой Сидор. Иди вон, его благодари, - кивнул он на спину Корнея, уже сидящего у костра и что-то там себе разогревающего. Что-то он тебя явно балует. Я бы на его месте не стал, - душераздирающе зевнул он, уже не обращая внимания на застывшую столбом Машку. - Хоть бы спасибо сказала, - недовольно пробурчал он, подсаживаясь к костру и накладывая себе в котелок приготовленной Корнеем каши. Так и стоит, мнётся, - осуждающе покачал он головой, оглянувшись на так и стоящую и прижимающую к груди спальный мешок, Маню. - Долго стоять будешь? - наконец-то не выдержав, окрикнул он её. Иди, ешь. Всё остынет. А на обновку потом налюбуешься. Так и не добившись от неё никакого отклика, они быстро позавтракали, собрались и тронулись дальше в путь, не обращая внимания на странно притихшую Маню, какую-то необычно молчаливую. Ранение княжны. Весь день они постоянно подгоняли коней, стараясь поскорее удалиться от места стычки на максимально дальнее расстояние. Никто не хотел здесь задерживаться. Кто его знает, что могло за ночь случиться. Не трудно было догадаться, что трактирщика с его работниками давно уже схватились и вслед за ними, наверняка уже, выслана новая погоня. - 'Кто их знает, этих местных лесовиков, чего от них ждать', - вяло думал Сидор, рассеянно прислушиваясь к лесной тишине, нарушаемой только глухим топотом копыт по разбитой лесной дороге. 'Да и вряд ли пропажа такой большой группы людей пройдёт незамеченной'. Тем не менее, ничего до полудня не произошло, если не считать подстреленного Маней на обед здоровенного тетерева, сдуру выпорхнувшего прямо из-под копыт. Видать, судьба им сегодня здорово ворожила, поскольку ни один из хвалёных стрелков, кроме, как оказалось, Мани, даже не удосужился взвести арбалет. Умом все понимали, что надо быть готовым к мгновенной сшибке с бандитами, а внутренне, земляне чувствовали себя снова как на пикнике. Но в окружающей местности ничего не нарушало спокойствия и ближе к вечеру, они поневоле расслабились, решив, что, вроде как, оторвались от погони. - Не нравится мне этот брод, - задумчиво проговорил Корней, разглядывая неширокий и мелкий плёс, тихой речушки, на который вышла дорога, по которой они двигались. Нутром чую, что что-то здесь не так. - Надо торопиться, - недовольно поторопила его княжна, резко выдвигаясь вперёд. За этой рекой, совсем рядом, должен быть город, что стоит уже на Северном Стрые. Можно попытаться до ночи нанять корабль и отправиться дальше уже по реке. - Куда прёшь, - перехватил её повод Сидор, поневоле сам остановившийся. Сказано не нравится, значит стой и молчи. Пока дяди думу думают. - А покажу ка я вам один фокус, - неожиданно заявил Корней, ловко вытаскивая из петли у седла топорик Сидора и доставая такой же у Димона. Вы всё спрашивали, для чего они служат и как ими пользоваться. Вот я вам сейчас и покажу, - тихо проговорил он, внимательно присматриваясь к широкому плёсу с редкими валунами, разбросанными по берегу реки. - На, - резко выдохнул он, как-то неуловимо быстро и ловко бросая топоры в валуны на реке. - Да ты..., - чуть не заорал возмущённый подобной безцеремонностью Димон, но, увидав шумно забившиеся под валунами тела, резко осёкся. - Засада? - вполголоса спросил Сидор Корнея, замерев на лошади внимательно и настороженно прислушиваясь к царившей вокруг тишине. Думаешь, есть ещё? - медленно обернулся он к настороженному Корнею, застывшему на краю речушки. - Наблюдатели, - откликнулся Корней. Обычно их трое, четверо, но никак не двое, - внимательно всматриваясь в противоположный берег, тихо проговорил он. - Будем здесь стоять, никуда не успеем, - нетерпеливо заёрзала в седле княжна. Тихо вокруг, значит, нет никого, - вырвала она повод из рук Сидора, пришпорив коня и вырываясь сразу же далеко вперёд. - Твою мать, - выругался Сидор, невольно бросаясь следом за ней. Зараза, - отчаянно выругался он, с ужасом наблюдая, как княжна, неожиданно взмахивает руками и, медленно заваливаясь на круп лошади, вываливается из седла. - Захлебнётся же, дура, - бросился он к упавшей в реку княжне, старательно уклоняясь от свистящих вокруг стрел. Подхватив на полном скаку за шиворот княжну, он становился уже только на другом берегу, укрывшись за огромным валуном, стоящим у переката. И только по крикам за спиной понял, что засаду они вроде бы как перебили. - Сидор, Сидор, ты только глянь, - возбуждённо кричала Маня, на всём скаку подлетая к валуну за которым скрылся Сидор с княжной. Нет, ты только глянь, - восторженно кричала она, размахивая саблей. Одним броском, через всю речку. Да тут метров триста будет, а то и все четыреста. Нет, ты только глянь, - возбуждённо кричала она. - Да что там такое, - рассерженно огрызнулся Сидор, аккуратно укладывая княжну под валуном. - Ох, - ахнула Маня, наконец-то заметившая лежащую без сознания княжну. Убили! - отчаянно вскрикнула она, заметив торчащую из плеча княжны стрелу. - Да жива, вроде, - оборвал её причитания Сидор. Только вот, что делать то, не знаю. Зови быстро Корнея, он должен в таких ранах разбираться. Заорав как резаная, Маня бросилась к Корнею, крича что-то невнятное и отчаянно размахивая своей саблей. Корней, вытаскивающий тело убитого им бандита из водяной ямы, в которой тот сидел, поджидая их, заметив отчаянно размахивавшую саблей Маню, бросился к ней навстречу. Налетев на него как коршун, Маня схватила его за рукав и потащила к валуну, за которым скрывался Сидор с княжной. - Там, там, - невнятной скороговоркой частила она, отчаянно таща за собой встревоженного Корнея. - Жива? - обеспокоено спросил Корней Сидора, наклоняясь над лежащим безвольно телом. - Была жива, а как дальше не понятно. Был бы я хирург, я бы тебе ответил, - раздражённо бросил Сидор, выведенный из себя непрекращающимися воплями Маши, причитающей над раненой. Да прекрати ты орать, - не выдержав, рявкнул он на Маню. Уши болят, блаженная. В установившейся неожиданно тишине было слышно только прерывистое дыхание княжны, да недовольный храп лошади, встревоженной разлитым кругом запахом пролитой крови. - Не страшно, - облегчённо ответил Корней, аккуратно разрезая ножом рубашку и обнажая левую половину с торчащей чуть повыше груди стрелой. - Крови будет много, но главная жила не задета. Только вот вырезать придётся аккуратно, больно к сердцу близко. Метко стрелял, гнида. Видать именно её то он и выцеливал. - С чего это ты решил, - удивлённо посмотрел на него Сидор. - Он только в вас двоих и стрелял, даже когда княжна уже свалилась с лошади, и ты её подхватил. Если бы не это, то он бы нас всех там, на переправе, перебил. - А как же вы до него добрались? - удивлённо уставился на него Сидор. Тут же брод чуть ли не двести, а то и триста метров шириной, - растерянно посмотрел он на Корнея. Да любой нормальный лучник нас бы всех на нём положил. - Если бы кто мне сказал, - покачал головой Корней, тем временем сноровисто разворачивая, на камне рядом с княжной, свёрток с хирургическим инструментом, вытащенным за разговором из седельной сумки, - в жизни бы не поверил. Димон копьём его снял, - ответил он на молчаливый вопрос Сидора. - Прям с того берега, копьём с ложкой своей пресловутой. Как букашку стрелка к стволу пришпилил, - покачал он потрясённо головой. Правда, оттуда до стрелка не триста, и не четыреста метров, но двести пятьдесят, точно будет. Во, - поднял он голову, прислушиваясь к звуку топора, раздавшегося где-то рядом, - дерево рубит, чтобы копьё своё достать. В этот момент звук топора прекратился, раздался треск и звук падающего дерева и мат Димона, невнятно ругающегося по какому-то поводу. - Второе подряд, - раздражённо бросил Димон, подходя к ним, буквально через пять минут после падения дерева. Опять надо древко заказывать, - вздохнул он, уныло вертя в руках обломок копья. Так на одних деревяшках разоришься. А у вас что здесь? Никак княжну зацепило, - склонился он над раненой княжной. Хм, - глубокомысленно заметил он, разглядывая обнажённую левую грудь княжны, - а грудка то, ничего. Я б такой отдался. - Я тебе отдамся, - немедленно вскипела Маня, оттесняя его в сторону. Чего уставился. Тела девичьего, что ли не видел? Иди, - яростно махнула она рукой в сторону леса, - лучше труп за собой прибери, а то бросаешься своими железяками, куда ни попадя, одни убытки, - раздражённо ткнула она рукой в обломок копья. - Чего это с ней, - удивлённо воззрился на Сидора, обескураженный Димон. Тебе не кажется, что она последнее время не адекватная какая-то? - Да неясно, что с девкой этой, - кивнул Сидор на Корнея за всеми этими разговорами уже вытащившим наконечник стрелы из раны и тщательно забинтовывающим рану княжны. - Если бы не нагрудник, - повернулся он к ним, - насквозь пробило бы. Стрелу я вытащил, но надо срочно к доктору. Рана не сквозная, может загноиться, а лекарств у меня никаких нет. - Тут город где-то рядом есть, - мгновенно оживилась Маня. Перед переправой княжна говорила, что за этим лесочком уже город должен быть. Там наверняка какого-нибудь Айболита найдём. - Надо лошадей поискать этих охотничков, - посмотрел на приречные кусты Сидор. Наверняка где-то рядом спрятаны. - Какие ещё лошади, - немедленно вскипела Маня. К доктору торопиться надо, а он лошадей искать собрался. - Ушли твои кони, - безнадёжно махнул рукой Димон. Я когда копьё из дерева вырубал, топот коней в лесу слышал. Уходил кто-то поспешно. Пошли, посмотрим то место, но наверняка там уже никого нет. - Есть ли, нет ли, а осмотреться надо, - возразил Сидор, взводя арбалет и направляясь к кустам, на которые указал Димон. И точно. Обыскав все приречные кусты, откуда Димону послышался стук копыт, они нашли место, где были привязаны четыре лошади, но никого там уже не обнаружили. Только конские каштаны указывали на то, что засада здесь была организована давно и ждала на этом месте не менее недели, а то и двух. - Четверо их было, - заметил Корней, внимательно рассматривая оставшиеся следы стоянки. И ждали они здесь довольно долго. Во всяком случае, гораздо больше того времени, как мы появились в этих краях. - Значит точно охотники, - мрачно проговорил Сидор, вороша сапогом золу в остывшем костре. Трое в засаде, один с лошадьми. И это не бандиты, что заинтересованы в живой княжне. Этим она живая не нужна. Им её труп нужен. Били явно на поражение. Я ещё удивился, что в меня никак попасть не могут, а лучник, оказывается, только по княжне и целил. Пока мужики обшаривали окрестности, разыскивая лошадей и следы нападавших, Маня умудрилась вырубить в приречных кустах несколько жердей и соорудить из них носилки для перевоза раненых на двух лошадях. Когда они вернулись назад, она уже старательно прилаживала их к лошадям из их табуна и отчаянно ругалась, костеря почём свет Сидора с его дурацким приказом выпотрошить и выбросить сёдла с лошадей. - Чтобы я, ещё раз, послушалась этого ....., - даже остановилась она от возмущения, не зная, что делать и какой подобрать эпитет. - Ну как их крепить к лошадям, без сёдел, - возмущённо воскликнула она, отчаянно уставясь на разваливавшуюся в очередной раз конструкцию. - Легко, - улыбнулся подошедший Корней, принимая у неё из рук разорванный ремешок. Всё делается совсем не так, - улыбнувшись опять, начал он ловко прилаживать носилки к лошадям. - Вот и всё, - довольно отметил он, рассматривая творение рук своих. - Отлично, - услышал он из-за спины голос Мани и, обернувшись, увидал, что она протягивает ему его же спальный мешок, ещё утром выделенный ей. Подстели. Всё помягче будет. - Ну нет, - отобрал он спальник у Мани. Это для другого, точнее для другой, - на миг смутившись, поправился он, - а сюда мы подстелим твои спальные одеяла, раз уж ты хочешь помягче. Расправив на жёсткой конструкции Машины одеяла, они аккуратно уложили на них раненую княжну и тщательно её привязали, опасаясь, что она может нечаянно выпасть в процессе движения. Собрав всё оружие и ценности с убитых, и закопав тела недалеко в лесу, но так что их сразу и не найдёшь, двинулись в путь, осторожно погоняя лошадей с раненой княжной. Глава 7 Город на притоке. Верховья Северного Стрыя. Въездные ворота - Сто-ой! - стоявший возле ворот стражник, резко остановил лошадь Сидора, хватая её под уздцы. Плати за проезд, - довольно ухмыляясь, добавил он, глядя на него из-под низко надвинутого шлема. Давненько такого богатого каравана видывать не довелось. - Сколько? - мрачно глядя на него и понимая, что платить, придётся, а в их положении спорить не стоит, поинтересовался Сидор. Внимательно рассматривая стражника, он попытался про себя определить, стоит ли им ожидать ещё какой-нибудь неприятности, теперь уж от обычных городских стражников. Но, судя по хитрой и довольной роже туповатого лица стражника, ожидать от него чего-либо большего, чем попытка банальной наживы на путниках, не стоило. - По серебрушке со всадника, - тут же выпалил стражник, выжидательно глядя на него. А с того, что на двух лошадях, две, - ткнул он пальцем в носилки с раненой княжной. И с каждой лошади по серебрушке, - бросив небрежный взгляд на их табун, добавил он. По всему было видно, что он понимал, что цена на въезд в город была явно завышена, но, так же явно было и то, что не им. Его плутоватые глаза ясно выражали одну единственную мысль, банальную до безобразия; 'Ну почему не мне?'. - Ты хорошо подумал, Морфеюшка, прежде чем цену называть, - раздался из-за спины Сидора мрачный голос Корнея. У вас здесь что, райские кущи, что такую цену за вход требуют. - Опа-на, - удивлённо вытаращил на него глаза стражник, - Не может быть. Корней. Корней! - тут же радостно заорал он, разом признав его. Какими судьбами? А тебя здесь все уже похоронили. Твой барон говорил, что ты при смерти был, когда мы тут остатки пиратов добивали. Да и потом ты не появился. Вот мы и решили, что ты помер. - Как видишь, я жив, - мрачно бросил Корней, ёжась под заинтересованным взглядом уставившейся на него в упор Мани. И говори по существу. С каких это пор въезд в сей город, стал платным, да ещё такой высокий. - Сразу с тех пор, как разгромили пиратов, - вздохнул стражник. Практически, уже третий год, как Баронский Совет решил, что следует наживаться на всех, кто въезжает в город. А поскольку тогда, три года назад, через нас шла основная торговля амазонок лошадьми, то они и решили к этому делу присосаться. - Вот и присосались, - тяжело вздохнул он. Была торговля, и нет торговли. За этот год вы первые, кто на лошадях попытался просто въехать в город. Дурных нет, такие деньги платить. Вот и хиреет наш городишка потихоньку. - Ну мы то не торговать сюда прибыли, - оборвал его причитания Корней. Нам бы доктора хорошего. Раненый у нас. - Раненый это хорошо, - кивнул довольно головой стражник. Если раненый, то вы лошадей под стенами города не бросите, да и сами пешком дальше не пойдёте, а посему - по серебрушке с лошади. Плати, Корней, - покачал головой стражник. Хоть ты у нас здесь и герой, и подвигами твоими до сих пор бандитов пугают, но плата за въезд для всех одна. - А то, что раненый, то это хорошо, - подошёл он к носилкам и внимательно присмотрелся к повязкам с пятнами высохшей крови. Был бы больной, ни в жизнь, не пустил бы. Несмотря на все твои подвиги и на страшные рассказы, что про тебя здесь ходят. - Ты бы лучше хорошего доктора присоветовал, - заметил Корней, принимая у Сидора четыре серебрушки и направляясь к стражнику. Кто тут самый лучший? - Маловато будет, - изумлённо глядя на четыре серебрушки, заметил стражник, нехорошо прищурясь. У вас, эвон какой табун, - кивнул он головой на толпящихся у въездных ворот лошадей. - Они останутся за стенами, - оборвал его причитания Корней. - Ну а я их посторожу, - добавил усмехнувшийся Димон. Нет уж, - отрицательно покачал он головой. Раз здесь такая плата за вход, останусь ка я за городом, - снова усмехнулся он, глядя на разочарованные лица стражников. Я человек не гордый, я и у костерка переночую. - Надеюсь, у вас здесь ночью не шалят? - тихо спросил, повернувшийся обратно к стражнику Корней. А то ведь мы можем и вернуться, и денежки уплоченные обратно стребовать, да в повышенном размере, - мрачно проговорил он, тесня лошадью старшего наряда. - Да ты чё, Корней, плохо нас знаешь, что ли? - мгновенно спал с лица старший по наряду, судорожно вытирая выступивший на лбу пот. У нас всё под контролем, мух не пролезет, мышь не проскочет. А табун он может передержать на лугу, возле пристани. Там много всякого народу ночует, там спокойно. Да и наши там пост держат. Так что можешь не беспокоиться. - Ну гляди, Морфеюшка, - хмыкнул Корней. Если что, с тебя ведь спрошу. Получив от не на шутку перепуганных стражников ещё одну порцию горячих уверений, что у них всё под контролем, Корней вернулся обратно к городским воротам, где его с нетерпением поджидали Сидор с Маней и раненой княжной. Далее следуя указаниям стражников, которые им всё-таки присоветовали хорошего и недорогого врача, они уже через полчаса стояли перед дверью его домика. Городской врач. - Гляди ка, - обрадовался Сидор, издалека заметив над дверью уютного и аккуратного домика, неказистую вывеску со стандартной змеёй над чашей, - и здесь та же самая эмблематика. - Если говоришь, что та же самая, то это явно кто-то из ваших будет, - хмыкнул Корней, внимательно присмотревшись к вывеске. Подъехав к дому и спешившись у крыльца, он резко и громко, совершенно не церемонясь, принялся лупить кулаком в закрытую дверь. - Звонок же есть, - поморщилась Маня, наблюдая за его активными действиями. Вон, - кивнула она на висящий рядом с дверью шнурок, - специально для таких как ты повесили. - Так оно надёжнее, - усмехнулся Корней. Как с самого начала о себе заявишь, так с тобой доктор дальше и разговаривать будет. Будешь в него звонить, - Корней небрежно подёргал за шнурок, - так до обеда под дверью и простоишь. - Догадливый, - раздался из приоткрывшейся двери чей-то голос. - Опытный, - перебил его Корней. С вашей братией пообщаешься, так такого опыта наберёшься, что лучше бы ты этого никогда в жизни и не знал. - Ну, что у вас тут, - теперь уже вышедший на крыльцо человек, перебил Корнея. - У нас тут раненый, - мрачно ответил ему Корней, наблюдая, как вышедший их встречать человек уверенно направляется к лошадям и заглядывает в носилки, со стороны головы раненого. - Понятно, - покачал головой тот, - несите в дом. Носилки в прихожей. И отстранился, пропуская Корнея в распахнутые им двупольные двери. Подхватив стоящие рядом с входной дверью носилки, Корней быстро спустился с крыльца и с помощью Сидора аккуратно переместил на них княжну, стараясь, лишний раз не потревожить перевязанное плечо. Осторожно занеся раненую в дом, они устроили её на широком и длинном столе в какой-то большой и светлой комнате, служащей, похоже, для больных доктора приёмным покоем, столько здесь было разных медицинских приспособлений, явно находившихся здесь на подобный случай. Аккуратно расположив раненую на, по всей видимости, операционном столе, тут же по такому случаю укрытом какой-то застиранной тряпицей, Маня резко взяла инициативу в руки, оттеснив в сторону Корнея с Сидором, и принялась разоблачать княжну от одежды, освобождая раненое плечо. Следующие, наверное, час, а то и полтора, Маня с Корнеем и тем самым мужичком, который, как оказалось, и был доктором, о чём-то долго совещались, копаясь в ране, периодически меняя залитые кровью тряпки и замазывая результаты своей возни какими-то пахучими мазями. - Ну, - наконец-то доктор отошёл от стола, оставив Маню с Корнеем накладывать новые повязки. Ничего страшного, я думаю, не будет. Рана, конечно, опасная, но хорошо и, главное, во время, обработанная. Поэтому, тяжёлых последствий быть не должно. Если, конечно, состояние раненой не осложнено какой-нибудь предыдущей болезнью. - Похоже, что вы тут и без меня разберётесь, - заметил Сидор Корнею, с внутренним раздражением наблюдая, как Маня хлопочет над княжной, устраивая её поудобнее на диване в этой же комнате, куда они её теперь перенесли. А я, чтоб времени не терять, сбегаю ка на пристань. Узнаю, что и как. Пристань Спросив у доктора дорогу, Сидор вернулся к лошадям, привязанным к коновязи у крыльца. Внимательно оглядев окружающие дома, и не заметив ничего подозрительного, он вскочил на свою лошадь и отправился искать пристань. - 'Я становлюсь постепенно завзятым лошадником, - мрачно подумал он, спускаясь по боковой улочке вниз к реке. Те тоже ни шагу не ступят там, где можно проехать на лошади'. Попетляв немного по кривой и узкой улочке, он спустился неторопясь вниз к реке и неожиданно выехал туда, куда так стремился. Здесь Сидор с разочарованием убедился, что она практически пуста. Видимо, стражник у ворот был прав, и теперь вся торговля в городе зачахла на корню. На всём протяжении длинного речного причала, со множеством швартовочных тумб, только в самом дальнем углу сиротливо маячила какая-то одинокая баржа самого затрапезного вида. Делать было нечего, пришлось идти к барже. - 'Надо было доктора сперва спросить, чем сразу сюда соваться, - с раздражением подумал Сидор, направляясь к дальнему причалу. Может, и присоветовал бы чего'. Едва только подойдя, Сидор понял, что лоханка эта ему совершенно не нравится. Это было длинное и широкое речное судно, с какими-то невысокими надстройками и навесами по всей длине судна, идеально приспособленное для перемещения по мелководью и довольно таки ёмкое, но, боже ты мой, в каком же она была виде. Ужас. Похоже, что его не мыли и не чистили со дня спуска на воду. Даже паруса, как-то вяло и безвольно болтавшиеся на реях, оставляли впечатления чего-то грязного и неряшливого, создавая устойчивое впечатление откровенного пренебрежения к чистоте и порядку. Однако это было единственное судно в пределах видимости, и стоило попытаться, хотя бы поговорить с капитаном. - Эй, на корабле, - весело заорал Сидор, заметив какого-то мужика, перегнувшегося через борт корабля и флегматично изучающего портовый мусор, плещущийся у корпуса судна. - Чего нада, - равнодушно поинтересовалась личность, даже не повернув в его сторону голову. - Капитана нада, - ёрнически покивал головой Сидор, скривив рожу. Однака, ехать нада, - продолжал он развлекаться. Кудата, тудата, - потыкал он пальцем вниз по течению. - Тама, аднака, моря будет, - подхватил его манеру изъясняться личность. Далеко, аднака. Месяця палтара, дыва плытя нада. - Моя терпелива, аднака, оцинь хотца, - покивал с многозначительным видом Сидор. - Ну, раз твоя хотца, то и моя хоцыца, - кивнул ему в ответ личность, состроив важную рожицу. - Твоя один, аднака? - флегматично поинтересовалась личность. - Не, моя многа. А к моей многа, ещё и коники многа. - Коники это хорошо, - покивала с многозначительным видом личность. С многа коники, многа дохода. А многа дохода - многа довольна экипажа. - Так, где капитана, аднака? - решил всё же уточнить Сидор. - Мая капитана, - ухмыльнулась личность. Мая сагласная. - Ну ладно, капитана, - махнул рукой Сидор, которому успел надоесть подобный разговор, - переходим ко второй части марлезонского балета. Сколько это всё будет стоить? - Ну и сколько вас будет? - теперь уже нормальным голосом поинтересовался капитан, невольно улыбаясь в ответ на широкую улыбку Сидора. - Четыре человека, да лошадей штук двадцать пять. - По медяшки с лошади и с человека, это для вас будет недорого? - спросил капитан, выжидательно глядя на Сидора. - Это, что-то около серебрушки с мелочью, что ли? - вопросительно посмотрел на него Сидор. - Да вроде того, - хмыкнул капитан. - Терпимо, - пожал плечами Сидор. А ты только до устья? Иль дальше двинешь? - решил он уточнить. - Не, - отрицательно затряс капитан головой. Не далее. Жена с дочкой, - решил пояснить он. Раньше ходил, теперь уже нет. Слишком долго. Да и пираты на море опять взялись шалить. Так что, - тяжело вздохнул он, - мне теперь не до морских походов будет. - Понятно, - задумчиво покивал головой Сидор, - семья значит. А глянуть на условия размещения можно? - поинтересовался он. - Да какие проблемы, - засуетился капитан, наконец-то почувствовав клиента. Следующие полчаса он таскал Сидора по своей весьма обширной лоханке и хвалился, хвалился, хвалился. И обширностью трюмов, позволявших ему перевозить гораздо больше лошадей, чем конкуренты. И устойчивостью её на воде, не смотря ни мелкую осадку и практическое отсутствие киля у судна. И на всё, что только ему попадалось на глаза. Чувствовалось, что судно своё он любил, хоть и содержал в весьма затрапезном виде. - 'Ну и нафига нам тащить за собой табун'? - думал Сидор, с сомнением осматривая широкий и просторный трюм баржи, по-видимому, специально приспособленный для перевозки лошадей. - Не боись, - постарался успокоить его капитан, неправильно поняв его затруднения. Сена и зерна хватит, хоть до самого устья. Да и места здесь хватает, хоть ещё на один такой табун. Раньше, - тяжело вздохнул он, по-видимому, вспомнив прежние времена, - до ста голов случалось перевозить. И ничего, вмещались. Тесновато, конечно, было. Бывало, что и гибли в пути, но если недалеко и недолго, то вполне можно и сотню взять на борт. - Да вот думаю, - довольно таки невежливо перебил его Сидор. А стоит ли нам везти свой табун дальше? Может его можно здесь продать? Да и есть ли покупатели на коней в этих краях? - решил всё-таки поинтересоваться Сидор у капитана. - Почему нет, - удивлённо воззрился на него капитан, - конечно есть. Большую цену не дадут, но для этих мест предложат вполне приличные деньги. По три, пять золотых за голову, можно сторговаться. - 'Ого, - подумал про себя Сидор. Ещё и пары сотен километров от того Мерзкого Стрыя не отъехали, а цены уже выросли, чуть ли не на пятьсот процентов'. - А чего так дёшево, - тем не менее, решил поинтересоваться он. - Так спроса нет, - пояснил капитан, продолжая флегматично сидеть на перевёрнутой бочке из-под воды, где он перед этим устроился, и, покачивая ногой. Я же предлагаю тебе отвезти табун в низовье. Да хоть бы и в Подгорное княжество. Там и цену хорошую за них возьмёшь. Да и не спросит тебя никто, откуда, мол, у тебя они взялись. Выгадаешь, чуть ли не в пять раз. А повезёт, так и в десять раз большую цену возьмёшь. - Чего ж тогда сам не возишь? - поинтересовался Сидор, внимательно присматриваясь к капитану. - Денег свободных нет, - равнодушно пожал капитан плечами. Да и жена у меня строгая, надолго не отпускает. - Как же ты плаваешь, если жена из дому не отпускает, - удивился Сидор. - А я и не плаваю, - скривился капитан. Вы первые клиенты за последний месяц. Потому то вам и такая цена низкая на проезд будет. Хоть что-то заработать, а то и этого не будет. - Ну ладно, - нетерпеливо оборвал его причитания Сидор. Вот тебе пара медяшек задатка, а остальное получишь, как на борт подымимся. - Думаю, что если не сегодня вечером, то завтра с утра точно отплывём. Жди, - бросил он сразу же повеселевшему капитану, подымаясь на палубу. Отвязав свою лошадь, привязанную к верёвочным перилам сходень, он вскочил в седло и, весело насвистывая какую-то незамысловатую мелодию, отправился обратно к доктору, проверить, как идут дела у Мани с Корнеем. Подъезжая к дому, он почувствовал какое-то нездоровое оживление на тихой прежде улочке. Начать с того, что возле коновязи появился какой-то странный нищий, которого раньше не было. Да и у лавки мясника, соседней с домом доктора, парочка каких-то здоровых мужиков разгружала мясные туши. - 'Оживленная, однако, улочка, - с удивлением подумал про себя Сидор, наблюдая как мясники ловко подхватывают туши и таскают их в лавку. Откуда всё и взялось'. Прогнав подозрительного нищего, попытавшегося было помочь ему с лошадью, Сидор, не покидая седла, постучал в двери дома доктора и, дожидаясь выхода Корнея, внимательно наблюдал за оживлённой жизнью тихого ещё час назад места. Совершенно неожиданно ворота усадьбы доктора вздрогнули и неторопливо распахнулись. - Заводи лошадей, - недовольно глядя на Сидора, буркнул Корней. - Во всём доме ни одного слуги, - проворчал он, закрывая ворота за последней лошадью. И что это за доктор такой, что у него нет прислуги. Вот у доктора моего барона был целый штат прислуги, на все случаи жизни, а тут ни одного. - Что там с нашей Матильдой? - поинтересовался Сидор, слезая с лошади и разминая затёкшую спину. - С кем? - удивлёно уставился на него Корней, даже становившись от неожиданности. - Да с княжной этой, - недовольно уточнил Сидор, поднимаясь на крыльцо. Таких как она, мы обычно называем Матильда. Ничего собой не представляет, а гонору, спеси, вагон и маленькая тележка. - Плохо, - хмуро бросил Корней, привязывая лошадей у заднего крыльца. Княжна в бреду. Везти её на лошадях - слишком опасно, можно растрясти. А бросить её нельзя, как-то это не по-товарищески, хоть она нам всем и не нравится. За исключением Маши, соответственно, - мрачно добавил он. - Врач осмотрел княжну и не нашёл у неё ничего смертельного. Только тяжёлое ранение, осложнённое общим истощением, да следами сильного избиения, в результате чего может начать развиваться лихорадка. Одним словом - покой и только покой. А вот покоя то, похоже, и нет, - покачал Корней головой. - Пока ты где-то там шлялся, тут вылезли всякие неприятности, - недовольно глядя на него, добавил он. Возле дома какое-то нездоровое оживление. Появились подозрительные личности, которых утром ещё возле дома не было. Да и жена доктора какая-то стала нервная. Говорит, что узнала некоторые подозрительные личности, что болтаются у их дома. Короче, - заметил он, поднимаясь вслед за ним на крыльцо чёрного хода. Она признала в них местных бандитов. И их интерес к её дому ей совершенно не понравился. От такой публики не стоит ждать ничего хорошего. Поэтому она нервничает и просит нас как можно скорее покинуть их дом, так как наше присутствие может спровоцировать бандитов на нападение, как только свечереет. - А доктор что? - обернулся к нему Сидор, открывая входную дверь. - А что доктор, - пожал плечами Корней. Пока тебя не было, он всё присматривался к ней, присматривался, а потом, видимо, признал. И так засуетился, что даже стало как-то неприятно рядом с ним находиться. - Видимо, он её знает, но говорить, кто она, не хочет. Ну да и ладно, это его право, говорить, или нет. Нам до этого дела нет. Войдя в просторную и светлую гостиную, где на диване лежала без сознания княжна. Сидор заметил, что она уже заново перевязана и дыхание у неё выровнялось. По всему было видно, что состояние её значительно улучшилось, хоть в сознание она так и не пришла. - Господин Сидор, - услышал он из-за спины встревоженный женский голос. Вы должны повлиять на своих друзей. Вы должны немедленно покинуть наш дом. Здесь становится для вас очень опасно. И нам опасно из-за вашего раненого. Здесь слишком много желающих её смерти. Обернувшись, Сидор заметил маленькую изящную женщину, которую им утром представили как жену доктора. Она стояла в дверях соседней комнаты и, нервно ломая руки, смотрела на него каким-то диким, испуганным взглядом широко распахнутых глаз. - Вообще-то мы уже наняли корабль для дальнейшего пути, - глядя в испуганные глаза женщины, неожиданно для самого себя выговорил Сидор. Можете не беспокоиться, мы немедленно покинем вас и ваш дом. - Если вы наняли корабль, то я бы хотел присоединиться к вам, - неожиданно встрял в разговор доктор, до того молча стоявший у окна. Больная требует тщательного ухода и врачебного присмотра. Если с уходом за больной вы ещё справитесь, - усмехнулся он, встретившись с Сидором глазами, - то с врачебным, без меня не обойдётесь. А в нашем городе ей, действительно, слишком опасно оставаться. За её голову назначили большую цену. И за мёртвую платят больше, чем за живую. - Доктор, - немного помолчав и переглянувшись с товарищами, проговорил медленно Сидор. У нас не так много средств, чтобы оплатить вам сопровождение раненого до его дома, да ещё и проезд в оба конца. - Вы не волнуйтесь, - тут же постарался успокоить его доктор. Я знаю семью вашей пациентки и надеюсь на вознаграждение, что они могут выплатить. Вас это ни к чему не обязывает, а для раненой крайне необходимо. - Дорогой, - неожиданно заговорила жена доктора, - тебе не следует нас покидать в это тяжёлое время. Миша болен, и тебе надо быть с нами. - Нам нужны деньги, чтобы съездить к морю, - тихо сказал доктор, не поворачивая головы и не глядя в сторону жены. Ему нужен морской воздух и фрукты. Здесь, ничего этого нет, и здесь, мы денег для поездки никогда не заработаем. Мы даже дом не можем продать. Некому, - ещё тише добавил он, так и не посмотрев на жену. - Если вы не возражаете, - повернулся он к молча глядевшим на него Сидору, с Корнеем и Маней, - то я еду вместе с вами. Семья вашего раненого известна в этих краях, и я надеюсь, что они мне заплатят. - Хорошо, доктор, - после недолгого молчания согласился Сидор. Если они согласны, то и я не против, - кивнул он на Маню с Корнеем. И дождавшись молчаливого кивка, продолжил. Собирайтесь, доктор. Нам до вечера надо успеть на пристань. Там нас ждёт баржа, а нам надо ещё Димона за городом подхватить заодно со всем нашим табуном. Следующие полчаса доктор метался по дому, судорожно пакуя свой багаж. И как ни удивительно, но успел уложиться в отведённое время. Осторожно подняв княжну с дивана, Сидор с Корнеем, аккуратно уложили её снова на носилки, заново устроенные между двух лошадей, и, наскоро попрощавшись с так молча и стоявшей на заднем крыльце женой доктора, кавалькада всадников, вылетела из чуть, чуть приоткрытых ворот усадьбы. На удивление и Сидора, и Корнея, никто их на улице не пытался ни перехватить, ни задержать, и они спокойно добрались до пристани, где быстро погрузились на нанятое судно. - Жалко, что спокойно не получилось уйти из города, - мрачно заметил Сидор, оглядывая тихую и какую-то пустынную в этот час пристань. У меня такое чувство, что нас постоянно пасут. На глаза не лезут, но и из виду не выпускают. - Вот и у меня такое же чувство, как будто между лопаток свербит, - согласно кивнул головой Корней. Одна только Маня не чувствует ничего, кроме безпокойства за княжну, - кивнул он на озабоченное чем-то лицо Мани, как раз в это время выколачивающей подушку из своей каюты. - Капитан, - обратился он к молча стоявшему рядом с ними капитану. Табун ниже по реке, практически сразу за городом. - Ниже, так ниже, - безразлично пожал плечами капитан. Возьмём и ниже. На этот случай есть специальные сходни, так что это никаких проблем не составит, - и, повернувшись к ним спиной, отправился отдавать приказания об отправлении. Команда, явно только и ждавшая этого, тут же активно засуетилась, заметавшись, как ошпаренная, по палубе, но не прошло и пары минут, как на судне установился нормальный, рабочий порядок и грузовая лодья отошла от пристани. Глава 8 Путешествие по реке. Погрузка табуна. Как оказалось, стражник действительно не врал, говоря, что возле города есть место, где можно спокойно переждать ночь с табуном. Не успели они потратить и полчаса, спускаясь вниз по реке, и даже ещё практически не отойдя далеко от стен города, как заметили на лугу, неподалёку от него здоровущий выгон. На нём, в разных его концах, стояла куча разного рода палаток и шалашей, вокруг которых суетились непонятные какие-то люди. Там же, на выгоне, совсем рядом с водой, одиноко дымился и костерок, палимый валявшимся возле него Димоном, а недалеко от него виднелся и их табун, пасущийся практически без пригляда. - Не успели отойти от города, как заново приставай, - недовольно пробурчал себе под нос капитан, отдавая приказание матросам готовить сходни для приёма табуна. - Что поделаешь, - усмехнулся Сидор, краем уха разобрав бормотание капитана. Какие-то придурки в вашем городе задрали въездные пошлины так, что пришлось разделиться. - Это не наш город, - так же тихо пробормотал себе под нос капитан, наблюдая, как матросы ловко устанавливают трап, - и это не наши придурки. Вокруг всё было вполне мирно и спокойно, так что безпокоиться, похоже, было совершенно не о чем. Тем более что, Димон, за то время, что они провели в городе, умудрился наловить каких-то рыбёшек и теперь помешивал палочкой одуряюще вкусно пахнущий рыбий супчик, распространяющий по всей округе сногсшибательный запах, доносящийся даже к ним на судно. - Ты там что, - весело заорал Сидор, спускаясь по спущенному трапу на землю, - никак здесь ночевать собрался. Мы ему тут роскошное место присмотрели, - кивнул он в сторону открытого трюма баржи, - а он ушицу себе варит. У тебя совесть есть? - осуждающе покачал он головой. - Есть, - флегматично кивнул Димон головой. И она хочет есть. А вы, мерзавцы, бросившие меня на растерзание мелких рыбёшек, не достойны поедания сего деликатесного блюда, - ткнул он пальцем в кипящий котелок. Так что на долю в сием восхитительном, деликатесном, прелестном, - на секунду он задумался, - вкусном, - продолжил он дальнейшее перечисление, - продукте, можете не рассчитывать, - отрицательно покачал он пальцем у себя перед носом. - Мелкие, фи, - пренебрежительно сморщила Маня свой носик, заглядывая в кипящий котёл. Нет, чтоб рыбки нормальной наловил. Тебе здесь что, Подмосковье какое-то, что ли? Тут рыбы, как грязи в дождевой луже, а ты мелкой рыбёшкой пробавляешься. - Ты ничего не понимаешь! - радостно захохотал Димон, так и не вставая с земли. Мелкая, значит, самая вкусная. - Пескарики? - вопросительно посмотрел на него Корней, принюхиваясь к аромату. Тогда тащи на баржу. Такое лакомство бросать грех. - А то, - усмехнулся Димон, подымаясь с земли и отряхивая брюки. Хоть один знаток нашёлся. Ну, - помахал он палочкой, - гоните лошадей в трюм, а я на камбуз, - и, подхватив котелок, весело насвистывая какой-то мотивчик, пошёл на баржу, небрежно помахивая парящим супчиком. Возмущённо переглянувшись, Маня с Сидором и насмешливо наблюдавшим за ними Корнеем, тем не менее, ни слова не сказав, отправились загонять табун в трюм, а Димон, насмешливо наблюдая за их неуклюжими и неумелыми потугами, доваривал на камбузе вместе с коком свой сногсшибательный супчик. - Деликатес, - торжественно провозгласил Димон, водружая котелок на столик, специально установленный для них капитаном на палубе, - требует особого подхода и не терпит суеты. После того, как они, с помощью матросов, наконец-то загнали всех лошадей в трюм и привязали их там всех по стойлам, вся компания, включая и доктора, теперь располагалась вокруг горячего котелка и с нетерпением ожидала обещанного чуда, разливающего теперь вокруг одуряющие ароматы. - Пескарь - чудесная и редкая рыба, - пояснил Корней Мане, удивлённо наблюдающей за манипуляциями Димона. Бывает только в отдельные, трудноуловимые моменты. И очень дорога при продаже. Не солится, не вялится, ни коптится, а только из неё можно сварить уху. Но уж уха! - восторженно закатил глаза Корней. Чудо! И весь оставшийся вечер они провели за этим небольшим котелком рыбного супчика, которого и не требовалось больше, поскольку он был удивительно сытный, ароматный и чуден на вкус. Начало пути. - Капитан! - окликнул Сидор капитана, как раз проходившего рядом с ними, отдавая последние распоряжения команде, и так, что-то задержавшейся с отплытием. Капитан, - повторил он, - ты чего такой бледный и пришибленный? Заболел, что ли? Иди к нам, супчику похлебаешь. Чудо, а не супец. Отмахнувшись от него и так ничего, и не ответив, капитан прошёл мимо, отдавая какие-то последние распоряжения матросу, и дальше так же молча только и следил, как упакован принятым груз, проверяя размещение. Потом, взмахом руки попрощавшись с какой-то девицей, стоявшей на берегу и явно ожидавшей его отплытия, всё так же молча, не отвечая на оклики ни Сидора, ни Корнея, устроился возле рулевого весла и запыхтел своей трубкой, так и не произнеся за всё это время ни единого слова. - Что-то капитан наш с утра радикально измениться успел, - задумчиво промолвил Сидор, стоя рядом с Корнеем у борта лодьи и наблюдая за удаляющимся берегом. Больно уж он молчаливым стал, - заметил он, искоса поглядев на безмолвного капитана. Может, конечно, я и параноик, но лучше быть живым параноиком, чем мёртвым оптимистом. - Что? - посмотрел на капитана Корней. Неожиданно поменялся? А давай ка мы его немного поспрашиваем, чегой-то он такой смурной? И поторопимся, - задумчиво глядя на уходящий за корму берег, добавил он. - Капитан, - обратился он к нему, подойдя к рулевому веслу, где капитан так и продолжал стоять, молча наблюдая за скрывающимся в вечерней дымке городом. Говорят, что у всех речных капитанов есть детальные карты реки. Нам бы надо попасть в строго определённое место. Не могли бы вы нам показать свои карты? Я в своё время занимался картографированием, и мне было бы интересно сравнить то, что мы тогда делали с вашими набросками. - Почему не показать, - равнодушно откликнулся капитан. Можно и показать. Перерисовывать не дам, а смотреть, смотрите. Ни слова больше не добавив, капитан молча обошёл стоявшего прямо перед ним Корнея и направился в свою каюту. Следовало бы сказать, что каюта капитана, была значительно меньше того помещения, что выделили больной княжне с Маней. Не говоря уж о каюте мужиков, хоть и набившихся в свою каморку, как кильки в бочку, но ещё достаточно вместительной, для того, чтобы они вчетвером не чувствовали себя в ней сильно стеснёнными. Здесь вообще непонятно, как можно было разместиться. Однако, капитан, ловко прогнувшись, скользнул в угол этой конуры и вытащил откуда-то из закутка, из-под узенькой кроватки, на которой, непонятно, как вообще человек мог улечься, рулон свёрнутого пергамента. - Вот, смотрите, - развернул капитан карту. Это город, - ткнул он куда-то в середину развёрнутого листа. Здесь...., - замер он, боясь пошевелиться. - Здесь острый нож, и злые путники, недовольные тем, что к ним проявляют повышенное внимание, - тихо продолжил за него Корней, чуть ли не воткнув свой острый кинжал в горло капитана. - Я не мог отказаться, - как-то обречённо проговорил капитан, даже и не подумав что-либо отрицать. Они знают мою семью, и если бы я отказался, их бы убили. - Где и когда? - не вдаваясь в дебри психоанализа, тихо спросил капитана Сидор, наклонясь вплотную к лицу капитана. - Сегодня, - на секунду замялся капитан, - то есть завтра на рассвете. В одной из известных мне проток, ниже по течению, - как-то обречённо выдавил он из себя. - Сейчас выйдешь и спокойно займёшься своими делами, - тихо проговорил Корней, убирая кинжал обратно в складки одежды. Команда в деле? - Нет, - тихо прошептал, отчаянно мотая головой, капитан. Никто! Ни сном, ни духом! Они специально предупредили, чтобы никому ничего не говорил. Иначе, говорили, всех перебьют. А так только вами займутся. Свяжут и увезут. Никто, ничего и не заметит. Они уверяли, что всё сделают тихо. Даже лошадей обещали забрать. - Ясно, - Корней медленно свернул карту обратно. Спрячь, - резко сунул он её капитану. Как я и сказал, отправляйся обратно на своё место. И никуда больше, до завтра, не суйся. Лучше будет, если и никого из экипажа, рядом тоже не будет. Понял? - мрачно посмотрел он в глаза капитана. Они там, а мы здесь. Так, чтобы я от тебя никаких подарков не получал. Всё понял, - Корней ещё раз глянул капитану в глаза. Тебя на рассвете на палубе быть не должно. - Сколько их будет, знаешь? - Откуда, - обречённо откликнулся капитан. Те, кто это знает, долго не живут. - Иди, - подтолкнул его Корней кулаком в бок. И делай вид, что ничего не случилось. И учти, что они далеко, а мы рядом. Выйдя на палубу, они разошлись по разным углам, как будто ничего и не случилось. Сидор, флегматично насвистывая свои надоевшие всем песенки, отправился известить Маню об их проблемах, а капитан отправился наводить порядок на судне, явно нервничая перед ночной схваткой. - Ты уверен, что капитану можно верить? - с сомнением спросил Корнея Димон, наблюдая за тем, как капитан несколько нервно передвигается по палубе, ругаясь о чём-то с матросами, всячески выказывая своё недовольство и занятость. - Команда в деле, - неожиданно заметил он, внешне не выказав никакой встревоженности и даже не сменив своей вальяжной позы ленивого человека, как бы устало облокотившегося на борт судна. - Будем изолировать, - флегматично отозвался, стоящий рядом Корней, даже не пошевелившись. Как только заметишь, что они начинают кучковаться и готовиться, то бей по конечностям. Если попадёшь, конечно, - с сомнением посмотрел он на Димона. М-да, - задумчиво хмыкнул он, окинув фигуру Димона внимательным взглядом. Пожалуй, лучше будет только напугать, а то вы мне ещё всю команду перебьёте, или покалечите, а нам ещё плыть и плыть. Замолчав, Корней так и остался стоять у борта, с флегматичным видом разглядывая проплывающий перед его взором пейзаж. - Что ты там такого интересного заметил, - громко и насмешливо спросил его Сидор, подходя, и прислонившись к борту лодьи рядом с ним. - Красивый берег, - кивнул Коней на высокий и обрывистый берег реки, проплывающий как раз перед ними, перед этим дождавшись чуть заметного утвердительного кивка Сидора. - Эй, любезный, - окликнул он какого-то матроса, постоянно вертевшегося возле них, - а скажи ка мне, есть ли у этих мест какое-нибудь своё, особое название? - Да как же не быть, - тут же откликнулся матрос, придвигаясь чуть ли не вплотную к Корнею. Это...., - протянул он руку к берегу, собираясь на что-то указать, и кулём свалился на палубу под оглушающим ударом Корнеевского кулака по голове. Флегматично, так и не изменив лица, даже не дрогнув ни единым мускулом, Корней обнажил свою саблю и спокойно пошёл на небольшую группу матросов, стоявших рядом с ними. - Все на корму, - ткнул он кончиком сабли в брюхо ближайшего, мгновенно шарахнувшегося от него матроса. - И ты тоже, - подал голос из-за его спины Сидор, качнув неожиданно появившимся арбалетом. Тебе, капитан, говорят, - повторил он. Живо на корму. Подталкивая пинками, вяло двигающихся и скупо переругивающихся матросов, они загнали всех, кого обнаружили на палубе в каморку на корме, как будто специально приспособленную под это. Предварительно проверив её на предмет наличия колюще-режущих предметов, и ничего не обнаружив, как и окошка, хоть мало, мальски пригодного для побега, они утрамбовали там первую партию матросов. Затем, тщательно обшарив все помещения лодьи, они, под угрозой арбалетов, заставили и оставшийся экипаж сгрудиться в тесной коморке, пообещав, тем не менее, их выпустить, как только сочтут нужным. - Однако, они явно привычные к подобному обращению, - хмыкнул Димон, наблюдая, как команда лодьи флегматично относится к тому, что их заперли. - Или надеется, что они там ненадолго, - мрачно заметил Сидор, рассматривая берег, возле которого их застала эта суета с командой. - Опана, - медленно выговорил Димон, склонившись над бортом судна и заметив уходящий в воду конец якорного каната. А кто мне скажет, когда это они успели якорь сбросить? - вопросительно посмотрел он на сгрудившихся, на корме приятелей. - Пока Сидор бегал за Маней, а ты за своим арбалетом, они уже и лодью остановили и к схватке подготовились. Только вот чуть не успели на нас наброситься, - усмехнулся Корней. - Думаешь, это то место? - задумчиво спросил Сидор, рассматривая высокий берег, уже скрывающийся в вечерних сумерках. - Лодья стоит. Стоит в какой-то протоке. Никого рядом, и во всей округе на реке, нет. Чего тут думать то, - насмешливо заметил Корней, нервно пройдясь от борта к борту и бросив взгляд в сторону уже опустившегося за горизонт солнца. Надо готовиться. На рассвете их следует ждать. Надо только выпустить пару матросов потрусоватее, чтобы изображали обычный порядок на судне. Дальше, они отобрали парочку матросов с самым запуганным взглядом и выгнали их на палубу, изображать обычную жизнь речного судна, ставшего на стоянку возле приглянувшегося берега реки. Как Корней и сказал, ничего больше не произошло. Вокруг была разлита тихая вечерняя благодать, и единственными звуками, разносившимися по реке, были только шлёпанье мокрой швабры, которой чистоплотный Корней заставил обоих матросов драить грязную палубу, да невнятное мычание Сидора, напевавшего какую-то свою песенку. Дождавшись, пока ночная тьма полностью не покрыла реку, полностью скрыв всё, происходящее на судне, Корней загнал обоих матросов обратно в чулан, превращённый ими в тюрьму. Распределив всех по намеченным им местам, полностью перекрывая все угрожающие направления, себе же он оставил место, наиболее, по его мнению, опасное. - Если ни откуда и пойдут, - тихо заметил он мрачному Сидору, устроившемуся на бухте якорного каната по соседству с ним, - то только с этой стороны. Больше, просто неоткуда. Сзади, - кивнул он в сторону противоположного борта, - стремнина. Спереди - плёс. Пойдут со стороны плёса. Тут легче всего подобраться незаметно. Следующие полчаса все аккуратно устраивались на своих отведённых местах. Уложив арбалетные болты так, чтобы они не мешались при стрельбе, и в то же время всегда были под рукой, вся компания постепенно успокоилась и настроилась на длительное ожидание, понимая, что ранее, чем с рассветом, гостей ждать не стоит. Речные пираты. Нападение под утро - 'Туман, - думал Сидор, сидя под бортом лодьи, - удобно для нападения, но как же они нас найдут? Не дай Бог, ещё мимо промахнутся, ищи их потом по всей реке. Жди нападения неизвестно когда и непонятно откуда. Блин, - Сидор медленно почесал нос концом арбалета. Вот непруха'. Этим ранним утром над рекой стоял необычно густой туман. Было такое впечатление, что вода просто парила, подымая вверх тонкие, размытые струйки пара. Правда, и время это утром назвать было бы не совсем верно. Так, краткий предрассветный миг, когда ночь уже ушла, а солнце ещё не взошло и не разогнало лучами эту промозглую сырость, что начинала постепенно пробираться под куртки притаившимся под высоким бортом ребят. Сидор, мучительно подавляя зевок, тщательно всматривался в клубящиеся полосы тумана и понимал, что с этим звоном, поселившимся в его ушах от нервного недосыпа, ему совершенно не на что надеяться, а не то, что услышать тихие звуки, крадущихся по реке лодок. Вдруг Корней, медленно и осторожно поднял руку, привлекая их внимание, и пальцем несколько раз потыкал в сторону, куда они все так напряжённо смотрели. Было видно, что он что-то там услышал, но до Сидора не доносилось совершенно ни единого звука, не говоря про то, что, среди клубов этого тумана, ему не видно было ни малейшего движения. Тихо и осторожно придвинувшись поближе к борту, и, старательно за ним укрываясь, Сидор переглянулся с Димоном. Тот, недоумённо глянул на него и тут же скривил рожу, вопросительно пожав плечами. Однако, буквально через мгновение, и до них стали доноситься какие-то тихие, неясные звуки, неожиданно появившиеся над рекой. И ещё через пару мгновений, до Сидора стало доходить, что это могут быть только звуки, издаваемые вёслами, тихо шлёпающими по воде. - Две, - одними губами, беззвучно выговорил Корней, одновременно показывая пальцами количество лодок, осторожно двигающихся в сторону их лодьи. Дождавшись того мгновения, когда лодки полностью выдвинутся из полосы тумана, они ясно смогли рассмотреть две небольшие лодки, грузно сидящие чуть ли не под самые борта в воде, и битком набитые вооружёнными людьми. Чуть шевельнув рукой, Корней пальцами распределил, кому и куда стрелять, и кем заниматься, и, вдруг мгновенно насторожившись, неожиданно бросился к противоположному борту судна. Мгновенно с той стороны раздались дикие человеческие крики, сразу же взломавшие тишину этого утра. Всё разом навалилось на них, физически ударив по ушам. Крики людей, орущих что-то непотребное, звон стали, хрипы умирающих, а перед ними, буквально в двадцати шагах встревоженные лица сидящих в лодках людей, неожиданно понявших, что внезапность нападения не получилось. Бросив уже скрываться, они резко заработали вёслами, рывком устремляя свои лодки к совсем уже близкому борту лодьи. Ощущая всем своим естеством, что времени абсолютно нет, Сидор, тем не менее, чувствуя себя как бы в стеклянном аквариуме, медленно поднял арбалет и, выцелив первого, кто попался на глаза, спустил курок. Дальше он уже практически не обращал внимания на то куда стрелял, направляя арбалет просто в чернеющую перед ним массу людей и слыша только треск хлопков арбалетной тетивы, стрелявших рядом Димона с Маней. Единственная мысль, что отчаянно билась в его мозгах, была одна одинёшенька и проста до безобразия. Больше, больше, больше, билось в его мозгу. Как можно больше болтов всадить в эту людскую массу, чтобы, не дай Бог, они не взобрались на борт, и он не увидел их прямо перед собой. - Может быть, всё-таки хватит, - неожиданно раздался у него прямо над головой насмешливый голос Корнея. Ты уже днище насквозь пробиваешь, а всё лупишь и лупишь. Пожалел бы болты. Где ты их ещё здесь найдёшь? И только тут, перед растерянными взглядами, как Сидора, так и остальных ребят, предстала какая-то страшная, сюрреалистическая картина, совершенно, казалось бы, невозможная ещё пять минут назад. Прямо перед ними, в клубах ещё не рассеянного до конца тумана, только, только разгоняемого первыми лучами восходящего солнца, на тихой речной воде, качались обе лодки с неподвижными уже телами людей, густо, густо истыканными короткими арбалетными болтами. В каждом из них было не менее двух, трёх болтов, зачастую торчащих из тела только кончиками короткого оперения. А уж борта лодок представляли собой самого натурального ежа, так густо они были истыканы болтами. - По-моему, вы перестарались, - хмыкнул Корней, насмешливо прищурив глаза. - О-о, - деланно удивлённо округлил он глаза, - да они же тонут, - ехидно заметил он, увидав, что пробитые днища лодок начинают постепенно заполняться водой и они, и так перегруженные, начинают медленно погружаться под воду. - Это кто же такой меткий стрелок, что всё днище издырявил, - усмехнулся он, глядя на это. Гляди к ты, как стреляли, - задумчиво посмотрел он на погружающиеся лодки, - насквозь борта пробили. - А что тут пробивать то было, - растерянно откликнулся Сидор, неверяще глядя, как тяжело гружённые, полузатопленные лодки начинают медленно опрокидываться на борт и погружаться под воду. На таком то расстоянии, да с нашими арбалетами, это как два пальца обрызгать, - более уверенно хмыкнул он, начиная постепенно приходить в себя и понимая, что их и на этот раз от смерти пронесло. - На таком то расстоянии, - снова, чуть рассеянно, добавил Сидор, - он же насквозь пробивает даже пятидесятимиллиметровую доску. Он как-то неверяще посмотрел на свой арбалет. А тут какое-то гнильё, а не лодка. - Так это твоя работа?! - неожиданно, нервно и в полный голос, радостно завопил Димон, тыкая разряженным арбалетом в бок Сидора. - Вехтор, зараза, тебе по чему говорили стрелять?! По трупам! Тьфу, ты, - аж сплюнул с расстройством Димон, - по людям! - ткнул он арбалетом в сторону тихо качающихся на только, только появившейся мелкой утренней волне, лодок. А ты по чему стрелял?! - возмущённо посмотрел он на него. - Не умеешь ты стрелять Сидор, - сожалеючи поцокал н языком. Брал бы пример с нас с Маней. Во! - продолжая орать, нервно ткнул Димон арбалетом в сторону лодок. Видишь, нашу работу? А ты всё по лодкам, да по лодкам. Такой транспорт хороший уничтожил, - снова сожалеючи поцокал он языком, наблюдая, как издырявленные лодки медленно погружаются под воду. - Зараза, - мрачно проговорил Сидор, глядя, на лодку, медленно скрывающуюся под воду. Чуть ли не треть нашего запаса. А поход только начался. Где мы их ещё купим. - А где мы на них денег найдём, - мрачно прокомментировал его причитания Димон. Если болты можно у кузнеца какого-нибудь заказать, то денег на это надо ещё поискать. - Ныряй, - флегматично заметил Корней, ехидно на него посмотрев. Тут должно быть неглубоко. Заодно и искупаешься. А где искупаешься, там и помоешься. Утренняя водичка, она как раз взбодрит после безсонной ночи. - Нет уж, - отрицательно покачал головой Сидор, наблюдая за последними бурунами скрывшейся под водой лодки. Насчёт мелководья, это ты ошибаешься. Ты посмотри на русло. Видишь, где мы стоим, - показал он рукой на обрывистый берег, нависающий над лодьей, буквально в нескольких метрах. Так что здесь должно быть глыбоко. - Предусмотрительный, ты, однако, - недовольно проворчал Димон. А о том, что болты надо будет потом доставать, ты подумал?! - Я, значит - до Сидора неожиданно дошло, в чём его обвиняют. Я?! - поражённо ткнул он себя пальцем в грудь. А ты где был?! - сердито посмотрел он на стоящего рядом и ухмыляющегося Корнея. Ты то чего лыбишься. Опять в одиночку кого-то там перебил, - накинулся он на Корнея. Это, в конце то концов, не по-товарищески! - осуждающе покачал он головой. Ну ладно, - безнадёжно махнул он рукой, - давай уж, показывай, чего ты там наворочал. И больше не обращая ни на кого внимания, он поднялся с канатной бухты, на которой продолжал до того сидеть, и неторопливо двинулся к другому борту, про который они все, кроме Корнея, совершенно забыли. Маня с Димоном, возмущённо переглянувшись, тут же подхватили своё оружие и опрометью бросились следом за ним. Да-а. Как они потом все друг другу признались, эту картину им лучше было бы и не видеть. Нигде и никогда. Вся палуба по правому борту была завалена порубанными телами. Точнее даже сказать, не порубанными, а разрубленными. А ещё точнее это можно было бы назвать - расчленёнными или нашинкованными. Головы, руки, ноги, корпуса тел, полностью или отдельными, мелко порубанными частями, валялись по всей палубе, покрывая её ровным слоем перемешанных частей человеческих тел. Разобрать кому, что, когда-то принадлежало, было совершенно невозможно. А возле борта лодьи, на мелкой утренней волне, тихо покачивалась одинокая пустая лодка, на которой, по-видимому, бандиты и подобрались к их лодье. В отличие от тех двух, что приблизились к ним с левого борта, все, кто на ней был, успели выбраться на палубу, а теперь покрывали её ровным слоем перемешанных частей порубанных тел. - Да-а, - медленно и задумчиво протянул Сидор, бросив взгляд на бледного Димона и еле держащуюся на ногах Маню, - славно ты тут поработал. Сразу видно специалиста. - Надо команду выпускать, - тяжело вздохнул он, с трудом сглотнув застрявший в горле комок. Пусть прибираются. Нечего им сидеть сиднем, пусть поработают. Может, поймут, от чего их избавили. - Пойду ка, я ими займусь, - мрачно ухмыльнулся Корней, обведя бледных товарищей внимательным взглядом, и весело насвистывая какую-то мелодию, двинулся к корме, где была заперта команда судна, так и не успевшая вмешаться в бойню и ничем бандитам, так и помогшая. Пнув сапогом по створке двери, запиравшей кладовку, Корней, так и продолжая насвистывать какой-то мотивчик, отодвинул в сторону запиравший дверь засов, и чуть приоткрыв дверь кормовой пристройки, заорал во всё горло. - Эй, там, в чулане! Крысы корабельные! Живо на палубу! И, дождавшись, когда первые, медленно и осторожно выходящие оттуда матросы, появились на палубе, заорал на них. - А ну, быстро прибрались тут, - пнул он под зад первого же попавшегося ему под ногу матроса. Чтобы через десять минут на палубе было чисто и прибрано. А то развели мне тут грязь, понимаешь ли! Вся палуба мусором завалена. Живо прибираться! - А ну хватит блевать, - пнул он под зад очередного матроса, увидевшего то, что натворил на палубе Корней и перегнувшегося мгновенно через борт, освобождая желудок. - Чего стал, - снова заорал он на очередного матроса, застывшего столбом перед валяющейся у него под ногами отрубленной головой. Сколько плаваете, а к расчленёнке ещё не привыкли. Попались бы вы мне пару лет назад, быстро бы перестали обращать внимание на подобную ерунду. - Это говно плавает, - хмуро бросил выбравшийся из кладовки последним капитан, - а мы на лодье ходим. - Вот я и говорю, - недобро уставился на него Корней, - сколько плаваете, - выделил он последнее слово, а ещё не привыкли, - злобно оскалился он. - Кому сказано, не блевать, - пнул он сапогом очередного подвернувшегося под ногу матроса, оказавшегося в пределах досягаемости. И так на палубе грязи полно, а вы ещё больше её разводите. - Капитан, - Корней взял его за плечо и подтянул вплотную к себе, практически уткнувшись ему в лицо. Ты свою команду организуй, а то я сам, лично возьмусь за её организацию. И уверяю тебя, - он несколько раз ткнул пальцем ему в грудь. Тебе, это, не понравится, - медленно, тщательно выговаривая каждое слово, цедя их, буквально сквозь зубы, выговорил он. - И учти, - медленно добавил он, внимательно проследив за реакцией капитана, - вы живы лишь потому, что пока ещё нам нужны и только потому, что нам надо подальше отсюда смотаться, чтобы нас, - он ткнул себя в грудь пальцем, - достать не смогли. Следующие час, полтора, команда носилась по палубе, как будто за нею гонялись рои ос. На палубе было слышно только плюханье воды, да шлепки об воду выбрасываемых за борт кусков тел, да скрежет ножей по палубе, которыми матросы отскрябывали кровь с палубы. Только когда солнце уже встало достаточно высоко над рекою, поднявшись уже практически в зенит, экипаж смог полностью справиться с поставленной задачей. Бледные, смертельно испуганные матросы, толпились теперь на корме, обречённо ожидая своей участи. По их виду было видно, что они полностью смирились со своей судьбой и даже не пытались что-либо изменить, полностью положившись на то, что решат их пассажиры, на которых они теперь смотрели с чувством мистического ужаса. - Ну что, канальи? - Корней мрачно оглядел столпившихся на корме и жавшихся друг к другу матросов. Что мы с вами делать то будем? - За разбой и пиратство, вас всех положено повесить, включая вашего капитана. Понятно? - неожиданно громко и яростно рявкнул он. - Но я добрый, - довольно оскалился он, хлопнув ладонью по висящей у него на боку сабле, и, с удовольствием посмотрев на то, как матросы в ужасе шарахнулись от него к краю кормы. - Только вот, пока, - добавил он, мрачно окинув взглядом толпу матросов. Пока, я вам жизнь ставлю. До тех пор, пока, вы мне нужны, - довольно осклабился он. - Ну, а раз вы, мне. Пока, - выделил он последних два слова, - пока, вы, мне, нужны, вы будете жить, - тщательно выговаривая каждое слово, проговорил он. - Доедем до места, - можете гулять куда хотите, а сейчас будете делать всё, что вам прикажут. Любой из нас, - неожиданно заорал он. Всё, что прикажут. Понятно? И дождавшись несмелой, невнятной реакции насмерть перепуганных матросов, добавил: - И не дай вам Бог, - обвёл он всех внимательным взглядом, задержав его дольше всего на хмуро смотрящем в палубу капитане. Не дай вам Бог, ещё раз замыслить против нас что-либо недоброе. - Участь таких, вы только что сами видели, - усмехнулся он, кивнув в сторону борта и до блеска отдраенных досок. - Всем, всё ясно? - ещё раз обвёл он тяжёлым взглядом толпу матросов, и опять задержал взгляд на так и не поднявшем голову, капитане. Ну а раз ясно, - криво усмехнулся он, презрительно посмотрев на отчаянно закивавших головами матросов. Брысь отсюда! - рявкнул он, с удовольствием наблюдая, как толпа матросов, едва переведя дух, мгновенно брызнула в разные стороны, старательно обходя его по широкой дуге, страшась, лишний раз приблизиться. Только капитан, так и не подняв головы, пару минут постоял, мрачно глядя в палубу и чуть заметно покачиваясь с ноги на ногу, и, не обращая на Корнея ни малейшего внимания, прошёл к себе в каюту, чудом не толкнув Корнея своим плечом. Корней, никак не прореагировав на подобное, проводил его задумчивым взглядом и, ни слова не говоря, но, что-то явно себе, отметив, прошёл обратно к ребятам, стоявшим на носу, и молча наблюдавшим за тем, как он разбирался с матросами. - Однако, - тихо заметил Димон, - Бандитам то место хорошо известно. И они, в таком густом тумане, мимо не промахнулись. А это значит, - задумчиво кинул он взгляд на Сидора, переглянувшегося с Корнеем, - что, похоже не в первый раз они это проворачивают. А значит, и капитан в постоянной доле. - Смотрим за капитаном, - кивнул головой Корней. Не нравится он мне. Ведёт себя как-то нагло. Не адекватно для своего положения, - и ничего больше не добавив, отправился отдыхать в каюту, бросив напоследок взгляд на молчаливую Маню, глядящую на него широко раскрытыми глазами. На всём дальнейшем пути, у них с матросами, не было ни малейших проблем. Команда, раз и навсегда устрашённая, бегом бросалась выполнять все их прихоти по первому же слову, не интересуясь ничем, и не задавая никаких вопросов. Поэтому весь оставшийся путь они могли хотя бы спокойно отоспаться, не опасаясь, что зашуганные матросы прирежут их во сне. Развлечения на судне. Стрельба. Следующие несколько дней, после нападения, прошли совершенно спокойно и в полном умиротворении. Ну, если, конечно, не считать того, что команда шарахалась от них ото всех, как только встречала кого-нибудь на палубе. Даже доктора они старались обходить по другой стороне борта, хотя знали, что в ночном побоище он не принимал никакого участия. И надо же было такому случиться, что, не иначе, как чёрт, дёрнул Сидора за язык. - Здорово это у тебя получается, - утром второго или третьего дня после ночной драчки, заметил Сидор, глядя на то, как Корней выполняет комплекс воинского упражнения. Вот бы и нам так, - лениво заметил он, душераздирающе зевнув и почёсываясь. - Ну, - задумался Корней, на минуту прервав разминочный комплекс, - если вы не против, то я могу вами заняться. Всё равно плыть ещё долго, а делать нечего. - Ага, - даже не оборачиваясь, откликнулся от борта Димон, где он стоял и любовался проплывающими вдалеке берегами. Особенно этим лодырем, - ткнул он за спину, в направлении Сидора. Сколько раз я ему говорил, чтобы стрелять толком научился, а он всё талдычит, что ему некогда. Половину болтов в лодку всадил. Так ведь и потопли, - поцокал он языком сожалеючи. - Ладно, - усмехнулся, прищурившийся Корней. Завтра разберёмся. Насмешливо наблюдая за лениво ползающими по палубе и вяло переругивающимися разомлевшими под утренним солнышком Сидором с Димоном, он ничего больше не добавил, только ещё больше разулыбался каким-то своим внутренним мыслям. Следующее же утро началось для Сидора самым пренеприятнейшим образом. - А ну встал, - острый носок Корнеевского сапога больно ткнулся Сидору в бок. Солнце встало, а вы ещё спите. - Маню, ты тоже так будишь? - душераздирающе зевая, недовольно спросил Сидор, потирая ушибленный бок. - Маня пусть спит. У неё ответственная задача. Она за княжной присматривает, так что ей можно и поспать, - довольно осклабился Корней, пиная теперь уже и Димона. - А вам, нечего дрыхнуть, дармоеды. А ну встали, лодыри. Живо на палубу, стрелять по мишеням. - Господи, - жалобным голосом заныл Димон, - какие ж мы были идиоты, что связались с этим чудовищем. Ну кто нас тянул за язык? - Это всё ты, гад, - Димыч лениво ткнул Сидора в бок кулаком. Поучи нас! Поучи нас! - кривляясь, передразнил он Сидора. А теперь этот ирод спать не даёт. - На том свете отоспитесь, - хмыкнул Корней, доставая из мешка связку арбалетных болтов. - Типун тебе на язык, - недовольно проворчал Сидор, плеская в лицо горсть холодной воды, только что притащенной Корнеем. Лучше уж я встану пораньше, чем там отсыпаться. - Ну вот, - довольно улыбнулся Корней, - теперь уже слышу звуки разумной речи. Жду на палубе, - и, подхватив метательную ложку с копьём Димона, вышел на палубу. - Что-то он повадился твоё копьё швырять, - хмыкнул Сидор, проводив его глазами. - Технику отрабатывает, - душераздирающе зевнув, откликнулся, потягиваясь Димон. В отличие от тебя, он оценил боевые свойства металки. - Я тоже оценил, - покачал головой Сидор, возражая. Вот только всё оружие не освоишь, приходится на чём-то одном остановиться. - Он так не считает, - заметил Димон, умываясь принесённой Корнеем водой. - Он профессиональный воин, - заметил Сидор, заканчивая собираться, - а нам, дай бог, что-либо одно освоить. - Ну это ты так считаешь, - возразил Димон, подхватывая свой арбалет и выходя вслед за Сидором на палубу. А я думаю, что и с топориками надо бы потренироваться. А там и ещё чего-нибудь подвалит. - Ба-а, - довольно ухмыльнулся он, увидав приплясывающую в утренней свежести Маню, - да мы не одни. Молча зыркнув на него, Маня, с независимым видом, выхватила у растерявшегося Корнея ростовую мишень и потащила её, волоча краем по палубе, на корму судна. - Стоп, стоп, стоп, - неожиданно остановил её Корней, - не надо так далеко. Сначала будем отрабатывать заряжание арбалета. Стрельба потом и только на короткие дистанции. Первое занятие по стрельбе будет: 'Стрельба в упор'. - А чего отрабатывать стрельбу в упор, - удивлённо уставился на него Сидор. Уж в упор то не промахнёшься. - Молчать, и выполнять, что приказано, - неожиданно резко, оборвал его Корней. Сами подписались на обучение, так что будете делать то, что прикажут. А сейчас, живо разобрали болты и приступили к зарядке, разрядке. Последовавший за этим тихим, свежим, летним утром весь длинный и жаркий день, предстал им в совершенно другом свете, чем они могли даже представить в дурном сне. Это был кошмар. Не час, не два, не три, а весь день. В-е-есь! Они раз за разом заряжали арбалеты и разряжали их в стоящую рядом, буквально в двух шагах, мишень, представлявшую собой толстую пятидесяти миллиметровую доску. Редкие минуты отдыха у них возникали только тогда, когда, расстреляв немалый запас болтов, хранившийся в их баулах, они имели в своём распоряжении буквально полчаса, когда можно было выковырять их из утыканной мишени и хоть как-то передохнуть. - Варвар, - тихо и обречённо сказал Сидор, лёжа пластом в их каюте уже глубоко вечером. - Оптимист, - так же тихо, откликнулся Димон, не имея сил даже пошевелиться на своей лежанке. Вот увидишь, завтра будет хуже. Я эту породу душегубов знаю. Пока в гроб не загонят, не отстанут. - Теперь у нас только два пути, - чуть слышно заметил Сидор. Или мы втянемся, или он нас убьёт. - Он нас убьёт, - обречённо согласился с ним Димон. Следующий день подтвердил мрачные предчувствия Димона с Сидором. Корней попытался их убить. Теперь к постоянной процедуре заряжания, разряжания арбалетов, добавилась пытка бегом. Они всё это должны были делать бегом. Слава богу, что он на этот раз не дал им боевых стрел, а выделил учебные болты без наконечников. Где он их взял на этом замкнутом корыте, одному только богу было известно. Ещё вчера их не было ни одного, а сегодня они только и делали, что всаживали болты друг другу в самые интимные места. Хоть и облачил он их, по этому случаю, в самые толстые одежды, но всё равно, болт, выпущенный в упор, даже без наконечника, штука о-очень неприятная. Хотя, догадаться, откуда взялись эти учебные болты с мягкими наконечниками из воска и толстой кожи, было не трудно. Судя по его красным глазам, ему тоже выдалась нелёгкая ночка. Переделать за одну ночь половину болтов с боевых, на учебные, задача поистине титаническая. Но зато, теперь, если кого случайно и задевал болт, то смертельных случаев - не было. - Нет, он не варвар, - вечером этого дня, тихо и обессилено сказал Сидор, лёжа пластом на своей койке. Он хуже. - Пессимист, - так же тихо и обречённо ответил ему Димон. Вот увидишь, завтра будет ещё хуже. И точно, завтра было ещё хуже. И так день за днём, неделя, за неделей. Весь месяц пока они медленно, не спеша, спускались вниз по реке, пересекая безкрайние просторы Северного Герцогства и Пустынных Земель. Единственно, что их утешало, так это то, что корабельная команда, поначалу нередко отпускавшая едкие насмешки по поводу меткости и расторопности учеников, под конец месяца, уже старалась на глаза компании не попадаться и замечаний больше не выдавала. Теперь за любое замечание в свой адрес, не зависимо от того, хорошее говорили, или плохое, компания стрелков наказывала болтуна мгновенно и жестоко. Если ещё Сидор с Димоном ограничивались членовредительством, выбрав себе для наказания правую и левую ноги, соответственно, то Маня, на этом не остановилась. Она била в лоб. Прямо в середину лба. И очень огорчалась, когда промахивалась хоть на миллиметр. Ещё большее раздражение у неё вызывал Корней, который за каждый её подобный промах, или недостаточную, по его мнению, меткость, даже на миллиметр, наказывал её дополнительными занятиями, доводя Маню до совершенного бешенства своими, по её мнению, придирками. Единственное, что спасало экипаж от смертоубийства, так это толстые кожаные наконечники на концах учебных болтов, выполненные старательно Корнеем, взявшимся спасти экипаж. Да ещё специально ослабленная одна из двух дуг на их арбалетах, не позволявшая стрелку зашибить мишень насмерть. У них с экипажем даже возникла своеобразная игра. В которой каждое утро, экипаж разыгрывал лот, по которому кто-либо из их числа, включая и капитана, на чём особенно настоял Сидор, придумывал какое-нибудь оскорбление для кого-либо из троих стрелков. А они, в свою очередь, должны были угадать, кого оскорбили, и отомстить, попав учебным болтом с кожаным наконечником в отведённое для этого место на теле оскорбителя. Трудность для стрелков была именно в том, чтобы угадать, кто оскорбил, кого оскорбили и в том, чтобы попасть в движущуюся мишень, совершенно не желающую подставлять свою шкуру даже под учебные болты. Понятное дело, что никто им не говорил, кто на этот раз их оскорбляет. Это надо было догадаться. И кого оскорбляют, тоже надо было угадать правильно. Иначе для них следовало наказание в виде потери одной медяшки и дополнительных занятий, плюс к обычной нагрузке, так же имеющее свою степень наказаний, в случае промаха или не укладывания в нормативы. - Ну и почему это я должен был стрелять? - раздражённо накинулся Сидор на ухмыляющегося Димона, отсчитывая очередные медяшки в руку ухмыляющегося матроса. Мы там оба стояли. - Если бы я выстрелил, - ухмыльнулся Димон, - то поражение засчитали бы мне. А так как ты 'не' выстрелил, то поражение засчитали тебе. - Вспомни ка, что послужило причиной оскорбления? - снова ухмыльнулся он. - Да не было там никакой причины, - раздражённо откликнулся Сидор. Ну подумаешь, попал не в десятку, а в девятку. - А зачёт только по десяткам, - усмехнулся снова Димон. Ты давай, давай, медяшки отваливай. - О! - радостно подскочил он на кровати, на которой допреж сидел. Песню придумал, - и хрипло запел, на манер старинной кабацкой песенки: - А ты давай, давай, давай, монеточки подкидывай. - А ты давай, давай, давай, медяшечки отсчитывай... Дошло до того, что под конец месяца, уже вся команда, обозлённая стрельбой по ним, уже изгалялась над стрелками так, что иной раз, даже Сидор с Димоном, привычные к матерщине, только рот открывали и не знали, что и ответить. Но и обозлённые стрелки, понёсшие к тому времени чудо-о-овищные потери в своих капиталах, потребовали от матросов изменения правил и ношения боевых шлемов рыцарей, каким-то чудом оказавшихся в трюме лодьи. Их вёз куда-то капитан, так и не сказавший, для какой надобности у него оказался, чуть ли не целый трюм, забитый глухими шлемами со сплошным сетчатым забралом на лице. Вот эти то шлемы и потребовал Сидор от команды носить, чтобы они могли практиковаться в стрельбе по головам умников, обладающих столь высокохудожественным слогом. И тут они развернулись. Маня била в лоб. Сидор - в правый глаз, Димон - в левый, и все вместе в рот, за особо художественные выражения. Больше всего, конечно, страдала от матерщины Маша, не привычная к подобной форме речи, но единственно о чём жалела сама Маша, так это о том, что её ненаглядная княжна, не могла видеть её успехи в ратном деле. Но тут уж ничем нельзя было помочь. Невинная лихорадка, поначалу было привязавшаяся к княжне, подхваченная ею на переправе, разрослась в серьёзнейшее заболевание с высокой температурой, бредом и безпамятством. Доктор неотлучно находился рядом с ней, постоянно меняя компрессы и давая ей какое-то мутное, противно пахнущее питьё. Так прошёл месяц их путешествия. Да-а, этот круиз разительно отличался от того, что они начали совместно с амазонками на Лонгаре. Тут у них не было не единой свободной минуты. Какие красоты, какие любования природой и окрестностями. Целыми днями они прыгали по палубе лодьи, как резиновые мячики. Сновали по реям, как белки-летяги по веткам деревьев. Они гоняли экипаж, а экипаж платил им матом. Что за ор стоял утром, днём и вечером на палубе, трудно было даже представить. Но каждый вечер, довольные матросы выстраивались в очередь за получением причитающейся им мзды. Без ругани, конечно, не обходилось. И получение каждой монетки надо было ещё доказать, но что стрелков радовало и ужасно огорчало экипаж, так это то, что количество выплат неуклонно сокращалось. И, наконец, недели через три, прекратилось совсем. Теперь уже экипаж боялся даже вякнуть что-либо, как мгновенно получал немедленную и жестокую порку. Больше никто из стрелков не ошибался, кого оскорбили и за что. И игра потеряла интерес. Тогда Корней ещё больше усложнил состязание, заставив их ещё и отрабатывать способы уклонения от выпущенной в упор арбалетной стрелы. И опять экипаж включился в соревнование, выгадывая моменты нанесения оскорбления. Только теперь им уже ничего не грозило. Только следовало получать свои медяшки, когда у кого-либо из ребят не получалось уклониться от болта. Но и это задание они быстро отработали и теперь маялись, выискивая ещё чего-нибудь новенького. Промаявшись, в установившейся на лодье тишине, целый день, Корней вынужден был констатировать, что этап стрельбы пройден, и ничего нового он придумать не может. А, следовательно, следует перейти к отработке навыков другого вида боя. И переключился на топоры. Метание топоров. И опять начались бешеные тренировки, только уже с топорами. Арбалеты были отставлены в стороны и с утра до вечера по палубе летали самые разные убийственные предметы во все возможные стороны. Тут уж экипаж забился в угол, и не высовывал даже носа. А на предложение Димона, придумать что-либо подобное их предыдущей игре, ему ответили таким матом, что даже привыкшего и не к такому Корнея, покоробило. Тем не менее, команда постаралась выжать всё, что только возможно из сложившейся ситуации. И, денек, понаблюдав за их тренировками, да послушав сожаления Корнея, что у них, кроме топоров, да ножей, ничего нету, выискала у себя, где-то в помойном углу ржавый серп со сгнившей от длительного лежания в трюмной, гнилой воде, ручкой и предложила Димону на продажу. И Димон сделал ошибку, с радостью ухватившись за такую экзотику, как серп. Вот тут то матросы на нём и оторвались. Потребовали за ржавый серп с гнилой ручкой целых две серебрушки, при цене нового серпа, где-нибудь на сельской ярмарке, не более одной, полутора медяшек. У бедного Димона, от таких запросов, чуть не выпала челюсть. - Вы чего мужики, - вытаращил он глаза на матросов, стоящих перед ним с довольным видом нашкодивших пацанов, - с дуба упали. Да ему красная цена полмедяшки. - Не нравится, не бери, - насмешливо заметил один из команды, судорожно подёргивая глазом, с огромным жёлтым пятном вокруг. - 'Левый, - с мстительным удовольствием, подумал Димон. Моя работа. Значит, дешевле не уступят'. Тем не менее, сразу соглашаться на такие бешеные затраты, у него не было ни малейшей необходимости, если только не считать всё более растущего желания приобрести чего-нибудь такого, экзотического. Да и Корней постоянно жаловался, что по настоящему учить бросать метательные предметы, надо с разным материалом, а не только с одними топорами, да ножами. Ещё два дня Димон как-то продержался, но потом, не выдержал и, сломался. Плюнул на цену, и, решив, что свою шкуру надо защищать всеми возможными способами, решился таки выкупить у матросов ржавый серп, который они уже грозились привести в порядок и ещё более поднять на него цену. Делать было нечего, и Димон пошёл к Мане, требовать денег, поскольку они, постепенно перевалили на неё ведение всех своих капиталов, случайно как-то определив, что она прекрасно умеет вести учёт и контроль. - Ты чего, Димон, больной? - посмотрела на него, как на идиота, Маня. Две серебрушки за кусок ржавого металла на гнилой деревяшке? - неверяще посмотрела она на него. Да ему красная цена медяшка за десяток в базарный день, и то, если очень хорошо попросить, а ты хочешь выкинуть столько денег, как будто у нас их миллионы. - Вообще-то, если приобрести серп, хуже не будет, - неожиданно поддержал Димона, специально для того и увязавшийся с ним, Корней. Если есть деньги, то надо купить. Надо нарабатывать умение бросать всё, что подвернётся под руку. А здесь, на этом корабле, ничего кроме серпа и найти не удалось. - Ну, если только для дела? - неуверенно заметила Маня, тут же пойдя на попятную. И, как-то неожиданно сменив гнев на милость, выделила серебрушки. Но тут уж не выдержала экономная душа Сидора, и увидав радостную рожу Димона, спешащего к ожидающим его матросам, с деньгами, он вмешался. - Так, - мрачно сказал он, подходя к толпе матросов, радостно поздравлявших Димона с новым приобретением, - быстро забрали обратно, почистили и приделали новую ручку. Если не уложитесь за час, открываю новый сезон охоты. Безплатный! - угрожающе заметил он притихшим матросам, и весело насвистывая 'Чубчик кучерявый' отправился на корму судна, дальше тренироваться, с мрачным удовольствием наблюдая за брызнувшими в разные стороны матросами, бросившимися искать, кто новую деревяшку, а кто, пасту для чистки металла. - Хар-рошая у нас сложилась репутация, - с довольным видом заметил он, присоединившемуся к нему Димону. Ишь, как забегали. - Ещё бы, - хмыкнул тот, - за такие-то деньжищи. Димон, с ухмылкой поглядев на матросов, надраивающих до блеска чёрный от старости серп, кивнул довольно головой и принялся отрабатывать очередной бросок. Но всё равно, даже приобретя серп, им приходилось тренироваться в облегчённом варианте, отрабатывая броски только на меткость и дальность. Но и дальность то, была ограничена длиной корабля, да кучей надстроек по его длине. Единственно уж в меткости, они и сумели наловчиться. И когда княжна, пошатываясь после тяжёлой и затяжной болезни, появилась в первый раз на палубе, ей предстала пасторальная картина из Сидора с компанией, вальяжно бросающих всяческие метательные предметы в мишень, расположенную на корме. - Это что? - брезгливо сморщила она свой точёный носик. Крестьянская забава такая? - Нет, - скривил рожу Димон, выдёргивая из мишени крестьянский серп, сверкающий новой белой ручкой и серым чистым металлом. Отработка отражения атаки рыцарской конницы. Серпом по яйцам, топором в лоб, и ага, - ёрнически добавил он, с трудом выдирая теперь уже топор, глубоко забитый в ствол топляка, выловленного накануне в реке. - Пфе, - скривила губы княжна. Рыцаря надо встречать мечом, а не мужицким топором. - Можно и мечом, - насмешливо заметил ей Сидор, подходя поближе после только что закончившейся тренировки с Корнеем и засовывая свою саблю в спинные ножны. - Что, - насмешливо заметила княжна, - хочешь попробовать? - Не хочу, но можно, - флегматично ответил ей Сидор. Только вот достану деревянные мечи, и попробуем. - Я бьюсь только настоящим оружием, - презрительно поджав губы, заявила княжна. Посмотрев на Сидора, как на вошь. - А я только учебным, - равнодушно откликнулся Сидор. Хочешь развлечься, пожалуйста. Не хочешь, сиди, отдыхай. - Ну раз ты боишься..., - насмешливо протянула княжна, улыбаясь и прищурив глаза. - Ага, - кивнул головой Сидор, - боюсь. А если будешь и дальше выкобениваться, то вообще не буду с тобой драться. Не дай бог, ещё поцарапаешь чем-нибудь. Например, соплями, - посмотрел он на медленно бледнеющую княжну невинным и чистым взглядом. Спокойно развернувшись и насвистывая какую-то песенку, Сидор, чувствуя всей спиной, откровенно ненавидящий взгляд княжны, неспеша отправился в свою каюту, решив про себя немного отдохнуть. Надо сказать, что чувствовал он себя отвратительно. Сорвавшись на откровенное хамство по отношению к княжне, он теперь пребывал в совершенно раздражённом состоянии, чувствуя свою вину, и когда Маня влетела в каюту разъярённой кошкой, только виновато хлопал глазами, не зная, что ей и ответить на упрёки. - Ты Сидор, - зло ткнула его в бок кулачком Маня, - изволь за языком своим следить и выражения выбирать, а не то не посмотрю, что ты друг мне, так по мозгам врежу. - Не нравится она мне, - мрачно посмотрел на неё Сидор. Ну не нравится. Хоть тресни. Так и хочется ей, в личико её точёное, сапогом грязным дать. Чтобы на её точёном личике, мой каблучок грязный отпечатался. - Ты это так о ком говоришь? - зашипела разъярённой кошкой Маня. О юной, невинной девушке? - Юная - да, - заметил тихо вошедший следом Димон. А вот насчёт невинности, я бы хорошенько подумал. Уж больно у неё на матросов взгляд определённый иногда появляется. Как они начнут в одних штанах по реям лазить, или палубу мыть, так княжна тут как тут. И ходит, и смотрит. А глаза у неё, - покрутил Димон головой, - как у той кошки, прям, съела бы, коли б, смогла. - Хватит вам на девочку наговаривать, - немного утихла Маня, получив неожиданный отпор ещё и от Димона. Вечно вам всё кажется, чего нет, - неуверенно сказала она, и, резко развернувшись, отправилась обратно, к себе в каюту. - Не хочет верить тому, чему не хочет, - грустно заметил Димон, посмотрев ей во след. - У неё есть хороший учитель, - хмыкнул Сидор. Сама княжна, - пояснил он на недоумевающий взгляд Димона. Не успеем мы доставить княжну до дому, как она постарается уверить Маню в том, что она большая сучка. - Будем надеяться, - задумчиво протянул Димон. Время ещё есть. Попытка убийства Сидора. Следующим утром, едва только Сидор выбрался на палубу, у дверей их каюты он с удивлением заметил княжну, стоящую с каким-то тихим, умиротворённым видом, и, рассматривающую восход солнца. - О, княжна, - удивился Сидор, - не знал, что вы любите наблюдать за восходом. - Я много чего люблю, - улыбнулась ему в ответ княжна. Боюсь, что Вы многого обо мне не знаете и потому судите так предвзято. - Ну, - замялся Сидор, - честно говоря, я хотел сам Вас искать и извиниться за вчерашнее. Признаться, не знаю, что это на меня нашло. Мне жутко неудобно, что фактически оскорбил Вас. - Хорошо, что Вы это понимаете, - мило улыбнулась ему княжна. - Может быть, в честь примирения, вы всё-таки согласитесь со мной сразиться? На учебных саблях, разумеется, - спросила она, улыбнувшись. Не всё же Вам с одним Корнеем тренироваться. Может, и у меня чего научитесь? Может, я чему научусь? - мило сморщив свой точёный носик, улыбнулась она снова. - Да можно, - пожал Сидор плечами. Где-нибудь после тренировки, но до завтрака. - А чего ждать? - мило сморщила снова носик княжна, продолжая улыбаться. Вот со мной и потренируетесь, пока ещё все спят, и никто не мешает. - Ну, - растерялся Сидор, уже настроившийся было покидать топорики, - давайте. Немного разомнёмся, а топорами я уж потом займусь. - Только, чур, обмениваться лёгкими ударами, - покачала головой княжна. А то я знаю вас, мужчин. После ваших тренировок все бока в синяках будут. - Клянусь сильно не бить, - улыбнулся ей Сидор, вытаскивая из ножен учебную саблю и принимая стойку, которой его только вчера обучил Корней. - 'Хоть стою нормально, не позорюсь, - тут же довольно подумал он, вспомнив, как костерил его Корней за неправильное положение корпуса. Первые десять минут они обменивались лёгкими, пробными ударами, а затем, незаметно княжна перешла в наступление, постепенно наращивая и наращивая силу удара. Ещё через пару минут Сидор уже не думал ни о каком обучении, а судорожно пытался отбить град ударов, сыпавшийся на него, как казалось, со всех сторон. - 'Ничего себе 'лёгкие' удары у нашей княжны', - растерянно думал он, пропустив удар в бок, и чувствуя, как немеет вся левая половина тела. - 'Да она же хочет меня убить, - неожиданно понял Сидор, пропуская очередной 'лёгкий' удар. Она что, сдурела?' - 'Пиздец', - совершенно отчётливо понял Сидор, в следующую секунду успев заметить летящую ему в горло саблю княжны и видя краем глаза Димона, судорожно пытающегося зарядить арбалет рассыпающимися у него в руках болтами. Обучение княжны Корнеем. * - На саблях лучше будет потренироваться со мной, - флегматично заметил Корней, в последнее мгновение, перехватывая саблей удар, направленный точно в горло Сидору. Он недостаточного уровня для такого мастера как Вы, княжна. А вы, этим ударом, наверняка бы его убили. - Издержки тренировок, - безразлично пожала плечами княжна, отступая чуть в сторону. Пусть больше тренируется. - Он, во всяком случае, в отличие от Вас, решился попробовать, - усмехнулась она, слегка склонив голову. - Может, и ты хочешь попробовать, - насмешливо спросила она, отстраняясь в сторону и принимая бойцовую стойку. - Мне нечего пробовать, - улыбнулся одними губами Корней. Я буду учить. - Ну, ну, - презрительно скривила губы княжна. Посмотрим, чего ты стоишь, - и без всякой подготовки бросилась в бой. В следующее мгновение, она отлетела к борту лодьи, прижимая к груди покалеченную руку. - Это ничего, - снова улыбнулся одними губами Корней, глядя в её расширенные от боли глаза, холодным и каким-то мёртвым взглядом. Через полчаса пройдёт и следа не останется, - и, развернувшись, спокойно удалился к себе в каюту, оставив на палубе потрясённую княжну, растеряно уставившуюся на валяющуюся в пяти шагах от неё саблю. Через полчаса, преодолев боль, княжна снова ринулась биться с Корнеем. И снова её отбросило к борту лодьи с ушибленной рукой. - Жду через полчаса, - ничего не выражающим тоном сказал ей Корней, снова стоя над ней с обнажённой саблей. Следующие несколько часов, княжна, раз за разом, откатившись к борту лодьи, поднималась и бросалась в бой, не желая признавать своё поражение. В конце концов, Корнею это надоело, и он принялся методично и тщательно избивать княжну лёгкими, незаметными касаниями своей сабли. Нет, он её не бил. Он её только касался, совершенно, казалось бы, невинными лёгкими касаниями, на грани восприятия. Только вот последствия этих касаний были совершенно для княжны неожиданны. Сначала у неё отказала левая нога, и она теперь бросалась на Корнея, постоянно приволакивая левую ногу. Потом у неё отказала правая рука, и она была вынуждена переложить саблю в левую руку и, раскорячившись как краб, приволакивая левую ногу, пытаться достать Корнея саблей. Только теперь уже Корней не бегал от неё, а стоял в двух шагах от неё, продолжая методично избивать её и теперь уже комментировать свои действия. - А теперь у тебя откажет и правая нога, - сказал он. Слегка коснувшись тыльной стороной сабли тела княжны, и княжна внезапно замерла, нелепо раскорячившись, пытаясь из последних сил удержать равновесие. - Теперь у тебя откажет левая рука, - флегматично заметил он, наблюдая, как левая рука княжны, безсильно повисает вдоль тела. - А теперь, - тихо сказал Корней, - мы нанесём учебный удар в горло. Ведь надо же больше тренироваться, не так ли княжна, - вплотную подошёл он к княжне, приставив лезвие своей, острой как бритва сабли, к горлу скрюченной княжны. - В следующий раз, - тихо проговорил Корней, наклонившись близко к лицу судорожно вжавшейся в борт лодьи княжны, глядящей на него расширенными от ужаса глазами, - когда попробуешь кого-либо убить, ты знаешь, что с тобой будет. И последнее, - презрительно бросил он, брезгливо отстраняясь, - в ближайшие сутки, я бы не советовал тебе держать в руках, что-либо тяжелее куриного яйца. Развернувшись и спрятав саблю в ножны, он прошёл мимо мрачно на него зыркнувшей Мани, и, кивком позвав Сидора с Димоном, скрылся вместе с ними в каюте. - Тебе надо быть осторожнее, - тихо заметил Корней, не глядя на вошедшего вслед за ним Сидора, с задумчивым видом, потиравшего горло. - Не думал, что она попытается меня убить, - так же тихо ответил ему Сидор, глядя на него каким-то рассеянным взглядом. - Все кто умирали, как правило, до того не думали, - резко ответил ему Корней, и, развернувшись, вышел обратно на палубу. - Она не пыталась, - тихо заметил, стоявший за его спиной Димон. Она не успела, - и, ни слова больше не добавив, вышел вслед за Корнеем. - И что это всё значит, - мрачно спросила его вошедшая в этот момент в дверь Маша, бросив в спину выходящего Димона растерянный взгляд. - Ты Маня не поверишь, - криво улыбнулся Сидор, так и, продолжая рассеяно потирать горло, - но княжна только что попыталась меня убить. - Ты точно больной, Сидор, - осуждающе покачала Маня головой. Взялся бодаться с молодой девчонкой, а получил по шее, так стал наговаривать. - А ты давно встала? - с любопытством посмотрев на неё, поинтересовался Сидор. - Достаточно, чтобы заметить Ваши издевательства над девочкой, - враждебно откликнулась Маня, - и понять, что это ты тут замешан. - Значит, ничего то ты не видела, - равнодушно бросил Сидор, и, отстранив её с прохода, вышел обратно на палубу, снова отрабатывать броски по мишеням. Так и не сумев разобраться в произошедшем, так как все участники хранили гробовое молчание и на прямые и косвенные вопросы ничего не отвечали, Маня, как ни странно, осталась довольна. Теперь княжна, едва завидев Корнея, старалась тут же перебраться на другую сторону лодьи. А когда это, по каким-либо причинам, не получалось, жутко нервничала, доходя порой до откровенно истерического состояния. Как не любила Маня княжну, но почему-то именно это ей нравилось, заставляя порой невольно провоцировать такие ситуации. Неизвестно, чем бы всё это закончилось, но эти непростые отношения прервало появление на реке нового города. Проходной город * Видимо сама судьба сжалилась над бедной княжной, послав ей невольный подарок в виде этого неказистого места. Земли, что простирались вокруг, по реке, были на удивление дики и безлюдны. - Вересковые пустоши, - задумчиво заметил Сидор, с наслаждением вдыхая густой терпкий аромат цветущего вереска. - Уже, наверное, месяц плывём, а кругом всё одно, пустота, - мечтательно заметил он Корнею в одну из редких минут отдыха. - Здесь давно уже никто не живёт, - задумчиво кивнул тот на правый берег. На левом то, в Северном Герцогстве и так народу всего ничего, а на Правобережье, и днём с огнём никого не встретишь. - И чего так? - спросил, подошедший Димон. Опять бабы всех распугали? - Они, родимые, - согласно кивнул головой Корней. Мало кто хочет жить под управлением людей, которые меняют свои требования и налоги, чуть ли не по два раза на дню. - Как же они сами то живут? - удивлённо посмотрел на него Сидор. - У самих у них весьма жёсткая и разумная внутренняя организация, - усмехнулся Корней. И весьма толковое управление. Но свои земли они окружили полосой земель, на которых никому не дают селиться. Напрямую никого не убивают и никого не гонят. Но стоит только немного приподняться. Стоит только землю распахать, дом построить, дело своё наладить, кузню, мастерскую какую-нибудь, как они появляются, тут, как тут, и требуют, как они говорят, своё. - И много требуют? - зевнул, душераздирающе Димон, рассматривая проплывающий мимо пейзаж. - Всё, - кратко ответил Корней. А иногда, если возражать попытаешься, и больше. - А больше, это как? - с любопытством посмотрел на него Сидор. - Больше, это значит, что могут и тебя самого с собой забрать, а потом в рабство продать. Или жену твою забрать, якобы в своё войско, а потом она окажется на рабском рынке где-нибудь на юге. Или детей твоих взять к себе на воспитание. Это у них легко. - Поэтому и не селится никто на правом берегу, - закончил Корней, развернувшись и скрываясь в их каюту. - Может, на правом берегу и нет никого, - хмыкнул Сидор, продолжая наблюдать за рекой, - а вот на левобережье городишко то какой-то наблюдается. - Капитан! - окликнул он смурного капитана, который за прошедшее время так и не вернулся к тому жизнерадостному состоянию, в котором застал его Сидор более месяца назад. Скажите, капитан, что это за городок у нас по левому борту? - А пёс его знает, - безразлично пожал тот плечами. Считаются, чуть ли не речными воротами всего Северного герцогства, а название не знаю. Который раз мимо хожу, а выяснить, так и не удосужился. Да и зачем. Какой-то он проходной, этот город. Никто не останавливается, ничем особо не торгуют, власти практически никакой нет. Среди речных капитанов он так и носит это название - Проходной. - Да и один он тут вообще то, - хмыкнул капитан, - не ошибёшься. Здесь мы остановимся на пол дня. Надо одно разгрузить, а другое взять на борт, - довольно оскалился он, невольно напомнив самого себя месячной давности. Оживившийся капитан принялся резво командовать, отдавая распоряжения направо и налево и очень скоро, их лодья причалила в углу одной из многочисленных пристаней, густо усеивающих этот берег. Быстро скинув сходни, капитан, весело насвистывая какой-то мотивчик, сбежал по ним на причал и скрылся среди большого числа полу развалившихся сараев и амбаров, густо усеивающих берег. - А что? - спросил Димон вновь вышедшего на палубу Корнея. Таможня здесь не предусмотрена? - Нет, - покачал он головой. Они так заинтересованы в торговле, что не берут с проезжающих купцов никакого налога, а раз денег не берут, то и таможня ни к чему. - Разумный они здесь народ, - ехидно хмыкнул Сидор. По крайней мере, для нас, с нашими капиталами, это здорово. - Может, попробовать продать немного жемчуга здесь? - поинтересовался он у Корнея. Хоть какие-то деньги будут. - Нет, - отрицательно покачал тот головой. Настоящей цены не дадут, а бандитов снова привлечёте. Потерпите до устья Лонгары. Деньги у Вас кое-какие есть. Туда проезд не дорог, особенно по здешним местам. А, не привлекая ничьего внимания, оно спокойнее будет. Да и вечер скоро, кого тут найдёшь, - кивнул он на пустынный причал. Так они и простояли у пустынного причала чуть ли не до глубокой ночи, пока на судно не вернулся пропадавший невесть где, капитан. - Что это ты такой невесёлый, капитан, - поинтересовался у него Димон, дожидавшийся его у трапа. Никак не получилось продать, что хотел? - А, - раздражённо отмахнулся от него капитан. Обещали фрахт до устья, а теперь говорят, что не получилось. Теперь, кроме вас и везти нечего. - Да ты не расстраивайся, - спокойно заметил Димон. Ещё что-нибудь попадётся. Может, завтра с утра у тебя заказов целая куча появится, а ты расстраиваешься. - Какое завтра, - сразу помрачнел капитан. Нынче же и отправляемся. И не отвечая больше на расспросы Димона, и не вступая с ним в разговор, он полностью переключился на подготовку судна к отходу. Даже, несмотря на то, что им явно не хватало кое-чего из продуктов, о чём ему тут же заявили недовольные матросы, он отдал приказ отправляться. Не обращая больше никакого внимания на чуть ли не взбунтовавшийся экипаж, он мрачно стоял у рулевого весла и не ушёл к себе в каюту до тех пор, пока неказистый проходной городок не скрылся за излучиной реки. Димон, заинтересовавшись странным поведением капитана, до похода в этот город весьма оживлённого и весёлого, особенно после того, как они отбились от пиратов, решил постоять на палубе и понаблюдать за его поведением. И к себе в каюту он собрался идти только после того, как капитан скрылся у себя. - Не нравится мне поведение нашего капитана, - задумчиво заметил он тихо подошедшему сзади Сидору. Больно уж похоже на то, как он себя вёл перед нападением бандитов. - Вот и мне показалось нечто подобное, - заметил Сидор, бросив взгляд на матросов, в последнее время, постоянно драивших и так уже до безобразия чистую палубу. Значит, сегодня опять не спим, думаем о вечном, - оптимистически заметил он. - Значит так, - флегматично откликнулся Димон. Чур, моя стража первая. Согласовав порядок дежурства на ближайшую ночь, они разошлись каждый по своим делам. Первую ночь выпало дежурить Кондрату, но ничего примечательного за всю ночь так и не случилось. Создавалось такое впечатление, что капитан залёг на дно и, по крайней мере, в ближайшие дни, ничего предпринимать был не намерен. Как они и предполагали, ничего в эти дни не произошло. Не произошло и в последующие, так что они немного успокоились и решили, что уж до конца пути, до столичного города Когнака, ничего не случится. Гонцовые лодки. * Утром какого-то из длинной череды последующих, медленно тянущихся дней, Димон сидел на корме лодьи и задумчивым взглядом провожал глазами снующие по реке суда. - Сколько же здесь лодок шмыгает вверх и вниз по реке, - задумчиво проговорил Димон, внимательно рассматривая узкую лодочку с двумя гребцами, прошмыгнувшую мимо них вниз по реке. Ты смотри, - покачал он головой, - как быстро они прошмыгнули мимо нас. А мы ведь идём полным ходом под парусом. - Я бы не сказал, что у нас самая большая скорость из всех судов, что мы здесь можем наблюдать. Хотелось бы и побыстрей, - мрачно добавил он, немного помолчав. - Обычное дело, - флегматично откликнулся стоявший рядом с ним Корней, также любовавшийся закатом и рассматривавший реку со снующими туда-сюда лодками. Это гонцовые лодки, - кивнул он вслед прошмыгнувшей мимо них лодчонки. Причём, я бы добавил, что везут они кому-то срочную депешу. - И с чего это видно? - задумчиво посмотрел на него Димон. - Гребцов двое, - пояснил Корней. Обычно, для срочных сообщений снаряжают двух гребцов, гребущих попеременно. Здесь же вообще, они гребут оба и одновременно. Значит, сообщение не просто срочное, но ещё и архисрочное. - А не боишься ли ты, что это как-то связано с нами? - задумчиво глядя на Корнея, спросил Димон. - Эти, что ли? - усмехнулся Корней, кивнув головой в след уже скрывшейся за поворотом реки гонцовой лодки. А может быть ещё и эти? - кивнул он на догоняющую их ещё одну лодку, опять же с гребущими одновременно двумя гребцами. Или, может, и эти тоже? - снова кивнул он на только, только появившуюся из-за излучины реки ещё одну лодку, правда, уже только с одним гребцом. - Такое впечатление, - задумчиво протянул Димон, - что вся река прямо кишит гонцами. - Река, это единственная, более, менее безопасная дорога в этих краях, - безразлично пожал плечами Корней. По правому берегу, есть постоянная опасность наткнуться на амазонок, или ящеров. Потому, дороги там нет. А по левому берегу, население настолько редкое, что никаких дорог между деревеньками, просто не существует. Передвигаются только по реке. Даже, если между соседними поселениями всего пара, тройка километров, всё равно ездят друг к другу на лодках. - Понятно, - лениво протянул Димон, сладостно зевая. Пусть и дальше плывут, а мы сами по себе поплывём и, пробормотав себе ещё что-то под нос, отправился в свою каюту, досыпать, ночью недобранное. Следующие несколько дней прошли без изменений. И если бы не постоянное нервное напряжение, связанное с капитаном, то, можно даже сказать, с удовольствием. Ничто не нарушало установленного порядка и единственным развлечением грозило стать пересечение речной границы долгожданного Подгорного княжества. Таможня на границе. * - Подготовили вещи к досмотру, а кошельки к потрошению, - тяжело вздохнул капитан, обращаясь к стоявшему рядом с рулевым веслом Сидору. - Что, - заинтересованно посмотрел на него Сидор, - много берут? - Изрядно, - скривился капитан. В этом Подгорном княжестве только официально денег за въезд не берут, а попробуй ка проскочить их, - кивнул он на пару боевых лодей, полностью блокировавших ход по реке. - И много? - встревожено поинтересовался Димон, тихо подойдя сзади. - Надеюсь, у вас ещё деньги остались, - скептически посмотрел на него оглянувшийся капитан. А нет, так и лошадьми не побрезгуют. А на арбалетики свои особо не рассчитывайте, - скептически хмыкнул он, заметив руку Димона со взведённым арбалетом под плащом. Плюнут маслом из тюфяка, - кивнул он на жерло странной конструкции, развёрнутое в их сторону на ближней лодье, - даже пепла не останется. - И чем плюнут? - продолжал расспрашивать капитана Сидор, наблюдая, как от таможенной лодьи отваливает небольшая шлюпка с десятком гребцов, и устремляется к ним. - Чем плюнут, тем плюнут, - неохотно отозвался капитан, наблюдая за той же лодкой. Когда плюнут, тебе будет уже всё равно. Пока они неспешно обсуждали, чем это таким может плюнуть тюфяк, что после него всем будет всё равно, к их лодье подвалила давешняя шлюпка, и весь экипаж её мигом взлетел на борт, даже не воспользовавшись скинутыми для встречи канатными лестницами, и рассыпался по судну. Однако один из них, по виду явный начальник, предводитель всего этого обезьяньего войска, что шуровала сейчас в трюмах и каютах, подымался на борт явно неторопливо, видимо решив, предоставить остальным членам своего экипажа сбор информации об экипаже судна и ввозимых товарах. Степенно поднявшись на борт, он неторопливо направился к капитану, так и не сдвинувшемуся со своего места. - Что везём, капитан, - весело обратился он к капитану, не обратив никакого внимания на стоявших рядом Сидора с Димоном. - Да вот, - кивнул тот на стоявших рядом, - купцы лошадей везут на продажу. - Это хорошо, - довольно покачал головой неведомый начальник. Может, представишь? - спросил он капитана, даже не посмотрев в сторону Сидора с Димоном. - Это Сидор, - ткнул капитан в сторону Сидора. Это Димон, - указал он на Димона. Они владельцы груза. Кроме них на судне ещё две барышни и один телохранитель. Это, не считая моей команды. - Это, - так же безразлично ткнул он пальцем в начальника, - начальник таможни князя Подгорного боярин Пётр Зворыкин. - Так, - расплылся в улыбке боярин, наконец-то соизволив обратить на них свой взор. Вот и представились. А вы значит, купцы? - улыбаясь, поинтересовался он. Это хорошо. Наш князь поддерживает торговлю. Он даже распорядился не брать с приезжих купцов мыта. Чтоб больше приезжало, значит, - продолжал он пояснять суть да дело. Да только вот...., Чего тебе, - недовольно обернулся он на резко дёрнувшего его сзади за камзол матроса, до того терпеливо чего-то ожидавшего у него за спиной. Выслушав невзрачного матросика, начальник таможни вдруг как-то разом побледнел и спал с лица. Замявшись и глядя на Сидора вдруг ставшими испуганными глазами, он начал нервно ёжиться и мяться, старательно подбирая слова. Видно было, что он хочет что-то купцам сказать, да не знает, как подступиться. - Пожалуй, должен сказать, - наконец-то замямлил он, - что мы рады видеть купцов в наших землях. Посему не смею задерживать, господа, можете двигаться дальше. Счастливо оставаться, - подобострастно поклонился он Сидору с Димоном, с некоторым удивлением и любопытством смотревшим на весь этот спектакль. Следующие несколько минут напоминали фильм об экстренной эвакуации из дома душевнобольных во время пожара. Из дурки, проще говоря. Прибывшие матросы, только что не бросались с борта их лодьи в воду, так стремительно они покинули лодью. - Ну вот, - несколько удивлённо заметил Сидор, посмотрев на капитана, так стоявшего рядом с ними с отвисшей челюстью и что-то беззвучно шевеливший губами, - а ты говорил, много берут. Если бы попросили, так, небось, сами бы дали. - Не может быть, - выдохнул из себя потрясённый капитан. Сам боярин Пётр Зворыкин! Нас! - ткнул он себя пальцем в грудь. Отпустил! - медленно, выговаривая по отдельности каждое слово, прошептал он. Без мзды?! Не верю! - как-то судорожно потряс он головой. - Ну вот, - недовольно пробурчал Димон. Ещё один Станиславский выискался. Не верю, видите ли. А вот отпустил! Сказано же, что князь запретил мзду брать. Вот и не берёт, - ехидно заметил он. Развернувшись и весело насвистывая, Димон отправился обратно к себе в каюту, кивком пригласив Сидора за собой. Закрыв плотно дверь каюты, он внимательно посмотрел на Сидора и тихо спросил: - Ты чего-нибудь понимаешь? - Я понимаю то, что мы куда-то опять влипли, - так же тихо ответил ему Сидор. Надо сказать Корнею. Убрав на место арбалеты, они вышли обратно на палубу, стараясь высмотреть Корнея, который до того, куда-то пропал. - А, - обрадовался Сидор, заметив стоящего у борта Корнея, с задумчивым видом наблюдавшим за поспешно освобождающим проход таможенными лодьями, - Тебя тоже заинтересовали эти метаморфозы. - Я бы не назвал это метаморфозами, - хмыкнул тот. Это больше похоже на бегство от известной опасности. - Ты посмотри, как они чётко освободили проход, - Кивнул он на поспешно отошедшую в сторону лодью. Они явно кого-то боятся. И этот кто-то, на нашей лодье. - Нас, что ли? - насторожился Димон. - Ты о себе слишком высокого мнения, - насмешливо глянул на него Корней. - Меня, им тоже нечего бояться. Кто тут знает какого-то бывшего раба. Сидор с Маней - навроде Димона. Никто их знать, не знает, и бояться не собирается. Капитана с командой, - задумчиво посмотрел он на мрачного капитана, так и продолжавшего стоять у рулевого весла и что-то продолжавшего бормотать себе под нос, - судя по первоначальному поведению таможенника, тоже нет. Да и давно он тут плавает. Личность известная. - Может, заразу, какую, везём на судне? - задумчиво окинул он взглядом лодью. Нет, - отрицательно качнул он головой. Иначе бы давно сдохли. Или же нас всех просто сожгли бы сейчас. - Остаётся княжна, - внимательно посмотрел он на Сидора с Димоном, настороженно переглянувшихся. - Что же в ней такого страшного? - вопросительно взглянул на него Сидор, чуть прищурив глаза. - А вот это нам, как раз, неизвестно, - заметил Корней. Будем ждать, время ещё есть. Наверняка проявится. Заработок капитана * Следующие дни пролетели всё в тех же упражнениях и так же, как-то незаметно. Ничего не нарушало установившийся на судне порядок и уже через несколько дней такого спокойного путешествия, они были вблизи конечного пункта путешествия. Им оставался только один последний вечер на реке и одна ночь, а потом они уже снова должны были искать новое судно для дальнейшего пути, теперь уже по морю. Это был последний вечер. И он был, тих и прекрасен. Солнце садилось в воды реки, окрашивая их в багровый, изумительно сочный цвет, когда Сидор подошёл к капитану, молчаливо стоявшему на корме и с задумчивым видом любовавшемуся закатом. Постояв немного и так и не дождавшись от капитана какой-нибудь реакции на своё присутствие, Сидор, наконец-то не выдержав, решил поинтересоваться. - Судя по вашим прошлым словам, капитан, завтра поутру мы уже будем в Когнаке? - разом разрушив вечернюю тишину и всё очарование, спросил он. - Будем, - безразлично кивнул головой капитан. Только не поутру, а ближе к полудню. Тут, если смотреть по суше, вроде бы и недалеко, но по реке, с её петлями тащиться и тащиться. Да и вы, я так понимаю, особо не рвётесь куда-либо, - с усмешкой на лице, повернулся он к Сидору. Куда вам спешить? Детей нет, дома нет, хозяйства своего - тоже нет. Днём раньше, днём позже - какая разница, - безразлично передёрнул он плечами. Пейте, да гуляйте, пока ещё есть время. - Хм, - мрачно бросил Сидор. С Корнеем тут попьёшь, мигом весь хмель из башки выветрится. Хорошо, что он нас ещё по реям то не заставляет, как обезьян прыгать, да и то я как-то пару раз замечал его задумчивый взгляд, когда он наблюдал за твоими матросами. Не дай Бог, ещё на реи погонит. Хотя, - Сидор задумчиво почесал себе затылок, - всё одно времени уже нет. Завтра прибываем. - Ну так и чего ты тут стоишь тогда? - вопросительно посмотрел на него капитан. Шёл бы к своим друзьям, да отмечал окончание путешествия. Я уж, так и быть, распоряжусь, чтобы вам праздничный ужин приготовили. Разносолов у нас нет, но уж рыбки копчёной или жареной он приготовит. Матросы, как раз поймали парочку здоровущих рыбин. Что это за твари, не знаю, но им они ни к чему, а вам будет в самый раз. - Ну так что? - вопросительно посмотрел он на Сидора. Распорядиться, чтоб приготовили? - Если хотите, - немного подумав и глядя на, немного растерянного от такого предложения Сидора, - могу предложить вам пивка. Своего, личного, - усмехнулся он, заметив, как скривился Сидор. Это не та бурда, чем поят во всех здешних портовых, да придорожных кабаках. Это настоящее пиво. Хошь светлое, хошь тёмное, на ваш на выбор. В честь, так сказать, расставания. Что бы там ни было, но как-то за это время я к вам привык. Даже расставаться не хочется. - Пошли, - хлопнул он по плечу заколебавшегося Сидора, и, не обращая больше на него, направился к своей каюте. Сидор, немного помявшись, направился следом, решив всё же посмотреть на то пиво, чем так восхищался капитан и, решив, что если уж не пить, то, во всяком деле, посмотреть то его не убудет. Когда он вошёл в каюту капитана, тот как раз доставал из-под кровати парочку здоровущих стеклянных бутылей, литров по пять, как минимум. - Нашёл, - довольно проговорил капитан, стирая рукавом камзола пыль, скопившуюся на бутылках. Дорогущее! Даже тара и та стеклянная, а не то, что у этой бурды из бочонков. - Вот, - поставил он обе бутылки на стол, придавив какие-то карты. Это светлое, - ткнул он пальцем в более пузатую, чем соседка, бутылку. А это - тёмное, - ткнул он пальцем в более вытянутую бутылку. Выбирай. - Если выбирать, то, конечно, светлое, - хмыкнул Сидор, наблюдая за кульбитами капитана, выбиравшегося из-под узкой кровати в его тесной каюте. Только давай сначала проверим его на вкус. А то принесу, что сам не пробовал, так меня Димон с Маней на смех подымут. - Давай, - довольно заулыбался капитан. Я, вообще-то и сам бы хотел попробовать такую ценность, а не только гостей угощать. Это мне с прошлого раза от пассажиров досталось. Ты не поверишь, но за полгода, так и не нашел предлога, чтобы вскрыть какую-либо из них. А тут такой повод. Наконец-то расстаёмся. - Надоели вы мне, ребятки, - проговорил, усмехнувшись, капитан, аккуратно прижимая бутыль к груди и осторожно вскрывая пробку, - хуже горькой редьки. Никогда ещё у меня не было таких безпокойных пассажиров. Сколько лет уже плаваю, а таких не попадалось. - Вот, - довольно проговорил он, сковырнув пробку и сливая поднявшуюся пену в отдельную кружку. Это мне, - налил он себе в стоявшую на столе кружку. А это тебе, - достал он из шкафчика на стене ещё одну такую же кружку и наливая туда бурно пенящегося пива. Сейчас отстоится, добавим, - кивнул он, молча наблюдавшему за его манипуляциями Сидору, и, чуть подождав, пока осядет пена, долил пива до края кружки. - М-м-м, - с восторгом протянул он, одним махом высосав всю кружку. Прелесть. Надо было самому пить, - с сожалением посмотрел он на открытую бутыль. Ну да ничего, - усмехнулся капитан, - у меня ещё тёмное осталось. Если окажется мало, приходите, - добавил он, закупоривая бутыль и протягивая её Сидору. Откупорим тёмное. Чего его хранить, - подмигнул он Сидору, довольно скалясь. - А ты что, - остановился в дверях капитанской каюты Сидор, - с нами не будешь? - вопросительно потряс он бутылкой. - Э-э, - резко одёрнул его сразу встревожившийся капитан, - аккуратней. Ещё рванёт, без пробки то, ничего и не останется. А с вами со всеми я пить не буду. С тобой, Сидор, я бы ещё выпил, но не с Корнеем, и не с княжной. Они мне не пара. Ни тот, ни другая. - Это как это? - насторожился Сидор, внимательно посмотрев на капитана. - Один слишком низко был, а другая слишком высоко будет, - скривился капитан, отворачиваясь к корабельному окошку. Мне с таким пить невместно, - сказал, как отрезал капитан. - Ну что ж, - безразлично пожал плечами Сидор, - была бы честь предложена, а там мы и сами обойдёмся. И не обращая больше никакого внимания на замолчавшего капитана, Сидор вышел за дверь, постаравшись как можно аккуратнее её прикрыть, чтобы ненароком не разнести от злости. Осторожно прижимая к груди здоровущую бутыль, он спустился под палубу в коридор к их каютам и направился, было к себе, но, услышав голоса из каюты девушек, завернул по дороге к ним. Сидор, осторожно прижимая к груди заветную бутылку и аккуратно, плечом открывая дверь, ввалился, не постучав, в каюту девушек и, увидав всех в сборе, заорал. - Живём, народ, - радостный Сидор потряс над головой у Мани бутылкой. Пять литров великолепного пойла. По крайней мере, если верить капитану и немного мене, - ухмыльнулся он. - Капитан говорит, что это лучшее пиво, что можно найти на этой реке. Специально, мол, берёг для последнего вечера, надеясь отпраздновать расставание. Но я у него пиво отобрал и послал капитана нахрен. А точнее, это он нас послал. Но я так подумал, что нафига он нам здесь нужен. Мы и без него прекрасно с этим пивком разберёмся. - Удивительно, но он спокойно к этому отнёсся, - несколько озадаченно Сидор посмотрел на теснившегося в углу Корнея. - Ладно, - махнул он рукой, - потом разберёмся. А счас, нечего всем тут тесниться. Пошли к нам, в кают-компанию, там места побольше. Устроим отвальную. Завтра прибываем в Когнак, место последнего нашего речного маршрута. Надеюсь, - Сидор склонил голову в сторону молчаливой княжны, - что там мы с вами, дорогая княжна, наконец-то расстанемся. Как никак это уже практически Ваш дом. Думаю, что там Вам уже ничего не угрожает. Так что можно выпить за расставание. И довольный Сидор, подталкивая друзей и стараясь даже нечаянно не коснуться княжны, вытолкал всех за дверь. Устроившись с комфортом в своей кают-компании, они погнали местного стюарда за вяленой рыбкой, которую им так же, как оказалось, милостиво предоставил капитан, явившийся к ним в каюту, сразу же вслед за Сидором. И опять же, сославшись теперь уже на недомогание, он отказался от участия в банкете. - Ты уверен, что оно не отравлено? - с сомнением посмотрел на стакан с налитым пивом Димон. Что-то капитан наш не горит желанием к нам присоединиться, да и рожа у него какая-то подозрительная. - А я не горю желанием присоединиться к капитану, - мрачно ответил ему Корней, наливая девушкам и себе по полному стакану. И очень хорошо, что я больше не буду видеть эту гнусную рожу. Вы как знаете, но мне он определённо не нравится. Рожа у него, - Корней на миг замялся, - какая-то неправильная. Ну не должна у честного капитана быть такая рожа. Ну не должна и точка, - Корней в раздражении покачал головой. - Всё нормально, - попытался успокоить его Сидор. Я всё проверил и заставил его выпить при мне целый стакан этого пойла. Цвет нормальный, запах нормальный. Пиво, как пиво. Он выпил и только спасибо сказал. Вот уже прошла почитай, что пара часов после этого, а вы видите, что он жив, живёхонек. Даже поздравить со скорым прибытием пришёл. Заботливый, блин. И бодр, как огурец. Так что думаю, пить это можно. Да и рыбка хороша, - Сидор с наслаждением втянул в себя запах вяленой рыбы, плотно прижав рыбку к лицу. Настоящий лещ! - он с любовью посмотрел на неё и похрустел ею, разминая. И как это мы до сих пор пропустили этакое чудо. Сами же всю весну коптили всяческую рыбу, а про вяленую просто забыли. - Так её же летом вялят, - недоумённо посмотрел на него Димон, раздирая только что очищенного леща и с наслаждением впиваясь в него зубами. А мы, - Димон с удовольствием пососал хвост леща, - всю весну вкалывали, как проклятые. - У-у, - протянул он с восторгом, высосав разом полный стакан капитанского пива. Первая пошла, - добавил он, довольно улыбнувшись и отставляя в сторону пустой стакан. Ну, капитан, ну уважил, - довольно покачал он головой. Пиво, - Димон с наслаждением закатил глаза к потолку, - чудо. А рыба...., - Димон хотел, было снова закатить от удовольствия глаза к потолку, но неожиданно с недоумением посмотрел на Сидора, а потом повернул голову к столу, за которым как-то разом всё стихло. Чего это они? - несколько недоумённо спросил он настороженно уставившегося на него Сидора, который как-то осторожно отставил от себя свой пустой стакан из-под только что выпитого пива. Перед растерянным взглядом друзей предстала картина, по их представлениям, совершенно безумная. Все как один лежали лицом в тарелках, сжимая в руках недопитые стаканы с пивом. И Маня, их боевая подруга, и Корней - лихой рубака, и доктор, и ненавистная им княжна, все они лежали, распластавшись за столом, тихо посапывая и абсолютно не реагируя на речи разговорившегося Димона. - Что это? - тихо и настороженно спросил Димон Сидора, услышав какое-то бурчание, неожиданно раздавшееся в гробовой тишине, установившейся в каюте. - Это у тебя в брюхе, - напряжённо ответил ему Сидор, глядя на него растерянным взглядом, и хватаясь уже за свой живот. Кажись, и у меня того, - кивнул он головой, - тож началось, - прислушался он к бурчанию, раздавшегося уже из его живота. Я в гальюн, - стиснув зубы, проскрипел он Димону и бросился к двери каюты. Выскочив в коридор, он, на ходу расстёгивая штаны галопом, даже не бежа, а прыгая прыжками под два метра ломанулся в гальюн, расположенный в конце коридора, по ходу чуть не вынеся дверь сортира. Димон, внимательно вслушавшись в процесс, набиравший обороты в его животе, осторожно встал, стараясь ненароком не нарушить установившееся шаткое равновесие между давлением в животе и внешней средой, и, осторожно, попеременно, шаг за шагом, переставляя ноги, подошёл к кровати. Там, рядом с подушкой, валялся его арбалет и связка болтов к нему. Взяв их и, стараясь нечаянно не сорвать нарастающее давление в брюхе, он, медленно и аккуратно, двинулся вслед за Сидором к корабельному сортиру. Только устроившись рядом со скорчившимся на толчке Сидором, он смог немного перевести дух, и с трудом разжимая челюсти, и тяжело дыша, тихо, с судорожными перерывами на короткие вздохи, выдавил. - Отравил таки, ку-у-урва, - сквозь зубы выдохнул он. А ты, гад, почему без арбалета? - злобно глянул он на Сидора. Ждёшь, пока нам дадут просраться? - зло зашипел он на того, тяжело переводя дух и вытирая рукавом рубашки обильно выступивший пот на лбу. - Заткнись, придурок, - зашипел на него в ответ Сидор, выжимая ладонью пот с лица. В отличие от тебя, я свой нигде и никогда больше не бросаю. Ни на столе, ни на кровати, ни в шкафу, - и приподняв полу рубахи, он продемонстрировал Димону висящий на шнурке под рубахой арбалет. Плохо только, что могу брать всегда не более двух болтов, иначе заметно выпирает, - с трудом переведя дух, выдавил он из себя. Ну ка, - протянул он к Димону руку, - дал мне половинку от своей связки. - Чтоб ты без меня делал, - скривившись, попытался улыбнуться ему Димон, протягивая всю связку разом. Развяжи, а то у меня сил больше нет. Боже, - с трудом он перевёл дыхание, судорожно пару раз коротко вздохнув, - как же печёт в брюхе то. - Ты, вот что, - тяжело дыша, короткими судорожными вздохами, тихо проговорил Сидор. Попробуй представить, что огонёк в твоём брюхе в какой-нибудь изолирующей оболочке. Ну, что-либо вроде пластикового или зеркального пакета. А пакет тот ты выдавливаешь из кишок этаким ёршиком. Или дави самими кишками. Ну, - он на миг задумался, - как ливерную колбасу из плёночной кишки выдавливаешь. - Никогда не давил? - он вопросительно посмотрел на красного и мокрого как мышь Димона. - Я её, дрянь такую, даже никогда не ел, в отличие от тебя, - тяжело дыша, с трудом выдавил из себя Димон. Но идея мне понравилась. Сейчас попробую продавить всё ёршиком, - криво улыбнулся он. Ну а ты уж так и быть, дави свои кишки, как ливерную колбаску, гастрономический ты наш. - Ну, Сидор, скотина, - выдохнул он через минуту, немного сменившись в лице и почувствовав явное облегчение, - чувствуется большой опыт потребления ливерной колбаски. Полегчало, таки, - удивлённо покрутил он головой. - Ты головой то не крути, - огрызнулся Сидор, - а заряди ка свой арбалетик. А то, я смотрю, необосранные штаны тебе дороже своей жизни, - кивнул он на валявшийся, рядом с Димоном, незаряженный арбалет. - На свой посмотри, - огрызнулся Димон, тут же подхватывая и судорожно заряжая арбалет. - Фу-у, - облегчённо перевёл он дух, наблюдая за Сидором, так же, как и он, судорожно заряжавшим арбалет. Теперь можно и вздохнуть, - осторожно погладил он себя по брюху. Что это было? - недоумённо взглянул он на Сидора. Все как один отрубились, а мы как огурчики. - Ты забыл добавить, обосранные, - мрачно глянул на него Сидор. Ответ - не знаю. Что отравили - это ясно. Но почему на нас отрава не подействовала - не знаю. - Ну, - глубокомысленно глянул на него Димон, поудобнее устраиваясь на толчке, - нельзя сказать, что отрава не подействовала. Подействовала, - он снова осторожно ощупал своё брюхо, прислушавшись к процессам, протекавшим внутри. Но как-то странно. Всех вырубила, а нам хоть бы хны, только брюхо прихватило. Странно это, однако, - криво ухмыльнулся он. - Т-с, - поднял палец вверх Сидор, к чему-то внимательно прислушавшись. Похоже, это к нам, - чуть слышно, практически одними губами, проговорил он. Готовсь, - добавил он, осторожно, сквозь узкую щель, между косяком и полотном двери, выглядывая в коридор. Прибыли сучьи дети. - Ага, - тихо и зло добавил он, прищурив глаза, - и капитан наш, гадёныш, тут как тут. Стоит у двери в каюту, прислушивается. - Однако, странно, - добавил он через секунду, - никого из экипажа. Сплошь чужие. - Сколько, - тихо, практически на грани слышимости, спросил его Димон, тяжело дыша ему в ухо. - Пятеро, вместе с капитаном, - молча, практически одними пальцами ответил ему Сидор, не отрывая взгляда от застывших у двери фигур. - Чужих, бьём наповал, - ни на миг, не задумавшись, добавил он, - а капитана попробуем взять живым. Бей по ногам, чтоб не сбежал, сука. Надо поспрошать об отраве этой. Как же он то не сдох сразу, когда я его пивом напоил. Ведь целый стакан высосал, гнида, и ни в одном глазу. А наши и одного не допили, как сразу и свалились. Медленно, осторожно отодвинувшись от двери, чтобы дать место для стрельбы и Димону, Сидор поднял свой арбалет и тихо проговорил. - Мои левые, твои правые. Готов? - Готов, - чуть слышно откликнулся Димон и добавил. Тихо бьём, без шума. Следующие четыре щелчка тетивы слились практически в один звук. Как ни удивительно, но капитан, стоявший на карачках и прислушивающийся к тому, что творится в их каюте, почувствовал беспокойство только тогда, когда рядом с ним начали валиться на пол его компаньоны. Но и тут ему не дали даже возможности рот открыть. Упёршаяся в затылок арбалетная стрела на взведённом арбалете, достаточно ясно ему показали, что надо молчать и не рыпаться. Тихо, одними губами спросив его, сколько и где на судне бандитов и получив ясный ответ, Димон тут же огрел капитана по голове какой-то валявшейся рядом с трупом дубинкой и преспокойно связал ему руки и ноги поясами валявшихся рядом бандитов. Времени разбираться, кто это был, на самом деле у них практически не было. Поэтому, особенно не заморачиваясь на подобных глупостях, они осторожно вернулись к гальюну и по задней лестнице, ведущей на палубу, выбрались осторожно наверх. Как капитан и сказал, на палубе оставались лишь трое бандитов, двое у люка, ведущего на лестницу к их каюте, и один у канатного ящика на носу, где была привязана лодка, доставившая бандитов. Дальнейшая расправа с прибывшими не заняла и пары минут, и только после этого Сидор с Димоном смогли спокойно перевести дух и вернуться к связанному капитану, впрочем, не имея ни малейшей минуты, чтобы сменить свои штаны, уделанные ими к тому времени донельзя. Если бы у бандитов была хотя бы минута, чтобы принюхаться, то они не имели никакого шанса тайно к ним подобраться, уж больно плохо им было с животами, а последствия отравления так до конца и не прошли. - Фу, - сморщил нос капитан, когда пришёл в себя после того, как его окатили ведром с забортной водой, - ну и вонь. - Ты не за вонью смотри, сучёнок, а секунды своей жизни считай, - раздался у него над головой мрачный голос, прекрасно ему знакомый. - Что, опять скажешь, что детки малые попутали, что жена в заложниках, что деваться было некуда, да не мог отказаться. - Скажу, - мрачно кивнул головой капитан, тяжело поворочав головой. Сколько раз будешь спрашивать, столько и скажу. Это моя жена и мои детки, а вы бродяги безродные и мне на вас, по большому счёту - насрать. Кто больше заплатит, тому вас и продам. Тем более что в покупателях отбою нет. Какие-то вы востребованные в этом плане. - Смотри ка, - удивлённо покачал головой Димон, с удивлением глянув на капитана, - какая речь? Какой слог? Прям слово Цицерон. Да и слова знает разные, не то, что его матросики. - Ты откуда, гадёныш, словечко то такое знаешь 'востребованные'. На рожу взглянешь и не поверишь сразу, что и слова то такие знать можешь. - Не всё вам одним, земляне, в академиях обучаться. Чай и мы тут на своей планете, люди не бесталанные, - усмехнулся в ответ капитан, не выказывая ни малейших признаков безпокойства. - А что это ты, гнида, так спокоен, - усмехнулся Сидор, ткнув его несильно концом арбалета в брюхо. Или ты думаешь, что очень нам нужен, так ты, милок, ошибаешься. В живых ты остался по совершенной случайности. Можно даже сказать, по старой памяти. Вроде, как привыкли мы к тебе. - Ага, - насмешливо хмыкнул капитан, немного повертевшись и попытавшись поудобнее устроиться возле стены со связанными за спиной руками. И противоядие вам против той отравы не требуется, что товарищей ваших положила. Да и вам, - кивнул он на обгаженные брюки, - его принять не мешало бы. - Нам уже без надобности, - мрачно ухмыльнулся Димон. Вся дрянь, что в нас попала сейчас на этих самых штанах и осталась. И если ты, гнида, немедленно не скажешь, что делать, чтобы вывести отраву из наших друзей, то жить ты будешь достаточно долго, но только пока будешь говорить. А вот если ты этого не скажешь, то уже умирать ты будешь долго. Вот тут то мы уж постараемся. А там, как получится. Тут уж ты не обессудь, опыта у нас в этом деле никакого. Можем и сразу перестараться, а можем и растянуть удовольствие. Тут уж как получится. - Угу, - хмыкнул капитан. А где гарантии, что вы меня потом не прикончите, как этих бедняг, - кивнул он на валявшиеся рядом с ним трупы. - Гарантии то, что ты нам пока нужен, - зло, прищурив глаза, тихо ответил ему Сидор. И чтоб ребят наших от отравы вылечить, и чтобы в столицу эту грёбанную Когнак без шума прибыть. Нам скандалы ни к чему. Нам ещё дальше плыть. Да и тебе, я думаю, тоже они ни к чему. Так что выкладывай побыстрее, что и как, а то времечко тикает, а судёнышко твоё так и тащит по реке. Без руля, между прочим. Команду то ты в трюме запер, предусмотрительный ты наш. Так вот мы её ещё не выпускали. Посадим корабль на мель, как выбираться будешь, придурок. Говори быстрее. А то время идёт. - Противоядие в коробке на столе, - поморщившись от боли в голове, проговорил капитан. Растворить одну столовую ложку на стакан воды и выпить. Можно до, можно после приёма отравы. Последствия отравления, снимает в течение часа. Последствий никаких. Об этом можно не беспокоиться. Команда ни при чём, это уже только мои дела с этими бандитами. - Кто они, кстати? - уточнил Димон, тут же решив выяснить это. И все ли здесь? - Все, - кивнул головой капитан. А это - охотники за головами, - опять поморщившись от боли в голове, пробормотал он, чуть ли не себе под нос. У них заказ на княжну. Вышли на меня там, - мотнул он головой куда-то назад, в сторону кормы, - в Речных Воротах Северного Герцогства, когда я ходил, пытался продавать свой товар. Ну и заставили подсыпать яду в пищу. Обещали долю в награде за её голову. - А чего просто не напали? - решил теперь уж уточнить Сидор, интересующий его вопрос. Чего это травить нас вздумали. - Я отговорил, - хмуро бросил капитан. Объяснил им, что мало их, и чтоб в драчку с вами не лезли, а попытались тишком княжной завладеть. Вы то лично никому здесь на фиг не нужны. Путаетесь только под ногами. Вот вас и решили просто травануть, чтобы не помешали княжну похитить. А потом бы я уж дал вам противоядие, чтобы не сдохли. - Заботливый какой, - задумчиво посмотрев на него, медленно проговорил Димон. Врёт, конечно, - глянул он на Сидора. Ни хрена бы он нам потом не дал. Так бы и за борт спустил, тишком, чтоб беспокойства лишнего не было. - Врёт, - согласно кивнул тот головой, - но пока нам нужен, жить будет. Я за противоядием, - сказал он, подымаясь с корточек, на которых сидел всё время разговора с капитаном. - Фу, - сморщил нос тот, - как от тебя несёт дерьмом, - усмехнулся он. Какие-то вы одинаковые...., - и резко закашлялся, широко разевая рот и пытаясь коротко и судорожно вздохнуть от скрутившей его боли. - Если я говорил, что жить будешь, то я не говорил, как, - хмыкнул Сидор, наблюдая за корчившимся на полу коридора капитаном, судорожно прижимавшим к груди только что сломанную Сидором руку. И учти, что у тебя есть ещё и левая рука. Две ноги, двадцать пальцев и ещё очень, очень много всяких разных косточек в организме, которые тоже очень легко ломаются от одного пинка. - Ну что, наследник Отто Скорцени, - кивнул Сидор Димону, - пошли, поищем противоядие. - Какой ещё наследник, - подозрительно посмотрел на него Димон, подымаясь вслед за Сидором. Этого, что? Так и бросим на полу в коридоре, - кивнул он на съёжившегося в позе эмбриона капитана. - Можешь к батарее привязать, - безразлично хмыкнул Сидор, разворачиваясь и собираясь идти за противоядием. - Ч-чёрт! - выругался он. Какая ещё батарея. Не дай бог смоется, пока мы ходим, что тогда делать. И так последний остался. Давай верёвку, Димон, - Сидор кивнул на моток валявшейся зачем-то под лесенкой бухте тонкого каната, - привяжем к лестнице. Скрутив ещё раз корчившегося от боли капитана, и не обращая ни малейшего внимания на его стоны, они накрепко привязали его к ступенькам лесенки, ведущей на палубу. Осторожно перемещаясь по тёмной палубе, добрались до его каюты и там, действительно на столе, нашли искомую коробку с каким-то порошком. - Будем проверять? - вопросительно взглянул Сидор на Димона, открыв коробочку и мрачно разглядывая находящийся там порошок. - Времени нет, - глянул на него из-под лобья Димон. Да и маловато его тут будет. Опять же, - тяжело вздохнул он, - если верить капитану, то принимать надо в течение часа, а, сколько его уже прошло, одному богу известно. Так что, пошли, поторопимся. Забрав с собой порошок, они быстрым шагом направились обратно в каюту и, растворив его, как говорил капитан, в стакане с водой, напоили всех отравленных. Потом, не менее полутора часов им пришлось сидеть возле друзей и с безпокойством наблюдать за его действием. Слава Богу, на этот раз, капитан их не обманул. Порошок подействовал. Хоть и с задержкой, но постепенно все они стали приходить постепенно в себя, очумело крутя головой, и с недоумением разглядывая мрачно сидящих рядом с ними Димона с Сидором. - Вы когда это, на праздник успели вырядиться? - хриплым голосом, как после недельного запоя спросила их Маня, первой пришедшая в себя. С трудом подняв тяжёлую голову, она с недоумением обвела мутным взглядом неподвижные тела, безвольно раскинувшиеся на стульях вокруг стола, и настороженно посмотрела на Сидора, сидящего за столом рядом с Димоном. - Других не было, - мрачно ответил ей Димон, погладив новые брюки, которые они успели сменить за время, пока приводили всех в чувство. Хорошо, что хоть эти нашлись. - Что происходит, - раздался с другого конца стола хриплый голос Корнея. Что это за картина после битвы и что за вонь, как будто кто-то обосрался? - Фи, - брезгливо сморщила изящный носик княжна, также только что очнувшаяся и брезгливо отдвигаясь от зашевелившегося рядом с ней доктора. Здесь что, ночной горшок кто-то вылил? - недовольно обратилась она к мрачным Сидору с Димоном. Или это вы, господа путешественники, до сортира не добежали. Или, как говорят на корабле, до гальюна. Я смотрю, - насмешливо прищурила она глаза, - у вас новые штаны? Так эта вонь что? Ваша работа? - Наша, - согласно кивнул головой Сидор, от злобы чуть не захрустев зубами. Только вот, не было бы тебя, не было бы и этого дерьма. Пока вы все валялись в отрубе, наш доблестный капитан решил немножко заработать на тебе, дорогая княжна. За долю малую, - кивнул он внимательно посмотревшей на него Мане. Ну и траванул нас всех. Вы то вырубились напрочь, а вот мы с Димоном только обосрались. Ну и положили четырёх капитанских подельничков возле нашей каюты, да троих на палубе. - Команда в трюме заперта, - негромко и устало бросил он в спину, осторожно выглядывающему из полуоткрытой двери Корнею. Капитан привязан возле лесенки. - Я ему, бедному, ручку сломал, - пояснил он, молча глядящей на него широко открытыми глазами Мане. Хотел шею, но не смог, надо было противоядие найти, чем вас траванули. Его счастье, что оно у него было. Да и вам здорово повезло, что оно у него вообще было. Хоть он и говорил, что потом, как продаст княжну, - кивнул он на сидящую рядом бледную как сама смерть княжну, - что потом нас бы отпоил, но я ему почему-то не верю. - Порошка было мало, - хрипло выдавил из себя Димон. Вы должны были очнуться через час, а очнулись через полтора. Доза малая вышла. Мало было порошка на всех. Так что врёт, гнида. - Зарублю курву..., - полыхнув ненавистью глазами, тихо выдавила из себя, бледная как сама смерть, княжна, подымаясь и медленно вытягивая саблю из ножен. - В очередь, милая, в очередь, - тихо и устало проговорила Маня, поневе останавливая её. Как я понимаю, он вам зачем-то нужен? - вопросительно глянула она на Сидора с Димоном. - Надо тихо добраться до Когнака и так же тихо слинять оттуда, - кивнул ей головой Сидор. И так от нас по всей реке треск стоит, как от слона в посудной лавке. Куда не заедем, так после нас куча трупов образовывается. Так нельзя. Мы привлекаем слишком много внимания к себе. А оно нам ни к чему. - Поэтому, капитана трогать не будем. Пусть живёт. Пока! - оборвал он гневно вскинувшую голову княжну. Вот уедем, делай с ним всё, что захочешь. Хоть на дольки порежь, да в бочке засоли, нам по барабану. Но пока мы здесь, трогать его не смей. Нам надо тихо уйти. Надоело мне уже трупы за борт выкидывать. Душегубство какое-то сплошное, - мрачно добавил он. - Да, - поддержал его Димон. Ты уж, княжна, будь любезна, пока его не трогать. А то мы не знаем даже, чем вас отравили, и почему на нас это не подействовало. Вон, - кивнул он головой на растерянно хлопавшего глазами доктора, - пусть сперва доктор разберётся, нет ли в вас ещё этой отравы, и всё ли нормально прошло. А потом уж и будешь голову ему сносить. Громко хлопнув дверью в каюту, ввалился Корней, зло зыркая глазами на невозмутимо сидящих за столом Сидора с Димоном, и тихо спросил. - Кто-нибудь ушёл? - Все здесь, вроде, - безразлично пожал плечами Сидор. Да и капитан подтвердил, что их было семеро. - Почему так мало? - настороженно спросил Корней, недоверчиво посмотрев на него. Обычно таких групп, как минимум две. - У капитана спроси, - устало откликнулся Сидор. Да поторопись, а то княжна норовит лишить нас единственного оставшегося свидетеля по этому делу. Так что, организуй ка ему охрану, а мы с Димоном пошли, поспим, а то голова раскалывается, да и рассвет уже за бортом, - кивнул он на посеревшие окна каюты. Спать хочется, жуть просто. На ходу засыпаю, - медленно, с трудом выговаривая слова, проговорил Сидор, с трудом подымаясь со стула, на котором всё это время сидел. - Пошли, Димон, - кивнул он такому же заторможенному, как и сам, Димону, - поспим хоть пару часиков, пока до города не добрались. Ни слова не откликнувшись, Димон тяжело поднялся со своего стула и вслед за Сидором вышел из каюты отсыпаться. Только многочасовой сон и ознаменовал то, что они преодолели последствия отравления. Их организмы самостоятельно вывели из себя токсины и уже следующим полуднём они спокойно сами проснулись, правда, уже далеко во второй половине дня. - Мне кажется, или мы стоим? - тихо подал голос Сидор, почувствовав по тому, как заворочался Димон, что тот проснулся. - Стоим, - согласился с ним Димон. По крайней мере, последние полчаса, как я проснулся, мы стоим. Будем вставать? - полюбопытствовал он. Времени сейчас, явно после трёх. - А то, - хмыкнул Сидор, резко садясь на кровати. Надо хоть на столицу эту их, грёбанную, посмотреть. А то, как бы капитана наша не уплыл дальше. - Господи, - сжал он руки перед собой, прижав их к груди и закатив глаза к потолку, - ну убери ты эту грёбанную княжну с нашего пути, к чёртовой матери. Достала уже, прости господи, хуже горькой редьки. Даже травят нас из-за неё. Ну кому? Кому может быть вообще нужна эта сучка? - Если бы не Маня, - покачал он головой, - ей богу, выкинул бы её за борт той же ночью. Ну что она за неё держится? Не понимаю, - недоумённо пожал он плечами. - Ба-а, - перебил его стенания восторженный возглас Димон, - наши штаны. Чистые, хотя и сыроватые ещё, - с каким-то удовлетворением, проговорил он, подымая их над головой и внимательно рассматривая. Отлично. Хоть штаны нам постирали. - Одевайся и пошли, - хмуро бросил ему Сидор, вставая с кровати и надевая свои брюки. А то нам ещё кто-нибудь возьмётся за нас наше же дерьмо отстирывать. Выйдя на палубу, они обнаружили там, на корме, всю компанию, что-то живо обсуждающую. Кругом, насколько хватал глаз, простиралась чистая водная гладь широченной реки, ограниченная со всех сторон какими-то низкими, залесёнными островами. - Мы что, уже проехали столицу княжества? - с удивлением глядя на речной простор, без малейшего признака какого-либо движения на ней лодок или судов, спросил Сидор. Мы где, вообще-то? - недоумённо поглядел он на молча глядящую, на них толпу. Вы чего уставились? - насторожился он, не дождавшись ответа на свой вопрос. Как говорят киногерои, я вам не клумба, и на мне цветы не растут. - Ты хуже, чем клумба, - усмехнулся Корней, отодвинув плечом княжну и подходя к ним. Ты нам скажи, - насмешливо спросил он, подходя поближе, - ты, почему живой? Доктор говорит, что после той отравы, чем нас траванул капитан, мы все должны были помереть. Или вы всё-таки порошка того выпили. - Да нет, - растерянно ответил ему, стоявший за спиной Сидора, Димон. Там его и так было мало. Еле, еле на вас четырёх наскребли. Если бы мы его приняли, то кто-то из вас наверняка умер. Наша капитана явно не рассчитывал на последующее наше оживление. Так что там было по минимуму, а то и вообще на кого-нибудь одного. Мы же ещё тогда вам сказали, что вы оживали вместо часа, целых полтора. Так что порошка на всех было явно мало. - Так почему же вы живые? - грозно глядя на них, требовательно спросил Корней. Только выдрыхлись, и снова, как огурчики. - Чё пристал, - возмутился наконец-то Сидор, пришедший в себя после некоторой растерянности. Вон, - кивнул он в сторону стоявшего у борта лодьи доктора, - спроси у него. Этот, не к месту будет сказано, доктор, должен знать. - Этот, не к месту будет сказано, доктор, - усмехнулся Корней, так и стоящий прямо перед ними, уперев руки в бока, - утверждает, что вы должны были сдохнуть. А вы живы. Непорядок. - Что значит непорядок, - теперь уже возмутился Димон. Я подыхать, не намерен. Мне здесь, вообще-то нравится. Хоть и травят иногда, но, в общем, места здесь благодатные. И вообще, интересно, куда нас ещё вынесет. - Интересно ему, - недовольно заворчала Маня. А мне вот неинтересно, когда меня травят. Доктор сказал, что против этого яда противоядия, кроме того, что мы приняли, не существует. Так, почему вы выжили? - требовательно уставилась она на них. Я тоже, может быть, тоже хочу, чтобы меня не смог никто отравить. Ну, - нахмурила она свои брови, - отвечайте мерзавцы, что принимали. - Да не было ничего, - растерянно развёл руками Сидор. И ничего мы не принимали. Ели и пили тоже, что и вы все. А как заметили, что вы свалились, то у нас только брюхо прихватило, а так, вообще никаких последствий. Как отоспались, так даже голова больше не болит. - Кстати, - встрял Димон, - а, сколько же мы спали? Случаем, не несколько суток? - Нет, - усмехнулся Корней. Не несколько суток. А только несколько часов. - Мы тут еле, еле успели лодью в протоку спрятать, чтобы на реке не светиться, да чтобы вы в себя прийти успели, как и вы тут, как тут, выползаете. Живёхонькие, как огурчики. Как ты, Сидор говоришь, неотравимые вы наши, - криво усмехнулся он. - До города далеко? - хмуро перебил его Димон. - Да тут, рядом, за поворотом, - кивнул куда-то в сторону Корней. Капитана доктор перевязал. Говорит, что если руку не трогать, то быстро заживёт. Только признавайтесь, черти, чем это вы так его напугали, что он от одного только вашего имени трясётся, как от призрака смерти. Стоит ему только чуть вами припугнуть, как он, даже со сломанной рукой, бросается бегом делать всё, что ни попадя, лишь бы только вас не видеть, - наконец-то широко и облегчённо улыбнулся Корней. - Надеюсь, в город мы сегодня не попрёмся? - вопросительно взглянул он на Корнея. Если это недалеко, то, думаю, что лучше там оказаться с утра. С утра оно завсегда веселее. И день длиньше для дел всяких разных, да и веселее как-то с утра будет. - С утра, так с утра, - безразлично пожал плечами Корней. Нам всё равно, а капитана с командой никто и не спрашивает. - Где команда то, - угрюмо поинтересовался Димон. Что-то я никого из них не вижу. То шныряли мимо по пять раз на минуту, а тут как повымерли. - Попрятались, - усмехнулась криво Маня. Боятся, что вы померли, и мы, в отместку, их перебьём. Сидят в своём кубрике и трясутся как осинка на ветру. - Противно, - Маня сплюнула на чистую палубу, чего себе до того, она никогда не позволяла. Как подойду к двери их каюты, так они такой вой подымают. Что всю душу наизнанку выворачивают. Сходили бы, что ли, успокоили. А то мочи моей больше нет. Ей богу, пойду и прибью кого-нибудь из них. Просто так. Для порядка. Скривившиеся Сидор с Димоном, как им и не хотелось, но всё же сходили в кубрик к матросам и постарались их успокоить. Неизвестно, что сказал им капитан, но, увидев вошедших, друг за другом в кубрик Сидора с Димоном, матросы дружно взвыли, и сбились в противоположном от них углу, со страхом глядя на вошедших. - Ну, - мрачно глянул на них Димон, - и что всё это значит? Ответом ему было гробовое молчание. - Молчат, - хмыкнул он, поворачиваясь к Сидору. Что будем делать? Может, пристрелим парочку, чтоб остальные заговорили. И демонстративно потянулся к арбалету, висевшему на поясе. - Не надо, - тут же раздался из противоположного угла чей-то голос. Вот этого, не надо. - Ну а раз не надо, - снова повернулся в сторону матросов Димон, - то живо ответили, чего это вы от нас шарахнулись. - А того и шарахнулись, что вас не должно было быть в живых, а вы живы. Ответил ему всё тот же голос. И тут же все матросы разом загомонили, перебивая друг друга. - А капитан говорил, что после такого не живут. А вы живые. И даже весьма очень. А если вас ещё раз травануть, то вы опять выживете? - неожиданно явственно выделился из толпы, чей-то заинтересованный голос и вся гомонящая толпа разом замолчала, выжидательно глядя на Сидора с Димоном. - А если я сейчас кого-то немножечко прибью, то потом он будет немножечко цел? - злобно окрысившись на матросов, грубо поинтересовался у них теперь уже Сидор. Кто это там такой любопытный, - поискал он глазами заинтересованного и любопытного. И не дождавшись ответа, продолжил. Все живо по местам. А то мы с Димоном через пять минут начнём новый сезон охоты на лентяев. Только теперь уже с боевыми стрелами, а не с учебными..., - и замолк от неожиданности, когда до того молча стоявшая в противоположном углу толпа матросов разом ломанулась к выходу и чуть ли не на руках вынесла их на палубу. - Ого, - растерянно посмотрел он на не менее него ошарашенного Димона. Ну и матросики пошли, - поглядел он вслед рассыпавшимся по палубе матросам, тут же принявшимся что-то старательно и демонстративно копошиться. Капитан им явно чего-то лишнего насвистел, раз они до сих пор так, на наши, совсем невинные слова, реагируют. Полюбовавшись ещё немного на нервно суетящихся матросов, старательно обходящих их по максимально возможной дуге, Сидор с Димоном, удовлетворённо переглянувшись, направились обратно на корму, где так и стояла группа их товарищей с интересом наблюдавшая за разворачивающимся на палубе действом. - Ну вот, - развёл руками Димон, приближаясь к товарищам. Стоило только войти к ним в кубрик, как всё наладилось. Даже делать ничего не пришлось. - Вот и отлично, - хмыкнул Корней, глядя на него весёлыми глазами. Капитан на месте, команда на месте, пассажиры на месте, значит завтра с утра можно отправляться и в город. Полюбовавшись лениво ещё раз на привычные речные пейзажи, Сидор с Димоном, всё-таки почувствовали усталость и отправились обратно в каюту, как они сказали: 'Добирать недобранное', а попросту - дальше отсыпаться. Столичный таможенник. * Следующий день, день запланированного окончания путешествия по опостылевшей всем уже реке, начался рано. Даже очень рано. А ещё точнее сказать, то так рано они уже и забыли когда вставали. Едва только небо чуть, чуть посерело, ка капитан, ничуть не заботясь о сне пассажиров заорал на своих матросов, чуть ли не матерным голосом, подымая утреннюю вахту и готовя лодью к отплытию. - Живо на палубу, свиньи, - это, пожалуй, было наименее грязное ругательство, что он вывалил на головы совершенно не ожидавших такого обращения матросов, привыкших за время путешествия к достаточно вежливому обращению капитана. - Во, разошёлся, - душераздирающе зевнув, Сидор отбросил одеяло и осторожно погладил свой живот. - Ну как? - тут же насмешливо поинтересовался Корней, так же, как и все разбуженный капитаном. Болит? - Слава Богу, нет, - осторожно ощупав всё брюхо, весело откликнулся Сидор. Даже спал и то нормально, а не так, как в прошлый раз, без задних ног. - Ну что? Подымаемся? - поинтересовался он у всей проснувшейся компании. А то капитан ещё и нас начнёт таким матом подымать. Вы, как знаете, а мне неприятно, - поморщился он. Такой был вежливый человек, - душераздирающе зевнув, косноязычно проговорил он. И так мигом скурвился, - осуждающе покачал он головой. Ругается, как портовая шлюха. - Впрочем, - задумчиво проговорил он, подымаясь с кровати и надевая штаны, - он таковая и есть. Вот уж о ком никогда не буду жалеть, что расстался, так это о нём. - Может, его пристрелить без лишних слов, - внимательно посмотрев на Сидора, тихо предложил Корней. Два раза он на нас покушался. И оба раза лишь по счастливой случайности, нас пронесло. - Не вас, а нас, - лениво зевнув и осторожно зыркнув на Корнея из-под одеяла, скаламбурил Димон, в отличие от всех остальных, уже практически одетых, так и валяющийся в разобранной кровати. - Вас, вас, - довольно оскалился Корней. Конечно вас. Ты давай вставай, пронесённый, а то, как бы капитан и в этот раз вас не пронёс. Нам ещё столичную таможню проходить, а там сволочи, не чета пограничным. Всё, что я о них слышал, радости от знакомства с ними не прибавляет. Так что, - Корней внимательно присмотрелся к так и не пошевелившемуся Димону, - надо быть готовым, чтобы в случае чего свалить отсюда, хоть и с боем. А ну встал, - каким-то жёстким и неприятным голосом проговорил он, нависнув над валяющимся в постели Димоном, - живо умылся, и выполнить подготовительный к бою комплекс. И, больше не разговаривая, сдёрнул с него одеяло, и за ногу стащил ленящегося Димона на холодный утром пол. Придав ему дополнительного ускорения в виде хорошего пинка под зад, он, удовлетворённо окинув взглядом мгновенно опустевшую каюту, вышел вслед за всеми на палубу, где Сидор с Димоном уже выполняли комплекс воинского упражнения, старательно мешая матросам заниматься своими корабельными делами. - Ну вот, - удовлетворённо потёр он руки, внимательно присмотревшись, как ребята старательно махают руками и ногами, - теперь можно и в столицу. - А ты чего так рано встала, - обратился он к Мане, присоединившейся к ребятам. Спала бы ещё. До города плыть не менее пары часов, как раз успела бы отоспаться. - Отоспишься тут с вами, - недовольно пробурчала, зевая спросонья Маня. Один ругается, как портовый грузчик. Другие прыгают, как ненормальные по палубе. Топочут, спать не дают. А некоторые, - Маня насмешливо глянула на довольного Корнея, - Вообще, ходют тут, понимаешь ли, по палубе, засунув руки в брюки и бедным девушкам спать, не дают - Ага, - удовлетворённо кивнул головой Корней. Бедные девушки, это надо понимать ты. Понятно. Тогда, бедные девушки, если вы не возражаете, то присоединяйтесь ка к этим двум тушкам, что лениво прыгают по палубе и начинайте прыгать вместе мс ними. Я думаю, что лишний стрелок нам сегодня, явно не помешает, а это прыганье как раз разгонит застоявшуюся кровь в жилах бедных девушек. И насвистывая какую-то весёлую мелодию, Корней, теперь уже и под стенания и неожиданно влипнувшей в спортивные занятия Мани, отправился на корму к капитану. Больше он к разминающимся ребятам так и не подошёл, проведя всё время, до вывода лодьи в основное русло реки, возле капитана, о чём-то с ним оживлённо переговариваясь. И дальше, когда все ребята уже утихомирились и разбрелись по своим, заранее оговоренным местам, он так больше и не комментировал утренние занятия, сосредоточившись на капитане, скорчившемся где-то возле рулевого то ли весла. То ли штурвала. - Скоро таможня, - искательно заглядывая Корнею в глаза, негромко проговорил капитан, посмотрев на берег и заметив там какое-то, только ему понятное шевеление. - Прежде, чем мы пристанем к пристани, нам надо принять на борт столичного таможенника. Это недавнее нововведение, но, говорят, что они очень много берут, не взирая на лица и обстоятельства. Если на границе нас пронесло, - вздрогнув, капитан, вжав голову в плечи, осторожно оглянулся по сторонам, и не увидев никого, облегчённо вздохнул, - то уж тут-то, не пронесёт. Ещё раз он окинул встревоженным взглядом палубу лодьи, явно кого-то высматривая. Готовьте кошельки. - Едут падальщики, - зло проворчал он, прищурив глаза и наблюдая за направляющейся к ним от берега лодкой. В этот момент он явно напомнил Корнею себя самого месячной давности, и он подивился, как может человек меняться за столь короткое время и при таких незначительных обстоятельствах. Лишение кого-либо жизни, Корней уже давно не рассматривал, как какое-либо особое обстоятельство, как-то так особо влияющее на характер человека. И, особенно, на изменения в самом человеке. 'Смерть, это часть жизни', любил он приговаривать в таких случаях, часто, но неизменно каждый раз с удивлением наблюдая, как люди меняются под страхом смерти. А зачастую, даже при простейшей угрозе её применения. - Ведёшь себя, как обычно, - бросил он капитану, внимательно наблюдая за приближающейся лодкой. В споры не вступать, комментариев никаких не выдавать. Услышу какое-нибудь подозрительное слово, или что-то мне в тебе не понравится, первым пойдёшь рыб кормить, - повернув голову к капитану, глянул он ему в глаза. И без фокусов мне, - с угрозой добавил он враз сникшему капитану. Следующие полчаса он, вместе с капитаном, наблюдал за приближающейся неторопливо лодкой, в которой вальяжно развалился на корме какой-то человек. - Ну здравствуйте, - приветливо поздоровался он, подымаясь на борт лодьи и старательно оглядываясь по сторонам. Будем по углам шарить, - улыбнулся он капитану. Или сразу платить будете. - Да платить то нам и не за что, - пожал плечами капитан. На судне никого, кроме пассажиров, да их лошадей и нет. И никакого товара, тоже нет. - Как это нет, - удивлённо уставился на него столичный таможенник. Продолжая всё ещё улыбаться. А лошади? А пассажиры? А само судно? - Какое такое судно? - растерянно уставился на него капитан. - Как какое? - удивлённо воззрился на капитана таможенник. А вот это самое, - притопнул он ногой, - на котором мы оба стоим. Разве это не судно? - Так за него мы на границе заплатили, - удивлённо вытаращился на него капитан. - Во-от, - удовлетворённо протянул таможенник, - начинаешь понимать. Там ты заплатил тем таможенникам. Пограничным. А здесь, надо платить нам, таможенникам столичным, - улыбнулся он, глядя на растерявшегося капитана. Таможни же разные, - продолжая доброжелательно улыбаться, пояснил он капитану, как какому-то несмышлёному пацану. Значит и платежи тоже разные. Там, - кивнул он в сторону, откуда пришла лодья, - одна таможня. А здесь, - ткнул он себя пальцем в грудь, - другая. Значит, и платежи разные. - Значит, - начал он загибать пальцы, так и продолжая стоять перед капитаном и не обращая ни на что больше своего внимания. Вы должны заплатить: за лодью, поскольку она находится в столичных водах; за лошадей, поскольку их можно продать, и поэтому их можно считать товаром; и за пассажиров, - загнул он последний палец. - Сколько у вас лошадей то будет, - наконец изволил поинтересоваться он. А, впрочем, не важно, - безразлично махнул он рукой. Раз больше одного, то плати, как за сотню, вот и разойдёмся по-доброму, - ласково улыбнулся он, глядя на всё более мрачнеющего капитана. - Кстати, - как-то разом оживился он, - и за пассажиров надо бы заплатить. Кто они у тебя будут? - вопросительно взглянул он на подошедших к месту торговли Сидора с Димоном и не обратив никакого внимания на держащегося в стороне Корнея. - Путешественники, - мрачно буркнул капитан, начиная уже понимать, что немереная жадность таможенника сейчас обернётся лично ему крупными неприятностями. - Путешественники, - улыбнулся таможенник, расплывшись в улыбке, как будто при виде родного, горячо любимого дядюшки, которому, к тому ж, задолжал немереную сумму, каковую совершенно не хотелось бы возвращать. Люблю путешественников. Как правило, это люди богатые и проблем с ними не бывает, - снова улыбнулся он, умильно глядя на глядящих на него с любопытством Сидора с Димоном. - Вообще-то у нас не сто лошадей, - довольно невежливо перебил его Димон, которому уже успел надоесть нескончаемый монолог таможенника, - а всего только двадцать с небольшим лишком. И за сотню, мы платить не будем. Да и плату за лошадей, как мы прекрасно знаем, берут не в столице, а на границе, при выезде. Так что, пошёл ты, братец, к чёртовой матери со своими претензиями. - А за пассажиров, вы тоже на границе платить будете, - продолжая всё так же умильно улыбаться, поинтересовался таможенник. Въездная столичная пошлина берётся со всех, не смотря на чины и звания. Путешественник ты, не путешественник, не имеет значения. Плати, раз прибыл в наш город. - Кстати, - снова оборотился он к капитану, у вас все путешественники? - Нет, - мрачно буркнул капитан, остро блеснув глазами. Ещё две девицы, которых эта троица сопровождает и доктор при них. - Доктор, - сразу же насторожился таможенник. Так они что, больные эти девицы? - Да нет, - поморщился капитан, картинно махнув рукой. Только одна из них поначалу немного приболела. А потом ничего, выздоровела. Всего то, лихорадка и приключилась. - Лихорадка, - неожиданно необычайно встревожился таможенник. Так она ведь может быть заразная. Вы что! - теперь уже совершенно враждебным взглядом уставился он на насторожившихся Сидора с Димоном. Привезли к нам заразу! - теперь уже чуть ли не визжал таможенник. - Карантин! - резко, одним словом, как припечатал он. Только карантин! Ничего не желаю слушать! - резко отстранился он от ребят, однако, так и не поспешив покинуть 'заражённое' судно. - Впрочем, поскольку она уже выздоровела, как говорит капитан, то мы можем и договориться. Думаю, - он на минуту погрузился в какие-то свои вычисления, беззвучно шевеля губами, - что стоимости парочки рыцарских лошадей будет достаточно для компенсации вреда, что может нанести такой больной. - Чё-ё! - потрясённо уставились на него одновременно Сидор с Димоном. Пара рыцарских лошадей за въезд в город? Ты чё, мужик, больной? - Сидор с каким-то умилением посмотрел на зарвавшегося таможенника. У тебя рожа не треснет? - Нет, - ласково глядя на них, ответил таможенник, не обратив никакого внимания на прямые оскорбления, к которым уже перешли Сидор с Димоном. Родные мои, - ласково улыбнулся он им. Заплатите и спите себе спокойно. А не заплатите, так и сгниёте у причала, - снова улыбнулся он, посмотрев прямо в глаза Сидору и переведя взгляд на Димона, добавил. Не вы первые, не вы последние. Все платят, - пожал он плечами, чуть разведя руки в стороны. Маня с княжной, обе, сидевшие до того спокойно у себя в каюте и не собиравшиеся присутствовать при разборках с таможней, по причине полного равнодушия к данному процессу, последние полчаса начали всё внимательней прислушиваться к скандалу, набиравшему обороты на палубе. Маня вообще считала, что уж трое то мужиков, что находились в данный момент на палубе, уж по любому договорятся с одним чиновником. И поэтому поначалу не обращала на разгорающийся скандал ни малейшего внимания, сосредоточившись на своих каких-то мыслях, но тот ор, что доносился нынче и до их каюты, она уже не могла проигнорировать. - Афигеть! - потрясённо выдохнула она воздух, услышав особенно потрясший её матерный перл, раздавшийся с палубы. Поняв, что у неё последние пять минут перехватило дыхание, и она практически не дышала, она медленно перевела дух, и, восторженно покрутив головой, продолжила. - Вот это я понимаю. Вот это коррупция. Брать деньги не за то, за что надо, а за то, что просто хочется. Вот ему хочется денег, - поражённо уставилась она на молчаливую княжну, - он и придумал рыцарских лошадей. Борзой! Ну, борзой! Пробы ставить негде. - Мерзавец, - тихо, цедя каждую букву сквозь зубы, медленно и зло выговорила княжна, судорожно схватившись за свою саблю и вперив взгляд куда-то в пространство. - Вот, вот, - тут же оживилась Маня, почувствовав неожиданно поддержку там, где она не надеялась её получить. Вот и я говорю мерзавец таможенник. Он своим поведением страну позорит. Ведь ясно же, что никто ему столько не заплатит, а значит, и сам в проигрыше будет, и казна останется в убытке. Княжна, посмотрев на Маню, как на идиотку, медленно, цедя буквально каждое слово по буквам, тихо, сквозь зубы, процедила: - Да, на страну МНЕ насрать! И на казну МНЕ насрать! Но никто ЗДЕСЬ, не смеет брать денег с МЕНЯ! Это МОЁ княжество! МОЁ! Кровное! - Достань ка МНЕ моё платье, - как-то сразу подобравшись, резко бросила она удивлённо посмотревшей на неё Мане, и, ни слова больше не говоря, остановилась перед окном каюты, задумчиво уставившись куда-то в сторону далёкого, едва видимого в бортовое оконце причала. Маня, внимательно посмотрев на замершую каменной статуей княжну, медленно подошла к сундуку с вещами княжны, открыла его, и, ещё раз посмотрев в спину княжны каким-то задумчивым взглядом из-под прищуренных век, достала единственное платье, которое сумела ещё в самом начале путешествия отыскать среди её вещей. - Это, что ли? - вопросительно посмотрела она в спину так и стоявшей к ней спиной княжны. - Оно там одно, - кивнула головой княжна, даже не оборачиваясь. Надеюсь, ты его выгладила? - небрежно поинтересовалась она у Мани, о чём-то глубоко задумавшись и даже к ней не обернувшись. - Конечно, - медленно и тщательно выговаривая буквы, протянула Маня, бросив ещё один быстрый и внимательный взгляд на прямую, как доска, спину княжны. Как же не погладить то, времени было в достатке. Да и платьице, - Маня как бы взвесила в руках воздушное платье, - само очарование. Такое чудо, грех не погладить. Ни слова больше не сказав, Маня помогла княжне надеть платье, а потом не менее получаса потратила на то, чтобы нанести на лицо княжны боевую раскраску первой красавицы. Только закончив с этим, она, вместе с ней, поднялась на палубу. Там продолжали бушевать страсти. Столичный таможенник, поняв, что вновь прибывшие торговые гости, или, по их словам, путешественники, совершенно не желают платить ему мзду, в том размере, в котором он желает, совсем разошёлся, и голосил уже чуть ли не во весь голос. - Да вы у меня сгниёте у этого причала, - орал он, брызгая слюной изо рта. Нет денег, так лошадь давай. - Так она же стоит больше того, что ты хочешь, - возмущённо орал на него Сидор, старательно избегая слюней таможенника. Гони сдачу и убирайся. - Что-о?! - аж задохнулся от возмущения таможенник. Вы тут полудохлых баб провозите, а я тебе ещё сдачу дать должен. Гони лошадь, иначе не видать тебе пропуска в город. Да и дальше уже не поедешь, пока я разрешения не дам. - Это кто тут полудохлая баба, - медленно выговаривая слова, процедила прямо над ухом таможенника тихо подошедшая со спины княжна. Я, что ли? Ты, мразь таможенная, кого так назвал? Меня? - Опана! - тихо и восторженно выдохнул Сидор. Кукла Барби, собственной персоной. Белокурая, черты лица точёные, бровки подведённые, макияж на высшем уровне, волосы рассыпаны по плечам. Юбка колоколом. Туфельками цокает. Вот только сабелька на пояске нарушает этот лубочный листок, - с сожалением покачал он головой. Явно это Маня постаралась. - От именно, что с сабелькой эта твоя куколка, - тут же разрушил очарование нового облика княжны скептический Димон. И сабелька эта, остренькая, - осторожно дёрнул он за рукав Сидора, напоминая тому, чтобы он не зарывался. Перед резко обернувшимся и застывшим столбняком таможенником, предстало чудное, воздушное создание, в развевающейся на лёгком утреннем ветру изящном платьице и грозной саблей на боку. А за ней видно было скромную, изящную фигурку мрачной, как грозовая туча, Мани. Таможенник, до того чуть ли не с кулаками кидавшийся в возбуждении на Сидора с Димоном, вдруг как-то разом сник и, медленно наливаясь какой-то нехорошей синевой на посеревшем лице, неуклюже повалился на колени. - П-п-п... Прощения прошу, в-вашество, - мгновенно бухнулся он лбом в палубу, едва только его потрясённый взгляд сосредоточился на княжне. - Ого, - удивлённо поднял брови Димон, повернувшись к задумчиво глядевшему на это представление Корнею, - как он резво то развернулся. Сразу, да на сто восемьдесят градусов. - Вот именно, - тихо откликнулся Корней, продолжая наблюдать за новым уже представлением, развернувшимся на палубе. Теперь палуба представляла им сцену несколько иного формата. Это была трагедия. Таможенник выл и плакал. Умолял и целовал ручки. Точнее, пытался целовать, поскольку княжна, брезгливо отстраняясь, отдёргивала свои ручки от слюнявого рта таможенника. К которому тот постоянно пытался затащить хватаемые им руки княжны. Поиздевавшись над бедным таможенником не менее получаса, так, что даже стоявшие рядом с ними Сидор и компания успели порядком устать от постоянных завываний таможенника, разносившихся по палубе на одной тоскливой ноте, княжна наконец-то сжалилась над беднягой и милостиво разрешила ему подняться на ноги. - Хорошо, - холодно улыбнулась она, в очередной раз брезгливо отстраняясь от воющего таможенника. На этот раз я вам прощаю ваши недостойные речи. Будем считать, что вы не знали о ком идёт речь. Поэтому ограничимся только тем наказанием, что вам назначит ваш непосредственный начальник. Идите! И не забудьте сказать ему о моём решении, иначе для вас же будет хуже. Безумно обрадованный таможенник, понявший, что на этот раз гроза пронеслась мимо, резво вскочил, так, что чуть не сшиб с ног стоявшую рядом с княжной Маню и бросился к своей сумке, до того брошенной им у борта. Судорожно написав что-то на большой гербовой бумаге, он трясущимися руками судорожно сунул её в руки мрачного капитана. Продолжая униженно кланяться и бормотать какие-то извинения, чуть порозовевший таможенник пулей вылетел с лодьи. Громким, сдавленным шёпотом покрикивая на своих гребцов и продолжая одновременно униженно улыбаться княжне, молча смотревшей на него с борта, он понёсся к далёкой пристани. - Ну и что всё это значит? - раздался в наступившей тишине тихий голос Корнея. Может быть, вы княжна объяснитесь, с чего это все чиновники в этом княжестве боятся вас пуще огня? - Мой дядя не просто князь, - на миг, замявшись, медленно проговорила княжна. Он правящий князь этого княжества. И все чиновники подчиняются ему. Потому они и боятся встречи со мной. Ведь я наследная княжна. - Однако, - поражённо уставился на неё Сидор. Что, нельзя было раньше сказать? Мы бы и не парились тогда с этим быдлом. Один намёк и его бы, как ветром сдуло, - недовольно проворчал он, мрачно посмотрев на княжну. А тут чуть до драки дело не дошло. - Мне бы не хотелось раньше времени извещать всех о своём прибытии, - настороженно глядя на него, медленно проговорила княжна. - Она права, - оборвал Корней попытавшегося что-то возразить Сидора. Даже никого не оповещая о своём присутствии, мы уже пережили не одно нападение. А что будет, если везде кричать о её прибытии? Вообще страшно подумать. Да мы из драчек вылезать не будем. Оно нам надо? - И что теперь? - мрачно спросил Димон, повернувшись к ним и продолжая краем глаза наблюдать за убегающим таможенником. Так и будем на судне сидеть? Или же всё-таки в город выберемся? Гостиницу поприличнее подыщем, дорогу дальше разузнаем. - Может быть весточку послать князю? - вопросительно глянул он на княжну. Пусть пришлёт какой-нибудь эскорт на пристань. Ну не тащиться же нам, право слово, куда-то ещё? Тут пристань. Тут корабли, что могут нам пригодиться. Где замок то ваш? - вопросительно глянул он на молчаливую княжну. - От города неподалёку, - медленно выговорила княжна, настороженно глядя на Димона и, переведя взгляд на Корнея, добавила. Но кто известит князя? - Разделяться не будем, - твёрдо поставил точку в разговоре Корней. Проводим уж до замка, - заметил он облегчённо вздохнувшей княжне и, чуть помедлив, добавил, обращаясь уже непосредственно к скривившемуся Сидору и помрачневшему Димону. Если за ней шла охота, то в городе её обязательно будут ждать. Всё те же охотники за головами, - кивнул он в сторону съёжившегося под его взглядом капитана. Поэтому, до замка проводим, а дальше уж займёмся своими делами. - Ну, до замка, так до замка, - тяжело вздохнув, безразлично пожал плечами Сидор. Днём раньше, днём позже, не имеет уже ни малейшего значения. Время у нас ещё есть, можно и в замок завернуть. И не обращая больше внимания на засуетившихся на палубе матросов, вся компания отправилась в каюты паковать свои вещи. Прибытие. Столица Когнак. * Как не торопился капитан избавиться от надоевших ему пассажиров, но только спустя несколько часов они смогли выгрузиться со всем своим имуществом на пристань. Как и предупреждал таможенник, если бы он не дал своего разрешения, то никакая мзда, теперь уже в самом городе, им бы не помогла. Только бумага, подписанная его судорожной, дёргающейся рукой, помогла им избежать ещё каких-то дополнительных формальностей, к которым попытались, было к ним пристать в речном порту местные чиновники. - Ну и ну, - недоумённо покрутил головой Димон, когда они, стоя на причале, наконец-то смогли перевести дух. Вот это канцелярия, - ещё раз покрутил он головой. Больные они какие-то. Столько народу дурью занято. Нет бы, делали что-нибудь полезное. А то лишь шарят по трюму, выискивая криминал. Ур-роды, - добавил он с каким-то мрачным удовольствием. - Уроды, не уроды, а пару монет, всё-таки выцыганили, - мрачно кивнул его словам Сидор. Ну, - вопросительно глянул он на Димона, - ты пойдёшь искать гостиницу, или вместе отправимся? - Вдвоём больно жирно будет, - оборвала его Маня, незаметно подходя к ним. Кто-то должен и за лошадьми присмотреть, а то, как бы не увели. На княжну надежда плохая. У неё своими мыслями голова забита. Проку от неё чуть.... - Чего это твоя княжна на доктора наехала? - перебил её Сидор, на минуту отвлёкшись в сторону стоявшей у другого конца лодьи княжны. То с капитаном о чём-то мило щебетала. То вдруг на доктора стала наседать, непонятно с чего. Ты бы узнала, - вопросительно поглядел он на неё. - Тебе интересно, так вместе и пошли, - хмуро бросила ему Маня, недовольно нахмурив брови и направляясь к княжне. А капитану она приказала никуда не отплывать. Он ей зачем-то понадобился. - Странно, что он её послушался, - вопросительно глянула она на Сидора с Димоном. Вроде так ей нагадить успел, а ведёт себя с такой уверенностью, как лучший друг, - недоумённо она пожала плечами. - Капитан друг, а на доктора то она чего наехала? - вопросительно посмотрел на неё Димон. Если уж кого и брать в друзья, то это нашего доктора. Вот уж душевный человек, не чета какому-то капитану. Не успели они подойти к бурно размахивающей руками княжне, ругающейся о чём-то с доктором, как до них стали долетать отдельные слова, в ярости выкрикиваемые княжной. Изгнание доктора * - Я тебя не нанимала, и платить тебе я не собираюсь. Поэтому, нечего со мной следом тащиться. Да ещё в замок моего дяди. Пшёл вон. Нечего было меня щупать, когда валялась без сознания. - Да ты что? - ошарашенно уставилась на неё подошедшая Маня, глядя на княжну какими-то не верящими, широко раскрытыми глазами. Так ты же чуть не погибла! Тебя же надо было спасать. Перевязать, хотя бы. Ты же могла кровью истечь, или заразу какую-нибудь подцепить. - Он мне не нравится, - тщательно выговаривая слова, процедила сквозь зубы княжна. В нём нет должного ко мне почтения. Он даже голову нагибает, здороваясь по утрам, как-то небрежно. Я не буду ему платить. Пусть и не мечтает. - Пшёл вон отсюда! - рявкнула она на доктора, так и стоящего растерянно на краю причала. Можешь убираться, куда глаза глядят. - Вам, доктор, не стоило меня сопровождать, - внезапно успокоившись, холодно заметила она, снова повернув к нему голову. Я вполне здорова и в Ваших услугах больше не нуждаюсь. - Если же вы надеялись на дополнительное вознаграждение за свои труды, то совершенно напрасно. Я вас не нанимала и не вижу ничего, за что следовало бы платить. - А лихорадка? А то, что он с тобой сидел целые ночи напролёт, пока ты металась в бреду? - глядя на неё с любопытством, как на какое-то редкое, экзотическое животное, поинтересовался флегматично Сидор, постукивая каким-то подобранным здесь же на пристани, прутиком себе по ноге. - Мои отношения с прислугой, не включают в себя советы посторонних, - холодно оборвала его княжна, и резко повернувшись спиной к доктору, твёрдой походкой, гордо задрав голову, направилась к коновязи. Маня, проводив княжну долгим, задумчивым взглядом, медленно двинулась следом за ней, не обращая на окружающих никакого внимания. - Как же так? - растерянно спросил Сидора доктор и перевёл взгляд на стоящего рядом мрачного Димона. Ведь этих серебрушек мне не хватит даже для обратного проезда, - с тихим отчаянием в голосе, проговорил он, протягивая им на раскрытой ладони десяток мелких серебряных монеток. - Как же так? - повторил он снова, посмотрев на них широко раскрытыми глазами. Да за простой загородный выезд к больному аристократу платят не менее пары золотых, а тут всего десять серебрушек, - прижал он к груди судорожно сжатый кулак с гонораром княжны. - Не расстраивайся, доктор, - хлопнул его Сидор по плечу, криво улыбнувшись. Чего-нибудь, да придумаем. - Что тут можно придумать? - тихо спросил его доктор, как-то обречённо посмотрев на редкие серебряные монетки, на раскрытой ладони. Видимо я ошибся, и у неё действительно нет средств. - Присмотри за ним, - бросил Сидор Димону, указав на обречённо стоящего на пристани, понурого доктора, - а я сбегаю за жемчугом. Резко подхватившись и придерживая рукой болтающийся на боку топорик, Сидор побежал к отошедшей к лошадям Маше, уже что-то оживлённо и бурно обсуждавшей с Корнеем. Подбежав к ним, он ни слова не говоря, схватил Машин баул и стал судорожно и зло его потрошить, пытаясь вытащить что-то, спрятанное глубоко внутри. - Сидор, - посмотрела на него Маня, округлившимися от удивления глазами, - ты что, больной? У тебя что? Никак лихорадка образовалась? - Где он, - резко откликнулся Сидор, продолжая судорожно копаться в Машиных вещах и уставясь на неё злыми глазами. - Кто он? - терпеливо, как с больным, поинтересовалась Маня, со всё возрастающим раздражением наблюдая, как Сидор, бросив копаться в её вещах, требовательно уставился на неё. - Жемчуг где, спрашиваю? - нетерпеливо бросил ей Сидор, всё более раздражаясь от её непонятливости. - А зачем он тебе? - удивлённо посмотрела на него Маня. У тебя же золота полны карманы. Чай, не всё ещё спустили, что ты в покер тот выиграл. - Доктору дать, княжна отказывается оплатить его услуги, - раздражённо откликнулся Сидор, бросив косой взгляд на прислушивающуюся к их разговору, стоящую неподалёку от них княжну. - Да вот же он, - растерянно заметила Маня, ткнув пальцем в валяющийся прямо под ногами Сидора внушительный, чем-то плотно набитый мешочек. - А, - облегчённо вздохнул Сидор, и судорожно развязав какими-то резкими, нервными движениями туго стянутую горловину, запустил туда сразу обе ладони. - Думаешь, этого хватит? - тихо спросил он, постепенно успокаиваясь и аккуратно доставая из мешочка сложенные ладони с горкой отборного жемчуга. - Да наверняка, - растерянно отозвалась Маня, бросив небрежный взгляд на жемчуг и посмотрев на княжну каким-то рассеянным взглядом. - Однако, - медленно покрутил головой Корней, не сводя с мешочка с жемчугом потрясённого взгляда. - Что, однако? - внимательно посмотрела на него Маня, зло прищурив глаза. Жемчуга раньше не видал? - Столько нет, - глядя ей прямо в глаза, спокойно ответил Корней. А что? Мне в моём прошлом положении должно было видеть столько богатства? - спросил он, не отрывая взгляда от смутившейся под его прямым взглядом Маней, и резко развернувшись, отошёл к своей лошади, поправить что-то в идеально подогнанном снаряжении. Продолжая как-то вяло ковыряться, и постоянно бросая в сторону Корнея виноватые взгляды, Маня даже не сразу обратила внимания на скоро подошедших Димона с Сидором, весело о чём-то балагуривших. - Нет, вы бы только видели, - заорал издалека Димон, не успев ещё даже подойти вплотную. Что за рожа была у нашего доктора, когда Сидор вывалил ему в ладони горсть жемчуга. Челюсть, прям до земли отвалилась, - продолжал радостно разоряться Димон, направляясь к своей лошади и не обращая никакого внимания на стоящую рядом потрясённую всем произошедшим княжну. Всё пытался Сидору в ножки бухнуться, да я не позволил. Нечего нашего Сидора баловать, а то ещё зазнается. - Тогда от наших запасов вообще ничего не останется, - возмущённо добавил он. - Я эконом, - заявил Димон, вскакивая на лошадь и гордо подбоченясь. Дохтур пытался вернуть половину, но я не дал. Нечего Сидора баловать. - А чем баловать то, - тихо спросила Маня, глядя на Корнея виноватыми глазами. - Кабы я знал, - озадаченно потряс свою шевелюру на затылке Димон. Но нечего! - весело закончил он. Сказано, нечего баловать, значит нечего. - Сидор вообще, скупердяй, - возмущённо добавил он, - чуть не поддался на мольбы доктора. Хотел, было, его ограбить и забрать половину. Но я не дал, - гордо приосанился Димон. - Ну, долго вас ждать, - нетерпеливо повернулся он к молчаливой компании. Полдень скоро, а мы ещё эти грёбаные Речные Ворота Столицы не покинули. Ещё до стольного города, сколько добираться, а там ещё и до замка, а вы всё рассусоливаете. - Но-о! - пихнул он бока застоявшегося коняки, вздёргивая высоко повод. А! - радостно заорал он, обернувшись к компании. Как я Сидора сделал! Жмота такого. И подхлестнув лошадь, резко бросил её вперёд. Остальные молча последовали за ним. Следующие полтора часа вся компания молчком следовала за далеко вырвавшимся вперёд Димоном. Наконец, Корней, не выдержав непонятной скачки, догнал его и поскакал рядом. - Может, ты немного придержишь свой галоп, - Корней, придержал, бешено скачущую лошадь Димона, перехватив у него повод. Что с тобой? - вопросительно взглянул он на Димона. - Я её убью, - тихо ответил ему Димон, глядя на него бешеными глазами. Такие твари не должны жить. Ей сломать человека доставляет какое-то удовольствие. Ты не видел его глаза, когда он держал десять серебрушек в своей руке. Димон внимательно посмотрел ему в глаза и тихо, одними губами добавил. - Корней, её надо убить. - Потом, когда Маня поймёт что это такое, - серьёзно посмотрел на него Корней. Сейчас не время. Дальше ни уже не отвлекались на разговоры и очень скоро добрались до стольного города. Перед ним, рядом с въездными воротами бурлило небольшое торжище, и толпился народ. - Здесь где-нибудь можно лошадей передержать, - с любопытством глядя на торг, поинтересовалась Маня у княжны, - чтобы нам не таскать лошадей до замка твоего дяди. - Здесь, на торжище, только до полудня, - пояснила княжна. Но зато, платить не надо. Если же на пару, тройку дней, то лучше всего в городе, - кивнула она на широко распахнутые ворота города. - Я в город, - хмуро бросил Димон, стараясь ни на кого не глядеть, - поищу гостиницу, а вы ждите меня здесь. - Отлично, - оживилась Маня. Сидор с Корнеем пусть пристраивают лошадей, а мы с княжной на рынок, посмотреть, что и как. Надо припасы обновить, а то поиздержались в пути. Хмуро кивнув в ответ, Димон пришпорил лошадь и торопливо поскакал в город. Обратно он вернулся уже под вечер, когда заждавшаяся компания собиралась уже идти его искать. - Тебя бы только за смертью посылать, - недовольно буркнула Маня, подъехавшему Димону. У нас уже лошадей давно из загона выгнали, а ты всё бродишь где-то. Вечер скоро, а тебя всё нет. - Во всём городе нашёл одну только гостиницу, где можно разместиться, - устало бросил Димон, не обратив внимания на ворчание Маши. Да и то на том конце города. Хорошо, что в той стороне, куда нам потом двигаться. Если поторопимся, то ещё и к ужину успеем. Я как раз заказал твою любимую поэлью, - криво улыбнувшись, посмотрел он на Машу. - Ты раньше не мог справиться с таким простым делом? - недовольно поморщился Сидор. Теперь придётся ночевать в городе. Не тащиться же, на ночь глядя, в чужие места. - По-моему, это единственная гостиница, где есть достаточно места для нашего табуна, - недовольно ответил Димон. Весь город облазил, а ты ещё чем-то недоволен. - Вдвоём надо было ехать, - недовольно буркнул Сидор. Дано бы были на месте. - Да хватит вам ругаться, - недоумённо взглянула на них Маня. Можно подумать, что мы куда-то торопимся. И больше не отвлекаясь ни на что, они въехали в широко открытые ворота города и, петляя по кривым улочкам, направились к заказанной Димоном гостинице. Охотники за головами. * Хорошенько попетляв, они, совсем глубоким вечером, прибыли на место. У ворот их уже дожидался служка с масляным фонарём в руке, тут же бросившимся пристраивать и обихаживать их лошадей. Свалив всё своё дорожное имущество в ясли у ворот конюшни, они отправились внутрь, посмотреть помещения. - И как это ты умудрился, найти такую пустую гостиницу, и в самом центре города? - удивлённо спросил Сидор, недоумённо окидывая взглядом пустое помещение трактира при гостинице. И за такие небольшие деньги. - Здесь не центр, - недовольно буркнул Димон. А я вообще, люблю тишину, - хмыкнул он. Да и сказал же я, что это, наверное, единственная гостиница во всём городе, где достаточно места под наш табун. Пока нашёл, весь город оббегал. И везде никого. Как будто все разом прекратили куда-либо ездить. Непонятно это, однако. - Да, действительно странно, - согласился с ним Корней, недоумённо пожав плечами. Полное впечатление как будто всех перед нашим приездом выселили. Нигде никого. Будто никто никуда и не ездит. - Главное, чтобы здесь сортир был рядом, - мрачно заметил Сидор, погладив своё сразу заурчавшее брюхо. С тех пор, как на судне траванулись, мы с Димоном в себя прийти толком не можем. - Удивительное дело, - согласился с ним сразу же помрачневший Димон, - у вас всех, как приняли антидот, так все симптомы отравления, как рукой сняло. А на нас не действует, ни яд, ни противоядие. Только из сортира практически не вылезаем. - Нашли тему, - недовольно сморщила носик вошедшая в гостиницу вместе с княжной Маня. Лучше покажите наши комнаты, а там можете и не вылезать из своих уютных кабинок. Мрачно посмотрев на неё, Сидор с Димоном, не говоря больше ни слова, подхватили свои вьючные мешки и направились вверх по лестнице, на второй, жилой, этаж гостиницы. Вся остальная компания молча двинулась за ними. - И это что? - поморщила точёный носик княжна, недоумённо оглядывая небольшую комнатку, снятую ими на ночь. Нельзя было бы найти чего-нибудь получше? - Это единственная гостиница в городе, где есть конюшни достаточного размера под наш табун, - недовольно заметил Димон, плечом отстраняя княжну и проходя в комнату. Ночь переночуем, а завтра с утра можно и к дядьке твоему заехать. - И чего тебе не нравится? - равнодушно заметил Сидор, заходя в дверь. Тебе, вообще с Маней, отдельная комната выделяется. Куда ещё лучше. - Я не привыкла к подобному, - недовольно отозвалась холодным голосом княжна, продолжая морщиться. - Я долго ждал этого момента, - усмехнулся Сидор, заметив гримасы княжны, - поэтому с удовольствием тебя спрошу. А в свинарнике было лучше дерьмо разгребать или спать под лавкой в трактире? - Такта в тебе Сидор, - разъярённой кошкой зашипела за его спиной Маня и тыкая его кулаком в спину, - как в трамвае керосина. - Надоело, - мрачно ответил ей Сидор, отстраняясь из дверного проёма и позволяя ей спокойно пройти в комнату. И то не так, и это не эдак. Нормальная комната в нормальной гостинице. Как будто мы нанимались с ней возиться. И вообще, она уже на ногах, да и до замка её дяди совсем рядом, так что можно заняться и своими делами. Сама доберётся, чай не маленькая. - Сдадим на руки дяде, и можешь быть свободен, - раздражённо оборвала его Маня. А до этого времени будь любезен, сдерживать свои позывы откровения. - Ну да, - хмыкнул Сидор. Сдерживай. Может быть, ты не заметила, но за последний месяц, конкретно, только за время этого долбаного путешествия по реке, мы превратились в профессиональных душегубов. Столько трупов оставили за собой, что на Земле нам бы этого хватило на сотню пожизненных сроков. - Слава богу, что мы не на Земле, - хмыкнул Димон, стоя на карачках возле своей кровати и засовывая под неё дорожный баул. Кстати, по поводу душегубства, надо бы заскочить к местным кузнецам и пополнить запас арбалетных болтов. - А что, - мрачно посмотрел на него Сидор, - здесь есть не арбалетные болты? - Что-то, Сидор, из тебя чёрный юмор прёт, - улыбнувшись, заметил Коней, разваливаясь в грязных сапогах на чистой гостиничной кровати. - А ну быстро скинул сапоги, грязнуля, - тут же накинулась на него Маня, взявшаяся что-то последнее время плотно его опекать и учить политесу. - Стоп, - остановил её Сидор. Значит ты, Корней, говоришь, что из меня чёрный юмор прёт? - с задумчивым видом обратился он к нему. А ты, Димон, забеспокоился о нехватке у нас болтов? - Ну и...., - скинув ноги с кровати и приняв сидячее положение, сразу насторожился Корней. - Такие совпадения добром не кончаются, - переглянувшись с Сидором, заметил Димон. Похоже, что мы рано расслабились. - Маня, - обратился он к появившейся в дверях соседней комнаты Маше. Скажи ка княжне, чтобы кольчужку свою поддела, а то что-то у нас с Сидором нехорошие совпадения начались. - Вот ещё, - поджала точёные губки княжна, выглянув из-за двери. Стану я в своём родном городе ходить одетая в кольчугу. Я тут как раз новое платье примеряю, так что попрошу ко мне не заглядывать. - Ты будешь делать то, что тебе прикажут, - ледяным тоном проговорил Корней, посмотрев на неё холодным, пустым взглядом убийцы. Хватит одного раза на броде. Немедленно надеть кольчугу, а все мысли о платьях оставишь до своего дяди. И учти, - посмотрел он на неё тяжёлым взглядом, - лично проверю. - Димон, - обратился он к задумчиво ковырявшемуся в раскрытом бауле Димону, - давай на конюшни, проверь, как бы нам можно было тишком слинять отсюда. И не забудь арбалет, - кинул он вдогонку направившегося к двери Димона. - А это что, по-твоему, - криво ухмыльнулся Димон, показывая взведённый арбалет под накидкой. Из-за него приходится постоянно в плаще таскаться, - пожаловался он, выходя за дверь. Такая жара, спарился уж совсем. - Ну вот, - слегка нервничая, заметил Сидор, молча смотрящему на него Корнею, - вроде как устроились, - обвёл он взглядом разбросанные по комнате вещи. Можно и сходить поклевать чего-либо. - Так, - мрачно протянул Корней, увидав появившуюся в дверях княжну. Счас кто-то получит палкой по жопе, - добавил он, рассмотрев на ней платье, и, перехватив копьё поудобнее, остриём вниз, шагнул к появившейся в комнате княжне. Фыркнув что-то раздражённое, отдалённо напоминающее 'мужлан', княжна, успевшая за эту пару минут переодеться в платье, тут же юркнула обратно в комнату. Дождавшись пока она переоденется обратно в мужской дорожный костюм и подденет под него свою кольчужку, вся группа, плотно прикрывая её с трёх сторон, направилась в обеденный зал гостиницы, в которой они остановились. Несмотря на позднее время, а может быть именно благодаря столь позднему часу, в гостиной зале местного пригостинничного кабака, уже находилась масса какого-то невнятного народа, занимающегося какими-то своими непонятными делами. Хоть они и сидели за столиками, изображая постояльцев, но к гостинице явно не имели ни малейшего отношения. Устроившись в самом тёмном углу, не смотря на то, что княжна сварливо настаивала на самом видном месте в центре залы у камина, все стали терпеливо ждать, когда же принесут заявленный ими ещё час назад заказ на обед. - Ну, - нетерпеливо поёрзала княжна на жёсткой деревянной скамейке, глубоко задвинутой в самый тёмный угол. И долго я ещё париться в этой железяке буду? Есть хочется, а они даже музыку перестали играть, - недовольно пожаловалась она на внезапно установившуюся тишину в зале. - Началось, - тихим голосом сказал Корней, спокойно оборачиваясь к подходящему к их столу владельцу гостиницы. - Ну и что, любезнейший, на се раз? Нам ещё долго ждать? - ехидно поинтересовался он у того, глядя, как трактирщик вытирает вспотевший лоб, явно не зная с чего начать. - Господа, - наконец-то решился он, - тут с вашим рецептом блюда какая-то неурядица и повар просит подойти к нему на кухню, помочь разобраться с заказом. Не сочтите уж за труд, но он что-то недопонял. - Сходишь? - глядя Корнею в глаза, попросил Сидор. - Схожу - легко согласился тот, подымаясь из-за стола. Почему бы и не сходить, когда хорошие люди просят, - бросив внимательный взгляд по сторонам и улыбнувшись, заметил он, направляясь к двери, ведущей на кухню. Не успел он ещё подойти к кухонной двери, как из-за спины хозяина гостиницы выдвинулся огромный детина, до того молча сидевший за соседним столом, в компании троих таких же битюгов, и поднявшийся со стула, как только Корней отошёл от их столика. - Княжна Лидия Подгорная? - нагло улыбаясь щербатым ртом с гнилыми зубами, поинтересовался он, резко отпихнув хозяина гостиницы в сторону. - А кто ты такой? - удивлённо воззрилась на него княжна, возмущённая наглой безцеремонностью детины. - Я то? - неожиданно захрипел он, заваливаясь на бок и судорожно хватаясь руками за торчащий из горла арбалетный болт. Следующие несколько минут в комнате творилось что-то невыразимое и хаотичное. По ней летала мебель, разбрасываемая в стороны бросившимися на княжну со всех сторон неожиданно многочисленными вооружёнными бандитами. И резко, как-то разом, стало неожиданно тихо. По всей гостевой зале виднелась перевёрнутая мебель, и валялись разбросанные мёртвые тела. Кроме забившейся в угол княжны, смотревший на этот хаос расширенными от ужаса глазами и судорожно сжимавшей в руке безполезную саблю, на ногах оставались только Корней, с задумчивым видом вытиравший куском чьего-то плаща свою саблю. Да Сидор с Машей, застывшие с заново взведёнными арбалетами и настороженно осматривающие разгромленный зал гостиницы. - Девять, - флегматично бросил Корней, так и не останавливая своего задумчивого занятия. - И наших семь, - тут же ревниво заметила ему Маня. И если бы ты не мотался перед нашим носом, перехватывая добычу, то у нас было бы больше. - Ты сперва арбалет поменяй на десятизарядный, - усмехнулся Корней, - а потом уж и заявки такие делай. - Вот вечно он такой, - пожаловалась Маша княжне. Самое лакомое себе норовит захапать. Нет, чтоб с девушкой поделиться парочкой трупиков, - продолжала она жаловаться, не обращая ни малейшего внимания на становившийся на ней взгляд княжны, смотрящей на неё с каким-то диким ужасом. - Я же говорил, - так же флегматично заметил Сидор, как будто они сидели в кабаке и спокойно пили пиво, - что с этой княжной, мы превратились в профессиональных душегубов. - Надо бы Димона проверить, - тихо заметила Маня, развернув арбалет в сторону опрокинутого стола и внимательно наблюдая, как из-под него появляется бледное, трясущееся от страха лицо владельца гостиницы. - А чего меня проверять, - раздался от входной двери недовольный голос входящего Димона. Ещё трое, - добавил он, кивнув на молчаливый вопрос Корнея. Один опять ушёл. Стоял в переулке с лошадьми и тут же рванул, как только меня заметил. - Похоже, о нас образовывается дурная слава, - мрачно проговорил Сидор, наклоняясь над лежащим под столом владельцем гостиницы. Как только нас замечают, то стараются обязательно скрыться. Вы не скажете, любезный, - обратился он к нему, приставив взведённый арбалет к его лбу, - что это были за люди? - Б-Банда Б-бледного М-Монаха, - еле выговорил трясущимися губами владелец, тыкая пальцем в сторону трупа с двумя арбалетными болтами в глазницах, пришпилившими его голову к бревенчатой стене. Меня заставили, - глядя на острия болтов белыми от ужаса глазами, добавил он. У них моя дочь и жена. Я не мог. - Всё то ты мог, братец, - сожалеючи заметил Сидор, брезгливо отворачиваясь в сторону. Только мочь и хотеть, разные вещи. И не для тебя. - Есть что-нибудь интересное? - поинтересовался он у Димона, принявшегося молчком потрошить карманы убитых. - Денег нет, - заметил тот, вывернув карманы у последнего трупа. Так же как и у тех, в переулке. - Значит, давно ждали, успели всё проесть, - заметил Корней, подбирая валяющийся на полу арбалет. Плохо работаем, - осуждающе покачал он головой, разглядывая его, - этот, выстрелить успел, - кивнул он на труп, так и продолжающий как бы сидеть возле стены. - Ну и на чей счёт его записать? - сварливо спросила, подходя, Маня и с задумчивым видом дугой арбалета почесала копну волос на затылке. - На мой, конечно, - тут же оживился Сидор, наклоняясь поближе и внимательно рассматривая мёртвое тело. Видишь, моя визитная карточка, стрела в глазнице, - щёлкнул он по болту пальцем. - А вторая, - сразу же возмутилась Маня, - тоже твоя? - Ну, - почесал Сидор за ухом, - вторая, конечно, твоя, - нехотя согласился он. Но ты же всегда бьёшь в лоб, так что этот тебе не считается. - Что-о? - тихо спросила, свирепея на глазах Маня. Бедную девушку обделяют? - Корней, - Сидор бросил умоляющий взгляд на того, не обращая никакого внимания на пыхтящую от возмущения Маню, - да дай ты ей пару трупиков в зачёт. У тебя и так их переизбыток, а девочка совсем может расстроиться. - Ну, - с глубокомысленным видом тот оглядел место побоища, - можно и поделиться. Почему бы и нет? - Пока вы тут трупешники делите и очки себе зарабатываете, там княжна совсем сомлела, - раздался рядом с ними ехидный голос Димона. Так и сидит, бедная, к стенке привалясь. - Как сидит? Как привалясь? - сразу же опомнилась Маня. Если сомлела, то должна была упасть, - обеспокоено заметила она, бросаясь к безвольно откинувшейся на скамье княжне. Мама дорогая, - в ужасе воскликнула она, заметив арбалетный болт, выглядывающий из бока княжны. Опять! - Что, опять? - обеспокоено подскочили к ней Сидор с Корнеем. - Слава богу, пронесло, - облегчённо заметили Корней, берясь рукой за торчащий из спинки скамьи арбалетный болт, прибивший к скамье рубашку княжны, и выдёргивая его. Ишь, зараза, сломался, - с сожалением заметил он, вертя перед носом бледной, как смерть, княжны вытащенным болтом, - если б не кольчужка, печень бы, наверняка, пробило. - А так, только по боку скользнуло, даже кольчугу пробить не смогла, - пояснил он подошедшему Димону. Дерьмо, а не арбалет, - недовольно скривился он и, покрутив в руках бандитский арбалет, отбросил его в строну. - Наверное, на боку синячище будет, - глубокомысленно заметил Димон, насмешливо наблюдая за трясущейся от запоздалого страха княжной. - Теперь поняла, салага, - хмыкнул Сидор, - что если тебе взрослые дяди сказали кольчугу одеть, то выполнять должна безпрекословно. - Это невозможно, - неожиданно подала слабый голос княжна, пытаясь слабой рукой отстранить поддерживающую её Машу. Это неблагородно, - ткнула она рукой в валяющиеся кругом тела. - Чего? - уставились все на неё недоумённо, замерев от неожиданности. - Нельзя пользоваться арбалетами. Так нельзя воевать. Это неблагородно, - набычив голову, заговорила княжна. Дворянин должен пользоваться мечом, а не этим орудием разбойника, - гневно ткнула она своим изящным пальчиком в валяющийся на полу разбойничий арбалет. - Да, - гневно глядя на Корнея, согласился с ней Сидор, - княжна абсолютно права. Этим, что у тебя был в руках пользоваться нельзя. Вот, - потряс он перед носом княжны своим изящным арбалетом, - Надо пользоваться таким. Игрушка. Минимальное время перезарядки. Высокая скорострельность. Лёгкая взводимость. Раз, одним движением за рычаг, и у тебя он заряжен, сразу на пару болтов - продолжал перечислять он достоинства своего арбалета. А это что у тебя, - осуждающе покачал он головой. Тьфу. Ложе, будто топором рубленное. Дуга - какая-то железяка плохо прокованная. Только такой бугай, как этот покойник и мог его взвести. - Так где же я тебе такой найду, - сварливо заметил Корней. У нас тут ящеров не водится. Почитай сотню народу уже перебили, а до сих пор так ни один и не попался. - Видать не тех бьёшь, - покачал головой, возражая Димон, и, подобрав брошенный арбалет, стал внимательно его рассматривать. Барахло, - заметил он, сунув его обратно Корнею в руки. И тут количество не играет особой роли. Какие-то они все, - замялся он, ковырнув ногой труп и подыскивая подходящее слово, - босяки, что ли. - Да уж, - включилась в игру и Маня, - это тебе Димон не на ящеров охотиться. Там то добыча, так добыча. И мечи, - начала она перечислять, закатив глаза от якобы нахлынувших воспоминаний, - и топоры, и арбалеты. А какой щит мы однажды бросили, - сварливо заметила она Сидору. До сих пор, как живой, перед глазами стоит. - Пока вы там пускались в воспоминания, я тут кое-что нашёл, - оборвал её мечты Димон, потроша плащ сидящего у стены бывшего Бледного Монаха. Ого, - хмыкнул он, вытрясая из распоротой полы плаща большую кучу золотых. - На взгляд, не менее сотни будет, - заметил он, набивая ими свои карманы. Можно сказать, что путешествие с княжной окупилось. - Долго они у тебя сидели? - обратился он к медленно приходящему в себя владельцу гостиницы. - Да почитай уже вторую неделю, как столовались, - мрачно откликнулся тот, провожая глазами исчезающие в карманах Димона золотые. И, видимо вспомнив о понесённых убытках и понимая, что учинённый разгром, ему никто не оплатит, добавил, - Безплатно. - Вы убили двадцать человек, - тихим, каким-то надломленным голосом проговорила княжна, как-то внезапно очнувшись. За пару минут, - проговорила она, потрясённо смотря на стоящих перед ней ребят. - Не двадцать, а девятнадцать, - тут же уточнила Маня, перебив княжну. И он больше всех, - тут же наябедничала она, ткнув в Корнея своим точёным пальчиком. А я то всего ничего, какую-то троицу. Это не в счёт. - Ну вот, - недовольно проворчал Корней, - теперь валите всё на меня. Сами арбалетами обзавелись, а мне приходится по старинке, сабелькой. - Да будет тебе арбалет, будет. Обещаю, - милостиво кивнула головой Маня. За то, что ты со мной поделился таким милым спальничком, будет тебе арбалет. Сидор говорил, что он слышал, что где-то у ящеров есть десятизарядные, со сменным магазином. Правда бьют они не так далеко как наши, но зато для боя в тесном помещении, таком как это, - обвела она разгромленный гостиничный трактир скептическим взглядом, - самое то. - Может быть, мы найдем себе другое место, - послышался слабый голос княжны, которую так и продолжало трясти от вида разгромленного помещения и валявшихся по сторонам трупов. - Да, ребята, - тут же заметил Димон, закончивший проверять плащи у других покойников. Пора сваливать. Как-то мы тут засиделись, а ведь один то ушёл, если вы ещё не забыли. - Да, - кивнул головой Сидор, не двинувшись с места и продолжая мрачно глядеть на владельца гостиницы, так и не вылезшего из-под стола. Местная стража придёт, скажешь, что мы здесь ни причем, что они первые начали. Что они первые напали на благородную госпожу княжну Лидию Подгорную. - На кого? - сиплым голосом спросил ошарашенный владелец гостиницы, глядя дикими, округлившимися от ужаса глазами на удивлённого такой его реакцией Сидора. - На княжну Лидию Подгорную, глухая тетеря, - повторил Сидор раздражённо. И посмей только что-нибудь переврать. Вернусь и лично проверю. Оставив продолжавшего трястись от страха хозяина гостиницы в разгромленном помещении под присмотром мрачной княжны, Сидор с Маней отправились в комнату собирать свои вещи. А Корней с Димоном бросились на конюшни спешно готовить лошадей к ночному бегству. - Мы ещё ни из одного города спокойно не выехали, - раздражённо заметил Сидор, поспешно, не разбирая, сваливая свои и чужие вещи в походные баулы. - Похоже прям на проклятие какое-то, - согласилась с ним Маня, выходя из двери соседней комнаты с уже упакованными баулами. Ничего не забыли? - критическим взглядом окинула она покидаемую комнату. - Чисто! Уходим, - отозвался Сидор, окинув комнату внимательным взглядом и закидывая на плечи баулы, свои и Корнея с Димоном. Покинув номер гостиницы, в котором им так и не довелось переночевать, они тихо и осторожно спустились по внутренней лестнице в разгромленную гостиную залу, застав там только одну княжну. О чём-то усиленно размышлявшую. - Какие мысли точат, сей прекрасный лоб, какие думы посещают, - весело спросил Сидор, останавливаясь перед княжной и окидывая помещение внимательным взглядом. И куда пропал наш друг владелец? Не сбежал ли часом? - подозрительно уставился он на княжну. - Прогнала на кухню, - безпечно махнула княжна рукой, - чтобы мне тут своим нытьём не докучал. - А потерпеть до того, как мы отсюда смоемся, ты не могла, - раздражённо поинтересовался Сидор, заглядывая в полуоткрытую дверь кухни и скрываясь внутри. - Ну вот, - недовольно заявил он, выходя из двери кухни и внимательно посмотрев на княжну, - что и следовало ожидать. Хозяин смылся через чёрный ход. - А и пусть бежит, - безпечно махнула княжна рукой. Всё равно мы уезжаем, - и, отобрав у растерянно смотрящей на неё Мани свой баул, направилась к входной двери. - Стоять, - голосом, не предвещавшим ничего хорошего, тихо сказал Сидор и добавил, глядя в замёрзшую спину княжны. Хочешь арбалетной стрелы теперь уже в лоб? Так давай, открывай парадную дверь, - и ни слова больше не говоря, развернулся и, подхватив скинутые до того под стол все свои баулы, скрылся за кухонной дверью. - Там, чёрный ход, - тихо проговорила Маня, кивнув на дверь, за которой скрылся Сидор, и внимательно наблюдая за поведением княжны. Я сейчас повернусь и пойду этим путём. Ты можешь оставаться, или идти через парадное крыльцо, - и ни слова не говоря, повернулась и вышла в кухонную дверь. С облегчением услыхав, что княжна развернулась вслед за ней, Маня, тем не менее, поймала себя на странной мысли. Ей стало как-то неожиданно безразлично, пошла ли за ней княжна, или же вышла на парадное крыльцо, подставив свой тупой лоб под стрелу возможного стрелка. Направляясь по полуосвещённому чёрному ходу к входной двери, вслед за спиной маячившего в паре шагов впереди Сидора, Маня мучительно пыталась понять, где, на какой минуте их сегодняшних неприятностей, ей стало как-то совершенно безразлично мнение княжны на её счёт и то, что она ещё отчебучит. Видимо, постоянные мелкие пакости, устраиваемые княжной на всём протяжении их пути по реке, её своеволие и дурь, как-то разом трансформировались в одну большую пустоту, оставшуюся в её душе на месте бывшего ранее тёплого чувства. Дождавшись одобрительного кивка Сидора, осторожно выглянувшего за дверь и минуты две внимательно наблюдавшего за окрестностями, одновременно прислушиваясь к звукам ночного города, они осторожно вышли на крыльцо и, таясь в ночных сумерках, направились к конюшням, где мелькали тени тихо переругивающихся Димона с Корнеем. - Проще дождаться конца света, чем вас с вашими сборами, - яростно прошипел сдавленным голосом Димон, выныривая из темноты. - Хозяин сбежал, - перебил его Сидор, кинув ему в руки его дорожный баул. Княжна отпустила, - добавил он, ничего больше не говоря на недоумённый взгляд Димона. - Она чего, - потрясённо посмотрел на него и на подошедшую Маню Димон, - крышей съехала? Она же нас спалила, и мы не успеем из города убраться. - Если поторопимся, то успеем, - поторопил его тихо подошедший Корней. Быстро упаковав дорожные мешки в чересседельные сумки, вся компания, не говоря больше ни слова, тихо выбралась из конюшен гостиницы, выскользнув через задние ворота. Как и говорил Корней, никто их в воротах города, хоть и запертых по ночному времени, останавливать не стал. Только вот мзду за ночной выход пришлось заплатить чуть ли не в десятикратном размере, сунув несколько золотых в руки ухмыляющихся стражников и наблюдая их всё понимающие рожи. Да и так было понятно, что никто с чистой совестью, на ночь глядя, не будет столь поспешно покидать город. А что собирались они поспешно, было видно с первого взгляда, судя по перекосившимся баулам с поклажей, съехавшим набок у лошадей, которых готовил Димон. - Да что я вам, конюх, что ли? - шипел Димон в ответ на яростные взгляды приятелей, после того как те отсчитали в карманы стражников несколько золотых монет. Считай, что первый раз в жизни паковал, а вы ещё от меня чего-то хотите. Бегство в ночи. * Быстро, под руководством взбешённого Корнея и насмешливыми взглядами стражников, переложив скособоченный груз, они наконец-то смогли покинуть город. Следующим, что им запомнилось, была бешеная скачка в ночи. Надо сказать, что скачка тёмой ночью по незнакомой дороге, с табуном плохо управляемых лошадей, удовольствие не самое приятное. Только уже ближе к утру, когда табун вошёл в равномерный ритм движения, когда лошади были уже чуть ли не загнаны, он уже не был таким неуправляемым. Поэтому, Сидор, не смотря на внутреннее нежелание даже приближаться к княжне, решил всё-таки уточнить у неё дорогу. - Опиши, пожалуйста, дорогу к замку твоего дяди, - тихо попросил княжну Сидор, подъезжая вплотную. И желательно подетальнее, со всеми поворотами, мостами и бродами. - Зачем? - удивлённо посмотрела на него княжна, недовольная тем, что Сидор, пристроившись рядом с ней, и, намереваясь поговорить, резко сбросил темп скачки. Вот же она. Езжай прямо по ней, никуда не сворачивая, и прямо в замок упрёшься. - Да, видишь ли, если тебя ждали в городе, держа под контролем все гостиницы, то уж устроить засаду, на подъезде к замку, сам бог велел. Особенно если есть какое-либо подходящее местечко, - терпеливо попробовал достучаться до её мозгов Сидор. - Здесь уже земли моего дяди, - высокомерно бросила княжна, бросив на Сидора брезгливый взгляд. А он умеет наводить в своих землях порядок. Здесь не бывает ни бандитов, ни охотников за головами, как вы их называете, - с невольно проявившимся высокомерием бросила княжна. - Если мне не изменяет память, - заговорил с другого её бока Димон, незаметно подъехавший вплотную и даже не повернув головы в её сторону, - то ты также не хотела надеть кольчугу, в гостинице. И жива только потому, что тебя заставили её одеть. - Так что, не выкобенивайся, и говори, что спрашивают, - тихо попросил её Сидор, - начиная постепенно сатанеть. - Ну, - недовольно поморщившись, начала княжна, - тут, где мы проехали и чуть дальше, дорога так и идёт, сменяясь то полями, то перелесками. Перелески довольно редкие, даже в свете луны - прозрачные, легко просматриваемые. Чащобы, такой как в верховьях Северного Стрыя, здесь нет. Мостов, тоже нет. Есть один только брод, прямо перед замком, но там уже нам ничего не угрожает. Там всё под контролем дядиных гвардейцев. - Значит, брод прямо перед замком, - задумчиво заметил Сидор, пропуская её чуть вперёд и посмотрев за её спиной на Димона. А кустиков там каких-нибудь нет? - Как это нет, - насмешливо заметила княжна. На реке, да чтобы кустов не было? - Их тут везде полно, а на броде, тем более. Там же мелководье. Вот по обе стороны реки этих кустов и полно. - И скоро эта река будет? - поинтересовался Корней, подъезжая поближе. - Часа два такой езды, и мы, практически на месте, - заметила княжна, невольно стараясь отодвинуться от него подальше в сторону. - Думаю, что нам не мешало бы передохнуть, после безсонной ночи, - флегматично заметил Корней, заметив взгляд Сидора, с задумчивым видом, устремлённого на чуть сереющий небосвод. - Вряд ли кто за нами погнался, - заметил Димон, соглашаясь с ним и, вырвавшись вперёд начал заворачивать табун к видневшейся неподалёку рощице. - Да и костерок неплохо бы запалить, - заметил Корней, с задумчивым видом рассматривая пустынный перелесок с редкими деревцами. - Чайку бы попить, - флегматично согласился с ним Сидор. Пару часов до рассвета передохнём, а с солнышком и дальше махнём. Куда уж нам теперь торопиться. Передохнув пару часов, и дождавшись, чтобы солнце достаточно высоко поднялось над горизонтом, они снова неспешно тронулись в путь, но, уже не гоня табун сломя голову, а тщательно высматривая дорогу. Княжна, недовольная задержкой, тем не менее, старалась не показывать своего недовольства, страшась мрачного взгляда Корнея и не отстающих от него Сидора с Димоном. Только Маша постоянно улыбалась ей, стараясь хоть как-то немного подбодрить. - Ну вот, - удовлетворённо заметил Сидор, когда вдалеке показались стены замка, а перед ними, вдалеке, замаячил брод через реку. Что я говорил. Нас ждут. - Где? Где? - в тихом ужасе завертела головой княжна, стараясь, что-нибудь высмотреть. - Да вон же, - удивлённо на неё посмотрев, ответил Димон, - двое пастухов с отарой овец. - Эти, что ли? - облегчённо засмеялась княжна. Да это же просто пастухи, - презрительно заметила она. Кто же боится пастухов. - Вот именно, - рассеянно откликнулся Сидор, поёрзав в седле и поудобнее в нём устраиваясь, - кто же боится пастухов. Спорим, - обратился он к Димону, - что слева в кустах, двое, а справа, за пастухами, ещё парочка? - Шестеро? На нас четырёх? - с сомнением покачал головой Димон, внимательно присматриваясь к уже недалёкому броду. За бродом, наверняка ещё пятёрка сыщется. - Лошадей вперёд, - в пол голоса заметил Корней, присоединяясь к ним. Мы сзади, княжна в середине. Как только проявятся, бьём тех, кто на этом берегу, потом лошадьми сминаем тех, кто на той стороне. И болтов не жалеть. Бить по площадям. На удобные места для засады обращать самое пристальное внимание. Медленно и неторопясь, двигаясь, как будто они всю ночь неслись галопом, а теперь, вблизи конечного пункта, расслабились, вся группа заняла оговоренные места и теперь лениво, как бы засыпая на ходу, двигалась к броду. Едва только они, как бы еле двигаясь, оставили позади так и стоящих у дороги пастухов, как из-за спины, раздался насмешливый голос. - Далеко ли собрались, любезные? - и сонно обернувшийся назад Сидор, увидал направленный на себя арбалет. В следующее мгновение всё совершенно смешалось в хаосе дикой мгновенной стычки и бешеной стрельбы на полном скаку. Только вылетев на другой берег, они смогли как-то прийти в себя и осознать, что опять прорвались, смяв, конной лавой, заслон на этом берегу и перебив засаду на другом, и за своей спиной снова оставив только кучу трупов. - Уроды, - брезгливо бросил Димон, догоняя вырвавшихся вперёд Сидора с Маней, - надо стрелять, а не спрашивать, как пройти в библиотеку. Ого! - удивлённо воскликнул он, обратив внимание на бледную, как сама смерть княжну, - Да ты прямо в рубашке родилась, - неожиданно рассмотрел он посечённый стрелами плащ княжны и торчащий из седла арбалетный болт. - А мне вот так не повезло, - добавил он, прижимая руку к окровавленному боку и медленно сползая с лошади. Да ерунда, - бросил он сразу же захлопотавшей над ним Маней. Слава богу, только царапнуло. - Ну почему ни у одного из этих уродов, нет ни одной кольчужки, хоть плохонькой, - тихо пожаловался он Корнею, мрачно смотревшему, как Маня ловко перетягивала бинтами грудь кривящегося от боли Димона. Сколько железа набрали на этих бандитах, прям жуть. Наверное, можно было бы танк выплавить, а кольчужки, какой никакой, хоть завалящейся, ни одной не попалось. - Кольчуга дорого стоит, - тихо заметил Корней, стоя с ним рядом и бросая внимательные взгляды на оставшийся у них за спиной брод. Похоже, прорвались и на этот раз, - заметил он, не увидав ни малейшего шевеления, ни на одном из берегов. Если кто и остался, то затаился и ждёт, чтобы вернулись. - В другой раз, - прохрипел подъехавший к ним Сидор. Пусть уж князь собирает покойничков, раз не может навести порядок совсем рядом со своим замком, - бросил он, глядя прямо в глаза княжны. В замке, - кивнул он на маячивший, на бугре замок, - такой же контроль, как и на броде? - мрачно поинтересовался он у съёжившейся под его взглядом княжны. После того, как, перевязав Димона, они двинулись дальше, всё тем же, уже заведённым порядком, они снова спрятали княжну внутри своего строя. И даже подъехав к распахнутым безпечно воротам замка, не выпустили её вперёд, хотя она сразу же признала в стражниках на воротах старых дядиных гвардейцев. Прибытие в замок. Встреча с князем.* Медленно, настороженно оглядываясь по сторонам, и внимательно рассматривая пустынные замковые стены, они проехали под пустынной надвратной башней и задержались возле вторых ворот, распахнутых настежь. Вся компания, не исключая и княжну, с каким-то недоумением и брезгливостью уставилась на сидящего безмятежно, на каком-то замызганном пеньке, грязного и неряшливого стражника, никак не прореагировавшего на появление нежданных гостей. Переглянувшись настороженно между собой, Сидор с Корнеем, медленно оттеснили княжну обратно внутрь группы и вежливо, стараясь не нагрубить даже случайно, обратились к стражнику. - Князь дома? - поинтересовался у стражника Сидор, сразу переходя к сути и настороженно оглядываясь в пустынном замковом дворе. - А тебе почто, - душераздирающе зевнув, лениво поинтересовался стражник. Он таких, как ты, не принимает. За подаянием обращайся к другим. Здесь, таких не привечают. - Тебя не спрашивают, скотина, кого здесь привечают, - неожиданно громким командным голосом рявкнул Корней. Отвечать, когда спрашивают. Разомлевший в тёплых утренних лучах солнца стражник, от неожиданно громкого голоса, раздавшегося прямо над головой, подскочил с пенька, чуть ли не на пол метра. Он в растерянном недоумёнии уставился на грозно орущего на него мрачного Корнея, и стоял, испуганно хлопая глазами. - Живо вызвал князя, скотина, - продолжал орать Корней, нагнетая обстановку. Или я с тебя живого шкуру спущу. Перепуганный стражник, по началу было растерянно глядевший на Корнея, начал быстро приходить в себя от неожиданности, и уже собрался, было и ему что-то ответить подобное, но, неожиданно замер, заметив что-то в глубине их группы. Он вдруг побледнел, покрылся внезапно выступившей испариной и, ни слова даже не ответив, опрометью бросился в стоявший в глубине замкового двора роскошный дворец. Как только он скрылся в распахнутых парадных дверях дворца, как в нём тут же началась какая-то непонятная суета. Сидор, оглянувшись на остальных, так же, как и они, с недоумением смотрел на то, как и второй стражник, стоявший до того спокойно в воротах и флегматично, с сонным видом рассматривающий въехавшую во двор группу всадников на глазах стремительно преображается. Ещё только княжна выступила вперёд из их строя, а того, как будто ветром из ворот сдуло. - Чего это с ними? - настороженно посмотрел он на стоявшего рядом Корнея. Тот, бросив вокруг внимательный взгляд, стремительно переместился к княжне и, резко перехватив повод, оттеснил её обратно в середину группы, прикрыв её корпусами лошадей табуна. Дальше уже они стояли посреди крепостных ворот замка, ощетинившейся во все стороны арбалетами и настороженно осматриваясь по сторонам. Напряжённость ситуации сломало только появление в дверях дворца невысокого человека в роскошной шубе из голубоватого меха, небрежно наброшенной на полуодетого мужчину. - Лидия? - неверяще спросил он её, подходя ближе, к ощетинившейся арбалетами группе, и не обращая на них никакого внимания. Ты ли это? - растерянно уставился он на неё. Не может быть, - снова повторил он, расталкивая лошадей и устремляясь к княжне. - Лидия! - уже в полный голос кричал он, радостно распахивая широко руки и стаскивая княжну прямо из седла к себе в объятия. Не ждал! А ты вот, она! Живая! - радостно тискал он её в своих объятиях, ни на миг не выпуская. - А где же вся твоя гвардия, - немного рассеянно поинтересовалась княжна, окидывая внимательным взглядом пустынный двор замка и резко отстраняясь от князя. Раньше тут кишмя всё кишело от гвардейцев. Шагу некуда было ступить, а теперь тишина. - Ай-яй-яй, - покачал головой князь, нежно и ласково глядя на неё. Совсем ты забыла наши дела и порядки. Ведь сейчас же самое время торговых обменов с ящерами. Сейчас же самый разгар сезона торговли с ними в обменных заимках на границе. Забыла разве, что там мы меняем нашу ягоду на их лекарства. - А это тебе не одна тысяча золотых будет, - значительно кивнул он княжне. Это основа нашего богатства. Я не могу оставить это дело без охраны. Мало ли мерзавцев, готовых покуситься на наши доходы. Вот и пришлось с обозами отправить практически всё войско. - И что? - перебила его княжна. В замке никого не осталось? - Почему никого? - недоумённо посмотрел на неё князь. Обычная охрана, на своих положенных местах. В самом замке двадцать человек, да округу постоянно патрулирует ещё пара десятков. Вполне достаточно. - А чего их в округу понесло? - нетерпеливо перебила его княжна, требовательно глядя на князя. - Да докладывали управляющие, что появились в окрестностях какие-то подозрительные личности, - немного растерявшись от напора княжны, ответил ей князь, - вот они и отправились проверить, что и как. Да и за порядком заодно понаблюдать. Мало ли что. - Хотя, - безпечно махнул князь рукой, - кто посмеет тронуть самого князя в его собственном доме, - усмехнувшись, заметил он. - Ну, я то знаю кто, - тихо, как бы себе под нос, пробормотала княжна, бросив в сторону стоящей неподалеку компании косой взгляд, и отмахнувшись от князя. Сразу же насторожившийся князь, медленно отстранился от княжны и подозрительно посмотрел на неё. Недолго помолчав, и пожевав в задумчивости губами, он, наконец-то, решился поинтересоваться. - Если ты что-то знаешь, что может представлять опасность для нас и нашей семьи, то ты должна мне немедленно об этом сказать. - Да ерунда всё это, - небрежно отмахнулась снова от него княжна. Не стоит твоего внимания - И всё-таки, - продолжал настаивать князь, обеспокоенный её замечанием, - если ты знаешь кого, кто замышляет против меня что-либо, тебе следует об этом сказать. - Не обращай внимания, - снова отмахнулась она, поворачиваясь и мило улыбнувшись подошедшей к ним Мане. - Вот, кстати, - снова улыбнулась она, кивнув в сторону Маши, - познакомься дядюшка. Это Маша из Кова. Воинственная амазонка и моя охранительница от всяческих невзгод. - А это, - кивнула она на стоящий рядом друзей, - Корней, непревзойдённый мечник, против которого даже я, как новобранец против ветерана, и его товарищи, Сидор и Димон. Стрелки из арбалета. - А также путешественники и искатели приключений, и удовольствий, - дополнил её рассказ Сидор, тепло улыбнувшись князю. Путешествуем по свету, ищем всяческие диковины. Пытаемся удовлетворить своё неуёмное любопытство. - Вот, - кивнул он на сразу же замолчавшую княжну, - волею случая вынуждены были прийти на помощь Вашей племяннице, найдя её в весьма стеснённых обстоятельствах. - О-о-о, - протянул князь, хватая Сидора за руку и энергично её тряся. Вы даже не представляете, что для меня сделали. Я совсем отчаялся найти мою ненаглядную княжну, - нежно посмотрел он на стоящую рядом молчаливую девушку, с опущенным в землю взглядом. Вы только поглядите на неё, - с умилением перевёл он взгляд на Димона. Само очарование. - Десятник, - неожиданно громко и зло крикнул он в сторону вяло занимающихся чем-то во дворе гвардейцев. Десятник! - снова крикнул он, увидав бегущего к нему какого-то служаку. Немедленно выделить десяток для проверки кустов у брода, - и, не обращая больше на него внимания, повернулся обратно к компании. Если вы не возражаете, то я был бы не против проехаться немного и посмотреть на место недавней стычки. Интересно посмотреть, кто это шалит у меня под боком. Отдав ещё кое-какие распоряжения, князь дождался, пока быстро организованный десятником отряд, выедет далеко вперёд и прочешет место ночной засады. Он, особо не спеша, выслушал от него доклад и, поняв, что никого живого там больше нет, только потом, выехал в сопровождении ещё одного десятка гвардейцев за ворота своего замка. - А князь то, осторожен, - тихо заметил Сидор Корнею, так же как и он, молча наблюдавшему за манипуляциями князя. Такого просто так не завалишь. Только если на чём-нибудь провести, как эти ряженые пастухи. - Двадцать человек. Шестеро на том берегу, и четырнадцать на этом, - донёсся до них голос десятника, уже снова что-то докладывавшего своему князю. Все, как один, с болтами в мозгах, - настороженно покосился он в сторону приблизившихся Корнея с Сидором. Порубленных только двое. По виду вылитые пастухи. Вот только арбалеты как-то не вяжутся с обликом пастухом, - снова покосился он в сторону молчаливых друзей. Результаты засады * - Невероятно! Я в восторге! - Восхищённо крутил головой князь, с восторгом глядя попеременно то на Корнея, то на Сидора. Так легко справиться с такой великолепной засадой. - Ну, - хмыкнул Корней, - это было не так уж и легко. Да и моей заслуги в том, что перебили засаду, на этот раз нет. Это всё их работа, - кивнул он на молча стоявших за его спиной ребят. Тут, в основном, арбалеты поработали, а я всего то парочку и зацепил. - Это просто невозможно! - восторженно повёл князь взглядом по месту бывшей засады, оглядывая истыканный арбалетными болтами берег. Такое впечатление, как будто здесь отстрелялись по площадям не менее сотни лучников. - Ну кто бы мог подумать, - снова поражённо покачал он головой, - что обычные пастухи окажутся переодетыми убийцами. Теми самыми пресловутыми охотниками за головами, от которых я надеялся спрятать и защитить свою дорогую племянницу. Я же не раз ездил мимо них, чуть ли не каждый день, и мне не показалось в них ничего странного. А вы с одного взгляда их вычислили, - потрясённо посмотрел он на безмятежного Корнея. - Зато я знаю тех, кто бы мог так подумать, - чуть слышно, буквально себе под нос проговорила задумчиво княжна. - Нет! - не дал ей развить эту тему князь. Надо немедленно послать гонца на границу, - повернулся он к ней. Пусть вернут половину гвардии обратно в казармы. Товар, конечно, охранять надо, но племянница у меня одна и рисковать твоей жизнью я не намерен. Если ещё не закончили с торговлей, то пусть бросают всё и торопятся сюда. Надо довести численность замковой стражи до требуемого уровня, чтобы перекрыли все возможные лазейки. - А вас, дорогие путешественники, - с искренним уважением посмотрел он на всю компанию, скромно стоящую неподалеку от брода, - я попросил бы, если вам, конечно, не в тягость, - на миг замялся он, выступая в явно не привычной для себя роли просителя, - то остаться. Ненадолго, - напряжённо глядя на Корнея, ещё раз попросил он. По крайней мере, до того момента, пока стража не восстановит свою численность. Погостите у меня чуток, отдохнёте. Оглядитесь по сторонам. Может, и в наших краях найдёте что-нибудь для себя интересное, что вам будет любопытно или доставит удовольствие. А я уж не поскуплюсь, отблагодарю вас за все ваши труды. - Хорошо, - кивнул головой Корней, бросив вопросительный взгляд на недовольно скривившихся Сидора с Димоном. На парочку, тройку дней мы у вас задержимся. Пока вы не разберётесь со своей стражей. Больше они не стали задерживаться на месте ночной засады и, оставив княжеских гвардейцев прибирать трупы и собирать разбросанное оружие, отправились обратно в замок. Там князь поручил их заботам местного распорядителя, повелев отвести им на всех одно большое двухкомнатное помещение, а сам, сославшись на занятость, отправился заниматься своими делами. Тем не менее, он не забыл их пригласить этим же вечером на банкет, устраиваемый в честь их благополучного прибытия. - Ну и какого хрена ты согласился? - недовольно набросился Сидор на Корнея, как только они остались одни в отведённой для них князем комнате. - Почему без стука! - тут же рявкнул он на молча появившегося у них в комнате слугу, принёсшего дрова для камина. Пока мы на месте, не сметь, здесь появляться, - тут же снова заорал он вслед испуганно шмыгнувшему в коридор слуге. - Не знаю, как у вас, - внимательно посмотрев на Корнея, пояснил он, - но у нас хорошо известно, что основными разносчиками сплетен и сведений являются как раз слуги, как бы невинно присутствующие при разговоре и занимающиеся, якобы, своими делами. - Это так, - медленно кивнул головой Корней, внимательно посмотрев на Сидора и переведя взгляд на стоявшего рядом Димона. На слуг никто из шляхты внимания никогда не обращает, а потом начинают удивляются, откуда это их тайны стали известны. - Вот поэтому, - тихо проговорил Димон, не сводя взгляда с неплотно прикрытой двери, - и будем говорить тихо и осторожно, - подошёл он к полу прикрытой двери и плотно притворил её, - десять раз посмотрев предварительно по сторонам. - И я бы не советовал вам забывать. Тебе особенно, - кивнул он мрачному Сидору, - что княжна здесь у себя дома. А отношения у нас с ней не совсем безоблачные. Я бы на его месте, - ещё раз настороженно посмотрел он на скривившегося Сидора, - поостерёгся. Один раз она уже пыталась его убить. Попытается и ещё раз. Может быть, - с каким-то сомнением посмотрел он на друзей, - и эта компания, что мы перебили в последний раз, не за ней пришла, а за нами? - вопросительно глянул он на Корнея с недоумённо поднявшим брови Сидором. По крайней мере, я бы не стал эту версию исключать. Больно уж она с нашим капитаном добродушно рассталась, не то, что с дружественным нам доктором. - А ты параноик, Димон, - задумчиво посмотрел на него Сидор. Но именно это мне в тебе и нравится. Мне то такая мысль даже в голову не пришла, а ведь правда. Стоит ей только дождаться прибытия гвардии, как она сразу же зубки покажет. Или я не разбираюсь в женщинах ни в малейшей степени. Сама она не справилась, а теперь, наверняка, попытается прибить меня, по крайней мере, с помощью княжеской гвардии, если уж нас отравить невозможно. - Ну и что ты скажешь на мой вопрос, - уже гораздо спокойнее спросил он Корнея. На кой ляд ты согласился на эту задержку? - Вам нужно время, - хмыкнул Корней. Хотя бы для того, чтобы нанять корабль для дальнейшего путешествия. Неизвестно, есть ли они сейчас в городе и когда ещё будут. А переждать, - он посмотрел уже на Димона, - всяко лучше под крышей у дружественного вам князя. Это вернее, чем, скрываясь от городской стражи, прятаться где-нибудь в городе, разыскиваемые за множественное убийство. К тому же и платить за постой не надо. Да и еда здесь халявная, как любит выражаться Маня. На том они и порешили, решив остаться в замке Подгорного князя буквально на несколько дней, пока не удастся нанять какой-нибудь корабль, идущий в нужном им направлении. По словам Корнея, выходило, что с этим у них не должно быть проблем. Поскольку княжество вело весьма активную торговлю, и корабли от столицы сновали постоянно во все возможные стороны. А уж на дороге по морю их должно было быть немерено. Глава 9 * Замок князя. Географический тупик. Следующий день. Утро. * Ранним утром следующего дня, перехватив на кухне пару кусков хлеба с кровяной колбасой, местным деликатесом, Сидор с Корнеем выбрались на открытую террасу, широким поясом охватывающую дворец князя. Здесь, в первых лучах раннего солнца, ещё в утренней прохладе, когда терраса не нагрелась последним жаром конца лета, было хорошо. - Осень скоро, - задумчиво заметил Сидор, стоя на открытой террасе замка и наблюдая рассеянным взглядом за тренировкой княжеских гвардейцев. Вон, - кивнул он в сторону княжеского декоративного садика, с заднего фасада примыкавшего к княжескому двору, - скоро ни одного зелёного деревца не останется. - Чего ж ты хочешь, - рассеяно откликнулся Корней, внимательно наблюдая за тренировкой, - вторая половина лета. - Ты посмотри, - яростно дёрнул он за рукав Сидоровой куртки. Нет, ты только посмотри, как они двигаются. Да корова на льду легче передвигается, чем они стоят на одном месте. - И это стрелки? - раздражённо ткнул он рукой в упражняющихся в стрельбе из лука пятерых гвардейцев. Им только по воронам пулять. Тото вороны порадуются. Можно даже не взлетать. Да они с пяти метров не попадут в ростовую мишень. Увальни деревенские. - Это самые лучшие, - неожиданно раздался у них за спиной недовольный голос князя, незаметно подошедшего к ним и уже стоящим, вместе с княжной, за их спинами минут пять. - Простите князь, - нахмурился Корней, - что вмешиваюсь в процесс обучения ваших гвардейцев, но в бою они не стоят и ломаной медяшки. Я не говорю уж про ящеров или амазонок, но даже против самых обычных пиратов они не продержатся и пяти минут. - Пфе, - фыркнул пренебрежительно князь. Да мои соколы год назад выбили ящеров с перевала и наподдали им так, что те бежали сломя голову. - И много погибло ящеров? - скептически глядя на князя, поинтересовался Корней. Вы, наверное, хорошо заработали на продаже ящерового оружия, доставшегося вам в качестве трофеев? - По правде говоря, трофеев то, как раз и не было, - смутился немного князь. Да и мёртвых ящеров мы ни одного не нашли. - Отчего же тогда они бежали? - насмешливо уточнил Корней. От ваших громких воплей, прочь, прочь? - От нашего оружия, - уже не так уверенно ответил князь, всё ещё продолжая пыжиться. От наших лучников, - гордо кивнул он на тренирующихся гвардейцев. - Сидор, - повернулся Корней к стоящему рядом молчаливому Сидору, - не хочешь немного поразвлечься? - кивнул он на гвардейцев. - А чё, - весело откликнулся Сидор, - можно и поразвлечься. Дистанция обычная? Двести пятьдесят? - спросил он Корнея, доставая из-под полы плаща взведённый арбалет и закидывая его себе на плечо. - Привычка, - заметил он, резко побледневшей княжне, растерянно уставившейся на него. - Ну, право слово, - осуждающе покачал князь головой, гордо подбоченясь. Вы меня, как хозяина, обижаете. Ну кто может мне угрожать в моём замке. - Угрозы бывают разные, - флегматично заметил Сидор, глядя прямо в глаза княжны. Лучше перебдеть сейчас, чем жалеть потом, - усмехнулся он, разворачиваясь и направляясь по парадной лестнице к тренировочной площадке стрелков. Следующие полчаса Сидор, вместе с присоединившимся к нему Димоном, развлекались стрельбой из арбалета, соревнуясь с гвардейцами в меткости. Как не старался князь нахваливать свою гвардию, но результаты простейшей стрельбы по мишеням были явно не в их пользу. Если ещё на коротких дистанциях, порядка пятидесяти метров, гвардейцы худо, бедно попадали просто по мишени, не говоря уж о ярком красном кругу по центру, то на средних, порядка ста метров и дальних, двести пятьдесят, ни одна их стрела даже не попала по щиту. - И это лучшие? - удивлённо глядя на князя, спросил Корней, продолжая наблюдать с балкона за развернувшейся шуточными соревнованиями уже по метанию топоров. Небрежно облокотившись на перила парапета, он, вместе со старым князем и княжной наблюдали, как попеременно, то Сидор, то Димон, о чём-то весело жестикулируя с гвардейцами, раз за разом втыкали метательные топорики в мишень, отодвигая её всё дальше и дальше, пока уже не смогли даже добросить до неё. - Стрельба, не самое главное, - безпечно махнул рукой старый князь, потерявший уже интерес к соревнованию. В конце концов, захотят жить, попадут. - Главное, когда я подошёл, я хотел сказать о другом. Вы можете не безпокоиться о последствиях бойни в гостинице столицы. Племянница рассказала мне, как вы расправились с бандой Бледного Монаха. Я впечатлён и распорядился прекратить следствие. - Неужели вы действительно, один, за пару минут, перебили девять человек? - уважительно глядя на Корнея, поинтересовался князь. Удивительно, - покачал он головой. Банда Монаха считалась одной из самых опасных в столице и с ним боялась связываться даже моя стража. А вы, за две минуты, - потрясённо покачал князь головой, - сделали то, что не могли сотворить все мои стражники за последние пять лет. Вы уничтожили эту банду. Всю! Целиком! Потрясающе! - Я был не один, - улыбнулся Корней. И большее число убитых приходится на Сидора с компанией. - Ах, бросьте, - жеманно махнул князь рукой. Никакое мастерство владения арбалетом не сравнится с мастерством мечника. Даже княжна, - кивнул он на молчаливую княжну, стоящую рядом и молча наблюдающую за соревнованиями, - отметила ваше несравненное искусство владения мечом, и предложила нанять Вас учителем фехтования. А её с детства учили лучшие мастера, и её мастерство - наивысшее во всём нашем княжестве. - Предлагаю Вам стать моим учебным мастером. Годик поработаете, поднатаскаете моих гвардейцев. Даже, если хотите, можете подучить их в стрельбе из лука. Ну, или из арбалета, как сочтёте нужным, - улыбнулся князь, довольный, что отметил его пристрастие к арбалетам. Конечно, у меня нет таких совершенных орудий, как у господ Сидора с Димоном, но что-нибудь подобрать можно. - Видите ли, - задумчиво протянул Корней, бросив внимательный взгляд на княжну, - у меня договорённость с Сидором и его друзьями о том, что я сопровождаю их до безопасного места. А вот дальше, они уже пойдут сами. - Если они сочтут, что в моих услугах больше не нуждаются, то я согласен остаться и потренировать Вашу гвардию, князь, - вежливо склонил он голову. Вообще то, это дело мне хорошо знакомо, поскольку несколько лет занимался подготовкой частей и обучением наследников в баронстве Гарс. Да и в прочих пришлось изрядно повоевать. - Отлично, - радостно воскликнул повеселевший князь. Где может быть безопаснее, чем в моём княжестве. Да нигде, - радостно улыбаясь, заметил он. Раз Вы, Корней, столь сведущий человек, то я Вас нанимаю на год мастером по обучению с окладом коменданта моего замка. Это большие деньги, - значительно посмотрел он в глаза Корнея. Я на оплату верным и нужным мне людям не скуплюсь, поверьте. - Ну раз такое дело, - задумчиво протянул Корней, - то я подумаю. Поговорю со своими нанимателями. А потом вам, князь, сообщу. - Отлично! - удовлетворённо заметил князь, разворачиваясь и направляясь к лестнице. О-о! Госпожа Маша из Кова, - радостно воскликнул он, заметив вышедшую на балкон Маню и на минуту задержавшись. А мы как раз вспоминали о Вас, вместе с господином Корнеем. У него как раз будет для Вас сообщение, а я пока пойду, приглашу Ваших друзей прогуляться со мной на плантации. Надо же показать нашим гостям наше богатство, - заметил он безразлично посмотревшей на него княжне. - Я всё слышала, - с каменным лицом, тихо проговорила Маня, - и, господин Корней, - выдавила она из себя ядовитым тоном, - может поступать так, как ему заблагорассудится. Он у нас человек вольный, что хочет, то и делает. Хочет, с нами шатается, хочет в замке остаётся, - и резко развернувшись, быстрым шагом вышла с балкона обратно в парадную дверь замка. Князь, несколько удивлённый таким резким ответом Мани на его замечание, недоумённо пожав плечами, отправился вниз на тренировочный плац, пригласить Сидора с Димоном прокатиться. - Ну вот я и свободен, - тихо замечает Корней, провожая Машу задумчивым взглядом. - Вы не пожалеете о том, что у нас остались, - тут же замечает улыбающаяся княжна, облизывая свои яркие губки язычком. - Вы похожи на кошку, слизнувшую у хозяйки сливки из горшка с молоком, - тихо замечает Корней, внимательно посмотрев на неё. - Не забывайтесь, - тут же оборвала его княжна, презрительно сморщив носик. - Я пока ещё у вас не служу, - растягивая слова, напомнил ей Корней, и, развернувшись, направился к конюшням замка, всей спиной ощущая раздражённый взгляд княжны. Где-то, через четверть часа, на конюшнях появились Сидор с Димоном в компании с князем и направились к Корнею, упаковывающему трофейное оружие в перемётные сумы. - А вот и мы, - весело заявил ему князь, радостно чему-то улыбаясь. Господа Сидор с Димоном согласились составить мне компанию в путешествии на плантации шишко-ягоды. Может быть, и вы поедете вместе с нами? - обратился он к Корнею. - Нет, - отрицательно покачал головой тот. Надо заскочить в столицу и попытаться сбыть там весь тот мусор, набранный нами по трактирам, да на переправах, - хлопнул он ладонью по глухо звякнувшему металлом баулу. - Князь милостиво уведомил местные сыскные органы в нашей невиновности в той стычке в гостинице, - пояснил он, недоумённо посмотревшим на него Сидору с Димоном. И я решил воспользоваться моментом и продать весь этот мусор, - ещё раз хлопнул он ладонью по баулу. - Правильно, - одобрительно кивнул головой Димон. Нечего таскать с собой всякую гадость. Ты, главное, купи побольше болтов к арбалетам, да желательно, чтобы разные были. И бронебойные, бронебойные не забудь, - повторил он. - Может быть тебе деньжат подкинуть? - спросил Сидор, седлая своего коня. Кто его знает, сколько ты там выручишь за этот хлам, а хорошие болты дорого стоят. - Обойдусь, - отмахнулся Корней, вскакивая в седло и поправляя тяжёлый баул за спиной. Тут, - снова похлопал он по баулу, - на многое должно хватить. Может быть, и арбалет себе получше присмотрю, чтобы Маня не беспокоилась о поиске десятизарядного. - Плохо ты знаешь Маню, - хмыкнул Димон, пристраивая своё копьё сзади седла. Если она что-то решила, то пушкой из неё это не вышибешь. А уж какой-то арбалетик, - махнул он рукой, - она полсвета перевернёт, а тебе достанет. Тем более что ты ей так потрафил со своим спальником. - Да уж, - хмыкнул Сидор. Носится с ним, как курица с яйцом. Разве что вместо плаща не носит. - Ну что, поехали? - обратился он к замешкавшемуся Димону. Князь уже заждался, - кивнул он на нетерпеливо горячащего своего жеребца князя, стоящего в воротах. И кавалькада всадников высыпала из конюшни. Промчавшись бешеным галопом по двору замка, они, теперь уже вместе с присоединившимися гвардейцами вынеслись за крепостной ров. Там, сразу же за воротами, дорога раздваивалась, в одну сторону направляясь к столице, а другой стороной уходя к видневшимся невдалеке ровным рядам посадок. Здесь, Корней с ними расстался, свернув в сторону столицы, а остальная кавалькада, подымая клубы пыли, устремилась на плантации. Показ плантаций ягоды. Выезд * - Прекрасное утро для поездки, - глубоко вдохнув свежий утренний воздух, мечтательно проговорил князь, повернув голову к Сидору, и с любовью осматривая с высоты своего жеребца, окружающие замок плантации. Люблю я это время. Урожай уже практически собран. Осталось добрать только сущие пустяки. Уже понимаешь, что всё получилось и можно слегка расслабиться. Лучшее время за всё лето. - Вы вдыхайте, вдыхайте, - глубоко вздохнул князь, на миг, задержав дыхание. Какой воздух, какая свежесть. Сюда приезжают больные лёгкими, дышать нашим воздухом. Он им очень помогает, - гордо заявил князь, - значительно посмотрев на Сидора. Есть у меня такая мысль, устроить в этих краях лечебницу для лёгочных больных. Выгодное дело должно получиться. - Санаторно-курортное лечение, что ли? - удивлённо посмотрел на него Сидор. И что, много желающих? - Поверьте, много, - кивнул, соглашаясь, князь. Сюда каждую осень приезжают и князья Северные, и князья Рокоша, и из южных княжеств многие не забывают наши места. Не говоря уж о всякой мелочи, вроде баронов и герцогов, из их нищих баронств. - К сожалению, - пожал он плечами, - много бывает и торговцев с Западного Берега, но тут уж ничего не поделаешь. Больно уж они богатые, приходится принимать. - Много её у вас, однако, - уважительно кивнул Сидор на тянущиеся до самого горизонта поля с ровными рядами кустов ягоды, прерываемые изредка малыми пятнами крохотных деревенек и куртинами лесов, да пересекаемые лишь росчерками дорог. - Да уж, - важно заявил князь, с гордостью оглядывая свои плантации. Труд нескольких поколений Подгорных князей. Наше родовое богатство. - Что-то я нигде здесь полей не вижу, - повнимательнее присмотревшись, заметил Сидор, несколько озадаченно всматриваясь в пейзаж. Да и огородов у деревень что-то не видно. - Это лишнее, - небрежно махнул князь рукой. То, что крестьянам нужно, я доставляю в деревенские лавки, где они могут свободно выбрать себе всё, что им требуется. Я не экономлю на своих крестьянах. И пусть злые языки не говорят, что они у меня голодают. - Кстати, - неожиданно остановил коня князь, склонившись к ближайшему кусту. Вы до сих пор так и не попробовали мою ягоду, - чуть расстроенным голосом, проговорил он, срывая с куста несколько оставшихся неубранными ягод, и протягивая их Сидору. Попробуйте. Ну же, - заметил он некоторую замятню Сидора. Смелее. Я угощаю. - Действительно вкусная и сладкая, - задумчиво протянул Сидор, попробовав на вкус ягоду. Хотя, что-то она мне напоминает. - Шишко-ягоду с поляны в лесу, - заметил Димон, выплёвывая косточку, и тут же снова умолк. - Нет, нет, нет, - отрицательно покачал головой князь. Никакой лесной ягоды. Этого не может быть. Эта ягода растёт только здесь и только у нас. Нигде в других местах она расти не может. Сколько ни пытались её у меня, и воровать и просить на вырост, и перевозили, чуть ли не с комом земли. Ни у кого, нигде, никогда, ничего не получалось. Так что, наслаждайтесь здесь и сейчас, другого раза может и не быть. - Вот, кстати, и лес, - радостно заметил он, когда они, где-то спустя полчаса, свернув с основной дороги, неспешно подъехали к опушке небольшой, насквозь прозрачной рощицы, непонятно каким-то чудом оставшейся посреди простиравшихся во все стороны плантаций. Проба в лесу дикой шишко-ягоды * - Вот, кстати, и она, - довольно проговорил князь, останавливаясь на опушке и наклоняясь с седла к ближайшему невзрачному кусту. Сорвав пару ягод, и даже не пытаясь, сам их попробовать, он протянул ягоды Сидору. С удовольствием понаблюдав за дикой гримасой, перекосившей лицо Сидора, надкусившего одну ягоду, он, не говоря ни слова, пришпорил своего коня и вернулся обратно на дорогу, к терпеливо ожидавшему их отряду. - Крестьяне говорят, что когда зрелая, она не такая кислая, - ехидно заметил князь, глядя на гримасы, устраиваемые Сидором, попытавшимся отплеваться от той мерзости, что наполнила его рот. - Она к тому же ещё и терпкая, что-то навроде тёрна, - старательно выговаривая слова, попытался разговориться Сидор. Странно, чего это в ней Корней нашёл? - заметил он в полголоса. Какая-то она мелкая, - всё ещё отплёвываясь, и корча гримасы, едва выговорил он, рассматривая горсть ягод в своей горсти. И ненастоящая. - Не знаю, что такое тёрн, но он у нас не растёт, - сухо заметил князь. А вот и настоящая, - с гордостью провозгласил он, указывая хлыстом на ровные ряды кустов своей плантации. И, сорвав очередную горсть ягод, бросил их в рот. Угощайтесь, господа, - любезно предложил он, широко поведя по кругу рукой. - Да и эта, не больно то больше будет, - буркнул Сидор себе под нос, нарвав горсть ягод и внимательно рассматривая их на ладони. - А почему вы их называете шишко-ягодой, - неожиданно поинтересовался он, продолжая внимательно рассматривать горсть ягод на ладони. Что-то совершенно на шишки эти ягоды не похожи. - Как-то так издревле повелось, - безразлично пожав плечами, ответил ему князь, даже не повернув в его сторону голову. Вот и мы её так называем. А откуда и почему? Да бог её знает, - безразлично махнул он рукой. Мне интересно, чтобы вино из неё хорошее делалось, а откуда пошло это название, мне безразлично. Я же вам не алхимик какой-нибудь, а князь. Борьба с мышами на плантациях шишко-ягоды. * - Боже, - чуть ли не с ужасом заорал Сидор, заметив, шевелящиеся стебли травы под ближайшим кустом, и едва не вывалившись от неожиданности из седла, - да тут же мышей, как блох на бродячей псине. Аж земля шевелится. Как же вы с ними боретесь? - А зачем с ними бороться, - насмешливо посмотрел на него князь. Ими лисы питаются. Вы даже себе не представляете, господин Вехтор, - покачал князь головой, восторженно закатив глаза, - какая здесь чудная лисья охота. И ведь таких лис, как на наших плантациях, нигде в мире не сыскать. Большой доход с того идёт, - довольно надулся он. - Видать наши мыши, - снова довольно осклабился он, - обладают какой-то повышенной питательностью. Шкуры у лис, - восхищённо закатил он глаза, - чудо. Шерстистость, пушистость, - начал перечислять он то, что знал, - всё на высшем уровне. А цвет, - продолжал он похвальбу. Один только цвет чего стоит. Такого рыжего цвета как у наших лис, нет ни в одном княжестве. Нарасхват шкурки идут. Ещё и в очередь покупатели выстраиваются. Ждут, когда вырастет очередной помёт, - гордо заявил он. - И особо ценят его городские кокотки, - смущённо хохотнул князь, значительно посмотрев Сидору в глаза и слегка понизив голос. Говорят, что от этих шкур у них появляется какая-то повышенная сексуальность. - Всё равно, - возразил Сидор, - похоже, что мышей у вас гораздо больше того, что лисы съедают. - Вон, - кивнул он на чуть ли не целую колонну мышей, спокойно пересекавших дорогу прямо перед копытами их лошадей, - гуляют как у себя дома. - А они и есть у себя дома, - довольно рассмеялся князь. - Нет, всё-таки, - довольно невежливо перебил его Сидор. Вы не пытались их хотя бы травить? - Пыта-а-лись, - растягивая слово, протянул князь, безнадёжно махнув рукой. Да толку чуть. Похоже, что, питаясь шишко-ягодой, они приобретают какие-то свойства повышенной устойчивости к ядам и всяческим отравам. Едят отраву, как какое-то лакомство. - Впрочем, - искоса посмотрел он на Сидора, - как и человек. Если вы хотите, чтобы вас никто не смог отравить, ешьте ягоду. По килограмму в день - достаточно. Да и ящеры делают множество настоек из этой ягоды. Как раз против отравы. Это сколько же они денег на этом наживают, - завистливо протянул князь, покачав головой. А ягода то, моя! - Ну так и делайте сами, - хмыкнул сзади Димон, первый раз, за прошедшие несколько часов вступивший в разговор. - Кабы я мог, - горестно воскликнул князь, расстроенно покачав головой. Если бы я только мог это сделать. Никаких бы средств не пожалел за эти рецепты. За это, - яростно потряс он кулаком перед собой, - умение. Но, увы, - безнадёжно развёл он руками. Ничего не выходит. - Даже нанял специалиста, и уже не первого, - продолжил он. Но и у него ничего не получается. Хоть он и говорит, что лиха беда начало. Но, не он первый, - безнадёжно махнул князь рукой, - не он последний. Все они говорят, что великие алхимики, а как до дела, так ничего не получается. Хотя этот, надо сказать, получше других будет. Потолковее. В первый же месяц выдал пару дельных советов по виноделию, так что деньги на него я, похоже, тратил не зря. - А что же ваши лисы, - вернулся к прерванному разговору Сидор, - так вот и живут на плантациях под кустами? - Ну что вы, - вальяжно откинувшись в удобном седле, воскликнул князь. Всё что вы видите. Все эти куртины, для них и оставлены, - кивнул он в сторону оставшегося у них далеко за спиной редкого лесочка. Чтобы не бегать по полю и не искать где их норы, - хохотнул он. - Выходит, - задумчиво посмотрел на него Сидор, - это у вас нечто вроде питомника с вольным содержанием животных? - Ну-у, да, - несколько растерянно и озадаченно, согласился с ним князь. Как-то я не думал на сей счёт. Но, по идее, вы правы. Это нечто вроде питомника с вольным содержанием. - А браконьеры не докучают? - неожиданно поинтересовался Димон. - С браконьерами у меня разговор короткий, - грозно нахмурив брови, гордо заявил князь. Если только найдут хоть одну шкурку у кого, так сразу на кол. - Че-чево, - ошарашенно уставился на него Сидор, чуть не вывалившись от неожиданности из седла. На кол! За одну шкурку лисы! - А как иначе, - довольно заявил князь, заметив реакцию Сидора с Димоном. Никому не позволено княжеское добро разбазаривать. - Вот кстати, - кивнул он в сторону небольшой деревеньки, к которой они как раз подъезжали. Управляющий докладывал, что недавно поймал одного такого со шкуркою. Заодно и заедем, проверим, как воля княжеская исполняется. И, пришпорив коня, рысью помчался в деревню, оставив позади себя опешивших Сидора с Димоном и парой гвардейцев из охраны князя. - Что-то я огородов здесь не вижу, - мрачно замелил Димон Сидору, оглядывая задворки деревеньки и не спеша торопиться вслед за князем. Прям, лубочная картинка с палехской шкатулки. - Тебе же князь сказал, - также мрачно откликнулся Сидор, пришпоривая свою лошадь вслед за далеко оторвавшимся от них князем, - что он заботится о своих крестьянах и обеспечивает их всем необходимым в лавках. - А ценами, на всё необходимое, он их тоже обеспечивает? - насмешливо спросил тихо Димон, догоняя его. - Похоже, что и водой, он тоже их обеспечивает, - также тихо ответил Сидор, внимательно присмотревшись к маленькой деревушке и не замечая в ней ни одного колодезного сруба. - Скажите, князь, - спросил, подъехав Сидор, прервав о чём-то разговор князя с местным крестьянином, по виду, совершенным старостой. А вода здесь что, привозная? - Ну откуда же здесь может быть вода? - снисходительно посмотрел на него князь. Здесь же нет ни одной речушки. Как леса под плантации вырубили, так ручьи, да речки и пересохли. Теперь приходится возить воду издалека. Из самого замка. - А разве нельзя было пару колодцев в каждой деревеньке выкопать? Или пруды сделать? - прикинувшись дурачком, поинтересовался Димон. - Вот ещё, - возмущённо воскликнул князь, недоумённо взглянув на него. Станут мои крестьяне на всякую глупость отвлекаться, вроде рытья колодцев, или копки прудов. Я о них забочусь. Можно сказать, как отец родной. И если надо, то и водой обеспечу. - Ага. Конечно, - хмыкнул Димон, заметив злобный взгляд местного крестьянина, зыркнувшего из-под опущенной головы, стоило только князю отвернуться. Едва только они подъехали, как князь тут же потащил их на деревенский выгон, показать на результаты своего правосудия. Откинувшись на высокую тулью седла, он долго и с удовольствием смотрел на мужика, корчившегося на колу. Тем не менее, два десятка княжеских гвардейцев, не забыли окружить князя с Сидором и Димоном плотным кольцом охраны, фактически не позволив им покинуть место казни. Следующие за этим полтора часа, князь долго и нудно распинался, расхваливая свою справедливость, и умение навести везде порядок. Особенно его воодушевляла тема музыкального сопровождения казни за совершаемые на его территории преступления. Он ещё долго распространялся про высокопрофессиональное умение его оркестра, всегда сопровождающего своего князя на казни. Про его умение подобрать наиболее мягкую лирическую мелодию, всякий раз новую, к новой казни. - И главное язык, - надувшись, как индюк от собственной значимости, продолжал разъяснять тонкости правосудия он. Главное язык вырвать. Тогда он своими воплями не будет нарушать звучание моего оркестра, а мычание практически и не слышно, - благодушно махнул он рукой, с удовольствием рассматривая корчащееся на колу тело. - А вам, господа, что нравится больше всего, - поинтересовался он у Сидора, не обратив совершенно никакого внимания на его закаменевшее лицо. Я так предпочитаю волынки. У них звук более пронзительный и печальный. Очень соответствует моменту. - А вот и бражка, - оживился он, заметив подошедшего давешнего крестьянина с кувшином в руке. Вы всё хотели попробовать эту гадость, так милости просим, - насмешливо добавил он, принимая кувшин от поклонившегося ему крестьянина и протягивая его Сидору. - А ничего, - выпив несколько глотков и удивлённо посмотрев на стоящего с понурой головой крестьянина, заметил тот. Хоть и кисленькая, а жажду утоляет. Что-то типа нашего кваса, - добавил он, протягивая кувшин Димону. - Если брать более зрелую ягоду, - несмело улыбнулся крестьянин, - то будет слаще. - А, действительно, ничего, - заметил Димон, вытирая рукавом губы и протягивая кувшин обратно князю. - Нет, нет, нет, - тут же скривился он, демонстративно в ужасе заслонившись руками. Это мужицкое пойло, и благородным господам пить это не след. Лучше я вас в замке угощу своим вином. Вот такого, вы нигде больше не попробуете. А эту гадость вылейте на землю, - брезгливо бросил он, отстраняя кувшин рукою. - Кстати, поехали покажу вам те кусты, с которых собирают ягоду сами крестьяне, - и, потеряв всякий интерес к всё ещё корчившемуся на колу телу, направился к ближайшим зарослям. - А бражка то, дрянь дрянью, - тихо заметил Сидор, направляя свою лошадь вслед за князем. И чего это её так Корней нахваливал? - пожал он плечами, направляясь вслед за князем. - Не скажи, - так же тихо возразил ему Димон. В жаркую погоду, лучше не придумаешь. Подъехав к кустам, возле которых остановился князь, они убедились, что ягода, которую выращивают крестьяне на своих 'огородах', та же самая, что и растущая в лесу. Да и на вкус, практически ничем не отличающаяся. Та самая мелкая, кислая дрянь. Больше князя в деревне, да и на плантациях ничто не задерживало, и они, уже нигде не останавливаясь, вернулись в замок. Возвращение обратно. * По возвращению, князь устроил пир, в честь счастливого окончания своих, как он сказал, неприятностей. И, не мудрствуя лукаво, ужрался своим любимым ореховым вином до такой степени, что княжна, также присутствовавшая на празднике, была вынуждена покинуть веселье в самом его разгаре, чтобы только не смотреть на те безобразия, что вытворял пьяный князь. Отплясывающий с дворовыми девками князь, икая и пьяно улыбаясь, лез целоваться попеременно, то к Сидору, то к Димону, лишь старательно обходя своим вниманием Корнея, с держащейся почему-то от него в стороне Машей, явно его с чего-то опасаясь. - Ты думаешь, я пьян, наверное, в сотый раз спрашивал князь Сидора, подливая ему своего любимого орехового вина в бокал. Да, я пьян. Но я трезв! - задрал он вверх указательный палец. - Я всё-ё-ё понимаю, - помахал он перед носом Сидора пальцем. И у меня прекрасная память. Подгорный Князь добра не забывает, - пьяно посмотрел он Сидору в глаза. Вы сделали для меня такое ..., - опять задрал он вверх указательный палец, - что сами даже не понимаете. А впрочем, вам и не надо, - безнадёжно махнул он на Сидора рукой. И я вас отблагодарю, - пьяно икнул он. - Только вот чем? - с пьяной рассеянностью посмотрел он вокруг мутным взглядом. Ну не денег же вам давать, как презренным купцам каким-то, - брезгливо скривился он. - Во! - радостно ухмыльнулся князь, неожиданно что-то вспомнив. Дам ка я вам саженцы моей шишко-ягоды. Два, три, - начал он загибать пальцы. А, - отчаянно махнул он рукой. Бери сколько хошь. Сколько сможешь увезти, все твои. - И другие бери. Всё, что из кустов понравится, тоже бери, - неожиданно разошёлся он. - Что? - заинтересовался Сидор. И колючку с южной стены замка, тоже можно взять? - И колючку бери, - пьяно махнул рукой князь. Всё что понравится, всё бери. Но только если сможешь увесть на своих лошадях, - пьяно покачиваясь и ухмыляясь, заявил князь. Никаких телег или чужих лошадей. Только своё. - Вот тебе, - жёстко ткнул он Сидора в грудь железным, несмотря на возраст, пальцем, и, обнимая его другой рукой за плечи, - я дам. А никому другому, - помахал он перед носом у того указательным пальцем, - нет! - Ну тогда я завтра же и начну отбор саженцев? - улыбнулся Сидор. - А и начинай, - безразлично махнул рукой князь, отворачиваясь от него. - Клю-ю-ю-чник! - неожиданно громко заорал он, так, что затряслись стёкла в окнах залы. А-а-а, зараза, - пьяно ухмыльнулся он, заметив появившегося как из-под земли ключника. Явился. - Дашь вот ему, - ткнул он пальцем в Сидора, - всё, что он только захочет из травок-муравок. Но под это ни телег, ни лошадей не выделять. Пусть везёт на своём. Лично проверю. И с этими словами, князь поднялся и, пошатываясь, скрылся в дверях, ведущих в его личные покои. Рассказ Корнея. * Посидев ещё немного, следом за ним смылись с банкета и Сидор с Димоном, решившие проверить своих лошадей и подышать свежим воздухом. - Может быть, я ошибаюсь, но надо сваливать отсюда, как можно быстрее, - заметил Димон Сидору, вешая масляный фонарь на крюк возле входной двери. - Такая трогательная забота о своих крестьянах наводит на дурные мысли, - согласился с ним Димон. В каморке на конюшне, отведённой под их нужды князем, кроме их вещей, больше ничего и никого не было. Поэтому, можно было поговорить спокойно. Сейчас, они только ждали Корнея, которого тихо предупредили подходить сюда после пира, чтобы обсудить ряд важных вопросов. - Что это? - первым делом спросил входящий, практически сразу же за ними в коморку Корней, ткнув пальцем во что-то красное, выглядывающее из-под плаща Сидора. - А, это, - смутился Сидор, доставая Корнеевский спальник из-под полы плаща и протягивая ему. Вот, - замялся он снова, - Маня просила передать. Говорит, что больше не нуждается. У неё, мол, теперь свои одеяла освободились, так что ей больше не нужно. - А, - ухмыльнулся Корней, - понятно. - Чего тебе понятно, чего тебе понятно, - взорвался Димон. Признавайся, чем так обидел девушку, что она тебе подарки обратно возвращает? - Слышала мой разговор с князем и решила, что я остаюсь у него на службе. - А ты? - настороженно посмотрел на него Сидор, переглянувшись с Димоном. - Конечно пообещал подумать. Пару деньков, не больше, - усмехнулся Корней, с удовольствием наблюдая за помрачневшими друзьями. А сам решил смотаться в город, проверить кое-что. А заодно и тяжесть, вам не нужную, продать. - Ну и как? Продал? - хмуро поинтересовался Димон, стараясь не смотреть на Корнея. - Продал, - согласно кивнул Корней. Хорошо всё продал. И болтов купил, таких как ты хотел, разных, и бронебойных, в том числе. И ещё даже кое-что осталось, - позвенел он в кармане монетами, доставая и протягивая их Сидору на ладони. - Считай, что это твоя доля в добыче, - даже не взглянул на них Сидор. А за болты спасибо. - Ну и узнал кое-что интересное, - улыбнулся Корней, наблюдая за хмурыми рожами приятелей, - пока вы прохлаждались тут с князем. - Ну? - равнодушно поинтересовался Сидор, лишь бы что-нибудь спросить. - Ну, таможенник на колу, - скаламбурил, криво улыбнувшись Корней, и пояснил недоумённо посмотревшим на него приятелям. Сегодня утром, в речных воротах, посадили на кол. За оскорбление её княжеского Величества. - Когда же это она успела? - удивлённо посмотрел на Димона Сидор. Всё время же была на глазах. И дня не прошло, как мы сюда добрались, а тот уже на колу. - Это, не все интересные новости, что я узнал, - флегматично заметил Корней, с усмешкой наблюдая за насторожившимися Сидором с Димоном. Владелец нашей гостиницы пропал. - Ещё утром, на следующий день после нашего бегства из города, его видели, а днём уже исчез. Бросил жену и дочь, о которых так трепетно заботился, и пропал. Впрочем, жене и дочери тоже не повезло. Их обвинили в пособничестве банде Бледного Монаха и сегодня в полдень казнили. Очень оперативное правосудие, не правда ли? - А сколько в городе войск? - неожиданно поинтересовался Сидор, внимательно посмотрев на Корнея. - А в городе нет войск, - усмехнулся Корней. Есть только пять - шесть десятков заплывших жиром стражников, вот и весь гарнизон. Всех, кто чего-то стоит, отправили на горную границу, охранять торговые обозы с княжеским добром. И будут они обратно не ранее чем через пару недель. - А что с тем корабликом, на котором мы сюда прибыли, - поинтересовался у него Димон, устраиваясь поудобнее на куче сена в углу коморы. Может, ты и на пристань заглянул? - Был я на пристани, - согласно кивнул головой Корней. Сразу же после казни семьи трактирщика и отправился в эти самые речные ворота столицы. Решил поинтересоваться, на всякий случай, когда будет и будет ли вообще судно, идущее в низовья реки или в западные баронства, вокруг побережья по морю. К сожалению, в ближайшее время никто из местных никуда не собирается. И никого не ожидают. А насчёт прибытия разных судов, там хорошо осведомлены. Как никак на этом стоит вся местная торговля. - Вот там-то я и обнаружил нашего таможенника, корчащегося на колу. - Ну а с корабликом, ничего. Стоит себе спокойненько в углу пристани. А вот с капитаном его, интересные дела творятся. - Пропал капитан, - усмехнулся Корней. А когда и куда, неизвестно. Никто ничего не видел, никто, ничего не знает. Команда пьёт в кабаках, на судне не появляется. Пропажа доктора. * - Но самое неприятное не это, - окинул он всех внимательным взглядом. Пропал наш доктор. - Что, значит, пропал? - недоверчиво посмотрел на него Сидор. Как он мог пропасть? Он что, иголка в стоге сена? - Вот и я заинтересовался, как это он мог пропасть, когда из речного порта не отходило ни одно судно. И то, на котором мы прибыли, было последнее. Прочесал всю пристань, все притоны, все гостиницы. Нет даже следов. Как в воздухе растворился. Только вот потом, немного подумав, припомнил я странное поведение хозяина одной из недорогих гостиниц, как раз таких, в которой мог бы остановиться наш доктор. - Вернулся обратно, - продолжал рассказ внимательным слушателям Корней, - ну и позолотил ему ручку. Пары серебрушек не хватило, пришлось дать четыре. - Вот он и вспомнил что да, был такой человек. Останавливался у него на ночь. Расплатился вперёд парой серебрушек, но ночевать не остался, так как к нему прибыл какой-то человек, представился посланцем от какого-то господина Пехтора, Дехтора, Мехтора ..., - насмешливо посмотрел он на Сидора, - и они вместе ушли в ночь, якобы на проходящее мимо судно. Доктор, как услышал про судно, так его прямо затрясло, и он сразу же заторопился. Даже доедать свой заказ в трактире не стал. Забрал свои вещички и ушёл вместе с тем человеком. Так был рад, что даже деньги за номер обратно не забрал. Хозяин всё интересовался, не друг ли я тому господину. Если друг, то он может вернуть эту пару серебрушек. Ему чужого не надо. - Человека того не помнит, - добавил Корней. Говорит, что какой-то он невзрачный. Да и на глаза старался не попадаться. Держался всё в стороне, пока доктор радостно бегал по гостинице, собирая свои вещи, отданные в стирку. - Деньги я ему оставил, чтобы забыл мой интерес к этому доктору и его рассказ мне. - Какой ты у нас, однако, многоликий, Вехтор, - усмехнулся криво Димон. И с бандитами в гостинице дерёшься, и доктора нашего на пристань провожаешь. - И в одно и то же время, что самое интересное, - добавил Корней, покивав головой. - Да, я такой, - задумчиво протянул Сидор, немного помолчав. А мы тут тоже узнали массу интересного, пока, как ты изволил выразиться, прохлаждались с князем. - Он тут изволит людей за одну лисью шкурку на кол сажать. И такой он великий радетель за своих крестьян, что даже вынужден их снабжать едой и водой из своих личных огородов, полей и колодцев. - А водой из персонального замкового колодца, - покивал головой Димон. Ничего ему для своих людей не жалко. Вот такой он радетель и отец. - Интересная у них подобралась семейка, - задумчиво протянул Корней. Не зря я согласился на княжеское предложение. Как нутром чуял, что надо соглашаться. Надеюсь, пару деньков мы выгадали. - У нас только два пути, - пояснил он на вопросительные взгляды товарищей. Или валить князя с княжной, а заодно и всю его местную гвардию, или сваливать отсюда тишком, пока гвардия с границы не вернулась. - Валить князя нельзя, - задумчиво возразил Сидор. Вроде как не за што, да и с княжной, одни подозрения. Нет прямых фактов. А завалим обоих, то за нами начнётся погоня всех этих князей, бояр, да баронов вместе взятых. Похлеще бандитской. Оно нам надо? - Маня рассказывала, что княжна хвалилась ей своим жемчугом, - неожиданно заговорил Димон. Как раз после того, как она сунула тебе этот спальник, - кивнул он Сидору, - княжна, под каким-то предлогом зазвала её к себе, и там бахвалилась перед ней своим жемчугом. Немного, горсти две, не более. Но вот что странное. Мане показалось, что тот жемчуг больно уж на наш похож. Такой же по цвету и по размеру, и по форме похож. Она потом даже специально в своих вещах покопалась, проверила, не пропал ли наш жемчуг. Вроде как цел. - А вот, с чего бы ей надо было перед Маней так с ним выставляться? - обвёл он всех вопросительным взглядом. - Нам нужны эти два дня, - посмотрел прямо в глаза Корнея Сидор. Нам надо набрать саженцев этой их шишко-ягоды, упаковать и подготовить для транспортировки. А для этого надо не менее пары дней, начиная с завтрашнего. - Будет тебе два - три дня, - кивнул головой Корней. Больше не обещаю, но три гарантирую. Главное Мане ничего не говорить, а то она полезет выяснять отношения с княжной и завалит всё дело. - Значит, решено, - закончил совещание Сидор. Мы с Димоном занимаемся шишко-ягодой и готовим лошадей, а ты продумай, как нейтрализовать гвардию. Дня эдак на два, чтоб мы могли оторваться с гружёным караваном от погони и никого не убивать. Как я понимаю, лошадей мы продать сейчас не сможем, времени нет. Так что придётся гнать с собой. Упаковка шишко-ягоды. * Следующим утром, не откладывая дела в долгий ящик, Сидор с Димоном явились к Ключнику и потребовали у того четыре столитровых дубовых бочки, четыре пятидесятилитровых дубовых бочки, сыромятных ремней для крепления груза, моток тонкой бечевы, опилки, в неограниченных количествах, и лёд. - Лёд то вам зачем, - удивлённо посмотрел на него Ключник, от неожиданности прекративший записывать их требования. - Увидишь, - кратко ответил ему Сидор, и, подхватив моток бечевы, направился вместе с Димоном на конюшни. Вытребовав именем князя себе отдельный огороженный угол, рядом с какой-то убогой каморкой, они прикатили туда все восемь бочек и стали неторопясь заваливать свой угол опилками. Только заготовив потребное, по их мнению, количество опилок, они снова пристали к Ключнику с требованием о выделении колотого льда. - Да у нас лёд только в леднике и сохранился то, - глядя на них отчаянными глазами, возопил Ключник. Как же я его вам дам, если он сразу же растает? А вы потом опять новый потребуете. Где я тогда его уже для княжеского ледника найду. - На ледник в горы сходишь, - мрачно ухмыльнулся Димон, не испытывающий к страхам Ключника ни малейшего сострадания. - Так до него же неделя пути, - ужаснулся Ключник. - Вот и сходишь, - отрезал Димон. А нам выделишь лёд немедленно. - Ну ладно, - попытался успокоить того Сидор. Ты его сначала поколи и попридержи в леднике до того, как мы его стребуем. Одного дня тебе хватит? - мрачно уставился он на трясущегося Ключника. - Х-хватит, - трясущимися губами, вымолвил Ключник. Вы только всё сразу не забирайте, чтобы я успел в горы за новым льдом людей направить. - Успеешь, - мрачно ухмыльнулся Димон. Только если поторопишься, - вполголоса добавил он, когда последний скрылся за дверью конюшни. - Сколько у нас есть времени? - так же тихо обратился он к Сидору. - Не более недели, - откликнулся тот сквозь зубы, - а то и меньше. Лишь бы он сразу не схватился, - добавил чуть погодя. - Тогда нечего рассиживать, - заметил Димон, неспешно взнуздывая своего коня. Если поторопимся и не будем хлебалом щёлкать, то за пару дней управимся. И, вскочив на своих лошадей, они выехали из ворот конюшни, разойдясь в разные стороны, по заранее выбранным целям. Заготовка и упаковка черенков шишко-ягоды и злой колючки. А заодно с этим и некоторых других экзотов, найденных в декоративном саду князя, заняла у них, тем не менее, полных три дня. Как они ни торопились, стараясь уложиться в максимально короткие сроки, но раньше никак не получалось, и в большей степени из-за разгильдяйства княжеской прислуги, не привыкшей к бурной жизни, которую принесли с собой Сидор с Димоном. Плотно забив опилками со льдом пространство между двумя, вставленными друг в друга бочками, и заколотив крышками плотно набитые черенками бочки, Сидор с Димоном присели передохнуть, предварительно закатив их обратно в ледник. - Ну что? Всё? - глядя на Сидора смертельно усталыми глазами, поинтересовался Димон. - Сегодня, ночью, - согласно кивнул ему Сидор, ничего толком не объясняя. Передохнув, буквально десять минут, они разбежались в разные стороны, стараясь закончить напоследок свои личные дела. Пьянка со стражниками. * - Эй, Димон, - окликнул проходившего мимо Димона кто-то из местных стражников, стоявших подпирающими ворота конюшни. Хошь выпить? - Ну ты и вопросы задаёшь, приятель, - возмутился Димон. Да кто ж не хочет. Если есть что, наливай. - Во, - обрадовался рябой стражник, товарищ первого, окликнувшего Димона, - наш человек. А то здесь народ хлипкий пошёл. Предлагаешь выпить - отказываются. Как князя отравили, так все сразу пить перестали. А по мне, так лучше помереть пьяным, чем жить трезвым. - Чего? - весело посмотрел на него Димон. Ну ты и глаголешь, приятель, без стакана не разберёшься. - Верно, - обрадовано воскликнул первый, отряхивая от соломы грязный стакан, вынутый им из большой корзины с битым стеклом, стоявшей возле дверей конюшни. Во, - залюбовался он практически целым стаканом, - целый. Ну, правда, выщерблен немного, а так - ничего. Для наших целей сойдёт. - Мы что, так и будем здесь стоять, как три барана на площади, или же куда-нибудь пристроимся, - возмутился Димон, наблюдая за флегматичными стражниками неторопливо копающихся в корзине со стеклом. - Ты куда-то спешишь? - удивлённо взглянул на него первый. Погоди, счас ещё пару найдём и можно идти. Вот, что я говорил, - продолжил он, раскапывая из груды битого стекла ещё пару таких же, слегка надколотых, стаканов. Немного побитые, но нам подойдут. Счас помоем и пойдём, - проговорил он, старательно вытирая чистой тряпочкой вымытые в лошадиной поилке стаканы. - Красота, - залюбовался он стаканом, разглядывая его на солнце. И чего князь на него взъелся, - пожаловался он Димону. Эти считай, последние, больше не будет. - Кто последние? - недоумевающе посмотрел на него Димон. - Да стаканы, - пояснил первый стражник. Эти практически уже все побили, а новых сделать некому. Сожгут мастера на днях на костре, за потраву князя. А я так надеялся себе стаканов набрать, матери в деревню отослать, чтобы было чем перед соседями похвалиться. Теперь уже на всю родню не наберу. Сожгут беднягу, - сожалеючи покачал он головой. - Ну сожгут и сожгут, - удивлённо посмотрел на него Димон. Тебе то что. Он вообще, как я слышал, в этих краях чужой человек. - Видать не всё ты слышал, - покачал головой второй, осторожно укладывая стаканы в корзину со снедью и перекладывая их толстыми ломтями хлеба. Хороший он был человек, да князь его невзлюбил. Больно гордый. Ему бы покаяться, да в ноги князю броситься, а он в позу встал, да бред какой-то понёс. Я, говорит, русский офицер, и ни перед кем головы своей склонять, не намерен. Ну, князь не стерпел и в кандалы его, несмотря на все его перед ним заслуги. Теперь его пытают и готовят к костру. - Как он сказал? - ошарашенно посмотрел на стражника Димон. Какой офицер? - Не знаю? - равнодушно пожал плечами стражник. То ли русский, то ли узский, а может и ещё какой, но перед князем склониться надо было. Да будь ты хоть широкий, хоть мелкий, князь, он на то и князь, чтоб ему кланяться. - Ну пошли, что ли, - проговорил он, подхватывая корзину со снедью и торчащими бутылками на плечо и направляясь вглубь конюшни. Меня, кстати, Пасах зовут, а приятеля моего - Сизах. Наверное, это по цвету волос нас так родители назвали, - продолжал балагурить он, открывая неприметную дверцу в маленькую коморку, в дальнем, тёмном углу конюшни. - Вот здесь он и жил, - добавил он, осторожно опуская свою ношу на хлипкую кровать, прикрытую одним только драным одеялом. - Ты смотри, - удивился второй стражник, которого, как, оказалось, звали Сизах, - да тут у него ещё одна лаборатория была. А знаков то всяких поначеркал, - осуждающе покачал он головой, подымая с усыпанного соломой пола какую-то тряпку и стирая с широкой и чёрной доски, написанные мелом химические формулы. - 'Ба-а, - мысленно протянул Димон, молча наблюдая за убирающими комнату стражниками, - а мужик то и впрямь русский, раз даже на доске по русски пишет. Видать, химик какой-то'. - Ну что, - проговорил рябой Пасах, устраиваясь за столом, расставляя стаканы и раскладывая закуску. Помянем хорошего человека. Хоть он мне и никто, но за комнатку эту ему отдельное спасибо. - Помянем? - удивлённо посмотрел на него Димон. Так ведь он жив ещё, по твоим же словам, кстати. - Ну, это явление временное, - покачал тот головой, доставая из корзины бутыль с чем-то прозрачным. Наш князь в таких делах человек последовательный. Раз сказал, что сожгут, значит сожгут. Так что давай, помянем хорошего человека его же продуктом. - Спиритус, - торжественно провозгласил он, с чмоканьем извлекая затычку из горлышка. Продукт производства самого прохвессора, - гордо поднял он вверх грязный палец. Осталось всего ничего. Скоро и эта кончится, - посмотрел он на бутыль с сожалением горького пьяницы. - Как ты её назвал, - удивлённо посмотрел на стражника Димон, поднося стакан с налитым напитком к носу, - спиритус? А мужика того, профессором? - Ну да, - кивнул согласно головой Сизах. Так его все и звали. Это только князь его алхимиком называл, а он предпочитал, чтобы звали его прохвессором. А это, - любовно погладил он бутылку, - спиритус. Жалко кончится скоро, а новой выгнать некому. Один только он и знал, как это делать. - Что-то маловаты хоромы для княжеского алхимика, - заметил Димон, оглядывая убогую комнатушку и решив кое-что уточнить у своих новых приятелей. Да и склянок для алхимика маловато будет, - кивнул он на густо уставленную всякими колбами полку в углу каморки. - Это не основное его жильё, - пояснил рябой. Жил он в основном в башне, как алхимику и положено. Там же у него и лаборатория была. Там же он и спиритус гнал, - тяжко вздохнул он, с сожалением повертев в руках початую бутыль. - Ага, - усмехнулся Димон, - а это, значит, у него любовное гнёздышко было. Девок водить. - Ну ты скажешь тоже, - удивлённо уставился на него Пасах. Да он же старый совсем, какие девки. Ну, давай по второй, - проговорил он, разливая ещё по одной из бутыли. Помянем хорошего человека. Если бы не он, - любовно обвёл он взглядом убогую каморку, - не видать бы нам этого великолепного жилья. - Помянем, - поддержал его Димон, опрокидывая стакан, и задерживая дыхание от перехватившего горло спирта. Спасибо мужики, - неожиданно заторопился он. С вами хорошо, а дела не ждут. Счастливо оставаться. Будет время, ещё заскочу, а сейчас мне надо идти. - Ну бывай, - флегматично отозвались его собутыльники, явно не испытывающие никакого особого желания его задерживать. Будет время, заскакивай. Пока у нас ещё есть, - ухмыльнулся рябой, побулькав полупустой бутылкой. Подготовка к побегу. * Быстро миновав широкий двор, по столь позднему времени полному разного народа, и не забыв поздороваться со всеми встречными знакомцами, которыми он, по своему обычаю, уже обзавёлся, Димон добрался до двери комнаты, отведённой князем под их жильё. - Хорошо, что ты здесь, - обрадовался он Сидору, что-то тщательно упаковывающему в походный баул. - Я тоже думаю, что это хорошо, - флегматично ответил ему Сидор, внимательно осматривая связку болтов, подготовленную для упаковки в баул. По крайней мере, мне не надо тебя искать. - Мне надо тебе кое-что сказать, - перебил его Димон. - И мне надо тебе кое-что сказать, - усмехнулся Сидор. - Я нашёл профессора, - выпалил Димон на одном дыхании. - И я нашёл профессора, - флегматично откликнулся Сидор, насмешливо глянув на Димона. И если бы ты не отвлекался постоянно на флирт со служанками, чем ты в последнее время так увлёкся, то мы нашли бы его гораздо раньше. Мы здесь уже целую неделю и определить, что в замке живёт наш соотечественник, должны были гораздо раньше. А сейчас, как бы поздно не было. Он уже третий день, как в пыточной камере сидит, и то, что там от него ещё что-то осталось, единственно провидением Божиим можно объяснить. - А ты откуда о профессоре узнал? - растерянно уставился на Сидора Димон. - Вот, - достал тот из баула бутылку, что до того так тщательно упаковывал. Палачи дали, после того как я им деньжат подкинул. - И это что? - вопросительно глянул на него Димон. По запаху, так какой-то ореховый напиток. - Считай, что это местный коньяк, - хмыкнул Сидор. А точнее, улучшенный вариант бражки, про которую нам так красочно рассказывал Корней во время бегства из Мерзкого Стрыя и того, чем так славен этот край. - Ты попробуй, попробуй. Достаточно одного глотка, больше не надо, а то у нас ещё на сегодня масса дел. - Вещь, - восхищённо протянул Димон, отхлебнув прямо из горлышка. Не чета той гадости, которой нас князь каждый вечер поит. По запаху и вкусу похожа, но по ощущениям, нечто совершенно другое. - Вот и я обратил внимание, что напиток сей явно выпадает из общего образа технологического развития местного виноделия, - заковыристо выразился Сидор. Потом выяснил, что делал его только один человек - местный алхимик. Потом уболтал местного начальника стражи показать мне обиталище настоящего алхимика. Ну а там..., - многозначительно замолчал он. - А там увидал большую чёрную доску с надписями на русском языке и химическими формулами, - хмыкнул невесело Димон. - Что? - недоверчиво посмотрел на него Сидор. Ты тоже был в башне алхимика? Хуже, - покачал головой Димон. Я был в его втором жилище, в каморке на конюшне, где он иногда жил. - Не иногда, а постоянно, - отрицательно покачал головой Сидор. В башне нет ни одной жилой комнаты. Одни сплошные мастерские и лаборатории. На всех трёх надземных и двух подземных уровнях. И нигде ни одной кровати. - Представляешь, - снова покачал он головой. Профессор оказался настолько увлекающимся человеком, что у него не было даже нормального жилья. А все деньги, что он получал от князя, он тратил на свои опыты. А на себя ничего. Ну, ничегошеньки. И такого безсребренника, князь бросил в тюрьму и собирается сжечь. - Вот этот момент я, как раз, и не понял, - решил уточнить Димон, отхлебнув ещё один глоток из бутылки. Чем это он так насолил князю? - Всё проще пареной репы, - грустно ответил Сидор. Профессор выгнал чистейший спирт, градусов девяносто, не менее. И поднёс его князю. Ну, и, видимо, по своей рассеянности, другого ничего просто в голову не приходит, забыл предупредить, что пить его неразбавленным нельзя. Ну а князь, набухал его полный кубок, и хватанул, одним глотком. Представляешь, что с ним было после что-то около двухсот грамм чистейшего спирта. Чуть, говорят, не задохнулся, а говорить вообще только через полчаса начал и то, только матом. Ну, его и развезло, соответственно. А дальше, весь следующий день в постели пролежал, встать не смог. - Только встанет, водички хлебнёт, и опять пьяный. И так весь день. А за ним и второй. Вот он и посчитал, что алхимик его отравил. А то, что пить надо аккуратно, он про это и не подумал. Алкаш чёртов. - Но и это бы не беда, князь вообще-то отходчив. Да взъелась на него сама наша княжна, непонятно с чего. Совсем девка озверела. Собственно, это по её приказу алхимика схватили и бросили в тюрьму. - Что-то настораживает меня такое её отношение к своим вассалам и подчинённым. Как бы она и нас, заодно с алхимиком, на костёр не замела. Ты же знаешь, насколько у нас с ней 'тёплые' отношения. - Думаешь, князь ей это позволит, - встревожено глянул на него Димон. - А почему нет? - удивился Сидор. Сука она ещё та. Ты же знаешь моё о ней мнение. Что она ему наговорит, я не знаю, но для князя мы никто, и звать нас никак. Поэтому, надо сегодня же сваливать. Больше тянуть нельзя. И по тихому. Я с Корнеем уже поговорил, он со мной полностью согласен. Его тоже насторожили кое-какие моменты в поведении начальника местной стражи. Знаешь ведь как. Хозяин к тебе хорошо, и пёс его к тебе хорошо. Хозяин на тебя зло затаил, и пёс его на тебя зуб точит. Да и княжна, что-то последнее время постоянно возле меня вертится, всё выспрашивает, что это мы так много пакуем, да есть ли на то согласие самого князя. Только его разрешением и отбрёхиваюсь. Только, думаю, завтра это уже не прокатит. Похоже, она подсчитала, сколько и чего мы набрали. Видел бы ты её глаза, когда она увидела бочки с черенками. Медуза Горгона, не иначе. Как я не замёрз под её взглядом, не понимаю. - По твоей хитрой роже я вижу, что у тебя уже есть план, - требовательно взглянул на него Димон. - А как ты думаешь, - хитро посмотрел на него Сидор, - где сейчас Корней. - С Маней, как обычно, где-нибудь шляется? - улыбнулся Димон. - Не-е, - протянул Сидор, покачав пальцем у него перед носом. Он отмечает окончание своего контракта по работе у нас. С начальником местной стражи. С парой, другой вот таких вот бутылочек, - постучал Сидор пальцем по стеклу бутылки со спиртом. Ну и как порядочный воин, он просто не мог не поставить несколько бутылочек своим друзьям из местного гарнизона. Только вот начальнику стражи, как-то забыл сказать, что бутылочек тех будет несколько десятков. - Весь профессорский запас, - грустно вздохнул Сидор. Вот, только несколько заначить и сумел, - кивнул он на раздувшийся дорожный баул. - Так вот откуда у тех стражников была бутылка спирта, - усмехнулся Димон. Только вот боюсь, что пить они их не будут. Те двое говорили, что остальные боятся гнева князя и пить отказываются. - А они все так говорят, - усмехнулся Сидор, - покуда на глазах у начальства и не откроют первую. А потом их уже не остановить. Это же не спиртовой напиток, это нектар. Такого здесь ещё не пивали. Будь спокоен, к полуночи, они все будут влом. Корней лично за этим проследит. - Нам же надо, пока они пьют, пробраться в лабораторию профессора и упаковать всё оборудование, что можно увезти. На наше счастье, ему недавно пришло много всякого разного стекла, да приборов, из ранее заказанного. А за всеми этими пертурбациями, он даже распаковать ничего не успел. Так и стоит всё упакованное. - Нам, кстати, даже не надо особо напрягаться и отбирать что паковать. Князь, однако, скуповат был. Так что лаборатории, как таковой нет. Не понятно, как профессор ещё смог что-либо сделать с тем минимумом, что там есть. Он явный талант. А такого талантливого спеца, надо спасти, во что бы то ни стало. Такую водку, или спирт, ещё надо суметь сделать. Да в любой сельской школе, химический кабинет оборудован получше будет, чем тут знаменитая лаборатория алхимика всего этого сраного княжества. - Может, поговорить с князем, - задумчиво протянул Димон. Попытаться убедить его, объяснить ему, что он не хотел его травить. Что это не отрава, а весьма распространённый в наших землях напиток. Весьма широко распространённый и активно потребляемый. Можно даже сказать - национальная гордость. И никакого злого умысла, в якобы отравлении спиритусом князя, у него не было. Наоборот, была попытка выказать князю уважение, путём приготовления персонально для него данного зелья. Отличного зелья, как можно видеть, - поднял Димон полупустую уже бутылку и посмотрел сквозь неё на последние лучи закатного солнца, пробивавшиеся в распахнутые окна. - Всё, - Сидор отобрал бутылку у Димона. Тебе хватит, а то на лошади не усидишь. А с князем я говорил. Битых полтора часа пытался его убедить, что не виновен профессор ни в чём. Даже по требованию князя выхлестал двести грамм спирта этого, как и он в своё время. Так, гад, не поверил. Я, видите ли, не свалился пьяный, как он тогда, а про привычку к алкоголю, он и слушать не хочет. - Да и сглупил я здорово, - поморщился Сидор. Хотел фокус показать. Огнём дохнул, как факир какой-то. Спичку поднёс, ну и дохнул полуметровой струёй пламени. - Так местный клирик прямо в бешенстве зашёлся. Мало того, говорит, что князя отравить хотели, так теперь ещё и пламя, аки бесы изрыгают. Урод длиннорясый, - зло выругался Сидор. Чуть ли не в связях с сатаной меня обвинил. Только присутствие Корнея, нашего телохранителя, и остановило князя от немедленной со мной расправы. Да и ещё, пока, помнящаяся, услуга по спасению княжны от охотников за головами, его и остановили. - Однако, - на миг задумался Сидор, покачав головой, - видел бы ты его глаза в этот момент. - А вот завтра он о ней и не вспомнит, - внимательно глянул на Димона Сидор. Тем более, что ещё вчера, Корней во всеуслышание заявлял, что с завтрашнего дня он у нас не служит. Так, что думаю, завтра, нас бросят в камеру к профессору, а потом на костёр, как еретиков и слуг сатанинских. - Да, Сидор, умеешь ты заводить друзей, - вздохнул Димон. То с бароном свяжешься, да так, что бежать из города приходится. То с княжной схлестнулся, да так, что она ждёт только первой возможности голову тебе оторвать. А теперь ещё и церковь местную на нашу шею повесил. С тобой, не соскучишься, - яростно почесал он затылок. Маня где? - неожиданно переключился он. Надо собираться, а её где-то черти носят. - К любимице своей пошла, где же ещё она может быть. Пытается убедить её отказаться от сжигания старика на костре. Мол, гуманизм и всё такое. Ничего слушать не хочет. Как я не пытался ей объяснить, что за штучка, эта её княжна, не слушает. Не может, говорит, этого быть, и точка, - развёл Сидор руками. Так что сидим, ждём, когда вернётся. Попробую ещё раз убедить, а не получится, так с Корнеем свяжем её и силой увезём, как бы она не брыкалась. Раз не понимает русского языка, будем говорить с ней по-другому. - Ладно, - согласился с ним Димон. Пока светло, сидим, ждём. А стемнеет, полезем в башню к алхимику. Будем паковаться. Лошадей лишних возьмём у князя на конюшне, чай не обеднеет. Если до этого времени не вернётся, придётся идти искать. Глава 10 Бегство из замка. Маня и княжна. Просьба за старика. * Уже битых два с лишним часа, Маня сидела в комнате у княжны и пыталась достучаться до совести этого, как она теперь с ужасом понимала, чудовища. За прошедшие несколько часов, она поняла, что всё то, что Сидор пытался ей за последние недели вдолбить в сознание, по поводу облика княжны, чистая правда. И он ничего не выдумывал, когда говорил, что Это, как он постоянно в последнее время называл княжну, не человек. - Но почему вы не хотите его простить. Ведь это же просто чудаковатый старик, никому не желающий зла. И если он что-то и натворил, то по ошибке же. Он же не знал, как на князя подействует это совершенно у нас обычное питьё. - Это ничего не меняет. Знал, не знал, думал, не думал. Он должен ответить за то, что сделал. За оскорбление князя наказание одно - смерть. - Но ведь он не оскорблял. - Это вы так думаете. А в нашем представлении, это прямое оскорбление. И от кого? От холопа. - Но ведь он не холоп. - У нас работает, значит, наш холоп. - Но ведь он не знал о таких ваших законах. Он не считает себя вашим холопом. - Он ел наш хлеб, он получал от нас деньги. И на свои опыты, и на свои нужды. - Ну, какие у старика могут быть нужды. По моему, он даже рубашки себе новой не купил с того времени, как у вас появился. - Это ничего не меняет. Деньги он брал. - Так ведь на эти деньги он опыты ставил. Опять же не для себя. Ему не хватало тех средств, что вы ему выделяли на опыты, и использовал то, что вы ему давали на себя. У него же нет ничего своего. Он на себя не потратил ни одной медяшки из того, что вы ему дали. - Это ничего не меняет. - Ну как же не меняет, - возмутилась Маня. Человек вам, за ваши деньги, ничего не требуя взамен, проводит кучу опытов, крайне вам необходимых. А вы говорите, что это ничего не меняет. - Вы меня утомляете, Маша из Кова, - холодно заметила княжна, продолжая пристально смотреть ей в глаза холодным взглядом голодной змеи. За всё время разговора, она ни разу даже не пошевелившись, и у Маши создалось странное впечатление, как будто она разговаривала с ледяной статуей. По-моему дальнейший разговор безполезен, - продолжила княжна. Если вам так это интересно, то завтра мы его продолжим. А сейчас, оставьте меня. Взбешённая Маня, понявшая, что ничего она здесь не добьётся, вынуждена была удалиться, постаравшись напоследок, не вышибить дверной косяк. Уж больно ей хотелось от всей души садануть сапогом по этой резной, изящной дверце. Выскочив как ошпаренная из двери комнаты княжны, Маня минут пять неслась прямо вперёд, незнамо куда, не видя ничего перед собой. Наткнувшись на какой-то стул, неизвестно зачем стоявший в каком-то коридоре, Маша, только расшибив, как следует ногу, пришла немного в себя. Присев на так, кстати, оказавшийся здесь стул, она задумалась, не зная, что делать дальше. Уныло просидев на стуле не менее получаса, и так и не придя ни к какому мнению, Маня собралась уже было идти к себе в комнату, да неожиданно сообразила, что слепое бешенство занесло её в совершенно незнакомые места, где ей не приходилось никогда ранее бывать. Внезапно, она услышала чьи-то уверенные шаги, направлявшиеся в её сторону. Встревожившись не на шутку тем, что и её могут заподозрить, бог знает в чём, застав в столь позднее время в столь неподходящем для неё месте, Маня шмыгнула в первую же подвернувшуюся полуоткрытую дверь. Затаившись у окна как мышь, за огромной и тяжёлой портьерой, и надеясь, что идущие в столь поздний час люди пройдут мимо, она, казалось, даже перестала дышать, от страха быть застигнутой за чем-то постыдным, как нашкодивший мальчишка. Подслушанный разговор. * - Князь, - услышала она, по всей видимости, конец разговора. Я, безусловно, вас понимаю, что вы дали им слово. Я понимаю, что они спасли княжну. Я согласен с вами, что надо быть благодарным, но всё равно от них надо избавиться. Это абсолютно нам неугодные люди. Они такие же еретики, как и этот алхимик. Они не чтят традиции и не видят разницы между вами, князем, и каким-то стариком пришельцем. Безродным, безземельным, безправным, нищим, без какой-либо силы за спиной. И значит, их можно отправить куда-нибудь на рудники, в поле к холопам, смердам. Или, вообще, продать в рабство. - Пришельцев этих надо повязать и продать. Никто претензий за них не предъявит, и искать их не будут. Одним словом, вам от того один прибыток. И княжна спасена, и денег на приданное привезла с собой, в лице пришельцев, - гнусно захихикал он. - Что здесь делает это уёбище, - неожиданно раздался голос княжны, внезапно вошедшей в комнату, как оказалось, самого князя. Проваливай спать, к чёртовой матери, - грязно выругалась княжна, выталкивая местного клирика взашей из комнаты. - Как же это. Как же так, - растерянно зачастил клирик, бочком, бочком пятясь к двери. Такая милая юная барышня. И такое к церкви отношение. Я совершенно от вас ничего подобного не ждал и ничем его не заслужил, - продолжал лепетать он, униженно кланяясь, пинками выталкиваемый княжной за дверь. - Пшёл отсюда, козёл облезлый, - неожиданно грубым и злым голосом рявкнула княжна. А увижу или услышу, что ты подслушиваешь, то лично обрежу тебе уши. - Извини дядя, я не тебя имела в виду, говоря про уши, - извинилась перед князем княжна, окончательно вытолкав клирика за дверь. - Ничего, - усмехнулся князь. Теперь он будет знать, что ты выросла, и что ты теперь не та маленькая девочка с косичками, бегавшая по замку и всех весело пугавшая. Не та шалунья, и что с тобой придётся теперь считаться. - Я собственно пришла по поводу пришельцев этих, что доставили меня в замок, - оборвала княжна разглагольствования князя. И полностью с этим недоделанным клириком согласна. Их надо продать в рабство. Они меня оскорбили. Они не выказывали мне должного почёта и уважения. Они вели себя со мной запанибратски, как будто мы ровня. В них нет уважения ни ко мне, ни к моему положению. И эта их Маня. Возомнила о себе, бог знает что. Постоянно сравнивает меня с какой-то своей сестрой. Она видела все мои унижения в пути. Она не защитила меня от пренебрежительного ко мне отношения со стороны своих спутников, так как это должно быть мне положено. Они должны быть уничтожены. - И к тому же, дядя! - возмущённо воскликнула княжна, - ты неосмотрителен. Эти бродяги набрали слишком много черенков шишко-ягоды. Да и помимо этого, ещё разных экзотов понабирали. Разве ты им разрешал брать черенки злой колючки, что прикрывает наш замок со стороны озера? - Да брось ты, племянница, - благодушно откликнулся князь, вальяжно развалясь у камина с кубком в руке. Всего то два-три небольших короба. На пару лошадей поклажи. С учётом опилок и льда засыпки, ну, сколько там может оказаться саженцев. Ну, десять, ну, двадцать. Не более. Нам это не страшно. Пусть им. - Дядя! Там не саженцы! Там черенки! И в этих, как ты их называешь 'небольших' коробах, по десять тысяч черенков в каждом. А это, в потенциале, сорок тысяч плодовых кустов шишко-ягоды. И не дичка, а нашего родового сорта, нигде более не встречающегося. Элиты! - А это уже потенциальный конкурент. Даже если у них приживётся не всё, то и половины этого более чем достаточно, чтобы потеснить нас на рынке дешёвого вина. - Девочка моя, ты ошибаешься. Этого не может быть. Да где они там поместятся. Сама посуди. Один черенок, да длиной семьдесят один сантиметр...., - принялся считать старый князь. - Длиной пять-десять сантиметров, дядя, - перебила его княжна. Повторяю. От пяти и до десяти, а не семьдесят один, не сто и не стодвадцать, как у нас принято. Они оказались не так глупы, как мы думали. Они берут гораздо меньшие черенки, чем у нас принято и считают, что они приживутся. Они умеют работать и знают что делают. Дядя! Они опасны! Надо немедленно уничтожить весь их сбор. А им, раз уж ты, так неосмотрительно пообещал подарить саженцы, дать по паре-тройке хилых прутика. Пусть сажают, сколько влезет. Пока вырастет, пока смогут размножить, пройдёт лет двадцать, а к тому времени все уже будут культивировать эту ягоду. Только вот конкуренции нам представлять не будут. Мы пойдём ещё дальше. - Вот так и получится, что и слово сдержал, и монополию нашу на вино защитил. А то и придушить тишком, где-нибудь на обратном пути, а то и самом замке, можно. Чтоб и не узнал никто, и на тебя не подумал. В замке даже предпочтительней. Все свои, никто не проболтается, да и слуги, видя такое дело, молчать будут. - Да-а-а, девочка, - покрутил головой князь, внимательно на неё посмотрев. Похоже, кто-то в твоём семействе тебя крупно недооценил. С твоей хваткой, да с твоим упорством, не замуж за старого пердуна выходить, а единолично править боярской вотчиной, а то и любым княжеством. Недооценил тебя мой братец со своей жёнушкой. Недооценил. А ведь мы с тобой интересные дела можем закрутить. Мне то такой разворот даже в голову не приходил, а ты вона как повернула. Но только уничтожать черенки мы не будем, а заложим из них новую плантацию. А помогут нам в этом те самые хитрецы, что их же и заготовили. Вот и посмотрим, как они это смогут. А не смогут, заставим. В конце то концов, не пропадать же добру, - рассмеялся князь. Так что готовься племяша. Мои деньги, статус и возможности, да твоя голова. Вместе мы многое можем. - Есть у меня одна задумка, - ненадолго замолчав, продолжил князь. Не хотел до времени говорить, да видать время это подошло. - Это ты про то, что бояр надо под себя подмять? - усмехнулась княжна. Так я только и жду от тебя предложения. - Вот именно, бояр то мы, со временем, и подомнём, - согласно кивнул головой князь. Сами будем править. Самовластно! - чуть не закричал он от радостного возбуждения. - А не боишься, дядюшка, что я и тебя подомну, что сама буду править, да хозяйничать. Сам же признал, что моя голова многого стоит. - Нет, моя дорогая, не боюсь. Стар я уже бояться, да и терять мне нечего. Ещё пара, другая лет и скинут меня бояре с трона княжеского, а то и вовсе тишком удавят. Так что тебе прямой резон за спиной моей отсидеться, да силушки поднабраться. А там, глядишь, и смуту замутим, посадим тебя на трон княжеский. Муженька тебе подберём. Тихого, да покладистого. Для спокойствия боярского. Никто и знать не будет что, да откуда, и почём. - А укрепимся на троне княжеском, так там уж и поздно боярам менять что-либо будет. Силу наберём, всех в бараний рог скрутим. Мне уже такими вещами заниматься поздно, годы не те, да и не для кого, а тебе, вроде как пока незачем, да ещё и рано. Вот вместе, по очереди, мы это дело и осилим. - Ну, а уж совсем потом, как утвердишься на троне, то и я, уже за твоей спиной, отсижусь спокойненько. А то, бояре, взяли в последнее время моду князей бывших и нынешних разорять, да по миру пускать. Ты что думаешь, князь Бугравский просто так разорился? Ошибок мол, напорол? - прищурив левый глаз, въедливо спросил князь. - А что? Нет, что ли? - задумчиво протянула княжна. Никто его за руку не тянул и в экспедицию эту, на южный континент, не гнал. Сам корабли снарядил, сам и потерял, - добавила, как припечатала, княжна. - Ну да, ну да. Сам. Конечно же, сам. Кто же ещё, как не сам? - развеселился князь. - Ты что-то знаешь, дядя, - уставилась на него княжна. Коли знаешь - говори. Не тяни кота, сам знаешь за что. Князь медленно прошёлся по комнате, постоял у камина, подошёл к окну, практически вплотную к шторе, за которой укрывалась Маня, и задумчиво уставился на огоньки далёкой деревеньки. Мане, стоявшей от него буквально в полу шаге, было отчётливо видны капельки пота, выступившие у него на дряблых старческих щеках. Княжна, сидя у камина, молча и терпеливо ждала, зная по опыту, что в этом состоянии князя лучше не трогать и течение его мысли - не перебивать. - Был у меня человечек один, - вполголоса, чуть ли не шёпотом, проговорил князь, - незаметный такой. В двух шагах рядом пройдёшь, внимания не обратишь. И послал я его наняться матросом на те суда, что на континент южный собирались. Тогда как раз призыв бросили, нанимали охотников до богатств заморских. Своих, мол, не хватает. - Мне тогда ещё это странным показалось. Ну да не о том речь. Словом, матросом ли, стюардом ли, коком ли, но, главное, попасть на те корабли и внимания к себе он не должен был привлекать ни под каким видом. - Так оно и вышло. Нанялся он на корабль. Причём, как удачно получилось, именно на флагманский, поближе к руководству экспедиции. И тихо, незаметно так, делал своё тайное дело. За капитаном присматривал, почту перлюстрировал и, донесеньица мне регулярно передавал. Так, мол, всё, и эдак. - Главное же, что не ждал от него никто никаких таких особых талантов. И внимания на него никто не обращал. Ну, матрос и матрос. Много их там таких бегает. - Так что когда вышел бунт среди матросов, уже по возвращении того, что осталось от экспедиции, домой в порт. Когда боярская гвардия вырезала поголовно казармы с бунтовавшими матросами, никто и не обратил внимания, что исчез матросик-то. Безследно, заметь. Много тогда народу погибло и никто трупы, особенно не считал и к личностям погибших не присматривался. - Так вот, - продолжил князь. Добрался он до меня, чуть живой, правда, уже чуть ли не на последнем издыхании. И поведал много чего интересного. Мол, с самого начала слишком много странного было связано с этой экспедицией. Начиная со снабжения, когда взяли столько продуктов, что их едва, едва хватало на скудное питание матросам, да воды - только на один-два месяца пути. А плыть, если ты не знаешь, требуется три-четыре месяца, а то и не управишься за этот срок. - Да и пресловутое нападение пиратов, как-то слишком удачно и вовремя подвернулось. Как раз, как вода кончилась, так и пираты появились. Как знали. - Ну, всё. Абсолютно всё, было против этой экспедиции. - Внешне, вроде бы, всё хорошо, всё естественно, всё нормально. Да только торчали отовсюду ушки боярские, да ручки их тяжёленькие чувствовались. Так, незаметно, на грани восприятия, как писк комариный. Ну да, человечек то у меня был наблюдательный, все, что надо заприметил, да ниточки то и вытянул. Одним словом, бояре тех пиратов натравили на корабли княжеские, а потом, для сокрытия следов, бунт в казармах учинили. Они же его, бунт этот, и подавили, да свидетелей лишних под шумок вырезали. Пойди теперь, докажи что-либо. Вот так вот. А ты говоришь, боюсь ли я. - Боюсь, племяша. Боюсь. Да не того боюсь, что ты меня, старого, подсидишь. А того боюсь, что дело моё тайное, на возвышение рода нашего, княжеского, направленное, сгинет, прахом пойдёт. Не боярского, заметь княжна, а княжеского. - А так оно и случиться может, коли Ты не включишься, в это дело моё. Давно я за тобой наблюдаю. Вот только с женихом твоим, пердуном старым, не доглядел. Только вот, думается мне, не просто так тебя взялись срочно замуж выдавать. Какие года твои? Это у смердов принято, чуть сиськи вылезли, так и замуж пора, а то и ранее. Как бы не были это поиски врагов наших, бояр владетельных, заранее убирающих семью нашу из списка кандидатов в князья. - Тебя замуж за старика, да в медвежий угол, или в пограничье на ящерову кромку. Кажется, там где-то у твоего жениха замок. - Там, там, - мрачно подтвердила княжна. - Братца твоего, безтолкового, - продолжал князь. К этому делу не пристроишь. Вот уж дал бог племянничка. Одна извилина в голове, да и та на баб заточена. Ему бы к амазонкам. Вот те бы быстро ему укорот дали. Обложили бы жёнами, как свинью мочёными яблоками, да кормили на убой. А тому, дураку, больше ничего и не надо. Так что ты моя единственная надежда. - А вместе мы сила. Твой ум - моя сила. Поперва то я порулю, а потом уж и ты дело наше семейное, в рученьки свои белые, примешь. Ну, как? По рукам, племяша? - спросил князь, протягивая руку. - По рукам, дядя! - протянула свою руку княжна. Ты, я вижу, времени зря не терял и всё что надо обдумал. Да и возможностей твоих я, до совершеннолетия, не имею. Так что, как говорится: 'С утреца и примеца'. И за гостей наших, пронырливых, и за бояр зарвавшихся, и за химика-отравителя. - И всякое большое дело будем теперь начинать с ма-а-а-ленького такого веселья. С костерка такого махонького, да с человечком ста-а-реньким, - скаламбурила княжна, весело рассмеявшись. - Всё бы тебе веселиться, проказница, - подхватил её спич князь, ласково, с улыбкой, глядя на неё добрыми стариковскими глазами. - Ладно! - махнул князь рукой. Будет тебе веселье маленькое перед делами трудненькими. А сейчас, спать. Спать, спать, спать. Перед завтрашним трудным днём выспаться надо, чтобы ничего не забыть из планов наших громадьё. Княжна, весело крутнувшись и распустив колоколом пышные юбки, вприпрыжку, побежала к себе, а князь принялся перебирать бумаги, в безпорядке разбросанные по рабочему столу, тихо что-то ворча себе под нос. Маня медленно, тихо как мышь, с застывшим, сведённым злой судорогой лицом, осторожно выскользнула из-за портьеры углового окна. Неслышно ступая босыми ногами по пушистому ворсу толстого ковра, Маня медленно прокралась за спиной князя в соседнюю спальню, где она краем глаза, из-за портьеры видела выход на окружающую этаж террасу. Тихо, боясь лишний раз вздохнуть, Маня тихо распахнула в приоткрытую дверь на балкон и, пригибаясь под подоконником окна кабинета князя, прокралась обратно к двери, выводящей с балкона уже во внутренние помещения замка. - 'Слава богу, что дверь не закрытая', - с облегчением подумала Маня, протискиваясь в проём полураспахнутой двери. - 'Вот так и князюшка. Ай, да радушный хозяюшка, - покрутила головой Маня. Да и княжна то, какова. А со стороны взглянешь, дюймовочка. Сущий ангел. Солнышко лесное. До поры, нетоптаное', - зло закончила размышления Маня. - 'Сучка, гадючка. Такую не то, что оберегать, такую давить надо. Везде и всегда. Сразу. Чтоб не извернулась, да не укусила зубками своими ядовитыми. Чтоб даже на семя ничего не осталось. Змея. Подколодная змея', - продолжала шипеть про себя Маня. - 'Срочно к Сидору. Сваливать надо. Немедленно. Пока не рассвело. Пока ещё есть время', - судорожно думала уже на бегу Маня, бешеным галопом несясь по пустым коридорам гостевого крыла замка. - 'Хорошо хоть стражи в нашем крыле не выставлено. Есть бог на свете! Есть! Ну, я тебе устрою, княжеское ваше сволотеньство. Попомнишь ты нас, милая. И тебе, князёк, припомнится: и корешки куста-ягодки, и костерок праздничный, и благодарность княжеская за племянницу спасённую. Монополия, говоришь. Будет тебе монополия. Хрен ты что-либо продашь. Задавим гада. На корню задавим. За корни, задавим на корню', - уже совсем весело, чуть ли не в голос, промурлыкала про себя Маня. - 'Не видать тебе трона князей, как и собственных ушей, - поморщилась от корявой рифмы Маня. Хотя, как раз ушей то у него и нет', - весело вспомнила она про отсутствующее у князя ухо, потерянное им то ли в бою со звероящерами, то ли выдранное медведем на охоте, заодно с половиной скальпа. - Сидор! Сидор! - придушено сипела Маня, судорожно дёргая закрытую дверь их общей комнаты. - Вот чёрт! Заперто! Спят заразы! Сидор! - чуть не плача, продолжала орать придушенным голосом Маня. - Ты чё орёшь, дура! Совсем с ума сбрендила. Ночь на дворе, - неожиданно раздался над её ухом яростный шепот Димона. Стряслось что. Или опять с княжной чего не поделили, - продолжал он шептать, открывая дверь и пропуская Маню вперёд. - Сваливаем, - яростно зашипела на него Маня, бросаясь в свой угол за вещами. Немедленно сваливаем. Утром князь с княжной турнут нас отсель. Да корешки наши отберут. Всучат по паре дохлых кустиков, и бывай здоров. А старика вашего, на костёр. А то и нас, глядишь, ему в компанию подсунут, - давясь словами, скороговоркой выпалила Маня, судорожно засовывая свои вещи в заплечный мешок. - А ты что сидишь? - набросилась она на флегматичного Димыча, устроившегося рядом с ней на стуле и молча провожавшего глазами мятущуюся по комнате Маню. Живо собирайся. Не успеем до утра, здесь и останемся. В веках и твёрдой памяти. Точнее в порошкообразной памяти, на полях рассеянной. В виде удобрений. Зольное удобрение, знаешь, есть такое, - продолжала частить Маня, судорожно мотаясь по комнате. Стоп, а чего это ты сидишь? - удивлённо она на него посмотрела, на миг остановившись. - Маня, всё давно уже собрано, - поднялся со стула Димон, подхватывая вещи и направляясь к двери. Ждём только тебя. Ты одна, что ли, такая умная, князюшку нашего раскусила. Ещё со вчерашнего утра Сидор обратил внимание на странное поведение нашей княжны. Ходила тут, ныряла носом своим по всем углам. В баулы, да короба наши, непонятно зачем, заглядывала. В отличие от тебя, ни я, ни Сидор, никогда ей не верили. Ни тогда, ни сейчас. А уж здесь то, в родных пенатах, нутро княжны и выползло. Думаешь, мы ей поверили, что жечь никого не будут, да саженцы шишко-ягоды подарят. Щаз! Да после того, как она доктору, с того света её вытасщему, да от гангрены спасшему, полушки медной не заплатила, не было у нас никакого к ней доверия, как и расчётов на слово её княжеское. Да и дворня, местная, Корнею, много чего порассказывала подобного и о князе и о княжне. Два сапога пара, что один, что вторая... - Стой! А химик! - чуть не в голос заорала Маня, став столбом посреди замкового двора, куда они к тому времени уже добрались. - Да тише ты, скаженная, - зашипел на неё взбешённый Димон, быстро увлекая девицу в тень от замковой башни. Забрали мы твоего химика, забрали. Тебя только и ждали. Уж семь пар сапог у задней калитки стоптали, тебя дожидаючись. Лошади готовы, рассвет скоро, у старика крышу от страха снесло, трясётся весь, рвётся из замка, а ты тут сцены устраиваешь. Да посреди двора. Всполошишь охрану, будет нам веселье, а уйти надо тихо. Пока стража не проспалась. Даром что ли Корней вечером на охрану чуть ли не двадцать литров 'спиритуса' перевёл. Хоть князь и мечет икру по поводу водки, а народ местный химика зауважал, особливо продукт евойный. - Ну да, зауважал, а на костёр завтра потянули бы не рассуждаючи, - прошипела себе под нос Маня. - Чего ж ты от них хочешь, холопы. Пить, жрать, да баб е...ть - вот всё что их интересует. - Да не тыкай ты своими грабками мне в спину, - рассерженным котом зашипел Димыч на подпрыгивающую от возбуждения Маню. Вся спина в синяках будет. - Будет, будет. Всё тебе, милый, будет! - радостно зачастила Маня, увидав в светлом створе калитки тёмные силуэты Сидора и Корнея. - Милый? Всё будет? - задумчиво протянул Димон, вопросительно подняв брови и демонстративно останавливаясь. А что, я не прочь. Вечерком, да... - По шее тебе будет, козёл озабоченный, - зашипела сдавленным шёпотом Маня. - Маня, Димыч. Ещё одно слово, и я сам, лично, дам обоим по шее, - раздался тихий, ровный голос Сидора. Не откажу себе в удовольствии. Притихшие и разом растерявшие всё неуместное веселье, Маня с Димичем, уже молча, без разговоров, вскочили на лошадей. И вся группа тихо и беззвучно выскользнула из задней служебной калитки такого негостеприимного замка. Утро в замке. Медленно и осторожно переступая обмотанными тёмными тряпками копытами, небольшая группа всадников с длинным обозом из вьючных лошадей, таясь в ночной тиши, медленно огибала по краю замковый посад. К сожалению, для бегства, из замка у них был единственный путь, по которому им можно было двигаться. Только туда, на юг, минуя столицу, в тот край, откуда не далее пяти дней назад прибыли теперешние беглецы, и можно было им двигаться. С других трёх сторон замок охватывали княжеские плантации. Туда вело множество широких, хорошо накатанных дорог, но всё это были хоть и достаточно широкие, но разбитые колеями телег тропы, резко обрывающиеся где-то там, вдали, ближе к горизонту, перед глухой стеной далёкого, непроходимого леса, подступающего своим краем вплотную к княжеским плантациям. Осторожно выбравшись на главную дорогу, и остановившись передохнуть, они закрепили на копытах лошадей ветки, ещё с вечера заранее нарубленные и прятанные в ближайших к замку кустах. Заметая следы и поднимая клубы едкой, удушающей пыли, группа всадников, чуть пришпорив лошадей, зарысила к недалёкой столице. - Если сразу не хватятся, то пыль скоро уляжется, и ни одна собака не будет знать, в какую строну, мы двинулись, - неожиданно проговорил Корней. - Особенно учитывая то, что тут всего одна только дорога и дальше замка идти просто некуда. Дальше только лес, горы, а за ними ящеры, во всём своём богатом разнообразии, - насмешливо согласился с ним Димыч. И никаких дорог в ту сторону. - Да мало ли что, - с некоторой долей сомнения в голосе, продолжил Корней, - вдруг, да не сообразят. Конечно, рассвет уже скоро, - хмуро бросил он, подымая голову и приглядываясь к сереющим верхушкам деревьев, - но хватятся нас не раньше, чем часа через три, четыре. Спиритуса вчера не жалели, так что пока проспятся, пока почешутся. Часа три, четыре у нас в запасе точно есть, а то, глядишь, и поболе. - Ты забыл про князя, не говоря о княжне, - тихим голосом заметил Сидор. Они встают рано. А как заметят, что весь гарнизон в лёжку лежит, такой вой подымут, - Смурной Сидор покрутил задумчиво головой. Это же надо такая оплеуха князю. Гости сбежали, да ещё и химика с плахи выкрали. Нет, эти оба два так просто от нас не отстанут. - Да положи ты его поперёк седла. Свалится же! - неожиданно зашипел он на Маню. Аккуратней клади, видишь, вся спина на лоскутки нарезана. Куда ему в седло. И так, непонятно на чём держится. - Похоже, весь пар уже из старика вышел, - тихо заметил он. Так что крепи его как куль и ходу, - рассерженно зашипел Сидор, поддерживая сваливающегося с лошади алхимика. Всё оставшееся время до рассвета, они старательно нахлёстывали лошадей, стараясь удалиться от замка как можно дальше. Тяжело груженые лошади, поначалу взявшие резвый темп, к рассвету уже выдохлись и теперь едва тащились, вяло передвигая копытами, медленно но верно приближая погоню. Утро в замке. В это тихое раннее утро позднего лета в замке было как-то по-особому тихо и умиротворённо. Уже временами, в редкие пока ещё дни, чувствовалась приближающаяся дождливая и холодная осень, но пока ещё, вот так, как сегодня, природа баловала людей такими вот чудными, тихими рассветами. На открытой галерее, опоясывающей по периметру дворец, этим прекрасным, ранним утром, рядом с накрытым для лёгкого завтрака столиком, возле изящного плетёного кресла, стояла юная княжна. Она молча любовалась потемневшими от времени каменными, недавно подновлёнными зубцами крепостной стены, едва, едва ещё освещёнными первыми лучами восходящего солнца. - Я смотрю, ты тоже не спишь,- заметил тихим голосом князь, выходя на пустынную галерею. - Что-то ты рано сегодня, - заметил он, поёживаясь от утренней прохлады и душераздирающе зевая. - Все важные дела надо начинать рано с утра, - в полголоса откликнулась княжна, как-то тихо и мило улыбнувшись. Да и не спится мне что-то. Всю ночь какие-то кошмары снились, да казалось, что кто-то по замку шныряет. - И тебе тоже? - удивлённо посмотрел на неё князь. Я так вообще не уснул. Всю ночь провозился с бумагами, всё заснуть никак не мог, а теперь, смотрю, уже и спать поздно ложиться, солнце встало. - Что-то наших земных друзей нет, - с некоторой рассеянностью заметил князь, бросив усталый, невыспавшийся взгляд на замковый двор. То каждое утро скакали тренируясь по двору, как ошпаренные тараканы, пугая наших слуг. А тут куда-то разом пропали. Заболели, что ли, - хохотнул он довольно. Вот будет смеху то. Костёр, как лекарство от простуды, - придав себе многозначительный вид, усмехнулся он. - Вот и я смотрю, что-то нет никого, - задумчиво протянула княжна, в который раз внимательно оглядывая пустынный двор замка и безлюдные стены. А где стража? - подозрительно прищурясь, она принялась более внимательно присматриваться к крепостной стене. Сколько уже стою, а ни одна зараза в пределах видимости, так и не появилась. - Действительно странно, - заметил князь, внимательно оглядев стены. А нет, - обрадовался он, разворачиваясь в сторону входной двери на террасу, - одного такого вижу. - Это Хамсат, - раздражённо откликнулась из-за его спины княжна, - мой телохранитель. Я его посылала узнать, куда это все подевались. - Никого нет, - бросил единственное слово подошедший слуга и молча уставился на княжну. - Подробнее, - нахмурилась та, разом помрачнев. Вечно тебя переспрашивать надо. - Комната пуста, - невозмутимо откликнулся тот, не обратив ни малейшего внимания на недовольство княжны. Вещей нет. Остаётся проверить только конюшню. - Так что ж ты стоишь, - зашипела от злости княжна. Бего-ом! Живо! - заорала она полным злости голосом на весь замок. - Проспали, - прошептала тихо княжна, поворачиваясь обратно к князю. Вот тебе, дядюшка, и ответ, почему стражи нет. Перебили, сволочи. - Тогда и нас должны были бы, заодно, - хмуро бросил князь, наблюдая за несущимся по двору Хамсатом. - Не-ет, - протянула княжна, глядя на князя застывшим злым взглядом. Ты не знаешь этих людей, так как я. Но, похоже, что и я их плохо знаю. Неужели почувствовали, - в полголоса, как бы про себя, спросила княжна. А что? Эти могут. И эта их девка, потаскушка, - тихо, сквозь зубы зло выругалась княжна, - не так видимо проста оказалась, как передо мной прикидывалась туповатой селяночкой. - Нет никого, - бросила она князю, заметив Хамсата, стоящего в воротах конюшни и отчаянно размахивающего руками. Ушли! Теперь будем ждать, - усмехнулась она, облокачиваясь на парапет галереи и с задумчивым видом уставившись на зубцы крепостной стены в первых лучах восходящего солнца. - Что ждать? - недоумённо уставился на неё князь. Что же ты стоишь! - неожиданно накинулся он на неё, как-то разом очнувшись. Иди, собирайся, а я сейчас же к гвардейцам. Не уйдут. У них груз тяжёлый, - лихорадочно зачастил князь, суетливо оглядываясь по сторонам и выискивая пропавших стражников. С ним они далеко уйти не могли. Нагоним, ещё до обеда. Нагоним, никуда не денутся. От князя Подгорного ещё ни один не ушёл. - Эти уйдут, - флегматично заметила княжна на возбуждённую речь князя. И тебе лучше их не догонять. По крайней мере, сейчас, когда у тебя нет твоей гвардии. - Ничего, - раздражённо откликнулся князь. И с оставшимися, я с этими бродягами справлюсь. И не таких прытких догоняли. - Повторяю, - начиная раздражаться, негромко заметила княжна. Тебе лучше их не догонять! - Ну нет, - рявкнул князь в бешенстве. Ты в горячем бреду напридумывала себе сказочек о страшных иноземцах, а это оказались обыкновенные вороватые бродяги. И от меня они не уйдут. Повешу! - И плюнув на безразлично стоящую, на галерее княжну, бросился в казармы стражи. Следующие полчаса в замке стоял гвалт и ор, издаваемый преимущественно одним только князем. Остальная челядь оказалась ни на что не пригодна. Абсолютно. Даже на ругань. Стража, к которой бросился князь, была пьяна. И не просто пьяна, а в лом, до потери человеческого облика. Отдельные особи, которые хотя бы выглядели как гуманоиды, не могли даже слово связно выговорить, а не то, чтобы куда-либо двигаться. Озверевший князь, позабыв обо всём, самолично притащил несколько вёдер холодной воды из колодца, обливая пьяных гвардейцев и пытаясь привести их хоть в какой-нибудь разумный вид. Но добился совершенно обратного. Едва на них пролилась божественная влага холодной воды, как они тут же потянулись к этому божественному нектару, как изнурённый путник в безводной пустыни. С жадным видом припав к принесённым князем вёдрам, они, выдирая вёдра из его рук и отталкивая друг друга, бросились жадно пить, пытаясь залить бушевавший в их нутре пожар. И их развезло по новой. Сразу и опять в хлам. Кто был послабее, так и свалился прямо возле ведра, не успев даже добраться до койки. - Это не моя гвардия, - глядя на всё это безобразие белыми от бешенства глазами, тихо проговорил князь, от злости, с трудом двигая сведёнными судорогой челюстями. Это ... - Быдло, пся крев! - неожиданно раздался рядом с князем хриплый, скрипучий, как несмазанные дверные петли, голос. Пить не умеют, а жрут в три горла. Но ничего, я их быстро протрезвею. Корней был прав, гонять их надо как сидоровых козлов. Медленно, грозно повернувшемуся в ту сторону князю предстала картина абсолютно трезвого и бодрого его собственного сотника с красными как у варёного рака глазами и жутким перегаром, дошибающим даже до стоящего в четырёх шагах князя. - А ты, почему трезвый, - в тихом, еле контролируемом бешенстве негромко поинтересовался князь, брезгливо сморщившись от густого сивушного духа, пахнувшего с той стороны. - А я не трезвый, - бодро ответил сотник, - я похмелённый. - Ка-а-к-кой!? - зверея на глазах, тихо переспросил князь. - Похмелённый, я, - бодро ответил ему сотник, не замечая реакции князя. Не то, что эти скоты, - ткнул он пальцем в мычащих что-то невнятное гвардейцев. Сказано было, надо оставить на опохмел, так нет же, всё выжрали, сволочи. - Кем сказано? - тихо поинтересовался князь, судорожно стиснув зубы и глядя на сотника белыми от бешенства глазами. - Как кем? - удивлённо посмотрел на него сотник, наивно хлопая глазами. Так вашим же алхимиком и было сказано. Он как изобрёл этот продукт, 'спиритус', то есть, так сразу же и предупредил, чтобы до конца никогда не пили, а оставляли на утро, на опохмел. Так этим скотам, - сотник пренебрежительно ткнул носком сапога в ближайшее лежащее перед ним тело, - всё едино, что говори, что не говори. Как до винища дорвутся, так не успокоятся, пока всё не выжрут. Привыкли к местному винцу, лёгонькому, вот и понять никак не могут, что это, - начальник стражи с многозначительным видом ткнул указательным пальцем в потолок казармы, - так пить нельзя. - Нет, - начальник покрутил головой, - не понимают, - довольно усмехнулся он, горделиво подбоченясь и, не замечая реакции князя на его слова, - что спиритус, это не вино. - А ты значит, такой умный, - зло, прищурив глаза, тихо поинтересовался князь. Небось, у тебя и запас этого спиритуса найдётся? - А то! - довольно заметил сотник, дыхнув на брезгливо сморщившегося князя густым сивушным перегаром. Бутылочек несколько будет. Как раз хватит, чтоб похмелить этих мерзавцев. - Так что ж ты стоишь, скотина! - заорал, уже не сдерживаясь, князь. Иди и похмели эту сволочь, и чтоб через пять минут они все были на ногах. Шарахнувшийся от неожиданности в сторону сотник мигом подхватился и бегом бросился обратно в свою коморку, доставать припрятанную заветную бутылку 'спиритуса'. - Господи, - шептал себе под нос очнувшийся наконец-то Начальник местной Стражи. Ну какой же я идиот. Куда лез к князю под горячую руку. Знал же, что он за скотина, так нет же, захотелось выслужиться. Показать, что сам не такой как все, что меня ни одна зараза не берёт. Показал, - ругал он сам себя. - Послушался, называется, профессора, - шептал он себе под нос, несясь в свою коморку. Дурак! Нет бы как все. Напился и забылся. И никакого спроса. Нет, чтобы пропустить его слова мимо ушей, как мои оглоеды. Тогда бы и спросу сейчас не было. Бросившись, выполнять поручение князя, он, как ни старался, но за пять минут, не уложился. Хоть и пришли гвардейцы более менее в себя после налитого каждому стограммового стакана разведённого спиритуса, но ни для погони, ни вообще для чего-либо толкового, они были совершенно не пригодны. Бледными, шатающимися буквально от ветра, тенями бродили они по казарме, с трудом держась за стены и глухо постанывая. Нет, они были совершенно непригодны ни для чего, а уж для погони, тем более. Сотнику, попытавшемуся было усадить их в сёдла, так и не удалось ничего от них добиться толкового. Только некоторые из них, двое, или даже трое, с трудом сумевших взгромоздиться на коней, буквально через пару минут после того свалились им под ноги. А один, самый 'счастливый', умудрился даже при этом сломать себе руку. Бледный от бешенства князь в безсильной злобе наблюдал за всем этим безобразием, понимая, что он не имеет ни малейшей возможности что-либо изменить. Вконец взбесившись, он приказал влить в горло каждому из тех, кто смог хоть подняться с кровати, ещё по стакану разведённого спиритуса, надеясь добиться, таким образом, ещё большего оживления этих ходячих полутрупов. Но достиг он этим, совершенно обратного. Как сотник не пытался объяснить князю, что подобного делать нельзя, ибо алхимик строго предупреждал о том, чтобы не усугубляли при опохмеле, у того, как будто уши от бешенства заложило. Одно только слово 'алхимик' приводило князя в такое неистовство, что, под конец, сотник боялся даже рот раскрывать, справедливо опасаясь уже за саму свою жизнь. Глядя на неиствующего князя, бешено носящегося по казарме, и пинками пытающегося поднять вконец опьяневших гвардейцев, он уже всерьёз начал рассматривать возможность бегства, начиная понимать, что князь не простит никому из них подобного. И неизвестно чем бы это всё кончилось, если бы не появившиеся неожиданно в замке два десятка столичных стражников, патрулировавших как раз окрестности и завернувших к князю по какой-то своей надобности. Только их появление спасло и сотника, и пьяных гвардейцев от немедленной расправы. И никто бы так никуда этим утром и не выехал, если бы не они. Только увидав въезжающих в широко распахнутые ворота замка недоумённо поглядывающих по сторонам городских стражников, князь пришёл немного в себя, опамятовался и тут же бросился на террасу, пытаясь уговорить княжну отправиться вместе с ним в погоню. - Последний раз тебя спрашиваю, поедешь со мной? - сверкая белыми от бешенства глазами, сквозь зубы, с трудом выговаривая слова, спросил её князь. Остановившись прямо напротив княжны, он гневно смотрел на безмятежно устроившуюся за столиком на террасе Лидию, так молча и наблюдавшую за всем происходящим у неё на глазах бедламом. - Последний раз тебе говорю, - спокойно посмотрела ему прямо в глаза княжна. Прекрати это безобразие и никуда не езди. И не вздумай догнать их. Тебе же будет хуже. Они великолепные арбалетчики. - Ничего, - злобно кривя губы, выдохнул с каким-то бульканьем из горла князь. У нас тоже есть такие. Зря, что ли, я содержу этих дармоедов в городской страже. Пусть постреляют, покажут своё мастерство. - Эти ещё хуже твоих хвалёных гвардейцев, - презрительно скривила губы княжна. Лучше бы тебе никуда не ездить. - Ну, как знаешь, - мрачно глядя на безмятежно сидящую за столиком княжну, буквально выдавил из себя князь, едва сдерживаясь, чтобы не наорать на неё. Вернусь, тогда посмотрим, кто из нас был прав. - Если вернёшься, - безмятежно глядя на него чистыми, прозрачными до синевы глазами, ответила княжна, насмешливо улыбнувшись. Князь, бледный от бешенства до какой-то нехорошей синевы, пятнами покрывающей его лицо, несколько минут простоял напротив неё, молча, разглядывая безмятежно попивающую чай княжну. Ничего не сказав, и уже больше так и не обернувшись, он спустился с террасы, к ожидавшему его внизу сотнику, подошедшему к ним с несколькими едва пришедшими в себя гвардейцами. - Поедешь со мной, - раздражённо бросил князь, даже не обращая внимания на еле стоящих на ногах гвардейцев. - Что? - тихо, сквозь зубы процедил он, мгновенно, как собака верхним чутьём, заметив нервное, лихорадочное возбуждение сотника. - Князь, князь, - сотник нервно теребил рукоять своей сабли, постоянно хватаясь, то за пояс, то за рукоять сабли - Нельзя за ними гнаться. Побьют же, как пить дать, побьют, - мрачно глядел он на него. Ну пожалей ты их, - кивнул он на своих еле стоящих на ногах гвардейцев. Мало же нас, да и никуда они сейчас не годные. Даже числом взять не сможем. Побьют же, ещё на подходе. - А ты ведь, сотник, боишься, - глядя на того белыми от бешенства глазами, тихо выговорил князь, еле двигая сведёнными от бешенства губами. - Боюсь, - неожиданно тихо и спокойно подтвердил сотник. Боюсь, потому что знаю, чем эта погоня кончится, - негромко заметил он, глядя прямо в глаза своего князя. Расстреляют они из засады всех твоих стражников, да и нас заодно, а тебя отпустят, чтобы запомнил их милость и не совался к ним больше. Так что и сам опозоришься, и людей потеряешь, и дело не сделаешь. Сотник, как-то спокойно и равнодушно смотрел на князя, совершенно не обращая внимания на бегающих вкруг городских стражников, меняющих своих усталых лошадей на свежих княжеских. - Они хорошо стреляют, - спокойно сказал он, глядя прямо в глаза князя. Лучше, чем мои. Дальше, чем мои. Быстрее, чем мои. Они перебьют вас ещё на подходе, и ты ничего не добьёшься, кроме позора. - Боишься, - медленно, зло процедил князь, недобро при том, прищурив глаза. Смерти боишься. Напрасно. Тебе надо меня бояться, а не смерти. - А чего тебя бояться, - хмыкнул сотник, как-то неожиданно успокоившийся и понявший, что всё. Сотник понял, что это был конец. Он понял, что это был конец всего! Всё, что он себе мечтал, намечал, принимая звание сотника и соглашаясь на должность Начальника Замковой стражи, кончилось. Отныне и навсегда. И сейчас его убьют. Князь. Сам! Своей собственной рукой. Как мечник, князь был непревзойдённый спец и не молодому сотнику, с его небогатым воинским опытом, было противостоять такому мастеру. - Сдать оружие, - тихим, сиплым от бешенства голосом просипел в бешенстве князь. И, дождавшись, когда набежавшие на его крик стражники разоружат и так не сопротивляющегося сотника, добавил, мстительно глядя прямо ему в глаза. - Думал, что если ты мой Начальник Стражи, так я от тебя подобные советы буду выслушивать? Нет, бывший сотник, - протянул медленно он. Ошибаешься. Придётся тебе в узилище посидеть, меня подождать, покуда я не вернусь. Вот тогда мы с тобой и поговорим, и посоветуемся. И о том, почему ты единственный трезвый оказался. И о том, почему отказываешься мчаться в погоню, когда тебе твой князь приказывает. - Я тебе всё сказал, - повторил, криво усмехнувшись, сотник. Не трогай ты их, князь. Целее будешь. - Так ты мне ещё и советы будешь давать? Князь, удивлённо подняв брови, обвёл всех присутствующих весёлым насмешливым взглядом и, остановив его на княжне, молча стоявшей рядом с ним, весело проговорил. - Дожил. Мне теперь всякая сявка советы давать будет. - В кандалы его, - неожиданно громко заорал он. И держать в подвале до моего возвращения. Вот тогда и посмотрим, как они стреляют и кого перебьют в погоне. Хмурые гвардейцы, шатаясь из стороны в сторону и едва не падая, оттеснили стражников в сторону, и медленно, неохотно скрутили своему сотнику за спиной руки. Стараясь не встречаться с ним взглядом, они поволокли его в подвал тюремной башни. - Ты, сотник, эта, не обижайся, - старательно пряча от него глаза и стараясь даже случайно не встретиться с ним взглядом, косноязычно мямлили они, дыша на него густым перегаром и спотыкаясь через шаг. Медленно развязав стягивающие его руки ремни, они, тем не менее, старательно приковали его к металлическим кольцам на стене, внимательно посмотрев, чтобы не было где-нибудь слабины. - Сам понимаешь, служба, - как бы извиняясь, отводили они глаза, стараясь на него не смотреть, и тут же злобно поглядывая на стоявших рядом молчаливых городских стражников. - Мы люди подневольные, сам знаешь. В конце концов, сам такой был, - невольно раздражаясь от той роли, которую они вынуждены были выполнять, хрипло выговорил десятник, которого сотник сам только пару недель назад произвёл на эту должность, взамен выбывшего на границу старослужащего. Сотник, брезгливо скривив губы, молча смотрел на то, что они делали, но видимо, всё-таки не выдержав, мрачно промолвил: - Видать, не всё я знаю, - мрачно скривился он. Ни про себя, ни про вас. И уж как крепко кандалы на руках держатся, проверять бы не стал. Потоптавшись в растерянности ещё пару минут возле своего прикованного к стене сотника, гвардейцы медленно и тяжело, едва двигая конечностями, выбрались во двор замка. Мрачному, хмурому как осенняя туча, князю, едва дождавшемуся появления во дворе полупьяных гвардейцев, с трудом выбравшихся из башни, хватило только беглого взгляда, брошенного на них, чтобы просто плюнуть и больше уже не связываться. Не обращая на своих гвардейцев больше никакого внимания, князь вскочил в седло своего скакуна и, во главе двадцати городских стражников, хоть и усталых, но уже как бы нервически пьяных от предстоящей весёлой погони, вылетел бешеным галопом из замка. Княжна, так и оставшаяся сидеть за столиком, специально вынесенным для неё на террасу, ещё не менее получаса, с каким-то нехорошим интересом в глазах, наблюдала за шатающимися по двору тенями пьяных гвардейцев. Потом, что-то для себя, видимо, решив, она ушла в свою комнату, ожидать, возможно скорого, возвращения князя. Засада. Рассвет застал отряд уже на подходе к столице. Не заезжая и не тратя время на препирательства с городской стражей, отряд стороной, по дальним полям и выгонам, стараясь быть незамеченным, объехал городской посад и снова выбрался на основной тракт уже далеко за городскими окраинами. - Пол дня потеряли, - хмуро пробормотал Сидор, оглядываясь на оставленные далеко за спиной пригороды столицы. И так еле двигаемся, а тут ещё и огороды эти, огороженные. - Кто ж его знал, что там одни заборы, да ограды. Да, как назло, все каменные, - раздражённо откликнулась Маня. Когда ехали туда, внимания не обратили. Как-то не до того было. Всё спешили сучку эту спасти. Спасли, на свою голову. Да и в город нам было нельзя. Пока дождешься, открытия ворот, да отстоишь, очередь на въезд, князюшка нам на шею и свалится. Да и засветимся обязательно. - Да уж, - скривившись, заметил Корней. Хорошая о нас тут память осталась. Не забыли, чай, ещё нас. И недели не прошло. - Во, во, - перебил его хмурый Димыч, - только нам и не хватало повстречаться с охотничками. То-то весело будет. - Похоже, никого мы не обманули, - будничным голосом, как о чём-то незначительном, - спокойно проговорил Сидор. Только зря лошадей загнали, да время потеряли, - хмуро заметил он, рассматривая что-то сзади. - В полуденных лучах позднего лета из широко распахнутых, едва видимых отсюда, городских ворот, сверкая на солнце металлом шлемов и кончиками копий, вытягивалась длинная колонна всадников. - Похоже, это за нами, - выразил Сидор общую мысль, пришпоривая усталых лошадей. И вся группа, ни слова не говоря, разом сорвалась в галоп, понимая, что только максимальный отрыв от преследователей позволит им хоть немного подготовить место засады. Однако и преследователи, увидав далеко впереди подозрительный караван, явившийся на дороге незнамо откуда, резко пришпорили лошадей. Место для засады было идеально. Лесная дорога, до того идущая сквозь старую дубравы с густой, не просматриваемой порослью невысокого подлеска, просто идеально приспособленной для сокрытия засады, в этом месте после небольшого поворота выходила прямо на длинную, широкую поляну. И тянулась, тянулась, пересекая её в дальний конец, где на краю решено было оставить в крайних кустах самый конец их каравана, который ещё как бы не успел скрыться в зарослях или был брошен. Идея была настолько не мудрёна, что Сидор даже засомневался в том, что из этого что-либо выйдет, настолько всё было очевидно. Тем не менее скачущий рядом Корней справедливо заметил, что на что-нибудь более путное у них просто не остаётся времени. И он был прав, погоня догоняла. Видимые ещё в полдень далеко на горизонте, покидающими ворота города, теперь погоня уже отчётливо была слышна стуком копыт догоняющих их лошадей. Было совершенно очевидно, что им не уйти. И так то слишком тяжело гружёные лошади не могли развить достаточно резвого галопа, да и долгая, безсонная ночь не добавляли им прыти. Поэтому у них был один этот, единственный шанс. И они его использовали на все сто. Когда скачущая бешеным галопом погоня выскочила на поляну, она на противоположном конце увидела скрывающуюся в дальних кустах последних лошадей беглецов с большими, неуклюжими вьюками на спине. И как свора гончих, завидевшая добычу весь отряд, рассыпавшись по поляне, сломя голову бросился вдогон. В первое мгновение, когда скачущий первым князь неожиданно сверзился на землю, сбитый неизвестно откуда оказавшимся перед ним канатом, никто из них даже не понял что произошло, но щелчки арбалетов у себя за спиной они всё же расслышали. Расслышали, только вот поделать уже ничего не могли. Их просто расстреляли в спину, не дав времени развернуться для атаки. И буквально через пять минут всё было кончено. Отряд преследовавшей их двух десятков городских стражников, взятый князем с собою в погоню, просто перестал существовать. После схватки. Усталый, вымотанный долгой ночной скачкой Сидор, мрачно разглядывал тяжело поднимавшегося на ноги князя, задумчиво глядя на этого уже немолодого, но вполне ещё крепкого воина, и никак не мог ни на что решиться. Убивать этого человека, по большому счёту ничего лично ему не сделавшего, у него просто не подымалась рука. Да и то, что он сам бросился за ними в погоню, лично ему скорее импонировало, чем вызывало какую-либо ненависть или жажду немедленной над ним расправы. Сидор был в полной растерянности. Что делать, было совершенно непонятно, но и стоять, тупо пялясь на уже поднявшегося с земли князя уже было нельзя. Решив положиться на волю судьбы, он про себя плюнул на всё и решил всё-таки отпустить его. Не зная, как поступить, он пришёл к трудному решению всё-таки не обременять свою душу лишней тяжестью смертоубийства. Медленно и осторожно подойдя к нему поближе, не отводя в сторону настороженного арбалета, он с обречённым видом, понимая что делает что-то не то, устало заметил: - Учти князь. Мы тебя пожалели, дабы не брать на душу лишнего греха. Но ты запомни, что нам жизнь свою задолжал. И если не успокоишься и от нас не отстанешь, то нам придётся за тобой вернуться и тогда уже тебя ничто не спасёт. Ни твоё княжество, ни твой меч, ни вся твоя хвалёная гвардия. - Кстати, - хмыкнул Сидор. Раз уж заговорили о мече, то будь любезен, бросить его из своёй шаловливой ручки на землю. И пять шагов назад. - Вот так, - удовлетворённо заметил Сидор, глядя, как князь, с перекошенной от ненависти лицом, отбрасывает в сторону свой меч и, отойдя на пять шагов, застывает напряжённой статуей, ожидая дальнейшего приговора. - И учти князь, - повторил Сидор, осторожно подойдя и подобрав его меч, - будешь что-то против нас умышлять, расправа будет жестокой. И сучку свою, племянницу, угомони, а то слишком борзая она у тебя. Не успокоитесь, уничтожим весь ваш род, до седьмого колена включительно. Сожжём замок, сдерём шкуру с кошек и собак, перебьёт коров, лошадей и прочую живность. Уничтожим всё живое в твоём замке, а всю округу засыплем солью, чтобы ничто живое там не выросло. - Тебе понятно, князь? Сидор внимательно присмотрелся к молчащему князю и с сожалением в голосе продолжил: - Нет, ему ничего не понятно, - огорчённо покачал он головой. - Ты бы ещё про летучих мышей вспомнил, - недовольно заметил Сидору проходивший мимо Димон. Вон, иди лучше оружие собери, что от этих козлов осталось, всё больше пользы будет. Клинт Иствуд ты наш недоделанный. - Да хрен бы с ним! Димон попытался небрежно махнуть руками, держащими в охапке разномастную связку оружия. И так не слишком удачно собранная, куча трофеев в его руках мгновенно безпорядочно рассыпалась, вызвав у Димона прилив жуткого раздражения. - Твою мать, - сквозь зубы, зло выругался он, глядя на беспорядочно рассыпанную перед ним кучу. С тяжёлым, тоскливым вздохом присев на корточки, он принялся медленно, теперь уже более аккуратно собирать её, раздражённо бросив Сидору: - И так времени нет, а ты с этим козлищем возишься. Завали его нахрен, чтоб под ногами не путался и займись делом. - М-да? - мрачно хмыкнул Сидор, даже на секунду не отводя своего взгляда от глаз князя. Хоть и побили мы массу народа за последние полгода, да всё одно неохота брать лишний грех на душу. Всё-таки, зла мы от него не видали. Так что иди ка ты князь, действительно, нахрен, пока не передумал. - Бери ка во-он ту лошадку, - кивнул он на самого невзрачного коника, запутавшего уздечкой в кустах, рядом с телом своего бывшего владельца. И проваливай отседа, пока цел. А то, глядишь, я и передумаю, и завалю тебя по доброму совету Димона, чтоб, действительно, не путался под ногами. - А вообще-то, давай лучше дружить. Повторюсь, но зла мы на тебя не держим, хоть ты и попытался только что нас убить. Но и ты на нас зла не держи. Что поделаешь, бой, есть бой. Честно наскочили, честно по рогам и получили. Езжай домой и живи, как знаешь, а в наши дела ты не встревай. Лучше, всё-таки тебе с нами не ссориться и дружить, поскольку, мы ребята резкие, можем и отвалить того, что тебе не понравится. Не приближаясь к князю ближе десяти метров, Сидор внимательно наблюдал за тем, как тот, совершенно не торопясь, молча, подошёл к выделенному коньку и, подтянув подпруги на новой для себя лошади, никуда не спеша, уселся в седло - Всё-таки, - задумчиво глядя на князя, медленно проговорил Сидор, - что бы там ни было, а мы благодарны тебе за саженцы шишко-ягоды и не хотели бы быть настолько неблагодарными, убив человека тепло нас принявшего в своём доме. Князь, безразличным, каким-то непонятным, ничего не выражающим взглядом посмотрел на Сидора, и ни слова не говоря, чуть тронув рыцарскими шпорами бока лошади, медленно тронулся с места. Проводив задумчивым взглядом медленно отъехавшего князя, до самой кромки леса, и так и не двинувшись с места, Сидор ещё долго молча смотрел, как князь, так ни разу и не обернувшись, скрылся в кустах на противоположном конце поляны. Пока остальные заново формировали караван, переупаковывая свои вещи и пряча по тюкам новое добытое оружие, он так и простоял столбом, глядя на сомкнувшиеся за спиной князя ветви кустарника. - Ну, ты чё стал соляным столбом? - наконец, не выдержав подобной бездеятельности, одёрнул его Димон, подъезжая к нему уже на новой лошади. - Никак не можешь пережить, что отпустил? - насмешливо поинтересовался он. Плюнь. Всех не убьёшь, а одного можно и отпустить. Да хватит тебе переживать, - уже раздражённо заметил Димон, внимательно присмотревшись к Сидору. Такое впечатление, что ты какой-то сам не свой. - Никак не могу отделаться от впечатления, что я сделал какую-то глупость, - задумчиво посмотрев на него, неожиданно нарушил собственное молчание Сидор. Совершенно характерное чувство, что я дурак, - задумчиво добавил он. - Дурак, дурак, успокойся, - обнадёжил его тут же повеселевший Димон. Люблю редкие времена, когда ты говоришь правду, - продолжал он балагурить. Жать только, что это бывает так редко. А ещё больший дурак что коника ему дал. Пусть бы пёхом пёрся до дому. И ему хорошо - пешая прогулка на свежем воздухе способствует лучшему пищеварению, и нам неплохо - времени смотаться побольше будет, пока он до своих доберётся. - Пошли Маню приводить в чувство, - тут же переключился он. А то, пока ты тут с князем возился, она чуть богу душу не отдала. - В отрубе она валяется, - продолжал он пояснять Сидору, направляясь вместе с ним в сторону лежащего на земле тела Мани, возле которого возился Корней. - О, - кивнул он на того, - как суетится. Безпокоится, - одобрительно отозвался он о Корнее. Даже плаща своего не пожалел. Сразу же, как нашёл, так под неё и подстелил, а теперь возится, приводя её в чувство. Продолжая обсуждать прошедшую схватку, они неторопливо подошли к месту, где лежала навзничь Маня. Остановившись в двух шагах, они ещё не менее пяти минут с удовольствием наблюдали за тем, как Корней заботливо пытался привести её в чувство. - Сколько не говорили ей, чтоб не совалась поперёд батьки в пекло, - грустно заметил Димон, глядя на потуги Корнея. а она всё равно лезет. - Ну кто её просил соваться под ответный залп стражников? - осуждающе покачал он головой. Да ещё к тому же первой. - Азартная она, - хмуро бросил Сидор на встревоженный взгляд Корнея, повернувшегося к ним. - Ты не отвлекайся, не отвлекайся, - кивнул он ему. Не видишь разве, что в себя приходит? Брызни ей ещё водички в лицо, быстрее очнётся. А то и поцелуй. Тогда она сразу в себя придёт. А уж когда по морде не получишь, то значит всё, точно будем знать, что живая. Тело Маши, дотоле безвольно лежавшее на земле неожиданно чуть заметно вздрогнуло, и она тихо застонала. Слабо зашевелившись, он не открывая глаз попыталась было подняться и тяжело рухнула обратно. - О господи, - Маня, держась обеими руками за голову, попробовала ещё раз осторожно приподняться с Корнеевского плаща. - Как же меня долбануло, - чуть слышно, пожаловалась она сама себе, хватаясь за низко нависавшую над ней ветку ели и понемногу, с натугой, подтягивая себя вверх. Никогда больше не буду высовываться, - снова пожаловалась она куда-то в пространство. - Ну да, так мы тебе и поверили, - раздался из-за её спины чей-то насмешливый голос. - Димон, это ты, что ли? Ты где зараза? - глядя прямо перед собой мутным, пустым взглядом, тупо спросила Маня. - Мы здесь, здесь, - раздался из-за её спины ещё один хорошо ей знакомый, насмешливый голос. И если ты повернёшься, то, наконец-то нас увидишь. - А-а-а, - тихо протянула Маня, медленно поворачиваясь и сквозь застилающую глаза пелену, наконец-то разглядев тех, с кем разговаривала. Знакомые всё лица. Как у нас дела? - Zer good, - флегматично бросил Сидор, глядя сочувственно, как она цепляясь за еловую ветку, с трудом поднимается на ноги. Ты как себя чувствуешь? Эк, тебя угораздило, - жалостливо посмотрел он на еле стоящую, буквально покачивающуюся от ветра Маню. Хорошо, что хоть кости целы, а то мы уж перепугались, когда увидали тебя лошадью придавленной. Еле, еле этакую тушу с тебя стащили. - А потом видим, что дышишь, и успокоились, - добавил Димон, снимая тем временем с мёртвой лошади седло. - На княжеской поедешь, - усмехнулся он, взваливая его на плечо и отправляясь куда-то в сторону. Сейчас только седло поменяю, на твоё привычное, и можно отправляться. - Жалко княжеское седло, - донёсся до Мани голос Димона, откуда-то со стороны. Наверняка дорогое, да, жаль, не продашь. Верняк, что его в здешней округе каждая собака знает. Спорю только жемчуг, да золотые украшения с него и можно бросать, - продолжал он зачем-то объяснять всё, что делает. - Что с князем? - хрипло, с трудом переводя дух, медленно выговорила Маня. Что с ним? - Нормально всё с твоим князем, - мрачно откликнулся Сидор, который, в это время паковал какие-то вещи на новую, явно недавно появившуюся у них лошадь. - Дали по шее и отпустили, - добавил он. Отряд же его весь побили. Ну, так уж получилось, - с сожалением развёл он руками, глядя на Маню виноватым взглядом. А князя отпустили. Решили, что не стоит уж так откровенно портить отношения со всей местной шляхтой. Чай, он, всё-таки правящий князь, а не прыщ подзаборный. - Отпустили мы князя, - прокричал он в лицо Мани, видя, что она смотрит на него непонимающим взглядом. - Вы что? Идиоты? - тихо и как-то неуверенно спросила его Маня, глядя на Сидора широко открытыми глазами. Да он же наш лютый враг. - Как это? - недоумённо уставился на неё Сидор, переглянувшись с не менее удивлённо посмотревшим на него Корнеем. - Ты чего это, Маня? - подошёл к ней Димон, глядя на неё широко распахнутыми от удивления глазами. Ты ничего не путаешь? Нормальный же вроде дядька. - Мы же его ограбили и унизили, - тихо, еле ворочая языком, выговорила Маня. Украли профессора с костра, на который он его отправил. Меч отобрали, - ткнула она пальцем в Корнея, держащего в руках незнакомую, явно дорогую саблю. Вы что, совсем идиоты? - Боже! - с ужасом в голосе, тихо простонала она, хватаясь снова за голову и рухнув в безсилии на плащ, на котором только что лежала. Вы же ничего не знаете, - с тихим ужасом в голосе повторила она, держась за голову и тихо мотая головой из стороны в сторону. И в следующие полчаса она подробнейшим образом, с мельчайшими деталями и нюансами, пересказала им разговор князя с княжной, подслушанный ею из-за портьеры, особенно напирая на то, как князь прореагировал на количество собранных ими черенков и его полное одобрение планов княжны по их уничтожению. - Да-а, - задумчиво протянул Корней, дождавшись окончания её рассказа. Раньше бы тебе очнуться, пока мы эту птицу в руках держали. Много проблем бы тогда решили. - Нет, есть же дураки на свете, - расстроено покачал головой Димон. Столько людей завалили, а одну сволочь, пожалели. Не захотели получать неприятности, что якобы могут возникнуть с местным боярством. Идиоты, - отчаянно постучал он себя по голове. Ну, какие же мы идиоты. Сами же себе создали проблемы на будущее. - Ну, и как мы их теперь будем решать? - вопросительно посмотрел он на хмурых Сидора с Корнеем, упаковывающих трофеи во вьючные тюки. Если есть, какие мысли, то говорите, не стесняйтесь, - горячился Димон. Принимаются к рассмотрению все предложения. - Да никак, - хмуро бросил Сидор, угрюмо глядя на него. Никак не будем мы их решать. Кто они и кто мы. Или ты думаешь, что мы к нему тайную службу приставим, и будем незаметно наблюдать за всеми его попытками нас изничтожить, то ты ошибаешься. Для этого нужны средства и большие. А у нас нет ни того, ни другого. Единственно, что есть, так это профессор, с минуту, на минуту готовый богу душу отдать, да куча черенков, которые неизвестно ещё доживут ли до будущей весны, когда их можно будет в землю высадить. Какие уж тут предложения, - угрюмо уставился он в землю. - Единственное реальное предложение, - неторопливо проговорил Корней, окинув их всех внимательным взглядом, - немедленно, быстро свалить отсюда, забиться куда-нибудь в медвежий угол и не высовываться лет эдак с десять. По крайней мере, пока у нас не будет достаточно средств на войну с князем, или мы не найдём себе достойного союзника, что поможет нам. Или, может быть, он про нас забудет, - тихо буркнул он, угрюмо зыркнув на друзей. Хотя бы на первое время. - А пока что, с князем нам не тягаться, - закончил он. - Если всё будет хорошо. Если успеем к себе домой в Старый Ключ вернуться до глубокой осени, то деньги мы найдём, - мрачно усмехнулся Димон. Правда, для этого придётся ещё немного покорячиться, но это уже детали. Возвращение ... Вразумление князя... Димон напрасно безпокоился о том, что князь организует за ними новую погоню. Он может быть так бы и сделал, будь у него под рукой его гвардия, а ни на что не годная, как оказалось, городская стража. Но землянам просто повезло. Княжеская гвардия застряла где-то на ящеровой границе и должна была прибыть в замок не ранее чем через несколько дней. А этих самых дней, как князь прекрасно понял, беглецам хватит с избытком чтобы раствориться в окружающей местности безследно. После того, что с ним произошло, он уже склонен был прислушаться к тому, что намедни говорила ему княжна, настоятельно не советуя преследовать без своей гвардии беглецов. Та лёгкость, быстрота и демонстративная небрежность, с которой беглецы расправились с погоней, собранной из далеко не самых худших воинов, как он считал ещё этим утром, впечатлила даже не склонного к экзальтации старого князя. Суровый воин, имеющий большой опыт воинских стычек и битв с ящерами и амазонками, он прекрасно понял что только чудо помогло ему в этот раз избежать смерти. А вот чудо то в его расчётах на собственную жизнь не имело ни малейшего права на существование. Именно поэтому он сцепив судорожно зубы, молча выслушивал наглые разглагольствования какого-то босяка, которого он по собственному недомыслию совсем недавно принимал как дорогого гостя. И которого он теперь готов был растерзать в клочья, при малейшей представившейся возможности. Но чтобы это сделать, ему надо было сейчас выжить и подготовиться. Месть, по его глубочайшему убеждению, никогда не терпела суеты. А ждать и готовиться он мог сколько угодно, хоть два, хоть три года, хоть десять лет. Время для него не имело значения. Важен был только конечный результат. Поэтому, когда его запалённый погоней коник пошатываясь ввалился в распахнутые настежь ворота замка, план будущего отмщения уже практически сложился у него в мозгах. Оставалось только согласовать его с племянницей, без окончательного вердикта которой он уже не собирался больше ничего предпринимать по отношению к этой мутной компании. Опыт, жестокий личный опыт этого дня, окончательно расставил все точки над i. И теперь, без обсуждения с нею всех сторон этого, как и любого интересующего его вопроса, он больше не собирался ничего предпринимать. Въехав в ворота, он увидел прямо перед собой пустынный большой двор и просторную замковую террасу, на которой за накрытым столиком так и продолжала одиноко сидеть княжна. Казалось, что с самого раннего утра, когда они там встретились, ничего так и не изменилось, настолько была неизменна преставшая его взору картина. - С тебя можно картины писать, - хриплым, усталым голосом просипел князь, тяжело и медленно слезая со стоящего покачиваясь коня. Юная богиня ужинает на террасе.... Стоило ему только слезть из седла, как казалось бы ещё вполне нормально стоящая лошадь неожиданно пошатнулась и тихим всхлипом рухнула замертво на брусчатку замкового двора. - Сдох, - равнодушно заметил л князь даже не повернув в ту сторону головы. Знал, падаль, кого подсовывал, -мрачно заметил он, медленно и тяжело подымаясь по парадным ступеням на террасу. - Тебя можно поздравить? Негромкий, мелодичный голос княжны, неожиданно раздавшийся откуда-то сверху, заставил князя от неожиданности запнуться, чуть не сверзнувшись со ступеней. - Можно, - устало кивнул он, мгновенно оправившись. Эта сволочь ещё не научилась спокойно убивать и страдает кучей комплексов. Один из них спас мне жизнь. - Это хорошо, - равнодушно отозвалась княжна. Чем больше они наделают глупостей, тем легче будет их уничтожить. - Прощать, как я понимаю, ты им не намерен, - скупо усмехнулась она. - Из-под земли найду, - не подымая вверх головы, негромко отозвался старый князь. Выйдя на террасу он становился рядом со стоящей возле парапета княжны и негромко, внешне совершенно спокойно уточнил. - Подождём немного. Нам теперь спешить некуда. Вот гвардия подойдёт, тогда и действовать будем. А сейчас неплохо бы поближе было познакомиться с тем, чем они так удачно траванули мой гарнизон. - Не знаю ещё что это за штука такая, но судя по результату ценная вещь. Надо будет и самим взять на вооружение, - криво усмехнулся он. Князья Подгорные и славны тем, что внимательно следят за новинками. - А мы судя по всему, недооценили ни землян, ни изобретения профессора. Повернувшись к нему, княжна несколько долгих минут молча рассматривала старого князя. Видимо удовлетворившись тем, что она там для себя увидела она с лёгкой ленцой в голосе заметила. - Неплохо было бы осмотреть башню алхимика. Что-то всё подозрительным образом завязано на неё и на этого твоего старого пердуна. - Если я правильно поняла объяснения твоего бывшего сотника, то местный гарнизон до вечера будет ни на что не годен. А раз так, то стоять здесь и смотреть целый день на эти безтолково слоняющиеся по всему двору до сих пор пьяные особи не следует. Давай займёмся делом, а там дальше видно будет. К вечеру они или сами в себя придут без всякой похмелки, или будем похмелять, - со скрытой в голосе угрозой, негромко заметила она. - Эй! Кто там! - резко повернувшись, крикнула она в широко открытые двери парадного зала, начинавшегося сразу же за террасой. Дождавшись когда из дверей зала покажется шатающаяся фигура какого-то стражника, она брезгливо поморщилась, глядя на неё и негромко, чётко акцентированным голосом бросила: - Алхимика, если ещё жив, в башню. Живо! - неожиданно громко и властно рявкнула она на неспешно повернувшуюся фигуру. Если у того, кто там стоял до этого момента и были какие-то причины так вальяжно себя вести, то они мгновенно испарились вместе с мыслями о том, что можно не поспешать и шатающаяся фигура буквально испарилась с места. - Ну? - повернулась она к старому князю, глядящему на происходящее перед ним широко распахнутыми глазами. Ты идёшь? - с лёгкой усмешкой на губах повторила на вопрос. - А? - вопросительно промычал князь, ткнув в сторону исчезнувшего стражника пальцем. - Приведёт к нему в башню, - с усмешкой заметила княжна. - А не поймёт, на кол посажу, - совершенно серьёзно, без тени шутки в голосе, без малейшей эмоции в голосе заметила княжна. По моему им хватило одного дня чтобы научиться подчиняться. - Может быть тебе надо было быть с ними построже? - насмешливо поинтересовалась она, с высоты террасы видя бегущую в сторону тюрьмы фигуру давешнего стражника. Ишь как забегали, - бросила она брезгливо. - Ну что, пойдём, - повернулась она опять к князю. Посмотрим на месте из-за чего весь этот сыр бор. Что это у него за установка такая, и что это за продукт такой важный он на ней получал. - Если хорошо подумать, то из всякого безнадёжного дела можно извлечь существенную выгоду, - философски заметила она. Глядя на снующих по двору домочадцев местных стражников, она с полупрезрительной гримасой на лице смотрела как те раз за разом шарахались от неё с князем, как только замечали её фигуру в пределах видимости. - Вот и из их страха можно извлечь пользу, - довольно усмехнулась она. - О как! - заметила она одинокую фигурку стражника, бегом возвращающуюся из тюрьмы. Вот видите, дядюшка, - кивнула она в сторону бегущего опрометью стражника. Немного угроз, немного серьёзных обещаний, и всё выполняется бегом. Главное, чтоб они знали что у тебя слова не расходятся с делом. - Похоже нам не повезло, - с нотками насмешливой грусти заметила она. Один возвращается. Значит кончился твой алхимик, дядюшка. - Плохие у тебя мастера, - с деланным сочувствием покивала она головой. Проскочившая в её глазах искорка весёлого смеха с лёгким оттенком презрения, яснее ясного указала князю её истинное отношение к его палачам. Доставшиеся ему ещё по наследству от его отца, до этого дня его палачи князя совершенно устраивали, но насмешка, откровенно прозвучавшая в устах совсем ещё юной, неопытной княжны довольно больно его уязвила. Он всегда себя считал специалистом в этом деле, не раз на деле доказывавшим, что его специалисты действительно дорогого стоят. Но если профессор действительно умер, своё отношение к ним следовало серьёзно пересмотреть. - 'Ну погоди, - неожиданно озлился он про себя. Если алхимик сдох, самого ката на дыбу подыму. Пусть его помошничек поупражняется. Ему тоже нужна практика. А кат пусть не думает, что доля сия его обнесёт'. - 'Все под Богом ходим', - философски подумал князь. Но все рассуждения князя разбились о весть принесённую прибежавшим стражником. Тюремные подземелья были заперты, ключей, чтобы проверить на месте ли алхимик нигде не было. На крики никто не отзывался. А оба палача до сих пор валялись без чувств в своих коморках, без малейшего признака сознания. - Чем их опоили неизвестно, - запыхавшийся стражник стоял рядом, тяжело переводя дух. - Но судя по запаху это всё то же профессорское зелье, только с какими-то добавками. Наши то давно в себя пришли, а эти всё так и валяются. Даже не шевельнулись когда я в их камору ввалился. - Алхимика нет нигде, - зачем-то снова повторил он. Может он в башне? - тупо переспросил он. Или ещё где. Вот, - протянул он князю пару бутылок, которые держал до того в руке. Взял возле кровати. Валялись на полу и там ещё на столе пустых пара стоит. - По запаху - настоящий 'спиритус'. Тот самый! Медленно взяв из рук стражника пустую бутылку, князь осторожно поднёс её к носу и осторожно вдохнув, внезапно резко отстранился. - Невероятно, - раздражённо скривившись, князь брезгливо отбросил в сторону бутылку из-под зелья алхимика. Несколько бутылок 'спиритуса' вывели из строя весь гарнизон замка. - Ну, допустим, не весь, - насмешливо хмыкнула княжна, беря в руки другую бутылку и осторожно принюхиваясь. Тут от гарнизона, лишь часть малая и осталась. А чтоб вывести из строя весь гарнизон, им бы не хватило никаких бутылок. - Ой, не знаю, не знаю. По-моему, уже теперь ты их недооцениваешь, - покачал головой князь. Придумать такую штуку со спиритусом, не всякий сможет. А они смогли. Смогли бы и со всем гарнизоном справиться. Всё одно чего-нибудь бы, да придумали. Хитрые, сволочи, - с неожиданно, как молнией проскочившей лютой ненавистью, тихо выговорил он. - А на нашего алхимика, боюсь мы больше не сможем полагаться, - скривившись, словно хлебнул уксуса, князь с сожалением покачал головой. Придётся восстанавливать производство спиритуса без него. Небось, сдох уже давно на дыбе, - равнодушно заметил он. К моим мастерам стоит только попасть. Ну а после, почитай, что уже не жилец. Хотя, - князь задумчиво помял подбородок, - я же им говорил особо не усердствовать. Может и жив ещё. Надо сходить, самому проверить. - Если жив, придётся праздник для тебя отложить, - насмешливо заметил он княжне. Ну, извини дорогая, - хмыкнул с сожалением князь. Похоже, что теперь он мне нужен живой и больше чем тебе. - Посмотрим, - безразлично откликнулась княжна, с задумчивым видом посматривая на башню алхимика. Полагаю, что пока ещё чего не стряслось, следует прибрать все записи, что он вёл, этот твой хвалёный алхимик, и в дальнейшем, более тщательно контролировать процесс его исследований. А то мало ли ещё чего он навыдумывает, а мы об этом, даже знать не будем. - Думаю, - княжна настороженно огляделась вокруг, - что откладывать это надолго не стоит. Надо сейчас же, немедленно произвести учёт всего, что от него осталось и попытаться самим разобраться в том, что он там натворил. - Десятник, - неожиданно громко заорал князь, поворачиваясь в сторону конюшни, где вяло, еле двигая конечностями, возились плохо похмелённые гвардейцы. Живо двоих сюда. Дождавшись тяжело подбежавших, пошатывающихся гвардейцев, он брезгливо отвернулся от пахнувшего в его сторону тяжёлого, сивушного перегара и не спеша двинулся в сторону алхимической башни. Княжна, чуть помедлив, решительно двинулась следом за ним, настороженно поглядывая в сторону пустынных въездных ворот замка. - Десятник, - негромко бросила она прибежавшему с гвардейцами десятнику. Ворота замка закрыть. Никого не впускать. Караул усилить. Послать вестового для отзыва патрулей в округе. Всем собраться в замке и чтоб ни одна сволочь больше в рот ни грамма не взяла, - зло посмотрела она на красного, как рак десятника. Увижу, пожалеешь, - тихо добавила она таким голосом, что красное лицо качающегося с перепою десятника мгновенно побледнело, покрывшись крупными бисеринками пота. Равнодушно посмотрев на покрывшегося мертвенной бледностью десятника, княжна отвернулась и неторопясь двинулась следом за спешащим к башне князем. Хмурый князь, зыркая по сторонам угрюмым взглядом, быстро шагал по пустынному замковому двору к башне алхимика, собираясь проверить возникшие у него подозрения. Оба гвардейца, выделенных ему десятником, дёрганой, заплетающейся походкой, пошатываясь едва поспевали следом за быстро идущим впереди князем. Запах. Едва уловимый запах беды пахнул на него ещё на дальнем подходе к дверям башни. Острый запах какой-то химии, горелой кожи и бумаги, буквально физически ощутимо шибанул ему в нос, как только старый князь с натугой распахнул тяжёлую, массивную дверь алхимической башни. Нехорошие мысли ворохнулись в голове князя и теперь он уже не сдерживаясь, быстрым шагом, чуть ли не подпрыгивая нервно на ходу, стремительной походкой буквально ворвался внутрь. - 'Пожар что ли был здесь, - настороженно окинул он взглядом большое, просторное внутреннее помещение башни. Но чему здесь гореть, камень же кругом. Хруст. Хруст лопающихся под подошвами сапогов осколков битой стеклянной и керамической посуды густым, неровным слоем покрывающей весь пол везде, куда падал только княжеский глаз. - Похоже, нет у тебя больше твоей знаменитой лаборатории. Тихий голос княжны, раздавшийся у него за спиной было единственное что нарушило звук хрустящих осколков стекла у них под сапогами. - Похоже, что тут вся твоя стеклянная посуда, да кое-что в придачу. - Это реторта, - насмешливый, чуть ли не весёлый голос княжны единственный нарушал стоящую в башне чудовищную, мёртвую тишину. А вот и остатки перегонного куба, вот и колбы, и пробирки с мензурками, - весело звучал весёлый голосок княжны в гробовой тишине башни. - Пыль! Всё в пыль, в хлам! - звон поддетого носком сапога какого-то стеклянного осколка, с хрустальным звоном разбившегося о противоположную стену, повис медленно затухая в воздухе. - Интересно, тут хоть что-нибудь целое осталось? - Осталось, - раздался из противоположного угла зала первого этажа насмешливый голос княжны. По-моему это какие-то твои прожженные старые медные сковороды, да пара гнутых, дырявых кастрюль. - Негусто. - Хорошо наши друзья поработали, - медленно проговорила она, застыв посреди зала и медленно поворачиваясь, окидывала взглядом царящий вокруг погром. - Знать бы ещё по чьему заданию, - пробормотала она едва слышно. Кто послал? - Но какие молодцы! Княжна с искренним восхищением медленно покачала головой обозревая царящий кругом разгром. - Ну, наверх, в подвалы и вообще больше здесь смотреть нечего, - сама себе под нос пробормотала она. Работали профессионалы. Искать после них чего целого - пустая трата времени. - Кто же их послал? - тихо, едва слышно снова невнятно пробормотала она. Медленной, шаркающей походкой старого, смертельно усталого старика, князь подошёл к стоящему возле камина большому, массивному креслу в котором он обычно любил сидеть в те редкие дни, когда приходил в гости к профессору, и тяжело опустился в него. Ласковое тепло топившегося этой ночью камина на миг пахнуло на него тяжёлым запахом горелой кожи из просторного зева и прямо перед ним осыпались вниз последние куски не до конца ещё сгоревших рулонов каких-то пергаментов и кусков рваных книг, дотлевавших у него перед глазами. - Ненавижу! - едва слышно, бледными, трясущимися от бешенства губами, тихо выдохнул из себя князь, глядя как по большой горке пепла от сгоревших в камине книг пробежала робкая синяя искра. Ненавижу! - повторил он одними губами, окидывая царящий вокруг погром каким-то лихорадочным, безумным взглядом. - Пять лет, - в каком-то безумии князь медленно, словно сомнамбула, встал с кресла и заходил по разгромленной лаборатории. Пять лет псу под хвост. Дело всей моей жизни! Кто мне за это за всё заплатит? Кто вернёт мне разбитое стекло и приборы. Где я найду специалистов, чтобы восстановили мне всё то, что собрали раньше, и что заказал этот недожжённый алхимик. - Книги! - Три поколения. Три поколения князей Подгорных собирали эту библиотеку. И всё псу под хвост. Взяв с подставки большие каминные щипцы, он вяло поворошил кончиком большую гору пепла в просторном жерле камина и с лютой ненавистью в глазах медленно окинул взглядом пустые полки бывшей ещё вчера тут библиотеки: - Вот значит, как вы мне за моё добро отплатили, - тихим, бешеным голосом медленно проговорил он. За то что я вас, псов безродных, как самых дорогих гостей у себя дома привечал. - Всё! Всё псу под хвост. Труды нескольких поколений князей Подгорных сгорело в этом камине. Князь в каком-то трансе с остановившимся, безумным взглядом смотрел прямо перед собой. - Всё пропало! - в отчаянии схватился князь за стоящие дыбом волосы на голове. Где все записи? - в отчаянии уставился он на пустые полки алхимической библиотеки. Где чертежи? Где журналы наблюдений? С отчаянием князь уставился каким-то отрешённым, безумным взглядом на обрывок какого-то чертежа, валявшийся на полу возле ножки кресла. - Они мне за всё заплатят, - неожиданно успокаиваясь, тихо и спокойно проговорил он, подымая его. Жизнь положу, а найду и уничтожу. Всех до единого. Никаких денег на это не пожалею. Злым, брезгливым движением отбросив в сторону обрывок поднятого с пола обгорелого пергамента, князь резко поднялся и решительным, быстрым шагом вышел из дверей разграбленной лаборатории. Планы княжеской мести. Мрачный, задумчивый князь сидел в своём кабинете, откинувшись на спинку любимого кресла из морёного чёрного дуба с мягкими кожаными подушечками под седалищем и с обитыми реноментским бархатом подлокотниками. Остановившимся, бездумным взглядом он молча смотрел в пространство прямо перед собой. После возвращения из башни он всё время пребывал в тяжёлой чёрной меланхолии и апатии. Стражники, посланные в темницу сразу же после возвращения из башни с заданием доставить ему алхимика живым или мёртвым, вернулись ни с чем. Ни в замковой тюрьме, ни где-либо ещё во всём замке, который буквально перетрясли сверху донизу, алхимика не было. Оставался только один вывод из всего этого. Алхимика увезли с собой воры. Те самые люди, которых он так душевно принял и которых посадил с собой за один стол, в радости по возвращении княжны чуть ли не признав их равными себе. И такой жестокий удар по его престижу и самолюбию с их стороны. Такое прощать было нельзя. Неожиданно, князь резко вскинулся и спокойным, деловым тоном обратился к молча сидящей напротив него, и о чём-то усиленно думающей княжне. - Надо послать сообщения нашим людям по всей Лонгаре и по её притокам. Особенно на этих их новых Левобережных землях. Ведь, вернутся же они когда-нибудь туда. Не забывай, дорогая, что они двигаются по суше, а на корабле вести о них намного обгонят. - Придётся спуститься чуть ли не до устья Лонгары, - согласно кивнула, соглашаясь с ним, княжна. Путь, конечно, не близкий, и можем не успеть, но и пренебрегать этим не стоит. - Но не будем торопиться, - продолжила она, медленно вставая и подходя к окну кабинета. Прислонившись лбом к прохладному стеклу, она медленно и задумчиво проговорила: - Сначала надо их найти, узнать всё про них, как можно детальнее, кто они такие и что из себя представляют. А потом и будем действовать. - Ты, я смотрю, не торопишься, - возразил ей князь, сидя в своём старом, любимом кресле и мрачно глядя прямо перед собой на пустой стол. А вот я бы поторопился. Скрестив перед собой руки, он в этот момент напоминал мрачную грозную статую грядущего возмездия для каких-то букашек, осмелившихся покуситься на его могущество. Недолго помолчав, он наконец-то поднял на княжну недовольный взгляд и продолжил. - Нельзя ждать. Если сразу же не расправиться с быдлом, то оно само сядет тебе на шею, и потом не будешь знать, как от него избавиться. - Если поторопиться, то можно провалить всё дело, - спокойно возразила ему княжна. Мы ведь даже не знаем, толком, откуда они и где собираются остановиться. Где у них будет плантация? Мы о них, практически, ничего не знаем. - Нам известно главное, - возразил князь. Они дилетанты и им просто повезло. Повезло раз, повезло два, повезло три. А вот, чтобы им дальше не везло, надо будет уже нам постараться. - Надо их отравить, - неожиданно вздрогнув от пришедшей ему в голову мысли, проговорил князь, с радостным удивлением уставившись на княжну. Да, точно! - в нервном возбуждении он вскочил со своего кресла и забегал по комнате, мельтеша перед княжной из угла в угол. Как только наши агенты их найдут, то надо стазу же их и отравить. Не хватало ещё, чтобы сам правящий князь Подгорный тратил своё время на каких-то нищебродов. - Не выйдет, - даже не повернув к поражённо замершему на месте князю, тихо проговорила княжна. Одни такие уже пробовали. Ничего не получилось. Они неотравимые какие-то. - Значит, это правда, - тихо и как-то потеряно проговорил князь, уставясь в спину княжны тусклым взглядом. Значит, они мне не лгали. - Что, правда? - сразу же насторожилась княжна, обернувшись к нему. Что они тебе не врали? - Они видели этот кустарник ещё до нашей встречи и пробовали до того эти ягоды, - потерянно посмотрел на неё князь. И я им сам сказал, что человека, питавшегося этими ягодами хотя бы раз, очень трудно или вообще нельзя отравить. - Кустарник! - князь в отчаянии схватился за голову. Наш кустарник. Вот, где главный мой прокол. Сам породил себе конкурента. Своими руками, - в бешенстве потряс он перед собой сжатыми кулаками. - И ещё, - задумчиво проговорила княжна, глядя в стекло остановившимся взглядом. Этот их спиритус. То самое зелье, чем тебя, по твоему мнению, пытался отравить алхимик. - Тебе не приходило в голову, дорогой дядюшка, что в этом зелье есть что-то притягательное, раз столько народу предпочло его нашему вину. Ведь не такое уж и плохое вино выделяется для твоих гвардейцев, но они предпочли напиться зельем алхимика. Знали, что возможно наказание, но всё равно предпочли вино этому спиритусу. - Что говорить, - раздражёно передёрнул плечами старый князь, - нет алхимика, нет и спиритуса. - Зато есть другие земляне, такие же, как твой алхимик. Как эта троица, что явилась незнамо откуда и выкрала твоего алхимика прямо с костра. Как десятки других, что регулярно появляются среди нас, что шляются непонятно зачем, по нашим дорогам и ведут себя, совершенно не считаясь ни с нашими обычаями, ни с нашими законами. - Как те, - усмехнулась княжна, - что ты ловишь на дорогах и регулярно продаёшь ящерам. Да, да, - усмехнувшись, покивала она головой. Я и об этом твоём промысле знаю. - И ты предлагаешь, - задумчиво посмотрел на неё князь, никак больше не прореагировав на обвинение княжны, - поспрашивать этих других, перед продажей? - Один ничего не знает, - усмехнулась княжна, оборачиваясь и снова уткнувшись лбом в холодное стекло, - другой ничего не знает. Третий ничего не знает. Но десятый, наверняка чего-нибудь да скажет. - А это будет увлекательное занятие, - довольно улыбнулся старый князь. Но и от погони за нашими друзьями, - с удовольствием выделил он слово 'друзей', - мы не откажемся. Да и сведения о них будем собирать любым доступным способом. По крошечке, по крупиночке. Давненько я не развлекался подобным образом. Почитай, что со времён смерти боярина Рыкова Степан Романыча. Светлой души был человек. Сколько он мне доставил приятных моментов. Особенно когда я его детишек у него на глазах с живых ещё, шкурку их нежную содрал. - Хорошие переплёты получились, - старый князь подошёл к полкам с книгами и любовно провёл кончиками пальцев по корешкам стоящих там книг. Сейчас, таких уж не делают, - тяжело вздохнул он, - помер мастер. И немного помолчав, стоя у стеллажей и рассматривая корешки, добавил с сожалением. Хорошие враги повывелись. А тогда такая отличная кулинарная книга получилась, - сожалеючи покачал он головой. Сколько лет уж прошло, а она всё как новая. Ещё раз, погладив корешки книг, стоящих на стеллажах в его кабинете, он, с сожалением покачав головой, снова повернулся к княжне, так и продолжавшей стоять у окна и молча, с задумчивым видом, рассматривающей что-то во дворе. - Что тебя ещё тревожит, дорогая? - улыбнулся он, с нежностью глядя на неё. - Думаю, не стоит ли обратиться к амазонкам? - вопросительно глянула на него княжна, на минуту отвлекшись от чего-то, что рассматривала во дворе. Или к ящерам? У нас ведь есть давние, налаженные связи с этими нелюдями. - Это ты про кого? - усмехнулся невольно князь. Про первых, или про вторых. Если брать их методы обращения с пленными, то и те, и другие стоят друг друга. Да и не кажется ли тебе милая, что подобная публика мелковата для того, чтобы обращаться к императрице ящеров, или к той же Верховной Правительнице Амазонок. Ты представляешь, как мы будем выглядеть, если признаемся, что какая-то шайка безродных бродяг ограбила самого Подгорного Князя? Да ещё и стащила княжеского алхимика с уготованного ему костра! Не-ет, - князь медленно покачал отрицательно головой, - о причине нашего интереса к этой компании надо молчать, чтобы каждая собака не думала, что самого Подгорного князя можно вот так просто провести и ограбить. Задействуем наши потаённые связи, а потом разом ударим. Да так, чтоб одна только юшка от них осталась. Князь, с искажённым злобой лицом, вцепился обеими руками в корешки книг на полках и, переведя взгляд из пространства перед собой на княжну, тихо добавил. - Не прощу. Костьми лягу, а отомщу. Побег начальника стражи. В тишине подземной тюрьмы, к которой за прошедшие дни уже успел привыкнуть бывший теперь начальник замковой стражи, что-то изменилось. Какое-то неясное движение, на грани восприятия обострённых чувств покалеченного человека, нарушило его покой и вывело его из отупелого состояния, в котором он находился последние несколько суток, после ареста. - Начальник! Ты ещё живой, начальник? - тихий шёпот, раздавшийся в тишине пыточной камеры, показался измученному сотнику громом средь ясного неба. - Кто здесь? - пытаясь хоть что-то выговорить членораздельно, проскрипел хриплым, чуть слышным голосом сотник. - Да мы это, - тут же до него донеслись радостные голоса, чем-то ему смутно знакомые. Это мы, гвардейцы, - послышался ему у самого уха чей-то, смутно знакомый по прошлой жизни голос, и темноту камеры рассекла искра из кресала. Блеснув пару раз, под рукой неизвестного, она, наконец-то, попала на какую-то тряпку и разом занялась дымным, чадящим факелом. - Мы это, - уже гораздо спокойнее и увереннее раздались голоса прямо над опущенной головой сотника. - Эк тебя, - как-то поражённо и с сочувствием произнёс всё тот же голос. - Это ты, что ли, Дубина? - тихо спросил сотник, так и не поднимая головы. - А кто же ещё, - тяжело вздохнул, как оказалось, старый подчинённый сотника, гвардеец из его сотни, и, как он раньше считал, самый ни на что не пригодный и никчёмный человек. - Что это тебя сюда занесло? - еле двигая губами, хрипло поинтересовался сотник. Никак решил на меня перед смертью посмотреть. Или перед княжной надумал выслужиться. Не пытать ли меня, часом явились? Что задумали, ребятушки? - равнодушно поинтересовался сотник, так и не подымая головы. Так вам до местных палачей далеко будет. В ваших тупых башках не хватит столько фантазии, чтобы придумать то, что ни тут со мной вытворяли, - хрипло засмеялся сотник и тут же закашлялся, сплёвывая выступившую на губах кровь. - Всё нутро отбили, - тихо пожаловался он. И вам отобьют, если не свалите отсюда по-тихому. - Ну, - сотник замер, тяжело переводя дух. Чего надо? - Тебя забрать надо, - спокойно, и без всякого осуждения за его слова, тихо проговорил Дубина. Мы тут с ребятами поговорили и решили, что нам всем валить из замка надо. А то скоро гвардия с границы вернётся, вот тогда то княжна на нас, на всех, и отыграется. Не простит она нам того пьянства, ни в жизнь не простит. И за меньшее то на костёр посылала, а тут такое. Да ещё эта пропавшая лаборатория алхимика. Нет, - отрицательно покрутил он головой, - не простит. - Вот мы и решили. Раз уж бежим, то и тебя, с собой заодно, прихватить. Хоть ты и зверь, начальник. Но нас никогда не подставлял и от гнева князя, когда мог, прикрывал. Мы не твари, какие-нибудь, неблагодарные, как княжна наша. Мы всё помним: и плохое, и хорошее. И не забыли, как ты нас спиритусом отпаивал, пытаясь на ноги поднять, и как защищал перед князем с княжной, когда мы валялись пьяные в казарме. - Кто же такой умный оказался, что бежать додумался, - тихо спросил сотник, когда гвардейцы сняли его с цепей, прибитых к стене, и осторожно устроили на полусгнившей куче соломы, что валялась на полу. - Да он это, - сгрудившиеся вокруг сотника гвардейцы дружно указали на смутившегося Дубину. Мы, поначалу было, ему не поверили, а потом, после того, как тебя схватить приказали, и до нас доходить стало, что сначала тебя, а потом и нас в камеру эту потащат. - Хорошо ещё если просто повесят, а если княжна пожелает сварить нас заживо? - мрачно заметил Дубина. Или на костре подкоптить? Её ведь ничто не остановит. Что захочет, то и сотворит. А фантазия у неё, ты сам знаешь, богатая. - Не ожидал, - тихо проговорил сотник, с трудом дыша и тяжело переводя дух. От кого, от кого, а от тебя я этого не ожидал, - с недоумением посмотрел он на Дубину. Казался такая тупая дубина, а говоришь, как весьма образованная личность. - Давно я собирался двинуть отсюда, - тихо пояснил тот, глядя на сотника из подлобья. Больно уж мне не нравятся здешние порядки, особенно, что сложились в замке у князя за последнее время. А нынче, когда и княжна взялась здесь командовать, то понял, что бежать надо немедленно, пока ещё шкура цела, да покуда живы, хоть как-то. - Ну и как вы собираетесь бежать? - поинтересовался сотник, с интересом рассматривая толпящимися возле него гвардейцев. Повесят, не повесят, это ещё неизвестно. А вот за освобождение пленного из-под стражи, да попытку побега, явно не помилуют. Так что, ребятушки, бежать надо с умом. Чтоб не поймали. Или вы, как те земляне, надеетесь из арбалетов отстреляться. Так не надейтесь, - криво ухмыльнулся сотник. Вам до них, как до миминов, раком. Мало я вас учил, да и плохо, как оказалось. Ни на что вы казались не пригодные. - Бежать будем по реке, - перебил его разглагольствования Дубина. Вчера судно прошло. Везёт княжеский товар куда-то в Северо-западное Герцогство. Это чуть ли не на другом краю континента, - пояснил Дубина. Там нас князь уж по всякому не достанет. Судно ещё вчера отошло от причала и якобы ушло вниз по реке. Но я договорился с капитаном, и он нас подождёт чуть ниже столицы, в протоках. Никто на него и не подумает. Нам хорошо, и ему неплохо. Всё, какая никакая, а дополнительная защита от пиратов для него будет. Вот он и купился на наше предложение. - Правда, пришлось скинуться, как следует. Защита, не защита, охрана, не охрана, а за перевоз такую плату содрал, что выгреб практически все наши капиталы, почитай, что подчистую. Даже не знаем, как на новом месте устраиваться будем. На тебя, начальник, наша вся надежда и осталась. - А я то чем вам помочь смогу, - недоумённо уставился на Дубину сотник, пытаясь с трудом подняться на ноги. Всё, что у меня было, князь подчистую выгреб. Уж я то его знаю. Чай не первый год ему служу. Он никогда не оставит безнадзорной ни одной монетки, особенно чужой. Так что у меня ничего нет, можете даже не сомневаться. - Да мы не о деньгах речь ведём, - внимательно выслушав его не перебивая, насмешливо ответил ему Дубина. Нам начальник нужен, чтобы к морским или речным капитанам в охрану наниматься не толпой безправной, а отрядом регулярным. А тут без тебя никак не обойдёшься. Тебя, почитай, каждая собака на реке, да и на море, знает. С тобой не пропадёшь. А у нас ведь семьи ещё. Их же кормить надо. - Так вы и семьи берёте? - недоумённо глядя на него, тупо спросил сотник, медленно покачиваясь на нетвёрдо стоящих ногах. - А ты что думал, что мы их князю на расправу оставим? - зло сверкнул глазами ещё один из его старых солдат, Игнат, по прозвищу Канарейка. Канарейкой прозвали его уже давно, так что никто и не помнил, с чего именно эта кличка к нему прилипла, но, по всей видимости, это произошло из-за того, что любил вечно наряжаться во всякие яркие тряпки, не имея к тому же ни малейшего художественного вкуса. - Ты ли это, Канарейка, - потрясённо глядя на него, с глубочайшим изумлением выдохнул сотник. Я тебя сразу то и не признал. Где шмотки твои? - поражённо уставился он на серо-буро-зелёное одеяние, какой-то неряшливой хламидой висящее на плечах Канарейки. - Там, куда мы отправляемся, оно будет нужнее, - недовольно скривив рожу, выдавил тот. Тут наслушался я этих путешественников, - Канарейка кивнул куда-то в сторону потолка подземелья, - вот и решил, что в таком одеянии мне скрыться легче будет. Неделю целую, моя шила, - любовно провёл он себя ладонью по груди. Изругалась вся, что все тряпки, да клочки, на неё извёл, однако, как сделала, сама довольна осталась, как хорошо мне она идёт. Как устроимся на новом месте, обещала и остальным пошить, больно уж вещь удобная, да неприметная оказалась. Как раз под наше будущее занятие. - Какое такое занятие, - насмешливо глянул на него сотник. - Ясно какое, - тяжело вздохнул Канарейка, - бандитское, конечно. Или ты думаешь, что на охране кораблей, да лодий нам дадут много заработать? - насмешливо посмотрел он на своего сотника. - Сколько ни дадут, а грабить не позволю, - как отрезал сотник. - А грабить и не надо, - усмехнулся Канарейка. Любой из прибрежных баронов с радостью нас наймёт себе в команду на береговые корабли. Проходящих купцов досматривать. Или границы свои от докучливых соседей охранять. А для этого нам, опять же, ты, сотник, нужен. Живой и здоровый. Так что напрягись и пошли с нами. А то время идёт, а мы здесь всё разговоры разговариваем, а там, наверху бабы наши ещё, наверняка, не собрались. Моя то давно уж на судне, что Дубина нанял, а остальные до сих пор ещё в замке канителятся. Всё никак не могут с добром своим расстаться, - насмешливо добавил он. - Моя жёнка, как узнала, что бежим, так разом подхватилась и только нитки с иголками с собой и забрала, всё бросив. А их, - Канарейка презрительно кивнул в сторону толпящихся за его спиной, и тут же недовольно засопевших гвардейцев, - так и копаются до сих пор. Дождутся, что князь опять стражу из города вызовет. Вот тогда посмотрим, как они заверещат, что нельзя добро, годами наживаемое разом бросать. - Ну ты, - тут же недовольно заворчали практически все, кто толпился за его спиной. Сам был всю жизнь босяк и нас хочешь такими же сделать. Не ты его, добро наше, наживал, чтобы бросать. А на лодье той, всем места хватит. И нам и добру нашему. - Больно уж как-то вы не торопитесь, - тяжело переводя дух, медленно выговорил сотник. Так в побеги не бегают, а от нашего князя, тем более. - А ну двинули, - раздвинул он плечом толпу перед ним и, направившись в сторону полуприкрытой двери, на миг, обернувшись, закончил. - Если бежать, то бежать быстро, гвардия его уже где-то рядом. Не сегодня, так завтра здесь будет, а вы, вместо того, чтобы шкуру спасать, о добре своём думаете. - Успеем сотник, - тут же радостно загалдели гвардейцы, потянувшись за ним к входной двери. До утра ещё времени, чуть ли не половина ночи, ну а поутру, по утреннему холодку, можно спокойно и отправляться. Ну что нам один князь сделает. Здесь, почитай что, вся его стража и собралась. Отобьёмся, какой бы он мечник хороший не был. А будет буянить, так и из арбалетов по нему пощёлкаем. Нас пример той компании, что от него сбежала, здорово, на сей счёт, вдохновил. И, весело балагуря, вся толпа разом ломанулась во входные двери, поневоле устроив в них весёлую толчею и давку. Так, дружески, пихаясь, и подначивая друг друга, они и вывалились во двор замка, где застали толпу таких же, как сами весёлых и радостных своих домочадцев, весело грабивших замок. Бывшие гвардейцы со своими домочадцами, по-видимому, решили напоследок, забрать с собой всё, до чего можно было дотянуться. Дошло до того, что кто-то из гвардейцев тянул через двор яростно сопротивлявшегося козла, гордость князя, вывезенного им из каких-то дальних краёв и успешно использовавшегося для улучшения местной породы коз. - Идиоты! - тихо выдохнул сотник, глядя на весь этот бедлам широко раскрытыми глазами. Рвать надо скорее отсюда, а они и козла надумали с собой уволочь. Уроды, - схватился он за голову, тут же пошатнувшись и чуть не свалившись от слабости на землю. - Кони есть? - вопросительно глянул он на молча стоявшую за его спиной пятёрку таких же, как он, мрачных гвардейцев, глядящих на бушующий кругом бедлам такими же, как и у него, мрачными глазами. - У задней калитки привязаны, - тихо бросил Дубина, переглянувшись со стоящим возле него Канарейкой. Если поторопимся, то ещё взять их сможем. Там их всего то один из наших и охраняет. Как бы у него наших коников не отобрали, добытчики эти, - неодобрительно кивнул он в сторону царящего во дворе замка хаоса. - Князь смотрит, - тут же, без перерыва, на одном дыхании, выговорил он, даже не изменив тональность речи. - Где? - в ужасе шарахнулся в сторону сотник, невольно подымая глаза на княжеские окна, высоко расположенные во дворце. - Уходим! - тихим шёпотом, с каким-то ужасом в голосе, выдохнул он. Берите меня, ребятушки, под рученьки и бегом! Бегом к лошадям. Если он так стоит, - кивнул он в сторону широко распахнутого окна, где, скрестив руки на груди, стоял старый князь, молча наблюдая за царящим во дворе бедламом, - то дело плохо. Значит, гвардия уже рядом. Порубят, как пить дать, всех порубят. Дубина с Канарейкой, как-то растерянно и недоумённо переглянувшись, и тут же молча подхватили окончательно ослабшего сотника под руки. И чуть ли не таща его волоком, цепляя волочащимися ногами сотника за все выступающие камешки из брусчатки, бросились в сторону задней калитки, где было на удивление тихо. - Как здесь, - тяжело выдохнул Дубина, подбегая к полуоткрытой калитке и осторожно прислоняя окончательно сомлевшего сотника к замковой стене. - Тихо, - настороженно на него оглянувшись, негромко выговорил оставленный на охране гвардеец. Но, как-то странно, - задумчиво протянул он, вглядываясь в предрассветный уже сумрак, сереющий уже в верхушках деревьев леса, окружающего замок. Какое-то там шевеление непонятное, - кивнул он в ту сторону. Кто-то возится возле главных ворот, а кто, неясно. - Уходим, - раздался тихий, слабый голос сотника. Прекратить разговоры. Немедленно по коням и уходим. Только тихо. Как можно тише. Пока нас никто не заметил. Тут же, ни слова больше не говоря, Дубина с Канарейкой, подняли сотника в седло и, быстро и осторожно связав ему под седлом ноги, так чтобы он в скачке не вывалился из седла, сунули ему в руки поводья. - Вы двигайтесь, - остановил своего коня Дубина, когда, аккуратно придерживая заваливающегося в сторону сотника, вся группа выбралась в распахнутую калитку, - а я в замок вернусь, за жёнкой своей. Попробую вытащить её, а если так и не бросит тряпьё своё, то дам по башке и на коне увезу. И не говоря больше ни слова, скрылся обратно в калитке. Не успели они отъехать и пары сотен метров от стен замка, и едва только ступив под полог леса, как до них начал долетать какой-то невнятный шум, всё нарастающий и нарастающий, несмотря на то, что они всё дальше и дальше удалялись от замка. - Всё, - тихо выдохнул сотник, прислушиваясь к доносящимся до них всё более и более громким крикам. С ними покончено. - С кем? - растеряно повернувшись в его сторону, недоумённо спросил Канарейка, старательно его поддерживая. - С гвардейцами нашими, - тихо, одними губами, хрипло выдохнул сотник. Говорил я вам, что поторопиться надо, а им бы только пограбить напоследок. Добра княжеского захотелось, - осуждающе покачал он головой. Вот сейчас, тем, кто жив останется, князь и покажет, как с добром его лучше всего распорядиться. Всех кто живой останется, на кол посадит. - И нас не забудет, - резко зашипел он на остановившихся в растерянности гвардейцев. А ну живо, живо. Тем уже не поможешь, - тяжело кивнул он в сторону оставленного за спиной воя, уже явственно доносившегося до них. Сразу бежать надо было, пока князь не знал, а не носиться весело по его замку, пытаясь утащить то, что тебе не принадлежит. Теперь наша жизнь и свобода только в наших лошадях. Если успеем до корабля добраться раньше княжеской своры, то живы останемся, а нет, то жить нам лишь до этого утра. Теперь то уж князь никого не упустит. И, не отвлекаясь больше ни на какие разговоры, вся группа сорвалась в бешеный галоп, не пытаясь уже даже скрываться. Да и безсмысленно это уже было, в разгорающихся лучах подымающегося солнца. Только безпорядками и хаосом, воцарившимся в замке, и можно было объяснить, что никто из прибывших сотен конной гвардии не бросился сразу же за ними в погоню, хоть, со стен замка их и заметили. Но бойня, которую прибывшие гвардейцы развернули в его стенах, задержала ненадолго стоящие возле главных ворот конные сотни, а потом стало уже не до того. Зажатые во дворе замка, гвардейцы со своими семьями, как только поняли, что главные ворота плотно перекрыты, неведомо когда прибывшими конными и деваться им уже некуда, а остаётся только или умереть, или сдаться на милость князя, решили дорого продать свою жизнь. Бежать было поздно, но рук, никто из них, сдаваясь, не поднял. И во дворе замка развернулась бойня. Все прекрасно знали, о какой милости князя может идти речь, и поэтому с отчаянием обречённых бросились на прорыв. Все. И мятежные гвардейцы, и их жёны, прекрасно понимающие, чего им следует ждать от милости князя, и их дети, надеющиеся теперь только на лёгкую смерть в бою. Даже малые детишки, только и могущие, что поднять какую-нибудь палку, бросились в бушующую во дворе свалку. И может быть они бы прорвались, если бы не было уже слишком поздно. Слишком много гвардейцев уже подошло к замку, и слишком плотным кольцом охватили они мятежников. Никто не ушёл. Только маленькая группка каких-то отчаянных гвардейцев, бешеным рывком, рванувшая в сторону от главных ворот, сумела прорваться к открытой кем-то задней калитке. Потеряв при прорыве, чуть ли не половину людей, она прорвала тощее ещё оцепление вокруг замка, буквально разметав его в стороны и вырубив подчистую, и насмерть загоняя лошадей, бешеным галопом бросилась в сторону столицы. Не сразу оценив возможность прорыва, а точнее, будучи абсолютно уверенными, что деваться им там некуда, только что подошедшая конная сотня не стала особо рьяно преследовать прорвавшихся. Да и уставшие после длительного перехода кони гвардии мгновенно отстали от застоявшихся в княжеских конюшнях рысаков. Проскакав, буквально пару вёрст, следом за беглецами и окончательно загнав лошадей, они вынуждены были вернуться, чтобы плотнее перекрыть замок не допуская больше подобного прорыва. Однако к этому времени, прорываться уже было некому. Весь двор замка был завален порубанными телами. И мятежных гвардейцев, и группами, наспех собравшимися в разных углах двора, и по одиночке, тех, кто не успел выскочить из своих одиноких клетушек. И баб их. И детишек. Всех княжна приказала рубить. Всех порубили. Даже скотину домашнюю, и ту себе не оставили, пустив под нож. Только огромные лужи крови, покрывающие всё пространство мощёного булыжником двора, влажно блестели теперь на только, только взошедшем солнце, да кучи трупов неряшливыми валами устилали идеально чистый ещё вчера двор замка. - Да-а, - мрачно протянул князь, глядя на горы трупов, устилавших двор. Недооценил я своего сотника. Сумел таки выучить своих. Дороговато нам досталась эта ненужная победа. За всё время, пока шло сражение во дворе, он так и не сдвинулся ни на шаг с места у своего окна и теперь глядел на залитый кровью двор в каком-то мрачном недоумении. - А это, действительно, оказались лучшие, что у тебя были, - задумчиво проговорила стоящая рядом княжна. Как же они тебя любили, что не пожелали сдаться на твою милость. - Наверное, знали, что ты рядом, - невесело усмехнулся старый князь, поворачивая к ней голову. Потому и не сдались. Слава твоя нам дорого обходится, - кивнул он в сторону залитого кровью двора. Даже детишки не пожелали сдаться. Видать знают о твоей дружбе с ящерами. - Пфе, - презрительно сморщила носик княжна. Что они могут знать. Насмотрелись на своих отцов, вот и бросились под копыта с жалкими прутьями. - Дядя! - раздался у них за спиной чей-то громкий и недовольный голос, - может быть, ты всё же встретишь меня, как положено. - Дмитрий! - повернувшийся старый князь бросился к появившемуся в дверях княжеского кабинета рыцарю, радостно улыбаясь и распахивая объятия. Наконец-то. А я всё думал, кто это так скоро прибыл нам на подмогу. А это, оказывается ты. - Я прибыл сразу же, как только получил от вас весточку о том, что в замке неблагополучно, - недовольно поджав губы, проговорил рыцарь. Прибыл так скоро как смог. Даже коней загнал до такой степени, что они уже больше ни на что не пригодны. Даже какую-то группу упустить пришлось, - недовольно поморщился он. - Не уйдут, - радостно махнул рукой князь, - эти дурни со страху бросились бежать в столицу, а там мы их живо найдём. Не уйдут, - радостный князь, аж лучился от радости, со всей силой хлопая молодого рыцаря по плечам. - Живых то, хоть, сколько то осталось? - прервала его радостные причитания княжна, недовольно поморщившись от столь бурного проявления чувств. Или после тебя, дорогой братец. Уже никого и ничего живого можно не искать? - Если бы после меня, - расстроено скривился тот. Ни одна сволочь не пожелала сдаться. Все там лежат, - кивнул он в сторону распахнутого окна. Ну ты, дядюшка, их и выдрессировал. Если бы не захватили их врасплох, да поодиночке, то не знаю, как бы всё и обошлось. За одного твоего, минимум по трое, четверо моих ушло. Звери. Чистые звери. Хотел бы я посмотреть на того, кто их так натаскал. Знатный, видать учитель у тебя был дядюшка. - Был? - вопросительно глянул на него старый князь. Ты уже знаешь, что он был? Откуда? - Да брось ты, - насмешливо махнул рыцарь рукой. Сам же и написал мне в письме, что твой новый начальник стражи, занимавшийся их подготовкой, тобою же и брошен в тюрьму. Ясно же, что бунт этот мог быть затеян только им и никем больше. Стоит его, конечно, поискать среди трупов, но что-то мне подсказывает, что он был среди тех, кто ушёл. - Надо немедленно организовать погоню, - тут же встряла княжна в их разговор. В конюшне ещё должно быть полно лошадей. Не всех же они забрали с собой, должны и остаться. Спешно организованная погоня сразу же бросилась вдогон за давно ушедшими вперёд всадниками. Тщательно высматривая чётко видимые в дорожной пыли следы копыт давно ушедшего вперёд отряда, они неторопливой, но угонистой рысью затрусили следом, настроившись на неторопливое, но неуклонное преследование. И только выйдя на берег реки Северный Стрый, далеко, далеко за столицей, и найдя на берегу трупы десяти насмерть загнанных лошадей, они поняли, что беглецы ушли. Окончательно и безповоротно. Искать их на реке, среди сотен островов, стариц, больших и малых проток, среди уже прошедших, или доброго десятка виднеющихся далеко на горизонте проходящих мимо судов, было совершенно безполезно. На судне. На корме большой торговой лодьи. Одной из многих сотен, постоянно снующих по реке Северный Стрый, перевозя груз из одного её края в другой, стояла группа из десяти вооружённых мужчин и что-то тихо и угрюмо обсуждала между собой. Лодья медленно скользила по тихим водам утренней реки, ловя первый рассветный ветерок, только, только задувший с берега, а на покинутом берегу неряшливо темнели туши загнанных насмерть княжеских лошадей. Бывший сотник Подгорного князя, стоял на корме этого судна, уходящего вниз по реке, смотрел на скрывающийся за поворотом далёкий город, в котором провёл всю свою сознательную жизнь и о чём-то мрачно думал. Рядом с бывшим сотником стоял Дубина, угрюмый и какой-то неживой, как будто в нём разом что-то оборвалось. Стоявший рядом с ним Канарейка, мрачный, как грозовая туча, глядел ему в спину странным, застывшим взглядом, никак не реагируя на тихий разговор за спиной. Ещё семеро гвардейцев, единственные сумевшие добраться до лодьи, сгрудились за их спинами, в пол голоса обсуждая что-то своё личное. Остальные, кто собирался с ними бежать от князя, все полегли в схватке с гвардией. - Опоздали! - толстыми, разбитыми в кровь губами, беззвучно шептал Дубина, глядя в даль остановившимся взглядом. Опоздали! Надо было накануне бежать, а мы всё тянули, и тянули, всё собирали и собирали свои вещи, и никак не умея договориться со своими жёнами. - А те всё никак не хотели расстаться, кто с самоваром, кто с домом, кто с курями, да поросятами, - тихо и обречённо, ни к кому не обращаясь, говорил сам с собой он. Вот они и остались все там, в замке, порубленные. - Из двадцати с лишним гвардейцев, что собрались бежать с нами, до лодьи добралось только восемь, а со мною, все девять, - тихо проговорил Канарейка, глядя перед собой пустым и безжизненным взглядом. Не более трети. - Эх, Фрола, Фрола, - тяжело шевельнулся Дубина, глядя остановившимся бездумным взглядом на сходни, брошенные впопыхах капитаном на берегу. Сгубили тебя те куры. Новых бы купили, ещё лучше. Не хотела ты расставаться со своей Хохлаткой, а рассталась с головой. Вот теперь твоими курями другие пообедают, - вспомнил он бегающего за его петухом какого-то солдата и распростёртую в луже крови среди заполошно кудахтающих кур, свою возлюбленную Фролушку. - Как же вы вырвались? Мрачно посмотрев на шепчущего что-то белыми, стянутыми в нитку губами, с безумным, остановившимся взглядом Дубину, сотник повернулся к стоящим за его спиной гвардейцам, догнавшим их уже у самого берега. - Если бы не он, - замявшийся гвардеец бросил хмурый взгляд на беззвучно что-то шепчущего Дубину, - то мы бы там, во дворе замка все остались. Он нам всегда казался тюфяк тюфяком, а оказалось не боец, а зверь в человеческой шкуре. Сколько он их побил, - гвардеец недоверчиво покрутил головой, - жуть просто. Как косой косил, ну а мы за его спиной шли. Так и прорвались. - Остальных же погубили бабы. Не захотели разом всё бросить, а наши не смогли разом бросить этих дур. - Когда завязалась драка, все оказались поодиночке. Но ещё можно было прорваться, если бы всё сразу бросили. Новых гвардейцев, что с границы, было ещё мало, да и были они все какие-то квёлые. Видать, усталые были после долгой гонки. - Но и тут эти дуры не сразу бросили своё тряпьё. Ещё можно было бы сбежать, покуда новая сотня не подтянулась. Но нас опять повязали бабы, наотрез отказывавшиеся убегать без нажитого имущества. Пока собирали, теперь уж только самое ценное, тут новые гвардейцы и нагрянули. Только те и смогли вырваться, у кого семей в замке не было, да и то лишь благодаря ему, - угрюмый гвардеец кивнул на понурого, безразличного ко всему Дубину. - Ну что, - раздался за спиной гвардейцев немного напряжённый голос капитана судна, - это, я так понимаю, все? - Все, - даже не обернувшись, тихо откликнулся сотник, глядя на далёкий уже берег. Там, на навсегда уже покинутом берегу, загнанные насмерть лошади ещё пытались подняться, но без сил валились обратно наземь не в силах подняться. - Десять, - тихо, как бы для себя, проговорил сотник, глядя на брошенных, запалённых лошадей. Будь всё по другому, нам бы они очень не помешали. - Так сотник, - перебил его размышления грубый голос капитана. Есть вопрос, который надо сразу же решить. Обернувшемуся сотнику предстала картина, мрачного капитана, стоявшего за спинами его гвардейцев, и толпившихся за ним матросов, вооружённых, как для серьёзной драчки. - Хоть вас и меньше, чем договаривались, но плату я возвращать не буду, - мрачно бросил капитан, настороженно глядя на него. - Отвезёшь в южное Приморье, - спокойно бросил ему сотник, как будто не заметив вооружённой толпы матросов за его спиной. Это дальше, чем договаривались, но и нас меньше. - Мы так не договаривались, - замялся капитан, колеблясь и явно не зная на что решиться. - Тогда возвращай деньги, - безразлично бросил сотник, отворачиваясь. И учти, - бросил он, не глядя на то, что творится у него за спиной, - у тебя есть судно. А может и не быть. - Нас больше, - раздался за его спиной насмешливый, но какой-то неуверенный, колеблющийся голос капитана. - А нам нечего терять, - безразлично бросил ему сотник, не оборачиваясь. И неизвестно, сколько вас потом останется. И хватит ли управиться с лодьёй, - добавил он равнодушно. - Хорошо, - наконец-то раздался напряжённый голос капитана. Но только до устья Лонгары. Дальше, мне резона двигаться с вами нет. Дальше только пираты. - Высадишь на левый берег в устье где укажем, там и расстанемся, - бросил сотник не оборачиваясь, - а дальше мы сами. Удовлетворённый соглашением капитан, ещё немного потоптался за спиной у сотника, пытаясь, что-то ему сказать, а потом, видя, что сотник на него никак не реагирует, медленно, осторожно оглядываясь на мрачно глядящих на него гвардейцев, вернулся к рулевому колесу. Глава 11 Земля амазонок Первые впечатления. Поздним вечером одного из последних дней уходящего лета небольшой отряд каких-то всадников с длинным обозом тянущихся за ними вьючных лошадей, осторожно пересёк невидимую границу, отделявшую земли Подгорного князя от земель амазонок. Теперь перед ними расстилались северные прерии Амазонии. Может в этом мире эти огромные открытые, травянистые пространства назывались и по другому, но что-то ни у кого не возникло охоты поинтересоваться местным названием у аборигенов. Земли амазонок встретили их полуразложившимся трупом какого-то бедолаги, раскачивающемся на суку единственного встретившегося им за последние двое суток дерева. Это был то ли вяз, то ли тополь, а может и осина. Рассматривать вблизи что это было за дерево, единственно и выросшее в этом степном, пустынном краю ни у кого не возникло ни малейшего желания. С самого начала им вполне определённо указывали на то, что путешествие по этим местам будет носить весьма своеобразный, малоприятный характер. И никому из них это сразу же не понравилось. Рассказ же Корнея, последовавший сразу же за тем как они по широкой дуге обогнули повешенное на ветвях дерева тело, окончательно ввёрг их в глубокую задумчивость, самым кратким резюме из которого было одно единственное слово, озвученное за всех Сидором. - Идиоты! - Это же надо было так влететь! Можно ведь было повернуть вверх по течению Стрыя, вернувшись по пустынному правому берегу обратно вдоль нашего речного маршрута. А там худо бедно и проскочили бы мимо этих уютных, милых мест. Самое неприятное в том что произошло, было то, что торопясь убраться как можно дальше от князя и стараясь не приближаться к реке, на которой их могли бы заметить, они слишком увлеклись маскировкой и путаницей следов. И теперь возвращаться обратно, на Стрый, было слишком далеко, долго и всё равно, точно так же небезопасно, как двигаться дальше сквозь земли амазонок. Оставалось попытаться как-то мимикрировать под местную действительность и попытаться тишком проскочить через эти земли, стараясь не привлекать к себе постороннего внимания. И единственным человеком кто хоть как-то мог им в этом помочь был Корней, прекрасный знаток местных обычаев и норм поведения. Поэтому, не откладывая дело в долгий ящик, Корней тут же принялся делиться с ними всеми знаниями, которыми была битком набита его богатая на подобные сведения голова. Два дня они сидели, тщательно скрываясь в какой-то лощине, внимательно слушая Корнея и вырабатывая легенду, которая единственная и будет их прикрывать в пути. И даже на третий день, когда рано утром они завтракали, готовясь тронуться в путь, они продолжали внимательно вслушиваться в речь битого жизнью вояки, повествующего о быте и нравах на пересекаемым ими землях. - Всегда, во всех случаях поведения на землях амазонок, следует быть крайне осторожным. Во всех своих делах, речах и поступках. - Правил поведения на землях амазонок, на самом деле, совсем немного. Всего только два. Это я вам говорил уже не раз и ещё, снова повторю. - Первое правило, - Корней, прервавшись, обвёл всех внимательным взглядом и, задержав взгляд на тут же смутившейся Маше, продолжил. Почитание женщин - абсолютное. Не почтительное, не трепетное, ни ещё какое-нибудь, по вашему выбору, а абсолютное. Это выражается даже в том, что они не сидят вместе с мужчинами за одним столом и не едят из одной миски, не пьют из одной кружки, не пользуются совместными столовыми приборами. За нарушение этого правила убивают медленной и мучительной смертью. Проще говоря, сажают на кол. Любят они там это занятие, - мрачно заметил он. - Второе правило и последнее, - снова прервался Корней, снова задержав взгляд на уже окончательно покрасневшей от смущения Маше. У женщин все права. Право на жизнь и право на смерть, что выражается в том, что она может, как родить, так и убить, кого хочет и когда хочет. Ответственности за свои деяния она не несёт. Никаких и никогда. Единственным сдерживающим фактором является родовая связь, принимаемая и передаваемая исключительно по материнской линии. Линия отца считается ущербной и учитывается только у некоторых новых родов, существующих не более одного-двух поколений, а в последующих, сходит опять же на нет. После подобного пояснения порядков и обычаев в Амазонии, вокруг костра установилась какая-то нехорошая и мрачная тишина, пока её не прервал напряжённый голос Сидора. - Ну и чего там есть ещё какого-нибудь не -..., - хмуро спросил он, мрачно глядя на невозмутимого Корнея. - Последнее не.... не соваться в эти земли, - хмуро бросил Корней. Или, если уж нам совсем деваться некуда, то, думаю, что наилучшее решение будет выдать Маню за амазонку, а нас за её эскорт, - внимательно глядя на Маню, напряжённым голосом проговорил он. Это возможно... Корней прервался, обводя всех внимательным, напряжённым взглядом. Это возможно, нам позволит безопасно проскользнуть по их землям и добраться до берега Лонгары. А там, нанять корабль и, якобы отправившись по делам на море, спуститься вниз по реке. Хотя бы до какого-нибудь из русских городов на Левобережье. Не знаю, из которого города вы пришли, но в любом из них лучше, чем в баронских землях. Так что надо будет внимательно следить за маршрутом, чтобы случайно не спуститься ниже чем следует. - Вообще-то нам надо в Старый Ключ, - заметила Маня, напряжённо глядя на Корнея. Там нас нанимали и туда нам надо сдать профессора, - кивнула она на лошади с носилками и лежащим там привязанным профессором. Если он, конечно, к тому времени ещё будет жив. Но и без него нам надо добраться дотуда. Там у нас остались ещё кое-какие незавершённые дела. - Земли, опять же, - мрачно буркнул Сидор, глядя в костёр, на языки пламени и подбрасывая туда поочерёдно ветку, за веткой. Зря, что ли мы всю весну корячились, расчищая её от пней. - Да земли то там, - равнодушно махнул рукой Димон, - всего одна сотка и наберётся. Единственная причина, что нам надо туда, это профессор. Раз подрядились его найти, раз нашли, то надо бы и доставить его на место. - А если он не захочет, - скептически хмыкнул Корней. Не силком же его туда тащить. Если он от них один раз сбежал, то значит, ему там не нравится и ему там не место. - Нравится, не нравится, место, не место, - недовольно заворчал Сидор, - какое нам до этого дело. Мы подрядились его доставить, значит, доставим. Тем более что нам за это обещаны деньги. Пусть небольшие, но у нас и нет других, а как их в этом мире заработать, мы не знаем. У нас и дома то тут нет, не то, что денег. А там, какое никакое, а хозяйство образовалось. Землянка, клочок землицы, если её ещё никто другой к рукам не прибрал. - Да и не всё ли равно профессору куда ехать. Там, по крайней мере, его на костёр не потащат. А отчитаемся перед Советом по выполненной работе, вот тогда пусть и катится на все четыре стороны. Нам то что. Нам до него дела никакого нет, кроме того, что надо за него денежку получить. - Хм, - задумчиво буркнул Корней. По крайней мере, теперь позиция ваша окончательно ясна. Остаётся только добраться до ваших мест и сдать профессора на руки этому вашему Совету. - Пожалуй, я тоже отправлюсь вместе с вами. Как-то привык я к вам, - глядя на ребят демонстративно безразличным взглядом, добавил он. Глядишь, и мне чего-нибудь от вашего Совета перепадёт. - Если тебе что и перепадёт, - неожиданно заржал Димон, - то только не от Совета. Ты глянь, глянь на уши у нашей Маши, - скаламбурил он. Да они краснее того спальника, что она опять отобрала у тебя. - Почему отобрала, - растерялся Корней. Я сам дал. Ночи же стали холодные, а она мёрзнет. - Остаётся только добавить 'Господа офицера молчать!' - глядя на красную, как рак, Маню смеющимися глазами и чуть ли не давясь от смеха, заметил Сидор. Но в целом ты прав. Ночи нынче стали холодные и надо бы побыстрей добраться до дому. А то у нас есть ещё одно маленькое дельце, что до зимы надо провернуть. Боюсь, что если мы будем тянуть, то до снегов не успеем, а это чревато. - Значит, решено. Путь через земли амазонок самый короткий. Так что, Маня у нас амазонка, а мы её эскорт. Только вот куда и зачем она едет, непонятно. - Ну, почему же, - задумчиво протянул Корней, стараясь не встречаться с Маней глазами, и демонстративно не глядя на неё. Как раз с легендой то никаких проблем нет. Она богатая амазонка. Из новых. Закупила несколько бочек дешёвого вина в Подгорном княжестве, а теперь везёт его на продажу в Приморье или куда-нибудь в Западные баронства. Куда угодно, лишь бы подороже продать. По дороге у неё заболел старик отец, которого она решила отвезти на море, на лечение. Ему, мол, нужен морской воздух, а то что-то у него с лёгкими стало. Таких караванов в землях амазонок, каждый третий, если не второй. Так что если не засыплемся на какой-нибудь мелочи, то у нас есть вполне реальный шанс проскочить их земли без проблем. - Только вот Мане надо постараться не выходить из образа амазонки, а это очень трудно, - внимательно посмотрел он на неё. У них там очень специфические отношения между мужчиной и женщиной. И к ним надо будет ещё привыкнуть. - Ничё, - улыбнулась Маня. Зря, что ли я в школьной самодеятельности принимала участие. Как-нибудь разберёмся. - Где принимала участие? - сразу насторожившись, мрачно поинтересовался у неё Корней. В какой деятельности? - В театре она играла, - насмешливо пояснил Димон. В школьном. Ну, это что-то вроде бродячих артистов. Только сидящих на одном месте. - Это что-то вроде крепостных танцовщиц у бояр, что ли? - сразу помрачнел Корней. Те тоже сценки разные представляют, когда гости на праздники собираются. - Вроде того, - усмехнулся Сидор, с удовольствием глядя на помрачневшего Корнея, и растерявшуюся Маню. Только вот нравы у наших артисток радикально отличаются от того, что делается у бояр. Да и было это ещё в школе, когда все мы были ещё детьми, - вздохнул он. Так что не безпокойся, она не из этих. Не из боярских артисточек. - Да я что, - смутившийся Корней, растерянно мялся возле свой лошади. Я это.... окончательно смутился он под насмешливым взглядом Димона. - Поехали уж, - улыбнувшись, поднялся на ноги Сидор, глядя на растерянно мнущегося Корнея. Как у нас говорится, дорога в тысячу вёрст начинается с первого шага, - заметил он, затаптывая костёр. Следующие два дня они осторожно пробирались по пограничным с Подгорным княжеством землям, старательно избегая любых населённых пунктов. И только достигнув густонаселённых мест, где скрываться, было уже практически невозможно, открыто выехали на основную дорогу, ведущую в нужную им сторону. Хотя, надо сказать, что дорогой это направление назвать можно было только условно. Никаких внешних признаков официально существующей трассы не было. Присутствовала только хорошо набитая колея, чётко пробивающаяся сквозь густой дёрн, да иногда встречались следы от кострищ в укромных местах. Следы остановок таких же путников, как и они. Коренные земли Амазонии. На одной из таких стоянок у них и состоялся с Корнеем весьма примечательный разговор. Из которого землянам во многом стали понятны некоторые реальности, встречающиеся им на пути. И самое главное, стала немного ясна та странность, которую они постоянно замечали в проезжаемых мимо деревнях и иных поселениях, которая, как оказалось, напрямую вытекала из сложившегося здесь образа жизни. Во многом для них странного, неприемлемого, но почему-то довольно привлекательного для некоторых людей из местного населения. Особенно для бывших сервов, бросивших опостылевший сельский быт в деревеньке у какого-нибудь барона, и променявших её на сытую, хоть и смертельно опасную жизнь у амазонок в пограничье с ящерами. Вот об этих то типах мужчин, распространённых на землях Амазонии, коней им как-то вечером и вещал: - Тип первый мужиков - пассивный тип: - Это самый распространённый тип. Абсолютно пассивный, тихий и забитый, ни во что не лезущий, ничем не интересующийся мужик. Совершенно лишённый инициативы. Делает только то, что скажут. Проявить инициативу ему не приходит даже в голову. Основной процент составляют коренные жители Амазонии, процентов девяносто. Это урождённые в землях амазонок. Как правило, не в одном поколении. Остальные десять процентов набираются из новых, приобретённых где-нибудь в княжествах, или баронствах. Им, путём специальной обработки, точнее жёсткой дрессировки, также придаются соответствующие качества. Тем, кто выживает, - мрачно уточнил Корней. - Данный тип внешне легко различим, - ухмыльнулся он. Как правило это субтильные, тонкокостные мужички. Безынициативные с тусклым, равнодушным или потухшим взглядом. - Но, честно будет сказать, не всем амазонкам нравятся подобный тип мужчин. Из общего числа мужского населения этих земель, они составляют не многим более сорока процентов. А если точнее, то процентов сорок пять, не более. - Тип второй - деловой: - Второй в процентном отношении тип мужиков Амазонии. Это деловые люди. В меру инициативные, в меру пассивные. Их ещё называют - вечно вторые. Всегда на втором месте, а о первом даже и не мечтают. Знают своё место, наверх не рвутся. Их также процентов сорок - сорок пять наберётся. Точнее трудно определить, поскольку небольшой процент второго типа незаметно переходит в тип третий. - Тип третий - активный: - Нормальные мужики, но почему-то предпочитают жить в Амазонии. То ли им места здесь нравятся, то ли, что вероятнее, свободные нравы притягивают. Как правило, не принадлежат ни к чьим семьям. Ведут свободный образ жизни, как правило - свободный половой образ жизни, но обязательно находятся под покровительством какой-нибудь знатной амазонки, которая и прикрывает его от поползновений охотниц за мужьями. - В процентном отношении составляют не более восьми-девяти процентов от общего числа мужского населения края. Числено, довольно значительная группа мужчин. - Тип четвёртый - лидеры: - Самый немногочисленный тип мужчин в Амазонии, исчезающе незначительный. Составляет не более одной сотой процента, а то и того меньше, - усмехнулся невесело он. В отдельные периоды насчитывает вообще считанные единицы, не дотягивая даже и до этой величины. Бывали времена, когда не было и этого процента. - Активно истребляется самими амазонками, - тихо уточнил он. Принадлежность к данной группе на этих землях смертельно опасна. Кабацкие откровения Мани. Вот уже две с половиной недели караван молодой амазонки путешественницы медленно двигался по землям Амазонии. Старательно маскируясь под небогатую, но с достатком семью простой амазонки, сцепив зубы, и стараясь не ввязываться ни в какие местные разборки все мужчины в караване стоически переносили моральные тяготы недолгого, но до смерти опостылевшего уже пути. И единственное что их ещё сдерживало, так это то, что выражение 'до смерти...' было в этих землях отнюдь не фигуральное. Но что их пока спасало, так это правильно выбранный по совету Корнея внешний облик и демонстративно робкое, послушное поведение всех мужчин в караване. Но и во многом им помогла странная, запутанная история, приключившаяся с ними на самых северных границах этой территории, в самом начале пути. Маня, в самом начале пути, в каком-то пограничном кабаке, не привыкнув ещё к своему новому статусу амазонки, и не воспринимавшая его всерьёз, сильно прокололась, разболтавшись в компании местных девиц, о своём высоком статусе, о том, да о сём. За это теперь молча и страдала, периодически выслушивая подколки товарищей, иронизирующих по поводу её тогдашнего поведения. - Да, - периодически смущённо чесала она в затылке, весело глядя на друзей. Страшно даже и вспоминать чего я тогда наговорила. Даже сейчас, спустя столько времени после того, как они поспешно покинули тот кабак, стараясь как можно быстрее скрыться из тех мест, вся сцена пьяного загула стояла у неё прямо перед глазами, как живая.... - Вы что думаете, - пьяно уставившись на своих застольных собеседниц и тщательно подбирая ускользающие от сознания формулировки, с трудом выговаривала слова Маня. Мы из Кова, сухие бабы? - Нет! - пьяно помахала она перед носом собеседниц пальчиком. У меня целых три мужика под рукой ходит. Всё делают, что скажу. И даже не пикнут. Чуть только вздумают возмущаться, как я их раз! - Маня резко взмахнула рукой и, пошатнувшись, чуть не свалилась тут же под стол. - Они у меня, вот где сидят, - помахала она перед носом своих собеседниц сжатым кулачком, старательно пытаясь выпрямиться. Вы не смотрите, что я сама такая... Такая тонкая и нежная. Я, о-го-го! - Маша попыталась, было подняться, упираясь обоими руками в столешницу, но, не выдержав веса собственного тела, рухнула обратно на скамью. - А, - безразлично махнула она рукой. Что говорить. Это видеть надо. - Кофе мне! - неожиданно рявкнула она в полный голос и обвела посетителей трактира абсолютно пустым и невменяемым взглядом. В пастель! - тихо добавила она и рухнула лицом на стол.... Робкие лучи солнца проникали в закрытые глаза Мани и раздирали голову страшной, тупой болью. В голове было пусто, как в пустыне Сахаре. И так же как там, очень хотелось пить. - Где я? - тихо, на грани слышимости, прохрипела Маня, пытаясь поднять тяжеленную голову с чего-то мягкого и нежного, что находилось под ней. - Это называется трактир, - раздался у неё над головой смутно знакомый Мане голос. - Ты хто? - глядя на незнакомца, сидящего рядом с кроватью, хрипло поинтересовалась Маня, мучительно пытаясь вспомнить, где она могла его видеть. - Твой муж, - флегматично ответил незнакомец, глядя на неё пронзительными ясными глазами, в глубине которых явственно проступала насмешка. - Врёшь, мерзавец, - прохрипела Маня, старательно и судорожно пытаясь вспомнить, не успела ли она вчера ещё и выскочить замуж. - Сама сказала, - теперь уже откровенно насмехался незнакомец. - Я?! - ошарашено уставилась на него Маня и от неосторожного движения схватилась за голову, пронзённую острой, резкой болью. А потом, ещё раз внимательно присмотревшись, повторила ещё раз. Врёшь, мерзавец. Этого не может быть. Я не замужем. По крайней мере, так было ещё вчера, - добавила она чуть погодя, не чувствуя, впрочем, особой в этом уверенности. - Вот именно, - усмехнулся незнакомец. Вчера ещё нет, а сегодня - уже да. - Так ты, - Маня заполошно начала себя ощупывать, пытаясь судорожно понять, не произошло ли за прошедшую ночь нечто такое, чего бы ей совершенно не хотелось. Убью, сволочь, - мгновенно зверея, хрипло проговорила она, заметив на себе расстёгнутую сорочку и отсутствие на себе давно ставших привычными брюк. - Да не боись ты, - раздался с другого бока ещё один смутно знакомый ей голос. Никто на твои сокровища не покушался. Так что можешь пить спокойно свой кофей и пора сваливать. А то ты так засветилась вчера в этом кабаке, что разговоров о нас хватит местному населению, минимум на полгода. В общий зал уже нельзя выйти, как все пальцем начинают тыкать. И ладно бы тыкать... И тут перед Машиным взором предстал вышедший из-за спинки кровати её давний знакомец Сидор, а за ним она увидала ещё одну прекрасно ей знакомую физиономию Димона, так же, как и Сидор, чему-то откровенно ухмыляющемуся. - Вы что тут делаете? - как-то неуверенно спросила их Маня, не представляя совершенно, где она находится, и что вообще тут происходит. - Мы что, притащились на какой-то слёт? Здесь что, очередная реконструкция? - глядя на Сидора абсолютно чистым и незамутнённым ни единой мыслью взглядом, тихо поинтересовалась у него Маша. А это? - неверяще, она уставилась на сидящего прямо перед ней незнакомца. - Это Корней, - сказала она каким-то холодным и безразличным голосом. А здесь, никакая не реконструкция, - посмотрела она на лежащий, на стуле рядом с её кроватью, так хорошо ей знакомый, местами с обколотым ложем арбалет и рассыпанные рядом с ним её личные, с красной меткой болты. - А ты Маша из Кова, - неожиданно заговорил сидевший напротив мужик. Амазонка и владелица троих мужей, везущая богатый караван куда-то на юг, по своим нуждам. А точнее двух мужей и одного телохранителя, которого порой также пользуешь в качестве своего мужа. Для разнообразия, - пояснил он, чуть улыбнувшись. Когда бывает к тому охота. - И не спорить, - резким и неприятным голосом пресёк он попытавшуюся что-то недовольно возразить Машу. Ты, благодаря своей пьяной болтовне, приобрела необычайно высокий статус в их обществе, - кивнул он в сторону предполагаемой двери. И не вздумай его нарушить, пытаясь, что-либо кому объяснить. Для всех, мы твои мужья. Все трое! Профессор твой больной отец, которого ты любишь трепетно и нежно, и теперь везёшь заболевшего на море отдыхать и погреться на тёплом песочке. - И не вздумай это открыто оспорить! - жёстким, холодным тоном тихо обрезал он её очередную попытку что-то возразить. Иначе нас просто убьют, тут же. И никакое моё мастерство, или ваша стрельба из арбалетов, нас не спасут. Тут народ суровый и на расправу скорый. И их тут много. Чихнуть не успеем, как вздёрнут за шею на ветку. А то и на кол не сочтут за труд посадить. Не шути с этим. - Это я что? - злобно посмотрела на него Маня, начиная приходить понемногу в себя. Может, я ещё должна и демонстративно, на глазах у всех, ещё и спариваться со своими мужьями, всеми тремя одновремённо? - Жить захочешь - спаришься, - жёстко отрезал Корней, глянув на неё злым, полыхнувшим гневом взглядом. Но, к нашему счастью, в настоящий момент это совсем не обязательно, - тут же поторопился он её успокоить. Здесь это, как раз, никого не интересует. Но, официально, перед всеми, статус твой и свой мы будем поддерживать. Так что вставай, пей свой кофий и не вздумай забыть, кто ты такая есть. Веди себя соответственно. - Кофий, мэм, - необычно чопорно и торжественно проговорил, стоявший тут же, рядом с её кроватью Сидор, с исходящей паром кружкой на маленьком, расписном блюдце и с полотенцем, перекинутым через руку. - Спасибо, - растеряно проговорила спросонья Маня, устраиваясь, полусидя в кровати и принимая из рук Сидора парящую кружку. - А вот благодарить, не стоит, - тут же оборвал её сидящий напротив мужик. Амазонки редко кого благодарят. И никогда это не относится к их мужьям. - Да уж, Маня, ты давай, избавляйся от своих вредных привычек всегда говорить 'спасибо' за любую мелкую услугу, - тут же добавил Димон, вставая в её ногах и вытягиваясь чуть ли не во фрунт. Мы тут насмотрелись вчера порядков, принятых в их обществе, - добавил он полушёпотом, - и нам здесь совершенно не нравится. Надо сваливать и ждём только тебя. - Что это за гадость! - чуть ли не в полный голос заорала Маня, успевшая за время его речи рассеянно отхлебнуть глоток того пойла, что только что подал ей Сидор, так и продолжающий стоять, рядом с её кроватью. - Ваш кофе, мэм, - тут же уточнил Сидор, криво ухмыляясь. Или, точнее, то, что они им называют. Дрянь редкостная, но о-очень дорогая и престижная. Как на Вас, мэм, смотрели ваши собеседницы, когда Вы рассказывали им о том, как мы, Вам, мэм, подаём кофий в постель. Это надо было видеть, - Сидор восхищённо покрутил головой. - Сидор, скотина, - поморщилась Маня, - прекрати мэмкать и вежливо выкать. У меня от твоего мэмканья ещё больше голова разболелась. - Не могу, мэм. тут же перестал улыбаться Сидор. По статусу, не положено. Тут, один такой, вчера тыкнул своей госпоже, так теперь на колу корчится. Можете подойти к окну, посмотреть. Он там, - Сидор кивнул в сторону настежь распахнутого окна, из которого до Мани доносились какие-то невнятные звуки, напоминающие редкое мычание коров. - А ну, - грозно нахмурила свои брови Маня, - живо все отвернулись, мужья чёртовы. Кто посмеет глаз скосить, сама, лично, на кол посажу, - грозно добавила она, вскакивая с кровати, как только все отвернулись. Торопливо, трясущимися руками натянув аккуратно сложенные на стуле рядом с кроватью штаны, застегнув рубашку на все пуговицы, она старательно заправила её в брюки, и, приведя себя, таким образом, в относительно приличное состояние, зашлёпала босыми ногами по чисто вымытым половицам в сторону окна. - Что это?! - тихим, каким-то невыразительным, полным ужаса голосом, выговорила, чуть ли не по слогам, Маня. Что это такое, я вас спрашиваю? - начиная повышать голос, требовательно спросила она, уставившись гневным взглядом на спины так и не повернувшихся к ней лицом, друзей. - Это такое наказание здесь, за неуважение к своей госпоже, - тусклым голосом откликнулся Димон, так и не повернувшись к ней. Так что, Маня, здесь не шутят. И если говорят, на кол, то это и значит, на кол. - И вы, скоты, на это вчера смотрели и не вмешались? - презрительно проговорила Маня, сморщив свой носик. Да-а, - протянула она, - от вас, ребята, я такого не ожидала. - Направо посмотри, в глубь двора, дура, - тихо бросил ей Сидор, внешне больше никак не прореагировав на оскорбление и так же, как Димон, даже не обернувшись. Видишь лошадушек под седлом? Это патруль, - пояснил он Маше, что-то невнятно промычавшей в ответ на его предложение. Он здесь отвечает за правосудие. И наказывает виновных сам, без всякого суда, в соответствии с общими уложениями и со своими собственными понятиями об оскорблении и защите чести и достоинства амазонок. - А теперь посмотри налево, - продолжил он. Видишь кучки мусора, валяющиеся возле кухонных ворот? Это те, кто вчера попробовал им посопротивляться. То, что собаки ещё не обглодали. Хорошие здесь собачки Маня, - тихо проговорил он, - прожорливые. - Что здесь происходит? - так же тихо откликнулась наконец-то Маня, справившись с тошнотой, подступившей к горлу от мерзкого зрелища, наблюдаемого ею во дворе. - Если Вы, госпожа, обратили своё внимание, то рядом с тем несчастным, есть ещё парочка кольев. Как раз для таких прытких, какими вы посоветовали быть Сидору с Димоном, - раздался холодный, злой голос Корнея, всё так и сидевшего на прежнем месте, и, до того, молча наблюдавшего за реакцией Мани на зрелище за окном. Не думаю, что кому-либо из здесь присутствующих хочется разделить участь того бедолаги, - кивнул он в сторону окна. - Может, свалим отсюда, по-тихому, - неожиданно трезво и спокойно спросила его Маня, отворачиваясь от окна. - Не выйдет, - тихо ответил ей Корней, внимательно глядя на неё. Вы, госпожа, ещё не допили свой кофе и не совершили утренний туалет. А ещё надо представиться начальнику патруля. Да и нас, заодно, представить, а то мы и так, на волоске висим и живы лишь потому, что нас, благодаря Вам, - склонил он голову и совершенно серьёзно, без всякой насмешки, посмотрел ей в глаза, - прекрасно здесь уже знают по вашим откровенным рассказам. - И, большая просьба, - продолжил он, наблюдая, как Маня, вернувшись к постели, попыталась, было, начать прибирать постель, - никаких действий прислуги. Подойдя к ней вплотную, он осторожно вытянул из рук замершей от удивления Мани одеяло, которым она хотела, было, застелить кровать и осторожно отодвинул её в сторону. - Для того вы и содержите трёх мужей, чтобы самой не прибираться, - пояснил он, без малейшей улыбки глядя ей прямо в глаза. - Всю жизнь мечтала, чтобы за мной застилал кровать такой шикарный мужик, - тихо, на грани слышимости прошептала себе под нос Маня и добавила, когда Корней повернулся и посмотрел ей прямо в глаза. А сейчас это что-то не вызывает у меня энтузиазма. - Вас ждёт патруль, Госпожа, - так же тихо и чуть слышно, откликнулся Корней, невольно наклоняясь к ней близко, близко и глядя ей в упор прямо в глаза. - Э - э, - тут же разрушил всё очарование момента вклинившийся между ними Димон. Нежности потом, а сейчас надо представиться патрулю и попытаться побыстрей свалить отсюда, пока до нас тут не добрались какие-нибудь дамочки. - Не дай бог захочется какой из них проверить достоверность твоих Маня рассказов. Следующий час Маня медленно и основательно вживалась в роль. Потратив битый час времени на туалет, она старательно наводила макияж и прихорашивалась, гоняя всех троих своих мужиков по всему трактиру за любой мало, мальски нужной ей мелочью. И только когда она посчитала, что достаточно готова к встрече с патрулём, она медленно и величаво выплыла из своей комнаты на балкон, опоясывающий по кругу центральный зал трактира. - Ну, - раздался снизу насмешливый голос какой-то из амазонок, тесно забившей весь зал трактира, - наконец-то мы увидим знаменитую Машу из Кова? - О-о-о! - раздался потрясённый и насмешливый выдох всего зала, битком забитого вооружёнными до зубов молодыми девицами. Оно вышло! Класс! - О-о-о! - раздалось снова. Это она! Знаменитая Маша! Встречайте! - Поделись Маша! - тут же раздался выкрик, перебивший весёлый шум и гам, разразившийся в трактире. Зачем тебе трое. Дай нам хоть одного, на развод. Мы не гордые. Нам и одного хватит. - Минут на пять, - тут же громкий и грубый хохот, перекрыл поднявшийся шум и гам. - Фи, - сморщила носик Маня, демонстративно покрутив бёдрами и двинувшись в сторону парадной лестницы, ведущей со второго этажа прямо к барной стойке, возле которой столпилась основная масса амазонок. Вам дай, так после вас нечем будет и пользоваться. И перекрывая тут же раздавшийся громкий хохот, громким голосом добавила. Винцом, девочки, я с вами поделюсь, а мужиков не дам. Моё! - И Маня, подбадриваемая громкими криками, комментирующими её любовные пристрастия, торжественно и величаво вышагивая, спустилась вниз в залу. - А ты ничего, подруга, - дружески ткнула её под бок подошедшая к ней невысокого роста амазонка, явно выделяющаяся из гомонящей вокруг толпы своей командирской статью. Так с ними и надо. Вино пусть пьют, его много, а будет ещё больше. А мужика, вот, не давай. Мужик, он существо нежное и трепетное. Могут и попортить. Их мало, и с каждым годом всё меньше и меньше. Так что, береги своё, но и чужого не упускай, - и громко расхохотавшись, потащила Маню знакомиться с остальными девицами. - Меня, кстати, зовут Корделия из Ланы. Я, как ты уже, надеюсь, догадалась - командир этих оторв, именуемых Северный Дорожный Патруль. - Название, конечно, так себе, - Корделия покрутила в воздухе пальцами, изображая что-то непонятное, и, чуть погодя, добавила, - но девочкам нравится, а большего им пока и не надо. - Ты, я смотрю, из новеньких будешь, - с любопытством посмотрела она на сразу напрягшуюся Машу. Да ты не боись! - рассмеявшись, хлопнула она её по плечу. Ваших, здесь сразу примечают. И денег у вас, почему-то всегда больше. И мужиков, как правило, не менее парочки, всегда есть. Что они в вас находят, в землянах, непонятно, - недоумённо покрутила она головой. Ну да ладно, - безразлично передёрнула она плечами и, миг спустя, тихо добавила. А вот, за вино, тебе отдельное спасибо. Девочки устали с дороги и выпить им парочку стаканчиков, совсем не лишнее будет. - Только вот, мужичков своих, ты держи подальше. А то ведь, сама знаешь, на что способна неудовлетворённая женщина, особенно когда такое под боком ходит, - Корделия многозначительно кивнула в сторону балкона, где располагалась комната Мани. - Так что, вот тебе мой совет, подруга. Выстави нам ещё по бутылочке хорошего винца, чтоб было чем девочкам надолго заняться, а сама собирай по-тихому свои манатки и мотай, не медля отсюда, - Корделия покрутила головой, внимательно поглядев по сторонам. И быстро, как только сможешь. А то, боюсь, что до вечера твоих мужичков пустят по рукам. И что от них после этого останется, ты и сама можешь догадаться. А они не похожи на тех, кто безропотно согласится. Хорошо, если к утру ещё живы будут. Внимательно посмотрев прямо в глаза начальнику патруля, Маня незаметно опустила в подставленную ладонь небольшой кожаный кошелёк, чем-то глухо звякнувший. Судя по звуку, и по тому, как расправилось разом повеселевшее лицо командира патруля, она прекрасно расслышала, что за монеты и сколько их там глухо звякнуло. Поэтому, когда Маша, ни слова больше не говоря, молча повернулась и спокойно, решительно раздвигая плечом толпящихся возле барной стойки амазонок, вышла из зала на улицу, она уже весело смеясь угощала собравшихся вокруг девиц самым лучшим местным вином, отвлекая внимание от исчезнувшей из помещения Маши. Бросив внешне безразличный взгляд на ряд кольев, украшенный одним из вчерашних её знакомцев, она так же молча, ни слова, никому не говоря из приветствовавших её вчерашних подруг, а только криво им улыбаясь и кивая головой, прошла в конюшню и приказала седлать своих лошадей. Статус Мани. Неизвестно как здесь разносились вести, но неожиданно возникший буквально на пустом месте высокий социальный статус Мани всем встречавшимся им по пути, каким-то неведомым образом был уже хорошо известен. Так что дальше у них уже не возникало столь напряжённых ситуаций, как в первом посещённом ими трактире и само путешествие дальше можно было рассматривать как весьма приятное и необременительное. Неожиданно высокий статус Мани, как имеющей двух мужей, да одного телохранителя, к тому же, с высоким уровнем материального достатка, на что указывал большой обоз тяжело навьюченных лошадей, позволял им без больших проблем свободно передвигаться по коренным землям амазонок. Богатая хозяйка, едущая куда-то по своим нуждам и сопровождаемая слугами. Более детально интересующимся, она рассказывала трогательную историю, про разбившегося на охоте старика-отца, за которого она выдавала старика-профессора. Дочь, везущая старика отца, к тому же, никак не преходящего в сознание, на лечение куда-то на море, к тамошним докторам, про которых ей рассказали много интересного, что там, мол, и полумёртвых ставят на ноги. Всё это позволяло им проскакивать дозоры амазонок на дорогах без какого-либо тщательного досмотра. Да и особо не привлекая внимания, они теперь спокойно проходили стражу в укреплённых городках, где теперь постоянно вынуждены были останавливаться на ночлег, так как ночевать в лесу, или в поле, было чревато привлечением к себе повышенного внимания. Да, к тому же, хоть и можно было считать земли амазонок более безопасными, чем пустые, ничейные земли, всё же приходилось опасаться периодически встречающихся им отрядов ящеров, направляющихся сквозь земли амазонок в набеги на другие, занятые людьми земли. На них то, уж точно, никакие рассказы о бедном папе, не подействовали бы. И так уж Мане приходилось изворачиваться, придумывая с каждым разом всё более сочные и душераздирающие подробности своего несчастья. Более всего ей было трудно что-либо отвечать на совершенно естественный, в представлении амазонок, недоумевающий вопрос: 'А не проще ли было придушить старика, чем маяться со старым пердуном и тащить его куда-то за тридевять земель'. Спасало её лишь то, что в глазах амазонок, она была явно новичок в этом мире и новичок в своём статусе амазонки, не проникшейся ещё до конца их идеологией и культурой. Скептически выслушав очередной бред, повешенный Маней на уши очередному дозору, встреченному где-нибудь на дороге, те лишь насмешливо ей указывали, что только новые переселенцы и новые посвящённые, так носятся со своими отцами. Истинные же амазонки, почитая мать, никогда не обращают внимания на какого-то мужика, которым, всего то и попользовались, а потом и забыли, до очередной подобной надобности. Прочитав лекцию, от них, как правило, тут же отставали, видимо, не считая необходимым тратить своё время на всяких недочеловеков, как они считали мужиков, или новенькую амазонку из землян, за которую они принимали Маню. Похоже, что никому из них и в голову не могло прийти, что в глубине их земель появится группа людей, едущая куда-то по своим нуждам, и мало того, что не имеющая к ним никакого отношения, но и, с каждым последующим километром, всё более и более враждебная. Узнавая всё больше и больше реалии существования мужчин на этих землях, Сидор с Димоном, зверели буквально на глазах. То, что тут творилось, не укладывалось не только в промытые эмансипацией мозги наших современников, но и в голову местного уроженца, Корнея, вроде бы должного спокойно воспринимать достаточно известную ему местную реальность. Маню, по началу весело воспринимавшую подчинённое положение мужчин в этих землях, чем дальше, тем всё больше и больше стали угнетать постоянные придирки встречавшихся им по пути, как молодых девиц, так и пожилых матрон на, как тем казалось, слишком вольное поведение мужиков в её свите. Маню принимали за свою, молодую и безалаберную, которая со временем перебесится и станет как все. А теперь же, пусть себе шляется, куда хочет, и как хочет, и с кем хочет, о чём ей откровенно и поведала одна их девиц, какого-то очередного дозора, встреченного ими в пути. Она же попросила Маню какого-нибудь одного мужичка для развлечения на ночь, и была весьма удивлена резким отказом последней, в такой невинной, на её взгляд, просьбе. Поняв, что их отряд полностью соответствует каким-то внутренним представлениям культуры амазонок, они перестали шарахаться от каждого куста и объезжать по огромной дуге, зачастую по бездорожью и глухим оврагам, любой встреченный город или поселение. Это позволило им резко увеличить скорость передвижения и за одну неделю покрыть расстояние, которое они раньше проходили не менее чем недели за две. Легенда о больном отце, везомым куда-то далеко на лечение, при всей её корявости и неудобстве исполнения, вполне выполняла свою роль, отвлекая внимание амазонок, как от других членов группы, так и от самого каравана. Так что, войдя в оптимальный, для такого большого и разношерстного каравана, ритм перемещения, они и думали, что спокойно дойдут до Лонгары, а дальше, наняв любой подходящий корабль, спустятся до нужного им места. Благо, что до реки оставалась не более одного дня пути. Но тут существующий статус кво, сложившуюся идиллию и спокойный ритм перемещения сломал неугомонный профессор. Как оказалось, натура это была совершенно неуёмная и безбашеная. Достаточно и того, что на саму эту планету, его занёсло по какому-то там дурацкому договору. По собственному желанию, как он неустанно им пояснял, рассказывая о том, как и почему он оказался в этом мире. Так вот он и здесь не усидел на одном месте. Поругавшись с Советом, отправился бродить по иным городам и весям, рассчитывая посмотреть новый мир, а заодно и показывая везде всю кипучесть и неуёмность своего характера, что естественным образом и привело его на костёр. Профессор, в самом начале пути, действительно тяжело больной и жестоко избитый, несколько дней, находившийся вообще без сознания, поначалу не доставлял им совершенно никаких хлопот и трудностей. Первый месяц пути, он даже не вставал с носилок, закреплённых между двумя иноходцами, спокойно покачиваясь в импровизированном ложе. Но дальше, свежий воздух, усиленное питание и приятная компания, всё то, чего он, по его собственным словам, был лишён практически все последние месяцы, сотворили с ним чудо. Он ожил. Но мало того, что он ожил, он заговорил. И говорил, говорил, говорил. Говорил не переставая. И даже на редких ночлегах, изредка устраиваемых за пределами укреплённых городков, где им приходилось останавливаться, он не прекращал разглагольствовать и о себе, и о своей бедной судьбе, и об этом мире, будь он трижды проклят, и о своих ближайших, совсем не радужный перспективах. Но как ни надоел им профессор со своим безконечными рассказами и подробными поучениями по малейшему поводу, все терпеливо и молча сносили профессорские чудачества, понимая, что тому необходимо просто выговориться и прийти в себя после пережитого ужаса и потрясения. И именно профессор, со своим непосредственным и живым характером, чуть не провалил всю их экспедицию. Он не мог больше лежать. Ну не мог и всё. Что бы ему ни говорили, всё было, как об стенку горох. - Профессор, - стараясь сдержать накипающее бешенство, в который уже раз за последние дни, пытался достучаться до его сознания Сидор. Надо немного потерпеть. Всего только несколько дней. Максимум, неделю. И мы будем в безопасности на Левобережье. Там, ведите себя, как хотите и делайте, что только взбредёт вам в голову. А здесь же, будьте любезны, соблюдать определённые правила. - Первое. Надо лежать, изображая тяжело больного. Это основа нашей легенды на этих землях. Только поэтому мы можем так свободно передвигаться через посты и города амазонок. - Нам опасно привлекать их внимание. Не дай бог, если они заподозрят что-либо. Нам же придётся тогда всё бросить и бежать налегке, а это недопустимо. - То, что мы везём, очень важно для нас и тяжело нам досталось, - бросив мрачный взгляд на равнодушно взимающего речам Сидора, профессора, заметил Димон. - Не соблюдение местных норм жизни может привести нас на виселицу, - подал равнодушный голос и Корней, стараясь, как и остальные убедить профессора в необходимости быть осторожным. Но всё было безтолку. Не раз и не два ему указывали на подобные украшения местного пейзажа, постоянно повторяя ему, что, то, что он видит вокруг - это всё не шутки. И о том, что профессора, они, сейчас, просто побьют. Наконец, не выдержав, они стали ему угрожать, чуть ли не с матом, укладывая в постель, особенно при приближении к любому населённому пункту или замечая кого-нибудь поблизости. На профессора не действовало ничего. Он им не верил. Он верил только в свою звезду и лично в себя. И вечно встревал во все разговоры, касалось это его или нет. Он комментировал всё происходящее, и, главное, он норовил вскочить со своего ложа и лично сунуть нос туда, куда его не звали или, даже, прямо запрещали. До поры, до времени это проходило без последствий, списываемое на чудачества старика, но, профессор зарвался и они, нарвались. Началось всё, как это обычно у них и начиналось, рано утром, едва только они встали и ещё даже не завтракали. Из-за поворота дороги, выныривающего из-за небольшого перелеска, неожиданно выметнулась лава всадников, числом не менее полусотни, и мгновенно взяла их в кольцо. Это были амазонки, но не те, что им ранее постоянно встречались на дороге, вооружённые или нет, группами, отрядами или по одиночке. Нет, это была какая-то регулярная часть. И намерения у неё были совершенно однозначные, как пришло в голову Сидору. - 'Сейчас, или будут грабить, или убьют', - подумал он про себя, безнадёжно рассматривая сверкающий в первых лучах солнца кончик копья, уткнувшийся ему в горло. - 'Если убьют, то лучше сразу, без кольев, своего излюбленного развлечения'. - 'Твою мать! - тоскливо, про себя выругался он. И как раз на последнем переходе, когда река уже в пределах прямой видимости'. Искоса озирая место, где они вчера остановились переночевать, укромно расположенное возле стен небольшого приречного городка, стоящего на берегу уютного речного залива, он отчётливо понимал насколько они были близки к дому. И как это вдруг стало очень далеко. Массой речных судов, с самого утра уже снующих вверх и вниз по реке, он только что спокойно любовался, надеясь уже к обеду устроиться на какое-нибудь из этих судёнышек, идущее вниз по реке, и скоро уже быть дома. И тут...., такой облом. - Кто такие и почему ночуете не в городе, - раздался грубый и хриплый женский голос, без малейшего признака доброжелательности. - Э-э, - протянула Маня, осипшим с утра голосом, старательно кланяясь грозной и мрачной воительнице, суровой скалой выступившей вперёд из середины отряда. Прошу прощения, госпожа, но мы не успели. Вчера поздно пришли, хотели до сумерек добраться до города, но было уже поздно, и я решила заночевать рядом. Мне не привыкать, я уже давно в пути, и привыкла спать на земле.... - Я задала вопрос, ты не ответила, - ровным, лишённым каких-либо интонаций голосом, оборвала её воительница. - Да, да, конечно. Прошу прощения, госпожа, - залебезила перед ней Маня. Мы путешественники, едем с товаром и больным отцом на юг, на побережье. Говорят, там его можно подлечить, больно уж он болен. Расшибся, на охоте. Да и мне интересно побывать там, никогда большой воды не видела. А она солёная, говорят, - разом севшим голосом, закончила она. - Море, говоришь? - задумчиво протянула воительница, разглядывая её с каким-то непонятным, странным интересом в глазах. Море, это хорошо. Море, это правильно. Хоть раз в жизни, но надо побывать и на море. - Ну, тогда давай, принимай, да угощай, подруга, - по-прежнему мрачно процедила, сквозь зубы неулыбчивая амазонка, спрыгивая с коня и направляясь к костру. Сидор, наперегонки с Димоном, бросился принимать повод и подставлять спину под ногу тяжело спрыгнувшей с коня амазонке, всячески выказывая той почтение и раболепие. Корней, не ожидая непосредственных указаний, поспешил преподнести ей кружку подогретого ещё рано утром вина, являющегося, в этих краях, непременным атрибутом раннего завтрака. И только так и не опустившие копья конные амазонки, плотным двойным строем окружившие лагерь, не позволяли им окончательно расслабиться. Удобно устроившаяся на бауле с вещами, начальник подъехавшего отряда, приняв кружку подогретого вина, представилась Тарой из Сенка. Маня тут же поспешила представиться Машей из Кова, соблюдая выверенный ритуал представления, и, наконец-то, переведя дух и немного придя в себя, рассыпалась мелким бесом, всячески выказывая грозной начальнице пятидесяти тяжеловооружённых всадниц всяческое почёт и уважение, одновременно помогая той поудобнее устроиться возле костра. Казалось, что и на этот раз нелёгкая пронесла. Тем более что им не повезло наткнуться на конный разъезд Речной стражи, проводящей патрулирование берега реки, и ещё с вечера получившей предупреждение о появившихся в пределах города путниках. Их то они и явились проверить, не дождавшись, когда те сами явятся в городок. Маня, смекнувшая, что если она не ублаготворит амазонку, то одними только разговорами они не обойдутся, постаралась на совесть, всячески захвалив воительницу и выразив своё искреннее восхищение её оперативностью и трудолюбием, не позволяющем ей оставлять без внимания ни малейшего изменения на реке. Под конец, даже как бы расщедрилась, и выкатила ей в подарок небольшой бочонок орехового вина, того самого, из шишко-ягоды, которого в этих местах и днём с огнём не сыщешь. Вот тут то в мирную и благостную беседу Мани с начальником Речной стражи профессор и встрял, прервав поднявшуюся было уезжать воительницу. Благополучно проспав весь драматический момент появления амазонок в лагере, он, увидав гостью, спокойно встал и, подойдя к костру, взял первую попавшуюся на столе пустую кружку, оказавшейся той, из которой только что пила воительница. Спокойно зачерпнув себе горячего вина из стоявшего рядом котла, невнятно пробормотал что-то типа: 'Хлебнуть с утра', - как он обычно в таких случаях говорил, А затем, душераздирающе зевнув, сонным, ещё не проснувшимся голосом, спросил, посмотрев на воительницу: 'А это что тут за баба? Спать не даёт!' Шок у присутствующих был не передаваем. Всё это было прямое оскорбление. Сколько бы ему ни говорили, о чем бы ни предупреждали, ему было плевать. Положение спас Корней. Метнувшись к профессору, он, не давая возможности ещё не пришедшим в себя от шока, амазонкам зарубить наглеца на месте, так врезал тому по почкам, что тот только хрюкнул и свалился на месте, как срубленный, замертво. Дальше уже Корней демонстративно и даже с изрядной долей театральности полчаса демонстративно избивал профессора в кровь. Бил он его не сильно, но долго, умело и даже, как-то красиво. Только когда воительница сказала, что: 'Всё, довольно! С меня хватит!', только тогда он смог прекратить избиение. Заявив, напоследок, что если бы не горячее одобрение, чуть ли не ненависть, которое они увидела в глазах других мужчин, он бы ещё подумала что Маня совсем не та, за кого себя выдаёт. Но, откровенное желание убить наглеца, что она прочитала в их глазах, смягчило её гнев и она даже готова оказать Маше услугу и проводить её до пристани, где поможет устроиться на какой-нибудь проходящий корабль. Рассыпавшаяся в благодарностях Маня, стараясь, лишний раз не глядеть на, избитого до полусмерти, профессора, постаралась её уверить, что она ей будет искренне благодарна за помощь и сочувствие, особенно учитывая непочтительность отдельных её людей. Так Маня и провертелась возле Начальника Стражи: и когда сворачивали лагерь, и когда ехали до города, и когда устраивались на мимо проходящий корабль. Переправа. В город заходить нужды не было, поэтому, не заходя в городские ворота и сэкономив тем самым кучу серебра на воротном сборе, сразу завернули на пристань. Здесь, так и сопровождавшая их Начальник Речной Стражи, проявив странную, настораживающую предупредительность к мало знакомым прохожим, на удивление быстро сторговала для их нужд небольшое каботажное судно, из тех, что постоянно снуют из верховьев в низовье и обратно, перевозя различные грузы и пассажиров. Его было вполне достаточно для перевозки их немалого табуна и размещения небольшого груза. Это была небольшая парусная баржа, с экипажем из шести 'гребных баб', как здесь называли матросов, и капитанши, тоже амазонки. О чём там договаривалась Тара из Сенка с капитаном судна, Маня не имела ни малейшего представления, занятая в это время погрузкой в трюм своего табуна, и укладкой вьюков с грузом. Но то, что капитанша о чём-то явно предупреждена, она сразу заметила, перехватив косой взгляд, брошенный капитаншей на избитого профессора. Сделав вид, что совершено ничего не заметила, Маня прошла в предоставленную ей для отдыха каюту, и спокойно проспала до вечера, решив для себя, что уж до вечера амазонки на корабле ничего предпринимать не станут, а если и станут, так для защиты мужики есть. А вот завтра с утра, или, что вернее, сегодня ночью, попытаются их или перебить, или повязать, зная уже по собственному опыту, что веры им нет ни на грош. Живой товар, а особенно здоровые вьюки, в её багаже, обязательно должны были спровоцировать экипаж на попытку присвоить их имущество, а людей же, имеется в виду, только мужчин, продать в рабство пиратам, получив гораздо большую прибыль, чем просто плату за проезд. Ей же, по всей видимости, планировался заплыв с камнем на шее, чтобы не оставлять следов, уж больно взгляд, который бросила на прощанье Тара на её вьюки, был характерный. Зарядив, спрятанный ещё при погрузке на корабль, арбалет, Маня, аккуратно прикрыв его плащом, вышла вечером на палубу, как бы подышать воздухом, заодно ленивым и сонным воздухом поинтересовавшись у капитанши, когда будет ужин. Подойдя поближе к капитану и откровенно позёвывая, она попросила её послать кого-нибудь из матросов в трюм, за её слугами, чтобы они ей принесли вина из орехового бочонка. Ни минуты не сомневаясь, что наученные прошлым опытом общения с амазонками, те только и ждут сигнала, чтобы наброситься на экипаж. Как только она увидела поднявшегося из широкой горловины грузового трюма Корнея, почему-то одного, без матроса сопровождения, посланного за ним, она, мило улыбнувшись, воткнула в бок капитанши арбалет. - Правь к берегу, милочка. Правь! - тихим, спокойным голосом, посоветовала Маша капитанше, и в подтверждение серьёзности своих намерений ещё раз жёстко ткнула арбалетом ей в бок. Нет, нет, нет, - тихо и жёстко остановила она её. К левому берегу, к левому, - кивнула она в недоумённо задранные брови капитанши. Там оно нам как-то спокойнее будет, да и от вас, сволочей, подальше. А всякую ерунду, типа наших прошлых договорённостей, ты, милочка, забудь. Тебе же спокойней будет, - усмехнулась она. Да и для тела здоровей. - Что мне нравится в этих дурах, - Сидор, мрачно глядя на злобно смотрящих на него амазонок, и не отводя в сторону арбалет, левой рукой задумчиво почесал заросший щетиной подбородок, - так это их предсказуемость и полное пренебрежение к мужикам. - Представляешь, - обратился он к Маше, не отводя насмешливого взгляда от согнанных на корму пленных. Эти бестолочи, при нас же начали обсуждать, куда они денут наших же лошадей, как будто нас там, рядом и не было. Идиоты. Бледная от бешенства капитанша со злостью и отчаянием наблюдала, как мгновенно появившиеся вслед за первым, двое других мужиков, держат её экипаж под прицелом сдвоенных арбалетов, а тот, что вышел первым, старательно вяжет руки поочерёдно всем её матросам, стараясь не пересекать линию вероятного выстрела. - Не боись, - насмешливо кивнул ей Сидор, связывая руки последней матроске, спущенной под прицелом арбалета со смотровой корзины лодьи на палубу. Мы, в отличие от вас, никого никуда продавать не будем. - Правда, если только вы будете себя послушно вести, - заметил Димон, выглядывая из кормового кубрика, куда они намеревались согнать экипаж. - А противном случае скормим ракам, - обнадёжил её подошедший Корней. Всё, - заметил он, внимательно пересчитав согнанный на корму экипаж. Эта последняя, кивнул он на капитаншу. - Аккуратно проведёшь куда скажут, оставим в живых. И тебя и команду, - обратился он к ней, вставая рядом с рулевым веслом и доставая кинжал. Посадишь на мель, пойдёте все раков кормить, - заметил он, равнодушно глядя в сузившиеся от злобы глаза капитанши. Так что, милая, говори, что делать, а мы уж, так и быть, поработаем у тебя матросами. Попетляв немного среди прибрежных отмелей и завернув за пару островков, густо покрытых лесом, они убедились, что никто за ними в данный момент по реке не следует, а если где и есть, то в пределах прямой видимости, никого не наблюдается. Завернув еще за одну песчаную косу, они нашли тихую бухточку, рядом с устьем какой-то небольшой, но довольно бурной речки, впадающей в Лонгару, и там начали высадку. Со стороны основного русла, это место было совершенно не видно, так что они могли не торопиться и спокойно заняться высадкой на прибрежную отмель. Обыскав судно, Сидор с Димоном нашли сходни, специально приспособленные для выгрузки на низкий берег. Пинками выгнав связанных матросов на берег и уложив их вместе с капитаном тут же, рядом, на сырой песок, они занялись выгрузкой своего табуна. Быстро выгнав свой табун, Сидор с Димоном навьючили на лошадей тюки и отогнали табун на пару километров от берега, уже под защиту леса. После чего приступили к допросу капитана. Особенно увлекаться пытками не стали, тем более что после пары тычков по рёбрам, капитанша сама защебетала. И вот тут то они и выяснили, что Начальница Речной Стражи, та самая Тара из Сенка, всё-таки предупредила капитаншу, чтобы та ночью, ближе к утру, приняла на борт её лодку с группой захвата. Больно уж хорошее вино ей предлагала подозрительная Маша из Кова, и грех ей было не воспользоваться представившейся возможностью, тем более что в городе, на виду у всех, у неё не было резона арестовывать Машу. Тогда бы весь её груз отошёл в казну, и им бы совершенно ничего не перепало. А вот на реке, да вдали от города, да за пределами её зоны ответственности, никто ей бы не помешал поживиться за счёт молоденькой и глупенькой малышки. Да и потом, если бы что всплыло, никто бы не связал исчезновение молоденькой амазонки ни с нею, ни с её зоной ответственности. Дав ещё пару раз по рёбрам капитанши, тут же узнали, что подобными делами они вместе с этой Начальницей, уже не раз пробавлялись. И что подобное поведение характерно для всех, без исключения кораблей амазонок. - Ну теперь то уж понятно, куда народ девается, - мрачно заметил Сидор, глядя на капитаншу амазонок нехорошим взглядом. А то у нас в Совете совсем голову сломали, не знают что происходит. А тут вона что. Может, притопить их? - вопросительно глянул он на Димона. - Надо, - согласно кивнул головой Димон. Вот ты, раз уж предложил, этим и займёшься. - С чего это я, - возмущённо замотал головой Сидор. Надо бы, конечно, прирезать, гадюку. Да рука не подымается, - мрачно заметил он, стараясь не глядеть в глаза ребят. Если бы она хоть посопротивлялась чутка. Ну, хотя бы для видимости. А так, я не могу. - А чего, - тут же поддержал его Димон. Нам она уже не опасна, а руки кровью марать больше не хочется. Даже такой поганой, как эта. - Тогда оставляем её на берегу, - облегчённо перевела дух Маня, которой, как и им, всем, совершенно не улыбалось убийство человека, даже такого подлого, как эти амазонки. Оставляем вместе с экипажем. Возьмём, что найдём нужного на корабле и сваливаем, а эти пусть здесь валяются, пока кто-нибудь не освободит, или сами не выберутся. Быстро перетряхнув весь корабль, и не найдя ничего для себя интересного, кроме пары плотницких топоров, да набора столярного инструмента, предназначенного для ремонта судна, принялись за нанесение максимального ущерба кораблю, чтобы не дать команде возможности быстро организовать преследование. Предварительно вырубив в борту баржи здоровенную дыру, они приступили к методическому уничтожению всего такелажа, и не успокоились до тех пор, пока не перерезали все канаты на судне на клочки, не превышающие одного метра. - Ну вот, - облегчённо вздохнул удовлетворённый Сидор, осматривая результаты своего труда, - если кто и сможет связать все эти клочки во что-то дельное, то уж точно это будет не скоро. - Может, подпалим? - задумчиво глядя на гору испорченного такелажа, поинтересовался Димон. - Ты чё, - недоумённо повернулся к нему Сидор, - совсем сбрендил? Если бы можно было это всё сжечь, разве стали бы мы тут полдня корячиться? Или это мы для того петляли, как проклятые по протокам, чтобы нынче известить всех заинтересованных, где мы находимся. - У тебя, Димон, иногда бывает, - Сидор постучал себя по голове кулаком, явно намекая на умственные способности товарища. - Свяжут, - с сожалением глядя на порезанные куски такелажа, покачал тот головой. Как пить дать срастят, а потом ещё и за нами погонятся. - Не свяжут, - усмехнулся Сидор, ногой спихивая обрезки снастей в воду. Тут небольшое теченьице от впадающей реки. Пока сами развяжутся, их разнесёт так далеко друг от друга, что и захочешь, да не соберёшь. - Тогда, мы сделаем так, - ухмыльнулся Димон, подымая охапку нарезанных канатов и забрасывая её далеко в воду. Так то надёжнее, - повернулся он к наблюдающим за этим варварством амазонкам. Да не плачь ты, - ухмыльнулся он, глядя на чуть ли не плачущую от безсилия капитаншу, бросая в другую сторону ещё одну охапку обрезков такелажа. Как-нибудь, да выберетесь, а там и лоханку свою почините. Это вам в наказание за то, что вы на реке творите. Может, немного вас образумит. А нет, то по-другому будем с вами тогда разговаривать, - мрачно ухмыльнулся он. - Вечер уже, - посмотрел Сидор на верхушки деревьев, из-за которых едва выглядывало уже солнце. Сваливать пора, а то скоро совсем стемнеет. Удовлетворившись тем, что нашли, они, не встревая в пререкания со злобно ругающимися и плюющимися амазонками, упаковали трофейный инструмент себе в багаж и, насмешливо пожелав связанным амазонкам спокойной ночи, скрылись в лесу. Шли всю ночь, стараясь максимально запутать следы и подальше удалиться от места высадки, понимая, что если они не успеют скрыться, то амазонки обязательно постараются их догнать и отомстить. И даже не потому, что получили подобную плюху, а потому что им стало известно о тайном промысле речных капитанов, а это ставило под угрозу разоблачения всего прибыльного предприятия, построенного на якобы пассажирских перевозках. Утро их застало уже далеко от места высадки, где-то посреди обширного болота, пересекая которое, они надеялись сбить возможную погоню со следа. - Как думаешь, - вопросительно глядя на Димона, Сидор душераздирающе зевнул, умудрившись при этом чуть не вывихнуть себе челюсть, - они уже освободились? - Поинтересовался он, недовольно морщась и держась рукой за челюсть. - Наверняка, - посмотрев на верхушки деревьев, освещённые уже рассветным солнцем, согласно кивнул головой Димон. Одна надежда, что Корней знает, что делает, - кивнул он назад, где, замыкавших караван Корней, старательно прятал оставленные ими на болоте следы. - Надо было с утра выходить, - снова душераздирающе зевнув, вяло промычал Сидор. Не выспались, устали, как собаки, а нам ещё впереди целый день топать. - Главное, чтобы лошади выдержали, - тихо проговорила Маша, подъезжая к ним и головы колонны. Мы то справимся, а вот они, не уверена. Уже сейчас, чуть ли не с ног падают. А оставаться до утра было просто опасно, - с сожалением покачала она головой, отчаянно зевая и стараясь не свалиться от усталости с лошади. С жалостью посмотрев на понурых, едва переставляющих ноги, шатающихся от усталости лошадей, она, тем не менее, безжалостно подхлестнула споткнувшуюся было кобылу и, тихо матерясь сквозь зубы, погнала свою клячу в начало колонны, проконтролировать состояние профессора, который ещё плохо держался в седле. Путь домой. Видимо, Корней достаточно грамотно заметал за отрядом следы, так как никакой погони за собой по прошествии нескольких дней они так и не заметили. Шли быстро, как только могли, даже не останавливаясь днём на обед. Не смотря даже на то, что уже к концу второго дня стало ясно, что погони не будет и можно не подгонять донельзя измученных лошадей, так и не прервали бешеной, изматывающей скачки. Дойдя до какой-то речки, пошли вверх по течению. Через три дня дошли до каких-то предгорий, где только и смогли найти место, позволяющее свободно перебраться на другую сторону бурной и порожистой речки. Пошли дальше по предгорной террасе, параллельно горам. Изредка встречающиеся в лесу следы человека и одиночные поселения тщательно избегали, стараясь ничем не привлекать к себе внимания. Не зная точно, где они находятся, решили всё же вернуться обратно к течению Лонгары, чтобы не пройти мимо своей речки, как ориентир используя крепостицу в устье Каменки, на которой стоял их город. К вечеру следующего дня опять вышли ещё к одной неизвестной реке, небольшой, но такой же бурной и порожистой. Немного посовещавшись, решили уже вдоль неё спуститься вниз, так как особо не доверяли предоставленной Советом карте. И только через неделю хаотичного плутания вдоль извилистого русла вышли уже на берег Лонгары. Долго шли по берегу, далеко обходя любые низины, чтобы не завязнуть тяжелогружёным караваном. Да и к берегу старались особо не приближаться, опасаясь что на плоской, слабозалесённой приречной равнине их с реки могут заметить. Много времени отнимали переправы через многочисленные ручьи, заболоченные старицы и небольшие речки, в изобилии встречающиеся на просторной лонгарской пойме. Но ещё больше времени отнимало осторожное огибание всех встречаемых по дороге больших и малых поселений людей. Даже изредка встречаемые на пути одинокие укреплённые хутора обходили дальней стороной, стараясь не приближаться. Мало того что все они для них были сплошь незнакомые и на карте не обозначены, но и какую встречу им бы организовали местные аборигены было неизвестно. А после произошедшего с ними в последнее время неприятного приключения, когда их во второй раз за одно только лето чуть не взяли в плен и наверняка бы потом продали в рабство, подходить близко к незнакомым поселениям ни у кого не было ни малейшего желания. А потом неожиданно вышли к той самой знакомой крепостице, откуда весной начинали поход. Они оказались правы, карта здорово врала. Или они сами чудовищно ошибались в расчётах, или в масштабе предоставленной карты была просто невероятная неточность, но согласно ей, они не должны были выйти к крепости так рано. Им ещё следовало пилить и пилить по болотам до этого места не менее нескольких дней. Глядя на карту, получался вообще какой-то бред. Выходило, что если бы они шли как и шли, и прошли бы дальше, и спустились по следующей большой реке вниз к Лонгаре, то больше не петляя, вышли бы прямо к городку. Что-то после всех приключений верилось в это с большим трудом. Доверять неточной карте всё-таки не стоило, а то можно было и уйти куда-нибудь далеко, куда-нибудь на морское побережье. Но, до морского побережья, даже по этой неточной карте было далеко. А сейчас, поздним вечером неизвестно которого по счёту дня пути, считая от того, как они повернули обратно к Лонгаре, сгрудившиеся в голове каравана усталые путники с изрядной долей сомнения рассматривали невысокие стены небольшой крепости, хорошо им знакомой ещё с весны. - Рвица, - довольно заметил Димон, разглядывая из-под руки видимые совсем рядом невысокие стены, освещённые заходящим солнцем. Хорошо! Хоть спокойно переночуем, под охраной, - и, пришпорив коня, он поторопился вперёд к закрывающимся непонятно с чего воротам. - Чего это они там? - Сидор, повернувшись к Мане, удивлённо спросил её, недоумённо подняв брови. Рано же ещё. Солнце ещё не село, а они уже ворота закрывают. Где мы ночевать то будем? - Это они от нас закрываются, - флегматично заметил Корней, поравнявшись с ними. Опасаются, как бы чего не вышло. - Ну и чего может не выйти от пяти то человек, - растерянно повернулась к нему Маня. Из которых один, к тому же, старик, да и держится в седле еле, еле, - заметила она, бросив озабоченный взгляд на качающегося в седле профессора. Это даже со стороны видно. - Что угодно, - хмуро бросил Корней. Забыла уже, как сама расправилась с погоней? А в таких небольших крепостях и гарнизону то, всего ничего. Больше десяти человек никогда не бывает. А для них, мы нешуточная угроза. Недоверчиво посмотрев на него, Маня, пришпорив коня, двинулась вперёд, про себя недоверчиво переваривая услышанное. Логически понимая, что Корней прав, она, тем не менее, никак не могла поверить, что она, лично она, такая белая и пушистая, может представлять для кого-то угрозу. И не просто угрозу, а волне конкретную и совсем не шуточную. - Эй! - заорала Маша в полный голос, как только они с караваном подъехали чуть поближе, и уже не надо было особо напрягать голос, чтобы докричаться до видневшихся на верху частокола голов. Чего закрыли? Мы что, на улице будем ночевать? - Ждут кого-то, кто нас знает, - хмуро бросил Димон, стоявший рядом с въездными воротами и до того о чём-то жарко переругивающийся со стражей. Говорят, что не пустят, пока не признает кто-нибудь из своих. Похоже, что ночевать нам придётся где-нибудь тут, - с мрачным видом обвёл он сырую, болотистую округу недовольным взглядом. - Да уж, - мрачно согласился с ним подъехавший Сидор, до того державшийся в конце каравана, - найти здесь знакомца тоже, что и отыскать жизнь на Марсе. - Невероятно, - раздался у них над самой головой знакомый насмешливый голос, кого-то им смутно напоминающий, - знакомая компания. - Это кто это тут ещё знакомый выискался, - поворачивая голову назад и задирая её вверх, чтобы лучше разглядеть того, кто их окликнул, поинтересовался усталый и злой Сидор. - Да я это, - раздалось со стены, - Митька. Забыли, что ли? - Ба-а-а! - устало протянула Маня, хриплым и осипшим голосом пытаясь прокашляться и что-то сказать. Наш старый, добрый проводник, - наконец-то справилась она с голосом. Тебя то, каким ветром сюда занесло. - Так, живу я здесь, - насмешливо откликнулся Митька. А вот вы откуда появились так рано, когда вам по всем расчётам ещё бродить и бродить. Месяца два, три - не менее. Мы-то вас раньше не ждали, уже ближе к зиме, когда все обычно и возвращаются. Сейчас ещё только август, а вы уже дома. Никак, надоело? - Надоест тут, - недовольно буркнул Димон, - когда тебя с самого начала, сперва, с корабля выкидывают, а потом гоняют по всем землям, пытаясь прибить по возможности. Поняв, что вернулись свои, их, уже не опасаясь, впустили во внутренний двор, где они и смогли свободно разместить свой караван. Переночевав под охраной местной стражи, и наконец-то хоть одну ночь спокойно отоспавшись, они, рано по утру, собрались, было, отправляться дальше, но были остановлены местным десятником. - Минуточку, - придержал он за узды коня Сидора, первым попытавшегося двинуться в распахнутые перед ними ворота. Вам следует захватить с собой проводника, - и указал на скромно держащегося в стороне Митьку. Раз уж вы к нам зашли, то мы обязаны сопроводить вас до города. Хоть и нет у нас никого лишнего, все на реке заняты, но это устоявшееся правило, а его лучше не нарушать. - Боитесь, что заблудимся? - насмешливо поинтересовался Димон, подъезжая к ним из конца готового к отправке каравана. - Порядок такой, - ничуть не смутившись под насмешливыми взглядами друзей, десятник кивнул на Митьку. Он вас проводит. Больно уж вы шустрые. Нравится, не нравится, а придётся вам его потерпеть. Установленные правила нельзя нарушать. - Хорошо, - перебив собравшегося было возмутиться Сидора, согласился Корней. Пусть он будет, раз порядок такой. - Ну, мы поехали? - насмешливо спросил Сидор, дождавшись пока Митька, ловко заседлав выделенного ему конька собственным, неизвестно откуда появившимся седлом, окончательно в нём угнездится. А вы тут бдите, - бросил он недовольно страже. А то с этими вашими амазонками, одни неприятности. Всё норовят повязать, да в рабство продать, сволочи. Как ни едем, так вечно одна и та же история, что туда, что обратно. - Какая такая история, - тут же насторожился десятник, сразу вцепившись в повод Сидрового коня, и уже не отпускал их до тех пор, пока они подробнейшим образом ему не поведали о своём путешествии на кораблях амазонок, и о попытках их ограбить и продать в рабство. Что весной, что нынче, осенью. За прошедшие за тем полтора часа, в течение которых дотошный десятник выпытывал у них детали и подробности всего, произошедшего с ними у амазонок, Сидор ещё не раз пожалел о собственной несдержанности. Да и все остальные, окончательно уже выведенные из себя приставучим десятником, чуть ли не матом уже начали на него орать, напоминая ему, что им пора ехать, что солнце, мол, высоко. Однако, только окончательно выясним все подробности, десятник выпустил их за ворота, попытавшись, тем не менее, навязать им ещё и дополнительную охрану. - Нет, - отрезал разозлённый Сидор. Вас и самих тут мало. Не хватало ещё и гарнизон ослаблять. Мы уж как-нибудь сами. Нам не привыкать, а вы занимайтесь своим делом. Бдите за этими предприимчивыми дамочками, как бы они ещё какой-нибудь гадости нам не сотворили. Пожелав им ещё раз доброго пути, десятник, теперь уж не останавливая, выпустил их из ворот крепости и ещё долго стоял там, наблюдая за всё далее и далее удаляющимися путешественниками. Следующие полтора дня, ушедшие на дорогу до города, им уже ничем особым не запомнились. Лишь только странное тёплое чувство, появившееся в их груди при виде невысоких стен этого, ставшего теперь родным города выдавало в них чувства, что он вызывал. Теперь это был их дом. И они вернулись.