Book: В погоне за истиной



Свиридов Савелий Святославович

В погоне за истиной.

Академия Магов 3

Глава 1.

Так вот, оказывается, с кем перепутал его дед Василич на новогоднем застолье полтора года назад! И вот чьи вензеля из переплетённых букв «N» и «L» мелькали то тут, то там в подвале Штарндаля!

Да и Мастер Робер во время их поездки в Италию поначалу с интересом поглядывал в его сторону - как на человека, кажущегося знакомым, но где, когда и при каких обстоятельствах, сразу не вспомнить. Теперь понятно, почему.

Наклонившись, Эрик внимательно рассмотрел фотографию. Действительно, определённое сходство имеется, но не более того - на брата-близнеца явно не тянет.

-Первый раз когда тебя увидела, подумала - какое дежавю! - продолжала меж тем Эльмира. - Хотя за двадцать лет много воды утекло, Нейл теперь явно по-другому выглядит. Но как именно, могу лишь предполагать, поскольку ни разу после побега не объявился. А ведь самым талантливым из нас был, мы все по сравнению с ним - неучи и неумёхи. Асфарг случайно не упоминал про ученика, придумавшего Электрический Щит? Так вот это он - причём вывел формулу играючи. Останься в Штарндале, вполне мог вместо дипломной сразу на Мастера сдавать. А сейчас уже и на Великого претендовать. Но увы - предпочёл иную стезю. Может, обиделся на что-то - гении частенько капризны и страдают повышенным самолюбием.

-А как вообще это произошло? Просто взял и тихо испарился средь белого дня?

-Скорей уж ночи, - наморщила лоб хозяйка, вспоминая. - Кажется, в середине января на нашем третьем курсе, начало 2023го, стало быть. Вечером его видели в столовой на ужине, а на следующее утро - уже тю-тю. Сбежал через гостевой портал. В ту ночь в Штарндаль прибыла делегация колдунов из Европы, вот и воспользовался моментом, незаметно прошмыгнув мимо них. Обнаружив пропажу, принялись тормошить Брино - кому, как ни ему, знать, куда отправился Нейл. Но тот ушёл в глухую оборону - дескать, для самого сюрпризом стало, никаких разговоров о готовящемся круизе во внешний мир между ними не затевалось. Зная эксцентричность Нейла и его склонность к немедленной проверке на практике любых, даже явно крезанутых идей, случайно забрёдших в голову, в это охотно поверили. Тем более что почти все вещи мистера Логендрю остались на месте.

-Брино, получается, оказался единственным, кто терпеливо сносил его чудачества?

-Примерно так. Может, и потому, что они земляки. Уж не знаю, были ли знакомы до Академии, но в её стенах дружили чуть ли не с первого дня. Их пара - классический пример единства противоположностей, приводимый ещё Пушкиным. Помните? Они сошлись - вода и камень, стихи и проза, лёд и пламень… Брино по характеру совсем другой - типичный тормоз, не особо интересный в общении, как бы без огонька внутри, прижимист к тому же; наши парни над ним регулярно прикалывались. Одно время пытался за мной ухаживать, но мне такие мелкотравчатые не по душе. Видно, из-за всего этого после окончания Академии больше не давал о себе знать. Даже на банкет по поводу десятилетней годовщины выпуска не заявился. Может, хоть на двадцатилетие пожалует?

-А вдруг ждёт официального приглашения?

-Полагаешь, мы настолько бесчувственны, что не сочли нужным известить? Ошибаешься - и созваниваться пытались, и по почте присылали, но без толку.

-Интересная история, - задумчиво произнёс Эрик.

-Вполне житейская, - скептически отреагировала Таисия. - Посмотрим, все ли из нас захотят увидеться с однокурсниками после получения диплома. Да и чего за примерами далеко ходить - вон Дина год всего проучилась, а ведёт себя не хуже твоего Брино.

-Тут могут быть другие причины.

-Вряд ли они настолько весомы, чтобы прекратить общаться даже с земляками. Мы ей ничего плохого не сделали!

-Хочешь - позвони и спроси почему.

-Успеется. А то мне делать больше нечего по возвращении на родину. Чуть разберусь - тогда видно будет. А сейчас, с вашего позволения, откланяюсь. Спасибо за угощение!

-Да и нам пора, - засуетился Гека, незаметно толкая Эрика под столом - хватит, мол, грузить хозяйку расспросами. Распрощавшись с Эльмирой, друзья выскочили на улицу.

-А ты неплохо сохранился, Нейл, - не удержалась от язвительности Таисия на подходе к автобусной остановке. - В каких краях двадцать лет пропадал?

-Чего к человеку пристаёшь? - напустился на неё Гека. - Мало ли кто на кого похож. Вон в моём лицее классом ниже парень учился - если одеть нас в одинаковую одежду, издали и не различишь.

-Ладно, Эрик, не обижайся, я не со зла, просто юмор у меня такой. Давайте лучше обсудим планы на ближайшее будущее. Завтра увидимся, или как?

-Почему бы и нет. Опять в общаге остановишься?

-Ну не в гостинице же. Изготовлять дензнаки посредством магии пока не научилась. Сейчас, подождите чуть-чуть, свяжусь со своими.

Вытащив из дамской сумочки мобильник, Таисия минут десять оживлённо по нему тараторила.

-Всё в порядке, девчонки ждут с нетерпением. И вас будут рады видеть завтра. Приедете?

-А как же!

-Ну и нормалёк. Не сильно утомила ожиданием, пока болтала?

-Твоё счастье, автобусы мимо не проезжали.

-Вон, кажись, идёт, - вгляделся Эрик.

-Тогда вперёд, на погрузку!

В сабвэе на пересечении с кольцевой они расстались; Таисия, помахав на прощание в окна поезда, скрылась в людском потоке, спешившем к эскалатору. Приятели покатили дальше - как и год назад, прямиком к Геке домой. По пути их разговор вернулся к рассказу Эльмиры.

-Как понял, в официальную версию тех событий ты не очень поверил.

-Это ещё мягко сказано. Логики не прослеживается никакой. Зачем сбегать, если творить волшебство - твоё признание? Нигде во внешнем мире ты не найдёшь столь комфортных условий для изучения магии. Тут тебе под боком и библиотека, и Полигон - испытывай что хошь, есть у кого спросить совет или получить бесплатную консультацию. Да и не в характере подобных фанатиков отступать перед насмешками и обидами - они скорей наперекор всему миру пойдут напролом к им одним понятной цели.

-И как, по-твоему, обстояло дело?

-Помнишь ключевую фразу, сказанную попугаем? Нейл вовсе не думал исчезать, потому и вещи остались на месте. Скорей всего, ему удалось открыть портал во Внеземелье, вот и решил прогуляться, а друган должен был стоять на стрёме. Но что-то пошло не так, вернуться не удалось. Что именно, знает теперь только Брино. Потому и не желает контактировать с коллегами - вдруг всплывёт неприятный для него факт, и дело вернут на более тщательное расследование.

-Получается, лопухнулись тогда занимавшиеся розыском Пропавшего Ученика. Примени они к Брино Истинную Речь - запел бы как миленький!

-Значит, не сочли нужным. Возможно, даже рады были избавиться от Нейла. Кому охота возиться с эксцентричным гением, от которого одни неприятности? Тем паче однокурсники - вот ты, например, стал бы дружить с человеком, рядом с которым чувствуешь себя неполноценным? Да вдобавок если у него скверный характер? То-то же. Поэтому, как я полагаю, поиск свёлся к чисто формальному опросу студентов - кто чего видел или слышал. А потом дело о пропаже списали в архив.

-Неужели станешь реанимировать?

-Я хочу разыскать Брино и узнать, как всё произошло в действительности, и куда отправился Нейл.

-Ты с ума сошёл! Если он даже с однокурсниками общаться не желает, то почему вдруг захочет с тобой? Да и на кой он тебе вообще сдался? Что было - сплыло, плюнь да разотри.

-Если отмахиваться от прошлого, оно способно сильно обгадить будущее.

-Ну, если так приспичило, доберёмся до хаты, там заглянем в Сеть. Глядишь, чего путного и откопается. А сейчас давай-ка навестим продуктовый - вдруг дома жрать нечего!

Опасения Геки оказались в чём-то оправданными: не известив заранее о дате прибытия, свалились как снег на голову. Впрочем, все недоразумения вскоре были улажены, и молодёжь пригласили поужинать.

-Небось, в дороге не ели ничего, - с заботливой грустью произнесла мать, расставляя тарелки.

-Почему? Нас в самолёте подкармливали! - не моргнув глазом, соврал Гека. Эрик, чтобы не рассмеяться, прикрыл ладонью рот.

-Там же полуфабрикаты! Разве можно их сравнивать с домашней пищей?

-Конечно, нет!

-То-то же. И ещё - отец волнуется, где и что с тобой. Ты бы позвонил ему, не чужой человек всё-таки.

-Обязательно, ма, но не сегодня!

-Видать, действие колдовства ослабло, - озабоченно шепнул приятель Эрику, когда мать занялась посудой. - Придётся исправлять.

Перекусив, они перебазировались в комнату Геки, где тот первым делом извлёк из сумки ноутбук.

-Сейчас посмотрим, чем наследили в Сети твои загадочные личности. Сколько за год сообщений пришло, ужас! И большинство явно не в кассу. Вроде защита от спама стоит, как же пролезать умудряются? Надо обновить программу, иначе они меня задолбают. И так, чую, полдня придётся угробить на зачистку всей этой гадости. Ладно, потом разберусь. Как там на английском их имена пишутся?

-Наверное так, - после минутного обдумывания Эрик протянул клочок бумаги.

-Начнём с кого? Нейла? Есть такой. Двенадцать лет? Не годится. Дедок из Америки тоже не наш клиент. Придётся изучать весь список. Ага, вот реальная кандидатура. По крайней мере, по возрасту проходит. 2002й год рождения, место проживания - Виндгроуз, в 2020м окончил колледж. Дальше хронология обрывается.

-Стало быть, даже если и вернулся во внешний мир, то сменил имя. Ну не мог же он за почти двадцать лет нигде не засветиться! Не работать, не получать водительских прав, не пользоваться банковской карточкой, никуда не выезжать! Разве только поселился среди папуасов, которым документы противопоказаны.

-А чё? Есть же любители первобытных условий обитания!

-Угу, в полной антисанитарии и окружении созданий, малоприятных во всех отношениях. Ну его на фиг, такое счастье!

-Ладно, тогда давай смотреть второго мэна. Брино Мистгейм, так? Со столь экзотическим именем здесь только одна личность, судя по всему, он и есть. Родился в 2003м в Бирминдэге, там же и учился. После 2024го, то бишь окончания Академии, семь лет работал штатным психологом компании «Аксус». Потом зачем-то перекочевал в Институт Палеонтологии. Но и оттуда уволился в позапрошлом году. И, подобно своему приятелю, исчез в неизвестном направлении. По крайней мере, из поля зрения делопроизводительных органов. Хотя нет, постой, в самом конце крайне забавная ссылочка, которая, несомненно, тебя заинтересует.

-Чего там?

-Некто поместил объявление о розыске мистера Мистгейма, За любую информацию о его местонахождении вознаграждение пятьдесят тысяч евробон.

-Ничего себе!

-Не из бедной семьи, получается, Брино твой, если на такую нехилую сумму родственнички готовы раскошелиться, лишь бы узнать, куда тот запропастился.

-Уверен, что именно они?

-А кто ещё? Как я понял из болтовни Эльмиры, однокурсники его не очень жаловали, поэтому вряд ли больше ста рублей выложили бы за его координаты. Полиция не настолько богата, да к тому ж весьма прижимиста, пятьдесят штук евриков заплатит разве что за убийцу премьер-министра. Может, умыкнул чемодан с акциями у каких-нибудь мафиози? А те в отместку назначили награду за его голову. Поэтому, если сумеешь раскопать, куда спрятался товарищ по фамилии Мистгейм, богатым станешь!

-Ненавязчивый внутренний голос подсказывает мне - лучше не звонить по тому телефону. Только если буду убеждён, что способствую поимке опасного преступника.

-Да-а, поместить своё объявление у тебя уже не получится - не перешибёшь такой куш. Поэтому ума не приложу, как ты его искать собрался?

-Сам пока не знаю, думать надо. Давай лучше отвлечёмся, что-нибудь из другой оперы посмотрим. Ифигению, например.

-Точно. Ого! «Ифигения в Авлиде», «Ифигения в Тавриде». Чё за фигня? Ага, трагедии Еврипида. Прикольно. Из греческой мифологии, похоже. Погоди минутку, я притащу первоисточник! Гека убежал и вскоре вернулся с томиком «Мифов Древней Греции».

-Ну-ка, где ты здесь? В оглавлении не значится. Наверное, по-другому названо. Придётся шерстить всё подряд.

-Брось. К нам это не имеет отношения.

-А вдруг намёк тут какой имеется? Или спешишь куда? Не парься, сейчас найду обязательно. Вот, кажись, оно. Ну, слушай: короче, Ифигения - дочь царя Агамемнона, братана Менелая, которого зело обидел Парис, умыкнув жену Елену Прекрасную со всей царской казной. Собрались греки в Авлиде, горя жаждой мести и готовясь к штурму Трои, а ветра попутного всё нет и нет, чуть не взбунтовалось войско. Обратились, как водится, к прорицателю, а тот в ответ - все беды из-за того, что замочил Агамемнон священную лань Артемиды, и не будет им удачи, пока не принесут ей в жертву Ифигению. Да не волнуйся, всё закончилось ништяк: та добровольно, дабы не началась меж греков гражданская война, взошла на алтарь, но едва коснулся её шеи нож, как на месте девушки оказалась лань, а Ифигению Артемида перенесла в Тавриду, сделав своею жрицей.

-Схожий по сути эпизод имеется и в Библии - когда Господь, решив испытать крепость веры Авраама, приказал принести в жертву своего сына Исаака. И точно так же в последний момент паренёк был заменён ягнёнком.

-Я не такой знаток Священного Писания, чтобы вразумительно объяснить подобное совпадение. Наверное, кто-то у кого-то списал. Ну а что касается содержания второй трагедии, то, если верить Еврипиду, тихо и мирно несла Ифигения бремя своего служения Артемиде, пока не прибыли в Тавриду брат её Орест и друг его Пилад, намереваясь вывезти на родину священное изображение богини. Местному племени тавров, которые любили приносить перед ним в жертву оказавшихся поблизости чужеземцев, такая перспектива, естественно, не понравилась. Друзей схватили, но Ифигения, узнав, кто пожаловал в гости, обманом решила их спасти и сбежать самой. Чуть не сорвалось - вышедший в море корабль прибило обратно к берегу; но тут вмешалась Афина, повелевшая царю тавров не трогать беглецов. Которые в результате благополучно вернулись в Аттику, где Ифигения продолжила служить Артемиде. Такая вот информация. Нам она поможет?

-Спроси что полегче. Давай типа примем к сведению, а пока посмотрим список сотрудников Центра Биологических Исследований - проще будет, чем перебирать вручную тыщи ссылок.

-И то верно. Гляди-ка, в натуре есть такой Центр. Правда, информации маловато. Одни общие слова, никакой конкретики, даже названий лабораторий. Шифруется, наверное.

-Чего удивительного, если он под патронажем Гильдии. И занимается исследованиями, знать о которых человечеству, мягко говоря, преждевременно. Историями о пришельцах на тарелках сейчас уже никого не удивишь, а вот сказочные персонажи во плоти, мгновенные перемещения в невообразимо далёкие миры и прочие реальные чудеса вполне способны вызвать нездоровый ажиотаж. И тогда пиши пропало всем научно-магическим проектам.

-Ещё бы: один лишь факт существования Внеземелья бросает вызов всей технологической мощи человечества. Не за горами столетний юбилей покорения космоса, а даже Марс толком не освоили. С такими темпами ещё несколько веков потребуется, чтобы добраться хотя бы до ближайших звёзд. А тут - вуаля! - и ты на другом конце Галактики.

-С небольшой поправкой: такое под силу лишь раскрученному магу. И случись утечка информации, за чародеями начнётся настоящая охота. Кто-то захочет использовать их в своих целях, а кто-то - уничтожить, сочтя потенциальной угрозой общественному спокойствию.

-Выходит, и мы рано или поздно можем оказаться «под колпаком»? Ну и ладно - если не выставляться напоказ, всё будет ОК. Тем более всегда можно сделать Отвод Глаз особо назойливым товарищам. Помнишь уроки Лайты?

Прозвучало несколько двусмысленно и, заглаживая свою оплошность, Гека поспешно увёл разговор в другую сторону:

-Есть предложение послушать свежие новости. Хоть в курсе быть, что в стране делается, а то отстали на целый год, понимаешь!

Найдя пульт от телевизора, он запустил программу поиска нужного канала. Диктор ровным бесцветным голосом описывал итоги встречи президента с министром агроиндустрии, переключившись затем на столкновение автобуса с грузовиком где-то в Уругвае, и террориста-одиночку, взявшего в заложники правление банка «Барли».

-Тьфу! - сплюнул Гека, скривившись. - Опять одно и то же. Если не выступления первых лиц государства, то сплошь аварии, теракты, убийства. Ну неужели во всём мире ничего положительного не происходит? Неудивительно, что народ вокруг озабоченный - наслушаешься такого, руки сами к топору тянутся.

-Говорят, во времена Красной Империи всё было наоборот, - вздохнул Эрик. - Очередные достижения науки и культуры, рекордные надои молока и урожаи пшеницы, победные репортажи со строек века. Не слишком впечатляюще, но очень успокаивающе. Мой дед до сих пор для успокоения нервов включает себе на видаке фильмы тех лет, а телек вообще не смотрит. Газеты, правда, иногда читает - в основном левопатриотической направленности.



-Как станешь Мастером Духа, иди работать на ТВ! Будешь с экрана внушать народу мысли добрые и светлые.

-Делать мне больше нечего. Тут, как в том анекдоте, всю систему менять надо. У меня вообще к политике с детства чувство глубокого отвращения.

-А кто два года назад на административное управление документы подавал?

-Так ведь то ещё до Академии было. Тогда мне хоть куда-нибудь, и то ладно. А представился бы выбор, предпочёл бы нечто более одухотворённое.

Гека, не споря больше, подошёл к окну и принялся разглядывать огни погружённого в сумерки города.

-Вот она, резкая смена часовых поясов - там, откуда прибыли, ещё день в разгаре, оттого и спать не тянет совсем. Придётся либо постараться адаптироваться к новому режиму, либо вести ночной образ жизни, в котором есть свои прелести. Чем предлагаешь заняться? Хочешь, прошвырнёмся до какого-нибудь кафе неподалёку?

-Не, пока не тянет. На Санта-Ралаэнне отвык от обилия незнакомых людей вокруг, поэтому поездки в сабвэе хватило с лихвой - ощущение, будто толпа тебя вот-вот раздавит.

-Да и меня, честно говоря, не очень. Ладно, тогда давай притащу для тебя раскладушку, чтоб потом не шуметь, и посмотрим что-нибудь эдакое из Сети.

Глава 2.

Засиделись аж до рассвета - июньская ночь заканчивается слишком быстро, не успеешь оглянуться, как небо светлеет на глазах. А потому и проспали потом до полудня. Очнувшись, Гека первым делом потянулся к мобильнику.

-Ага, два пропущенных вызова от Таськи. Крепко вырубились, однако, раз не услышали. Или звуковой сигнал на половину был включён? Ладно, щас перезвоню.

-Здоровы вы спать, парни. А мы уже стол накрыли, сидим, ждём, - весело сообщила Таисия. - Да шучу я наполовину, не волнуйтесь. То есть видеть вас всегда рады, а торжественную встречу начнём организовывать, когда стартуете. Пока доберётесь, всё будет в лучшем виде.

-Ну, брат, тогда пора умываться и собираться, грешно девушек в напряжении держать! - наставительно произнёс Гека и первым потащился в ванную. А когда вернулся, озадаченно уставился на нахмуренную рожу приятеля, вертящего в руках свой телефон.

-Чего-то случилось не так? Надеюсь, никто не помер?

-К счастью, нет. Это я тётушке звонил насчёт поселиться у неё хотя бы на ближайшие дни. Однако приключился небольшой облом - к ней сын из-за границы на побывку приехал. Да ещё с молодой женой. Напрямую мне не отказали, но намекнули, что моё присутствие не слишком желательно. Я теперь в тяжких раздумьях. Либо в срочном порядке надо угол снимать, либо уматывать в Игримск. Не хотелось бы, конечно, вот так сразу перебираться в родные пенаты, даже по столице не погуляв.

-Да что за проблема? Оставайся у меня.

-Нет, это неудобно. Я понимаю, одна ночь - куда ни шло, но не на месяц же. Вряд ли твоя мать такому обрадуется.

-А, ерунда. Во, придумал: давай я тебя на нашей даче поселю! Там ты никому мешать не будешь. Плюс свежий воздух, здоровая растительная пища! Бытовые условия, правда, подкачали - ну ты помнишь, бывал уже там.

-Помню прекрасно. И не скажу, чтобы меня сильно беспокоило их тамошнее состояние. Тем более сейчас лето…

-Значит, договорились. Я на твоём месте вообще в Игримск тащиться бы не стал, каникулы провёл бы здесь. Да и лишние расходы на дорогу - к чему они? Разве мало в Голдтауне заведений, где те же деньги можно обменять на удовольствия? О да, я понимаю, сыновний долг и всё прочее. Но, как мне показалось, твои родичи не особо расстроены, когда тебя нет поблизости. Я б в подобной ситуации ограничился парой звонков, и - гуд бай!

-Не знаю, - Эрик смущённо потёр подбородок. - Наверное, на недельку всё же придётся. Чтобы год потом не волновались.

-Ну, смотри. Ладно, обсудить это мы и потом успеем, а сейчас в дорогу пора! Обитательницы комнаты 336 встретили приятелей при полном параде.

-Давненько не виделись! - первой приветствовала их Ирина, оценивающе оглядев. - Как, изменились за год, однако. Возмужали, посуровели. Видать, жизнь на вашем острове не сахар.

-Нелегко служить музе волшебства! - с притворным вздохом отозвался Гека. - Очень много требует она от своих адептов.

-Слова какие-то мудрёные говоришь, проще надо быть! - махнула на него рукой «бригадирша». - Давайте лучше за стол, выпьем да закусим. Пока вас ждали, сами проголодались. Тогда и расскажете поподробнее, чему вас там научили.

Эрик обратил внимание на отсутствие Алины, отметив про себя опустевшие полки над её кроватью.

-Так Лина теперь фактически тут и не живёт! - радостно сообщила Галя. - Как поступила, сразу жениха себе нашла. Скоро свадьба. По крайней мере, предложение уже сделано. Поэтому лишь изредка заглядывает сюда рассказать, как у них всё хорошо. Счастливая!

-Кто ж тебе мешает своё счастье найти? - съехидничала Ирина. - Тоже студенткой ведь стала. Или на курсе парней нет совсем? Правильно - разве ж нормальный мужик пойдёт на специальность «технолог хлебобулочных изделий»? В инженерный надо было, на физику али математику, там женихов как грязи после летнего дождя. И все умны как на подбор!

-Чего ж тогда сама туда не пошла?

-Девчата, не ссорьтесь! - вмешалась Таисия. - Неизвестно, где найдёшь, где потеряешь, с кем обретёшь счастье, а с кем хлебнёшь горя. Потому и придумали поговорку - хорошо смеётся последний. А насчёт Алины - если обещала появиться, так и быть, ждём ещё немного. Но не более десяти минут.

Гека в свою очередь заинтересовался висевшим на стене самодельным транспарантом «Наш DOOM - Россия!».

-Это Галка прикалывалась, - небрежно заметила «старшая». - Делать было нечего, вот и намалевала. Когда будем съезжать отсюда, повяжу ей на шею заместо шарфа, так и перетащит.

-Хотите перебазироваться в другую общагу?

-Зачем? Мы тут подумали - хватит с нас прелестей казарменного жилья. Финансы теперь вполне позволяют снять квартирку где-нибудь в районе Четвёртого Транспортного. Может, удастся и поближе к центру. Всё лучше, чем клопов общежитских кормить. Как только Линка выпишется отсюда, так и начнём переселение. Кое-какие вариантики я уже присмотрела, но серьёзного базара пока не вела. Успеется.

-И не нужно через вахту переться, объясняя куда и зачем, - поддержала подруг Таисия. - Давно пора! В комнату влетела запыхавшаяся Алина.

-Не слишком опоздала? Мы в пробке застряли.

-На сабвэе быстрей бы добрались! Или уже не по кайфу? - поддела её Галя. - А суженый твой где?

-На фирму уехал, дела у него срочные. Да и не любитель, как выразился, рассиживаться по девичникам.

-Во-от оно как! - насмешливо протянула Ирина. - Тогда и нам ждать больше некого, и я лично не вижу препятствий начать партсобрание.

Компания вмиг оказалась за столом, причём каждый занял то же место, что и год назад. После первой рюмки «за встречу» разговор переключился на животрепещущую для большинства присутствующих тему - обсуждение итогов учебного года. И если для студентов Академии он уже вошёл в историю, то девчонкам из 336й ещё предстояло сдать по одному экзамену.

-Ты на что, кстати, математику сдала? - поинтересовалась Галя у подруги.

-На четыре. А ты?

-Тоже. Без подношения, правда, не обошлось. Ну да ерунда: впятером выставили преподу пол-ящика французского коньяка, он и подмахнул зачётки кому сколько достаточно. Да и с основами пищевой технологии, оставшимися напоследок, тоже вроде проблем возникнуть не должно. Хуже другое - у меня до сих пор хвост по аналитике, никак этот несчастный зачёт сдать не получается. А надо успеть до конца сессии, на осень лучше не оставлять.

-Дюже сложный предмет? Или на той кафедре не берут принципиально?

-Не в том дело. Там зверствует профессор Муренман, его даже преподы боятся, что уж про нас говорить! С виду - добродушный дядечка, а начнёт с тобой разговаривать - ощущение, будто клещами за горло и стискивает потихонечку, чтоб подольше мучился. О, разумеется, если у тебя есть пять сотен «евриков», любой вопрос улаживается без проблем - через посредников; напрямую, если предложишь, Муренман тебя тут же выгонит. А для меня это немалые деньги. Вот и сижу теперь в тяжких раздумьях.

-Неужели настолько напуганы, что никто не возмущается, телегу куда надо не накатит?

-Писали, говорят, и не раз. Но без толку - у господина профессора покровители имеются, в обиду не дадут. Поэтому смысла нет - своего не добьёшься, зато сильно осложнишь себе дальнейшую жизнь в институте.

-Чего ж ты раньше не говорила? - напустилась на неё Ирина. - Вместе сообразили бы на мзду твоему (непечатное слово) профессору.

-Да всё пыталась сдать честным путём, и никак. Может, я слишком тупая?

-Глупости не говори. При таком раскладе, как описала, ещё десять раз ходила бы. Ясно ведь, что и посредники с этого имеют, потому не заинтересованы за здорово живёшь зачёты выставлять. Ладно, придумаем что-нибудь, а пока давайте ещё по стаканчику. За то, чтобы поменьше было вокруг нас всяких гадов-кровопийц!

-Клёвый тост! - единодушно согласились присутствующие. - За такое и два стакана подряд пропустить не грех!

-А давай-ка, подруга, я попробую тебе помочь, - хитро улыбнулась Таисия, отставляя почти пустой стакан. - Своими методами, разумеется.

-Ах да, я уже и забыла, что вы у нас волшебники. В свинью превратить его сможете?

-Фу, зачем же так грубо. Искусство магии, по моему личному мнению, в том и состоит, чтобы манипулировать из-за кулис и добиваться нужного результата, оставаясь в тени. Внушить, например, мысль, что Муренман не только должен немедленно поставить зачёт студентке Морозовой, но ещё принести глубочайшие извинения за причинённое беспокойство с обещанием исправиться и больше не мздоимствовать.

-Вот это будет самое оно! - расхохоталась «атаманша», взмахом ладони опрокинув бутыль, к счастью, уже почти опустошённую. - Пусть (непечатное слово) торжествует справедливость! Если получится, Таська, с меня презент. И тогда поверю, что и от чародеев польза есть.

-Покажете нам какие-нибудь фокусы, которым за год научились? - с простодушной хитрецой спросила Алина.

-Парней уговаривай, - сразу же отмахнулась Таисия. - Мне для товарища Муренмана энергию беречь придётся. Потом, Галюнчик, в спокойной обстановке обмозгуем, как его получше объегорить.

-Просим, просим! - почти одновременно воскликнули обитательницы комнаты, для убедительности захлопав в ладоши.

Эрик призадумался. Ясно, что от компании захмелевших девчат одними шутками не отвертишься. Но чем именно их удивить?

-Насчёт прошлогоднего вопроса о превращении воды в вино…

-Неужели всё-таки научился? - подбоченилась Ирина. - Давай!

-Я немного не о том. Подобную трансформацию, как уже говорили, не каждый Мастер осилит. Но могу попробовать создать правдоподобную иллюзию.

-Если без похмельного синдрома, то мы только за. Главное, чтобы вкус был и градус что надо! Ну-ка, подруги, организуйте маэстро стакан с водой!

Привстав, Галя налила из чайника кипячёной воды в находившуюся поблизости кружку и поставила перед Эриком.

-Действуй!

-Немного тишины, плииз, я сосредоточусь. Traurr pif tlaass neog libisto… Жидкость в кружке окрасилась в багрово-красный цвет.

-Не совсем естественный, скорее на разведённую кровь похож, - нахмурившись, оценила Ирина. - А на вкус как? Не отравлюсь, если попробую?

-От иллюзии ещё никто не помирал, - скривился Эрик, слегка обидевшись на недоверие к собственному творению. - Хотите, выпью прям при вас?

-Э нет, дай-ка сюда! Иначе как же мы оценим, что получилось? Фу-у, какая кислятина. Похоже, перебродил твой виноград изрядно!

-Как получилось. Мы ещё только учимся!

-Расслабься, тебя никто ни в чём не обвиняет. Мы бы и такого не соорудили!

-Попробую что-нибудь более эффектное, - задумчиво пообещал наш герой, но приятельего перебил:

-Моя очередь! Тут поблизости живность есть?

-Тараканы на кухне.

-Нет, не столь примитивное. Кошки, собаки, хомячки там разные. Рыбок и бегемотов не предлагать! Девчата переглянулись.

-В 330й у Нинки кот Фёдор обитается. Только поставишь что-нибудь мясное на плиту, он тут как тут. Пока угощение не получит, так и будет выпрашивать да под ногами путаться. Сойдёт?

-В самый раз. Если слишком далеко не умотал, сейчас окажется здесь. Vizos tubirr dik boorn alkadatt djublikk obivig renkoza lekfro muato donn! Фёдор!

На коленях у Геки тут же материализовался здоровенный рыжий котяра с наглой мордой и торчащими во все стороны усами. Ничуть не обеспокоенный мгновенным перенесением в совершенно иную обстановку, передними лапами он, недолго думая, уцепился за столешницу, выглядывая кусок пожирнее.

-Вот разбойник, на колбасу уцелился! Ишь башкой вертит - соображает, небось, позволят взять или по хлебалу получит. А ну брысь, нечего тебе на столе делать!

-Раз зазвали в гости, голодным отпускать грешно, - пожалела усатого злодея Галя. И, постелив на полу салфетку, положила на неё несколько кусков полукопчёной.

Кот, мягко спрыгнув с колен, деловито принялся за трапезу. В момент уничтожив предложенное угощение, он, задравши кверху хвост, утробным урчанием принялся просить добавки.

-Ах, тебе мало, скотина ненасытная? Ну, сейчас ты у меня получишь!

-Гека, отзывай его обратно!

-Сейчас. Struazz bins tup dintolk tumar? Нет, кажется не так. Похоже, вылетело из памяти.

-Эх ты, горе-чародей. Придётся разрулить более привычными методами.

Почувствовав приближение грозы, Фёдор попытался скрыться под ближайшей кроватью, да не тут-то было - крепкой рукой Ирина по-хозяйски ухватила его за шкирку.

-Попировал и баста, пора и честь знать. Хоть спасибу бы сказал. А потому…

Не поленившись сделать несколько шагов, «атаманша» приоткрыла дверь и без особых церемоний вышвырнула кота наружу.

-Вот так-то! Из коридора послышалось негодующее мявканье.

-Круто ты его, однако.

-У Ириши с Фёдором старые счёты, - пояснила Алина. - Распотрошил однажды пакет с мясом, оставленный ненадолго без присмотра.

-Добавь сюда ещё и историю, когда кусок печёнки, для гостей приготовленный, спёр. Потому миндальничать и не стала. Нечего на чужой каравай рот разевать.

-Но вообще получилось классно! - восхитилась Галя.

-А мужиков так приманивать можно? У нас тут полно кандидатур, ещё не успевших обрести тихое семейное счастье. Не всем же везёт, как Линке!

-Главное, обратную формулу всегда держать наготове. А то вдруг кавалер неприличный окажется или не по нраву придётся.

-Для этого, увы, магический дар иметь надо.

-Или хорошего знакомого - колдуна. Таська, как окончишь свою Академию, приходи к нам работать. Деньгами не обидим. А поможешь выгодный контракт заключить - так ещё и процент со сделки.

-Я подумаю, - и, отвлекая внимание подружек, - Эрик, ты ещё что-то хотел показать?

-Честно говоря, уже забыл. Была мысль, да ушла куда-то…

-Ну-ка, не увиливай. Надо же за кислое винцо реабилитироваться!

-Ладно, тогда совсем простой фокус. Надеюсь, вам понравится. Zeind dissjorr avdienns butkun pejillt… - бодро начал наш герой, намереваясь телекинетически подбросить в воздух пробку от бутылки. Но губы его внезапно принялись складывать совершенно иные слова:

-…oillfa hassh tolinn fiorrsh addripo terpia fintime lifegg ponnibo!

Далёкий печальный шум приближающейся бури донёсся через открытое окно. И вновь, как тогда, на поединке с Дэнилом, смолкли звуки и поблекли краски, каменными изваяниями застыли находившиеся рядом. От волнения, как такое могло случиться, Эрик непроизвольно ухватился рукой за край стола.

И с ужасом ощутил, как пальцы погрузились в него, как в брикет оставленного на летней жаре сливочного масла. Освобождаясь от наваждения, он резко дёрнулся в сторону, едва не упав со стула.

Тихий стеклянный перезвон разбивающегося хрусталя возвестил об окончании действия заклятия. Ещё не успев до конца прийти в себя, наш герой почувствовал, как окружающие пристально разглядывают зажатый в его руке кусок древесины с обрывком скатерти.

-Сверхсилу, что ли, применил? - первой нарушила молчание Таисия. - Нашёл место. Решил уподобиться слону в посудной лавке?

-Нет, тут дело посерьёзнее, - высказался Гека, осмотрев повреждённый участок стола. - Видишь оплавленные края? Как будто прожгли насквозь, но нет ни дыма, ни запаха гари! Приятель, колись, какую магию применил?

-Вообще-то хотел всего лишь запустить пробку в бреющий полёт. И сам не могу понять, как получилось, что вместо формулы телекинеза прочитал другую. Переклинило, наверное.

-Бывает. Но, с другой стороны, ты не мог бы активировать заклинание, не зная его!

-На полном серьёзе - даже представления не имею! Словно всплыло из подсознания. Возможно, когда-то где-то видел, но не придал значения.

Пришлось слукавить - разумеется, Эрик прекрасно понял, из какой оперы то колдовство. Одно лишь смущало - действие оказалось немного не таким, как в прошлый раз, да и слова вроде как отличаются… или показалось? Память упорно не желала воспроизводить формулу целиком, затуманивая сознание жуткими образами, в которых он, пытаясь разрушить мрачное безмолвие застывшего мира, изо всех сил трясёт превратившихся в статуи друзей, но лишь вырывает из их тел куски плоти.



-Однако силу вложил немалую! От всей души сработал. Вот что значит разбудить в тебе спортивную злость.

-Представляю, что будет, если разозлится не на шутку. Тут, наверное, камня на камне не останется! - восхитилась Алина.

-К счастью, он у нас по-настоящему сердиться не умеет, - иронично заметила Таисия. - И сейчас, вот увидите, применит заклятие Восстановить Нарушенное Целое, после чего стол станет как новенький!

-Забавно слушать со стороны ваши профессиональные разговоры, - улыбнулась Галя.

-Тася, ты же прекрасно знаешь: никто из нас не силён в Синей магии. Поэтому я готов загладить свою вину более прозаическим способом - денежной компенсацией.

-Ладно уж, чего там, - махнула на него рукой Ирина. - Стены этой общаги видели и не такие масштабы разрушений казённого имущества. Столешницу я потом поменяю у Жоровны, а скатерть всё равно на ладан дышала. Как переедем, новую куплю. Зато лишний раз убедились, что с колдовством шутки плохи. А потому моё предложение - давайте ещё по стаканчику, да наружу, проветриться немного.

Глава 3.

Гуляли до позднего вечера, поэтому ни о какой даче уже не могло быть и речи - пришлось вновь гостить у приятеля. И, то ли от избытка впечатлений, выпавших на тот день, от свалившейся на Голдтаун душной безветренной жары, иссушающей тело и сворачивающей набекрень мозги, сон его в ту ночь не принёс желанного отдыха. Больше часа пришлось переворачиваться с бока на бок в тщетной попытке впасть в забытье. Которое, как всегда, настигло внезапно, но вместо того, чтобы провести прямиком в утро следующего дня, вернуло на Санта-Ралаэнну.

Вновь направлялись они на второй этаж Штарндаля, пытаясь разгадать тайну портрета Анонима. Тьму, окружающую их, разгоняют лишь чадящие смоляные факелы на стенах, да ещё старинный серебряный подсвечник с тремя свечами в правой руке.

-Кто же на сей раз попал под подозрение?

-Сейчас сам увидишь, - хриплым шёпотом отзывается идущий следом Гека. - Если приглядишься.

Следуя совету, Эрик поднял подсвечник повыше. И пару секунд хватило, чтобы убедиться - на всех портретах одно и то же лицо. Его собственное.

-Теперь ты понял, кто такой Аноним? - раздался сзади демонический хохот. Резко обернувшись, Эрик остолбенел. Вместо Геки перед ним стоял Дэнил.

-Подумать только, сколько лет ты скрывал своё истинное обличье под маской положительного героя, - продолжал издеваться ненавистный ирландец. - Но стоило оказаться внутри Звезды Шеорма, как сразу сползла вся фальшь добродетели. И теперь, Нейл, ты вернулся… сильнее любого из Архимагов, да вдобавок во главе целой армии. Глупо противостоять такой силище, и потому спешу примкнуть к ней, обещая служить верой и правдой во славу чёрных знамён! И склонился в насмешливом полупоклоне.

Эрик сжал рукоять подсвечника. Пламя свечей ярко вспыхнуло, и тени, надвигавшиеся со всех сторон, сочли за благо отступить.

-Я не тот, за кого меня принимаешь. И не бывать тому, о чём мечтаешь. Штарндаль никогда не сдастся чернокнижникам - вот в чём можешь быть уверен!

-Да неужели? Тогда вглядись в собственные изображения, и увидишь, кто прав.

Не желая заработать удар в спину, он сделал шаг в сторону и, встав вполоборота, быстрым взором окинул портреты. И - о, ужас! - как будто некий безумный художник решил на примере одного-единственного индивидуума запечатлеть всю гамму человеческих пороков. Горящие алчностью глаза стяжателя, надменно поджатые губы гордеца, холодный равнодушный взор асассина, приторная улыбка льстеца, похотливо высунутый язык сластолюбца - целая галерея безобразных карикатур, даже отдалённого сходства с которыми Эрик никогда не наблюдал, глядя в зеркало. Или не желал замечать?

Всегда нелегко глядеть на себя со стороны. Особенно тем, кто не привык в себе сомневаться.

Но сейчас он с отчётливостью осознал лишь, что не желает иметь ничего общего с отвратными харями, которые скалились, подмигивали и презрительно щурились со стен.

Минутная нерешительность чуть не оказалась роковой - пламя свечей почти погасло, и сумеречная паутина теней обступила со всех сторон. И под их покровом фигура врага принялась трансформироваться, преобразившись в гигантского, два с половиной человеческого роста, Чёрного Рыцаря.

-Приказывай, господин! - загрохотал великан, делая шаг навстречу.

Послать бы его куда подальше, чтоб с глаз долой. Но вдруг возникнет искушение призвать вновь? Да и зачем отказываться от слуги, за которым как за каменной стеной, одним своим видом способным обратить в бегство даже признанных храбрецов…

Но нет, нельзя поддаваться соблазну, именно им и завлекаются слабые души, одёрнул кто-то внутри. И в сознании тут же вспыхнули недавние слова Лайты - ты сильный, но пока не осознал этого.

И тогда, на миг преисполнившись решимости, Эрик изо всех сил метнул в Рыцаря подсвечник.

Как в пороховую бочку - мгновенно вспыхнув, исполин с оглушительным грохотом взорвался. Стена пламени взметнулась на месте, где он только что находился, отрезав спасительный путь к лестнице. Осколки доспехов, разлетевшись по всему коридору, подожги ковёр и портреты; обугливаясь, холсты недовольно шипели и стонали, словно жалуясь на судьбу. Огонь подступал всё ближе, Эрик задыхался в едком дыму, едва успевая уворачиваться от падавших с потолка увесистых кусков штукатурки. Неужели землетрясение, мелькнула мысль, его надо немедленно остановить, пока не рухнул весь замок. Поздно - громадная плита, оказавшаяся почему-то холодной как лёд, взорвала сознание, на мгновение погрузив его в небытие.

Открыв глаза, Эрик увидел тревожное лицо склонившегося над ним приятеля, поспешно отдёрнувшего руку.

-Это я лоб пощупал, - тут же объяснился Гека. - У тебя температура, весь горишь!

-Дурной сон приснился. Ничего страшного.

-Ну да! От сновидений такого жара не бывает. Ты явно заболел! Наверное, продуло вчера на Голди-реке, когда мы там подшофе гуляли. По пьяной лавочке простуда не чувствуется, алкоголь сосуды расширяет, давая ощущение тепла, зато потом последствия вылезают. Нет, не спорь со мной, ты так метался, что меня разбудил. Да ещё нёс какую-то околесицу, не открывая глаз. Я вначале не въехал, что с тобой такое, но быстро сообразил - горячечный бред! Дотронулся - и точно. Погоди минутку, я аптечку принесу!

Не слушая вялых возражений, Гека тут же умчался за ней, но вскоре вернулся.

-На месте, где раньше лежала, сейчас нет. Мать, видимо, куда-то засунула, не смог найти. Жаль, на работу уже ушла, а звонить - враз перепугается, примчится ещё. Ну ничего, щас сгоняю до аптеки. Ты, главное, организму встряску не давай, резких движений не делай. Я быстро!

Отговаривать Эрик не стал - всё равно бесполезно. Голова чумная - это точно, но в остальном никакой болезни не чувствуется, лишь сильная усталость. Отдохнуть немного, и всё пройдёт. Причём без активной жизнедеятельности, тут Гека мог бы быть совершенно спокоен - подремать, книжку ненапряжную почитать, в крайнем случае посмотреть что-нибудь развлекательное.

Приятель меж тем проворно собрался и убежал. Оставшись в одиночестве, Эрик первым делом попытался привести в порядок мыслительный аппарат. Жаль, не прихватил с собой таблетки от головной боли, подумав - к чему тащить с Санта-Ралаэнны, в Голдтауне такого добра пруд пруди. Ладно, может, Гека догадается купить. А пока его нет, спокойно обдумать странности последних дней. Почему вдруг вчера за столом вместо одного заклятия произнёс другое, которого не знал вовсе? Перепутать слова - такое случалось не раз; как правило, без каких-либо последствий, просто не срабатывало, и всё. Но тут - совсем иное дело, вероятность случайного синтеза действующей формулы крайне ничтожна. Даже целенаправленный поиск, ведущийся магами профессионалами, редко приносит удачу сразу, иногда сотни комбинаций приходится перепробовать, пока не получится нечто стоящее. Ощущение, будто не сочинил, а вспомнил…но где и когда видел её раньше? Лишь в варианте, применённом против Дэнила, но это не в счёт. Жаль, не догадался поинтересоваться у Лайты, из какой оперы это колдовство - слишком крепко, видать, въелся Сагранов запрет. После вчерашнего появилась решимость его нарушить, но где теперь его любовь? Придётся самому распутывать клубок загадок - пусть и нет формулы в справочнике Гильдии, но где-то мистеру Логендрю всё же удалось её откопать? В том, что забытый в тринадцатой комнате учебник по магии Стихий принадлежит именно ему, сомневаться уже не приходилось.

Невольно вспомнив о Пропавшем Ученике, Эрик перенёсся в сегодняшний ночной кошмар. Если отбросить частности, то мотив его схож с привидевшимся под действием Вещего Сна, а это уже тревожит. Теперь ещё и с упоминанием имени, начинавшем постепенно раздражать. Вроде и так очевидно, что он - не Нейл; по крайней мере, для любого здравомыслящего человека.

Но если… все его воспоминания не более чем миражи? Если чародеи способны заменить истинную память ложной, то почему такого не могли проделать и с ним? Однако есть же вехи биографии, которые запросто не подделаешь - учёба в школе, семейный фотоальбом, медицинская карта… Титанический труд должен был быть проделан - но ради какой цели? И как распознать фальшивку, если она действительно присутствует?

Однако лучше о том поразмышлять в другое время, на свежую голову. В первую очередь надо выяснить как можно больше о Пропавшем Ученике. Причём как можно реже используя Сеть. Раз они с Брино из Англии, самым разумным остаётся - слегка поднапрячь Лиэнну. И лучше всего прямо сейчас, пока Гека не вернулся. Заспанный девичий голосок нехотя ответил ему:

-Алло?

-Лиэнна, привет! Это Эрик.

-Ой, Эрик! Рада тебя слышать. Раненько звонишь, однако!

Только сейчас наш герой сообразил, что на берегах Туманного Альбиона сейчас всего лишь половина седьмого утра.

-Извини, если разбудил. У нас здесь день уже в разгаре. На Санта-Ралаэнне отвыкаешь от существования часовых поясов, вот и случаются накладки.

-Ничего страшного, я всё равно собиралась скоро вставать. Ты, кстати, первый, кто вспомнил обо мне после отъезда из Штарндаля!

-Надеюсь, не последним буду. Просто у всех нас сейчас обилие новых впечатлений, а чуть соскучимся друг по другу, так и начнём перезваниваться. Честно говоря, и я выбрал бы более удобное время для беспокойства, но так уж сложились обстоятельства. Короче, теперь уже мой черёд просить о помощи.

-Конечно, чем смогу. В чём проблема?

-О двух товарищах из ваших краёв неплохо было бы подробные справки навести. Они учились в Академии на первом потоке. Некие Брино Мистгейм и Нейл Логендрю. Сейчас продиктую их координаты, минуточку….

-Нейл Логендрю? Кажется, слышала это имя, но где именно, не помню.

-Так звали Пропавшего Ученика.

-Ага, поняла. Неужели всё-таки нашёлся?

-Сильно сомневаюсь. Но надо установить точно. И здесь вся надежда на тебя. За мной не заржавеет.

-Да чего там, пустяки. Я этим летом всё равно дома оставаться не собираюсь, хотя куда податься, пока не решила. Теперь, по крайней мере, есть конкретная цель.

-Погоди, не въехал - хочешь всё лето пропутешествовать автостопом?

-Как придётся… В любом случае в родной Блейденсвилль уже не вернусь.

-Но почему? Поссорилась с роднёй?

-Нет, всё намного хуже, - голос Лиэнны, сдавившись, стал прерывистым, - я такого даже предполагать не могла, когда покидала Санта-Ралаэнну. Представляешь, Он ищет меня!

-Который со шрамом?

-Да. Едва оказалась дома, мать сразу заявила - приходил тут мужчина, спрашивал тебя. Показала нарисованный Джо портрет, и она его опознала. Сразу кольнуло неприятным предчувствием, но худшее, как оказалось, впереди. Пообедали, ушла в свою комнату, вдруг слышу - маманя с кем-то по мобильнику болтает. Сначала думала: приятелю своему Плику звонит, а потом слышу - приехала, завтра ждём в гости. Поскольку речь явно про меня шла, поинтересовалась потом, кто собирается заявиться. Представляешь - именно Он!

-Во как! Получается, родная мать заложила! Но почему!?

-Я тоже вначале так подумала и потребовала объяснений, но она лишь растерянно хлопала глазами: мистер Катхедер, мол, очень просил сообщить, когда появишься, дело у него к тебе очень важное. А кто такой этот мистер, и зачем понадобилась ему, спросить ума не хватило. Лишь потом дошло - на неё наложили чары! Я ведь схожим образом тоже чуть не лишилась своего концентратора. Поэтому, не вступая более в пререкания, попросту сбежала той же ночью. Дождалась, когда мать заснёт, собрала вещи и бегом на экспресс до Логрэна. А для отвода глаз записку оставила - уехала в Эдинбор, шотландскую родню повидать. Надеюсь, это на некоторое время собьёт их с толку.

-Но, может, ты преувеличиваешь опасность, и товарищ тот ничего дурного не имел в виду?

-Вряд ли. Я не знаю, что ему на самом деле нужно, но твёрдо уверена - ничего хорошего. А вдруг он хочет сделать со мной то же, что и с бабушкой?

Похоже, у Лиэнны мания преследования, причём в довольно острой форме. Но сказать ей о том напрямую - обидится ведь. Надо бы подбодрить, а ещё лучше - убедительно продемонстрировать иллюзорность овладевшего душой страха. Но как - с чугунной головой сразу не сообразишь. Поэтому Эрик ответил дипломатично:

-Я думаю, всё намного проще. Но не стану разубеждать. Значит, ты сейчас в Логрэне?

-Да. Сняла комнатушку в мотеле на самой окраине, назвалась чужим именем. Некоторое время собираюсь пожить здесь, осмотреться и обдумать планы на будущее. До возвращения в Штарндаль ещё так далеко! Скорей всего, махну на континент, во Францию или Германию, но вначале проедусь по твоим адресам.

-Если и впрямь угрожает опасность, то с моей стороны грешно нагружать какими-либо поручениями.

-Пустяки, тем более ты столько раз меня выручал! Однако давай адреса, а то заболтались совсем, ещё забудем про них.

-Диктую, записывай. Нейл Логендрю, Виндгроуз, Редфокс-стрит, 8. Брино Мистгейм, Бирминдэг, Рогери-проспект, 34, 19. По возможности, разумеется. Жаль, мы сейчас разбросаны по всему свету, но уверен - если кто-либо из нас окажется в беде, многие поспешат на помощь, пренебрегая личным благополучием.

-Спасибо на добром слове. Надеюсь, до такого всё же дело не дойдёт. Ну, ладно, - вздохнула Лиэнна. - Как чего разузнаю, звякну обязательно. А сейчас извини, какое-то странное шуршание за дверью.

-Понял. Если что, не стесняйся…, - но собеседница уже отключилась.

Вовремя - буквально через минуту появился Гека, тащивший целый пакет в фирменной упаковке.

-Ближайшая аптека, к сожалению, оказалась закрыта на учёт, пришлось целый квартал чесать до другой. Короче, тут на все случаи жизни, мало ли чего ещё приключится! Вот жаропонижающее, глотай, а я запить принесу. Как самочувствие, хуже не стало?

-Умеешь подбодрить, однако.

-Это я к тому - если что, не волнуйся, надо будет, и «Скорую» вызову.

-И пусть везут в реанимацию. А ещё лучше сразу в морг. Тебе бы колонку чёрного юмора в «Смехобозе» вести. Однако где стакан воды?

Лучше уж выпить пару таблеток, чем объясняться с доктором, который в результате беседы может возыметь желание вколоть тебе какую-нибудь фигню.

-Ща, минуточку. Вот блин, чайник пустой, надо было ещё с вечера накипятить. Сойдёт из-под крана?

-Тащи какая есть. Мне не привыкать.

-Держи. Вода столичная, особая! По лучшим рецептам местных водоочистительных станций! Да, заодно прими-ка вот это, - протянул Гека пакетик с незнакомым названием.

-Что ещё за дрянь такая?

-Снотворное. Одно из лучших, как мне в аптеке сказали!

-Ну и зачем? Время к полудню, а я с детского сада не привык дрыхнуть посреди бела дня.

-Разве спешишь куда? Или дела объявились, которые отложить нельзя? Расслабься хоть немного, учёба позади, целых полтора месяца можно балдеть, ни о чём не думая! Тем более, что после ночного кошмара тебе нужно хорошенько отоспаться!

Спорить уже не осталось сил, да и, по правде говоря, немного отдыха и впрямь не помешало бы.

-Так-то лучше, - одобрил Гека, забирая пустую кружку. - Теперь ложись и постарайся побыстрей заснуть. Не буду тебе мешать. И вышел, притворив за собой дверь в комнату.

Глава 4.

Проснувшись в четвёртом часу посвежевшим и взбодрившимся, Эрик был вынужден согласиться с приятелем. Чему тот весьма обрадовался.

-Ну вот, а ты сопротивлялся! Нет же спасибо сказать. Обедать будешь?

-А ты как думаешь? С утра не ел ничего, кроме твоих снадобий.

-Калорийности в них нет никакой, согласен. Зато какая эффективность - словно заново родился! Поэтому давай приводи в порядок внешний вид, и милости просим на кухню! Я тут, пока ты спал, ещё раз пробежался, жратвы подкупил!

Гордо называемое обедом на деле представляло собой скопище беспорядочно вываленного на стол содержимого холодильника. Единственное, чем озаботился Гека - подогреть в микроволновке остатки жареной курицы. Однако пока чувство голода не отступило, Эрик этого даже не замечал, жадно поглощая всё попадающееся под руку.

-Значит, и впрямь подействовало, - с ехидцей прокомментировал приятель. - Больные с такой скоростью не лопают.

-Я ещё утром говорил - нет у меня никакой хвори, да разве ж ты слушал. Выспался, и полный порядок. Их трапезу прервал звонок в дверь.

-Кто бы это мог быть? - искренне удивился Гека. - Вроде в гости никого не зазывали. Однако пошёл открывать.

-О, привет! - послышалось из прихожки. - Смотри-ка, кто пожаловал!

-Что, не ждали? - донёсся озорной голос Таисии. - Ну и где тут больной? Похоже, пока он спал, приятель успел не только в магазин сбегать.

-Уже выздоровел. Вон, на кухне, усиленно уничтожает продукты питания.

-Опять панику навёл зазря! Ладно, сейчас убедюсь в том лично, - и, появляясь в поле зрения нашего героя, - привет, Эрик! Как самочувствие?

-Нормально. Гека действительно слегка перестарался. Просто дурной сон, с кем не бывает. Но теперь всё в порядке.

-Ну и замечательно. А я тут свежих фруктиков для поправки здоровья притащила. Думаю, в любом случае не пропадут. Белую магию не использовали? Вот что значит сила привычки во всём уповать на медицину не-магов. Небось все лечебные заклятия, на первом курсе изученные, уже позабывали?

-Милости просим за стол, откушать чем Бог послал! - ласково пригласил её Гека присоединиться к их трапезе, одновременно отвлекая от обсуждения пробелов в образовании отдельных воспитанников Академии.

-С удовольствием, но только чай. Ну и жарища на улице, да ещё безветренно. Пока добралась, горло пересохло как колодец в пустыне.

-Совсем как два года назад, когда мы решили доверить свои судьбы «Рекламному Вестнику». Помнишь, Эрик?

-Ещё бы. Однако согласись, нам чудовищно повезло! Фактически один шанс на миллион. Годом раньше или позже, даже если б мы и встретились, в Академию не попали бы.

-И были бы уже весьма подкованы в искусстве добычи и переработки даров моря. Кстати, раз о том зашла речь, в морозилке есть креветки, можно будет сварить как-нибудь! А вот, Тася, твоя чашка.

-Благодарствую. Значит, с организмом сейчас всё ОК?

-Да, - подтвердил Эрик, не ожидая подвоха.

-Тогда поговорим серьёзно. Сможешь, наконец, внятно рассказать, что за заклятие ты вчера применил? В присутствии подруг, мало знакомых с кухней волшебства, я не стала устраивать допрос с пристрастием. Хотя поняла сразу - ни одна из изучаемых нами формул и близко не способна дать подобный эффект. Даже к какой школе магии оно может относиться, затрудняюсь сказать. По-дружески поделишься секретом?

-Не могу. Не потому, что хочу сохранить лишь для себя, а - слово дал. Таисия и Гека удивлённо переглянулись.

-Это что-то новое. Кому же?

Прежде чем ответить, Эрик выбрал самое большое из принесённых яблок и надкусил его.

-Помните, чем окончился наш с Дэнилом поединок на первом курсе?

-Ага. Вам обоим назначили наказание! - радостно подтвердил приятель.

-А до того? - поморщился Эрик.

-Следами грандиозного пожара во дворе Штарндаля.

-А ещё?

-Явился Саграно, прогнал Дэнила и забрал тебя с собой.

-Уже теплее.

-Погоди, - нахмурилась Таисия. - Хочешь сказать, что применил в той схватке то же самое заклятие?

-Не совсем то, но родственное. Примерно как Круг Беспокойства и Круг Страха.

-Да не тяни ты душу, раз начал рассказывать. Это Саграно наложил запрет? Но почему?

-Догадаться нетрудно, - вместо нашего героя ответила гостья, мелкими глотками смакуя горячий сладкий чай. - Учитывая, во что превратился стол в 336й. Оплавленные края пришлось обламывать, чтобы у комендантши ненужных вопросов не возникало. Хорошо, мы не станем трясти с тебя формулу. Но хоть откуда она, поведать сможешь?

-При условии: всё останется между нами, - печально согласился Эрик.

-Само собой разумеется, дружище! Мы не из болтливых!

-Помнишь наш первый визит в тринадцатую? Там оказался учебник по Красной магии.

-Теперь припоминаю, - почесался Гека. - Хотя, если б не упомянул, ни в жисть не вспомнил бы. И чего?

-На полях его кто-то оставил формулу с припиской - используй, если угрожает опасность. Вот я и применил её против рыжего.

-Хорошо, допустим. Но откуда тогда взялся вчерашний вариант? Неужели сам сконструировал?

-Нет. Если помните, начал произносить заклинание телекинеза, а потом переклинило, причём понял это, только когда договорил до конца. Почему так случилось - повторюсь ещё раз: не знаю. Даже если примените ко мне Истинную Речь, ничего другого не услышите!

-Ну, ну, Эрик, не принимай близко к сердцу, мы же не враги тебе, - неожиданно ласково произнесла Таисия, накрыв пальцы его левой руки своей ладонью. - Просто искренне пытаемся помочь.

-Но я не уверен, требуется ли мне сейчас помощь.

-А то нет! - тут же отреагировал Гека. - Вчера, сам того не желая, столешницу раскромсал, а завтра целый дом по кирпичикам разнесёшь! Более того, есть у меня сильное подозрение: твой ночной кошмар - следствие вчерашнего чародейства!

-А утром утверждал - из-за простуды. Хорошо, в будущем постараюсь следить за произношением.

-Но всё-таки, где-то тебе и вторую формулу повезло узреть! Ведь не придумал же её по ходу дела!

-Согласен. Скорей всего, в библиотеке, однако там многие тысячи книг, и навскидку я и близко сказать не смогу, в какой из них она находилась. Наверное, случайно сфотографировалась в памяти и забылась до поры до времени. Когда вернёмся в Штарндаль, постараюсь разыскать первоисточник.

Друзей это вполне устроило, чему Эрик, не подавая виду, очень обрадовался - продолжения допроса он вряд ли выдержал бы. Либо психанул и послал их куда подальше, либо пришлось бы выкладывать всё подчистую - и про голоса, идущие ниоткуда, и содержание сна, в котором сам до конца не разобрался. Точно такой же загадкой, как и вчерашнее волшебство, стало упоминание Дэнилом некоей Звезды Шеорма, про которую он раньше никогда не слышал. По названию смахивает на артефакт… но разве можно оказаться внутри него?

-Давайте обсудим вопрос с Диной, - предложила Таисия. - Пробовала связаться с ней несколько раз, но телефон по-прежнему не отвечает. А вдруг беда какая приключилась? Гека, сможешь найти в Сети её координаты?

-Айн момент, - с готовностью отозвался тот и, притащив ноутбук, тут же расчистил для него место за кухонным столом, просто-напросто отодвинув в сторону всё лишнее.

-Так, гражданка Махонина Дина Александровна, сейчас узнаем всю вашу подноготную. А заодно почему скрываешься от Гильдии. Детали биографии пока в сторону, а вот адресок пригодится. Жаль, домашний телефон не указан, придётся в базу данных залезать.

Но и там нужного номера не оказалось. Само по себе это ещё ничего не значило - научно-технический прогресс давно сделал ненужными стационарные телефонные аппараты, вытесненные мобильниками.

-Значит, другого выхода, кроме нанесения визита, не остаётся, - подытожила Таисия. - Когда поедем?

-Да хоть завтра! Чего откладывать?

-Тогда пусть так. Эрик, сможешь поехать с нами?

-А почему нет? Вряд ли завтрашним утром буду чувствовать себя хуже, чем сейчас.

-На всякий случай для гарантии примешь на ночь парочку таблеток, - подмигнул Гека.

-Ладно. И на чём туда предполагаешь добраться?

-Дина как-то говорила - либо автобусом, либо на электричке. В последнем случае, правда, долго тащиться от станции.

-Значит, вывод однозначен! Гека, твоя чудо-машина способна уточнить маршрут и расписание пассажироперевозок?

-Да без проблем. Даже в справочную лазить нет нужды, достаточно направить поисковик на Лямино. Вот, пожалуйста: отправление со Строковского автовокзала шесть раз в сутки. Остаётся лишь выбрать время.

-С точки зрения логики застать человека дома проще всего вечером.

-Однако неизвестно, на сколько мы застрянем в этом научном загашнике, и сможем ли потом выбраться оттуда. Поэтому лучше с утра.

-Значит, соглашаемся на разумный компромисс. Рейс в 12:30. И выспаться успеем, и местные красоты осмотреть. Если, конечно, таковые там имеются.

-Я сейчас забронирую три места! - проявил инициативу Гека. - А то вдруг как явимся в кассу, так билетов нэма! Вот облом приключится!

-Это вряд ли, но подстраховаться не грех. Сколько с нас?

-Неважно - свои люди, сочтёмся! Не на Дальний Восток же отправляемся.

-Туда пока на автобусе доедешь - уже и на Санта-Ралаэнну пора.

-Кому куда, а мне пора вас покидать, - поднялась Таисия. - Раз всё в порядке, не стану задерживаться. Тем более твоя маман скоро заявится.

-Ну и чё тут такого? Заодно и познакомитесь.

-Ага, и пусть думает - очередная голддиггерша в гости завалилась. Нет уж, в следующий раз! Чао-какао, до завтра!

Не обговаривая заранее деталей встречи, все трое тем не менее оказались на вокзале ещё до полудня. Таисия, прибывшая на место раньше приятелей, не упустила случая подкольнуть этим:

-Ай, как нехорошо заставлять девушку ждать! Вы и к своим возлюбленным так же на свидания бегаете?

-Вообще-то мы не опоздали, - начал было Эрик, но Гека, чуть оттеснив его, ответил в тон:

-О, если бы свидание мне назначила ты, уверен: прибыл бы на место на час раньше обговоренного времени!

-Не дождёшься! Разве только исключительно по деловым вопросам. Иначе как мы после этого останемся друзьями?

-Похоже, у Таськи немного того с ориентацией, - прошептал Гека своему спутнику, когда направились к кассам. - Как я понял, последнюю ночь в Штарндале они с Вин провели вместе. Землячка, однако, услышала.

-Что ещё за грязные намёки? Конечно, если нормальных парней всех поразобрали, куда бедным девушкам деваться? К тому же пьяные были в хлам, поэтому прощается. Сам-то чего слинял, не захотел с нами остаться? Вряд ли заскучал бы!

-После вашего «приглашения» исключительно в ненормативных тонах такое желание если и было, то сразу же тихо увяло. Да и вас не моя скромная персона в тот момент интересовала!

-А Эрик, увы, успел удрать на свидание. И, как понимаю, прощальное.

-Мы расстались лишь на время.

-По принципу: улетел, но обещал вернуться. Ладно, извини. Скорей всего, я просто разуверилась в существовании большой и чистой любви. Как-то не приходилось сталкиваться по жизни.

-Ещё бы: влюблённым приходится маскироваться, особенно если окружающие делают всё возможное, чтобы их разлучить. Вот зачем вы, спрашивается, хотели испортить Лайте причёску?

-Как интересно. Это она тебе сказала?

-Ну а кто ж ещё?

-Между прочим, за твою жизнь беспокоились. Даже не оценил!

-Типа от злой ведьмы спасали? Лучшим доказательством ошибочности данной версии является факт, что я сейчас с вами, а не с ней!

-Эй, народ, - прервал их полемику Гека, - так и на рейс опоздать недолго. Вон, автобус уже подали, а я ещё билеты на руки не получил!

За кольцевой автодорогой чередой потянулись дачные посёлки, застроенные особняками, владельцы которых словно соревновались между собой в помпезности и монументальности. Эрик и Таисия вертели головами по сторонам, пытаясь разглядеть их получше и комментируя увиденное. За посёлком Созвёздный, бывший когда-то одним из центров подготовки космонавтов, основной деталью пейзажа за окнами стали сосновые леса.

-Научные городки в эпоху Красной Империи создавались в зонах повышенной комфортности проживания, - не упустил случай блеснуть эрудицией Гека. - Неиспорченные цивилизацией уголки природы, чистый воздух, снабжение всем необходимым из столицы, до которой рукой подать. Поэтому многие учёные предпочитали жить и работать именно там, а не в Голдтауне, про провинцию я вообще не говорю. Увы, благодать быстро закончилась с наступлением перестройки - платили в институтах копейки, многие разработки попросту прикрыли, и народ повалил оттуда, устраиваясь кто где сможет. В тихой надежде - бардак этот ненадолго, всё утрясётся, наука вновь начнёт процветать. Но увы - смутное время сменила эпоха стагнации, которая, собственно, продолжается до сих пор, и надеждам тем не суждено было сбыться.

-Кончай вещать прописные истины, - лениво отмахнулась от него Таисия. - Дина о том во всех подробностях рассказывала. И про бедственное положение науки на необъятных российских просторах в целом, и про свой городок в частности. Который ещё полвека назад располагал чуть ли не десятком институтов, а также скромным подсобным хозяйством в виде заводика по производству безалкогольной продукции. В постперестроечную эпоху храмы науки захирели и по большей части развалились, зато заводик ударился в процветание, прославившись на всю Россию своими соками и газировкой. Видели, небось, рекламу: «Пейте напитки из Лямино»? Кандидаты наук за счастье почитали тогда устроиться на него хотя бы слесарями или аппаратчиками. А сейчас народ уже и не идёт в аспирантуру, предпочитая сразу после университета устраиваться на непыльные места.

-Или покупать соответствующие дипломы. Вон сколько у нас докторов философии развелось. Кант и Шопенгауэр, наверно, со стыда сгорели бы, узнай о существовании подобных «коллег». Кстати, коли о том зашла речь, кто-нибудь читал «Философию колдовского искусства и оккультной практики»?

-Да ну тебя, не занудствуй. Философские трактаты читать - будет как в поговорке: тихо шифером шурша, крыша едет не спеша!

За очередным поворотом вдали показались унылые коробки старинных девяти- и шестнадцатиэтажек.

-Кажись, добрались, - удовлетворённо заметил Гека.

Конечной остановкой оказалось приземистое здание местного автовокзала, притулившегося с левого края площади, посреди которой возвышался железобетонный памятник молодому учёному: в одной руке зажата папка с результатами последних (чрезвычайно важных!) экспериментов, в раскрытой ладони другой покоится мирный атом, горящий неподдельным энтузиазмом взор устремлён к горизонтам грядущих великих открытий.

-Совсем не следят за товарищем, - критически осмотрела его Таисия. - Ишь, весь обделан голубями. Аккуратней надо бы с нашей историей.

-Адрес у тебя? - деловито осведомился Эрик.

-Ага. Улица Третья, д.12, кв.62.

-Улица Третья? Оригинально. Ещё бы определиться, где тут Первая, было бы вообще замечательно.

Однако язык, как известно, при умелом использовании доведёт даже до столицы Малороссии. Вскоре друзья отыскали нужный им дом и, воспользовавшись неисправностью разбитого до основания домофона, без проблем проникли внутрь. Где их поджидал неприятный сюрприз - на неоднократные звонки в дверь никто не пожелал отозваться.

-Вот чего и боялась, - вздохнула Таисия. - Никого нет дома. Какие будут предложения?

-Давайте прогуляемся в окрестностях с часок, свежим воздухом подышим. После чего попробуем вновь. Вдруг кто был - в магазин ушёл?

Возражений не последовало, и они отправились прямиком к ближайшей лесопарковой зоне.

-Теперь понимаю, почему народ сюда рвался, - задумчиво произнёс Эрик, наслаждаясь тишиной, нарушаемой лишь голосами птиц, и приятным, особенно после нещадного пекла, полумраком, создаваемым кронами деревьев.

-Немного напоминает Санта-Ралаэнну. Разве что пальмы в местном климате не произрастают, и океана поблизости не наблюдается.

-Знаете, я уже хочу обратно на остров! Интересно, а если вскрыть свиток возвращения прямо сейчас, он сработает?

-Хочешь - попробуй. Но добираться до Штарндаля тогда будешь пешим ходом. Или дожидайся, когда пришлют дубликат. Я с удовольствием поделилась бы с тобой своим свитком, но увы - он рассчитан лишь на одного, двоих не потянет.

-Какая жалость! В этом его глубокий недостаток в сравнении с Кругом Телепортации.

-На самом деле очень разумно: вдруг у тебя проснётся желание познакомить с чудо-островом целую толпу зевак!

-Но погоди: а если бы в натуре потерял свиток, а кто-то другой нашёл и попытался воспользоваться?

-Как, разве до сих пор не знаешь? Его могут активировать лишь те, у кого на пальчике красуется колечко Гильдии. У всех остальных при попытке вскрытия он мгновенно аннигилируется.

-Действительно, всё продумано! А маги не дураки, оказывается! За болтовнёй не заметили, как углубились в заросли.

-Вот те раз, - обнаружила это Таисия. - Кажется, мы немножко увлеклись. Пора возвращаться!

Однако «верная дорога обратно» заводила всё дальше, лес казался нескончаемым.

-Только заблудиться не хватало до полного счёта. Никто случайно не помнит, в какой стороне было Солнце, когда покидали территорию посёлка?

-Кажется, сзади.

-Так мы сейчас и идём ему навстречу, а толку? Скорей всего, бредём параллельно границе леса, оттого и выбраться не можем.

-Расслабьтесь - прямо по курсу тропинка! Если здесь ходят люди, то она явно ведёт куда надо!

Лесная дорожка привела их к неприметному трёхэтажному зданию с сарайчиками-пристройками.

-Похоже, одно из местных научных учреждений, - высказал предположение Эрик. - В самом городке их не видно, укрыты от посторонних глаз в лесных массивах.

-Всё правильно: во времена Красной Империи бдительность была превыше всего! Не дай Бог, шпиёны узнают, где у нас тут сверхсекретные разработки делаются!

-Кому надо, те и так всё знали. Мне другое интересно - как народ не боится домой отсюда возвращаться? Особенно зимой, когда в пять вечера уже темень непролазная.

-Вряд ли здесь волки-медведи обитаются, всех давно поразогнали. А грабителей нищие научные сотрудники точно не заинтересуют. Поэтому - от кого шугаться?

-«Институт структурной макродинамики», - прочла Таисия вывеску рядом с входной дверью. - Ну, пусть хоть здесь нам подскажут, как в Лямино обратно вырулить! Внутри оказалось тихо и безлюдно.

-Так и хочется крикнуть: ау, люди, где вы? Есть кто живой?

Услышав звук их шагов, гулко отдававшихся в пустынном коридоре, из-за ближайшего поворота выглянула старушка - божий одуванчик, удивлённо воззрившаяся на незваных гостей.

-Здравствуйте! Вы кого-то ищете?

-Мы вообще-то заблудились и случайно вышли к вашему институту. Не подскажете, как кратчайшим путём попасть в посёлок? А то и спросить некого, ни одной живой души вокруг.

-Ох, и не говорите! В былые времена, когда мне было столько же, сколько вам сейчас, и я только пришла устраиваться сюда, без малого пять сотен человек здесь работало, - ностальгически вздохнула бабуля. - А сейчас хорошо если три десятка наскребётся, да и то старичьё одно. Жаль с любимым делом расставаться, вся жизнь ему отдана, к тому же какая-никакая, а к пенсии прибавка. Ну да ладно, чего плакаться, всё равно ничего уже не исправишь. А вы - если желаете побыстрее до городка нашего добраться, идите по тропочке напрямую через лес.

-Во! А мы как раз по ней и шли. В обратном направлении, получается. ОК, спасибо большое за совет!

С подсказкой дело пошло веселей, и вскоре они вновь оказались на улице Третьей.

-Ну, если и теперь дома никого, придётся бить отбой. По крайней мере, на сегодня. А там видно будет.

Трели дверного звонка по-прежнему лишь сотрясали воздух в пустой квартире, но на шум наружу высунулась голова любопытствующей соседки.

-Вы к Махониным? А их нету, на огород уехали. К вечеру будут, если, конечно, не решат заночевать там. Может, передать чего?

-Мы - однокурсники Дины, - охотно пояснила Таисия. - Деканат попросил связаться с ней. Номер, который у них, не отвечает, поэтому пришлось приезжать сюда. Да вот со временем не угадали.

-Дина? Так она давно здесь не живёт. Насколько знаю, в столице комнату снимает. Но где именно - судить не берусь.

-Какая незадача! - изобразил искреннее огорчение Гека, одновременно протягивая визитку. - Тогда, пожалуйста, вот номер телефона, пусть свяжется со мной или кем-либо из наших. По возможности, не откладывая, потому как очень важно! Заранее благодарны за помощь!

-По крайней мере, сделали что могли, - задумчиво резюмировал Эрик, когда выкатились на улицу. - Вдруг чудо всё-таки свершится?

Глава 5.

-Ну, до встречи! Смотри там, долго не задерживайся. Недельку другую, и обратно. А то без тебя совсем скучно будет!

-Как получится. Ничего конкретно обещать не могу. Да и сомневаюсь, что ты тут сильно заскучаешь. Ладно, созвонимся!

Они обменялись рукопожатием, и через десять минут скорый поезд Голдтаун-Гаргуда покинул перрон, устремившись на северо-восток.

Проводив взглядом растворившиеся в толпе провожающих фигурки друзей, Эрик вздохнул. Никакого желания покидать столицу, но - разве ж предки в покое оставят? На будущее хорошо бы какую-нибудь крутую отмазку придумать, чтоб не наседали. Посмотреть, чего нового на родных просторах, в принципе и пары дней хватило бы, туда-сюда таскаться и то больше времени займёт. Но это в теории, а на практике - кто ж так сразу отпустит обратно, обидятся ведь.

Тася по его примеру тоже намылилась в свой Тосказелёнинск. Обещала вернуться во второй половине июля. Да и подружки её общежитские разбегутся кто куда. Кроме, разве, Ирины - вот будет Геке раздолье. Если, конечно, захочет продолжать отношения.

На следующее же утро после визита в Лямино ему позвонил Динин отец, пообещавший передать дочке их сообщение. Но та так и не пожелала выйти на связь.

А ещё пару дней спустя оторвались по полной на Галиной пересдаче аналитики. На операцию пошли втроём - и веселее, и подстраховать друг друга, если что-то вдруг пойдёт не так. Но обошлось - хотя, как призналась потом Таисия, в какой-то момент чуть не поддалась душевной слабости потихоньку сбежать.

-Действительно, есть в этом Муренмане нечто от удава. Не столько во взгляде, сколько в голосе - волю напрочь парализует. Я так полагаю - у него самого колдовской дар имеется, только он о нём не подозревает. Какое счастье!

Что, впрочем, не помешало ей в красках расписать их приключение тем же вечером, когда все вместе они вновь собрались в 336й отметить успех.

-Короче, подгадали момент так, чтобы Галчонок последней сдавала. Я перед тем подпустила в аудиторию Умиротворение, иначе Муренман ни в жисть бы не взял в руки зачётку с начинкой. Тем более там не деньги были, а фантики от конфет! А тут только он её к себе потянул, мы и ввалились - так, мол, и так, вы арестованы за попытку получения взятки от студентки Морозовой. И красные книжечки с гербом ему под нос - очень достоверно получилось, не зря иллюзии тренировали. Эрик ещё Ужасом долбанул, профессор аж затрясся с перепугу. Типа не надо меня в отделение, давайте лучше договоримся по-хорошему. И пачку баков из кармана достаёт. Ну, мы для виду постращали его ещё немного, отругали за полное моральное разложение, а потом согласились. Но прежде приказали зачёт выставить - и в зачётку, и в ведомость.

-А не боитесь, что потом мстить начнёт? Гальке ещё четыре года там учиться.

-Мы, конечно, наивны, но не настолько, чтоб до такой простой истины не допереть. Перед уходом наложили на товарища Муренмана Забывчивость. Нас теперь точно не вспомнит, как и всё происходившее в аудитории в последние два часа. Скорей всего, спишет на провалы в памяти. Хотя, наверное, сильно удивится - когда ж он успел столько зачётов выставить.

-То есть получается, он вам ещё и заплатил за беспокойство? - расхохоталась Ирина. - Лихо сработали, ничего не скажешь! Так что, Таська, подумай серьёзно насчёт моего предложения. А то кровососы задолбали совсем, как коты на валерьянку прут - сегодня из санэпидстанции, завтра пожарники, послезавтра из налоговой. Работать по честному не хотят, да по большей части и не умеют, только надзирать, как другие пашут.

-Типичный феодальный строй с внешними атрибутами демократии, - пожал плечами Эрик.

-Осложнённый в эпоху всеобщей глобализации тотальным оболваниванием умов, - блеснул остроумием Гека. - Тогда уж лучше было бы вернуть монархию, и пусть добрый батюшка-царь принародно порет злых бояр. Хоть какое-то народу развлечение.

-Представляете, а я в глубоком детстве искренне верил в торжество прогресса. Люди освоят космос, научатся лечить все болезни, тяжёлый физический труд целиком ляжет на плечи роботов, и тому подобную лабуду. Потом повзрослел и понял, что до светлого будущего ещё ох как далеко!

-Долго ж ты до этого доходил. Мы же движемся по спирали! Вначале прогресс, потом топтание на месте или откат назад, а через какое-то время опять тащимся в нужном направлении.

-Мне всё-таки кажется, в научно-техническом развитии мы достигли некоего предела. Или зашли в тупик, если угодно. Уже лет двадцать нет никакого кардинального прорыва вперёд ни в одной из ключевых областей. Идеи, которые сейчас реализуются, были высказаны ещё в начале века, их дорабатывают и углубляют, но не более того!

-Не будь столь пессимистичен, дружище! Возможно, именно волшебство станет тем двигателем, который откроет человечеству новые горизонты бытия. Уникальный сплав магии и технологии, то бишь техномагия - вот решение проблемы!

-Интересно, а чародеи могут править миром? - восторженно поинтересовалась Галя. После сегодняшнего шоу её вера в невероятные возможности колдовства стала поистине безграничной.

-Вряд ли. Власть, как известно, нужно не только захватить, но и удерживать, а это дело куда более сложное. Без помощников никак не обойтись, а те своё мнение имеют, как подданными управлять. Будут либо воровать, либо чинить произвол. Попробуй за всеми уследи! Ведь маги - скорее учёные, чем администраторы, в политике и экономике смыслят мало. И опять всё сведётся к ситуации: узнал добрый царь от ходоков о творящихся в стране безобразиях, всыпал по первое число, кто под горячую руку попадётся, и дальше всё идёт по-прежнему.

Вспомнив об их жарких спорах насчёт могущества чародеев, Эрик улыбнулся. Действительно, его собственных сил хватит, например, «попросить» машиниста остановить поезд посреди дремучего леса. Но много ли в том смысла? Одни неприятности, а выгоды никакой. Подумав так, он уставился в окно, созерцая проносящиеся мимо деревья. И вновь окунулся в события, предшествовавшие отъезду.

Баки, полученные от Муренмана, - их оказалось около трёх тысяч, - они поделили по-братски, пообещав друг другу потратить их исключительно на поддержку искусства. И в ближайшие выходные отправились в кинотеатр. По иронии судьбы попали на фильм, который Эрик смотрел вместе с Лайтой - Эпизод III «Эльфийских войн». Не подавая в том виду, он с удовольствием ещё раз насладился спецэффектами и отменной игрой актёров - недаром, пока торчали на Санта-Ралаэнне, блокбастер успел собрать рекордную кассу и уже несколько месяцев прочно удерживал топ-позицию лидера проката.

Однако потом всё-таки проговорился - когда Гека и Тася заспорили, насколько достоверно отображены в фильме жизнеуклад остроухих и внешний облик их самих.

-На самом деле лишь grosso modo (в общих чертах, приблизительно - лат.). Эльфы-блондины, как и брюнеты, музейная редкость, в подавляющем большинстве они рыжие.

-А ты откуда знаешь?!?

-Да так, приходилось бывать на Алзиллиэ, - как можно более равнодушным тоном, словно о чём-то обыденном, поведал Эрик.

-Каким образом? Шутки у тебя, однако. Фэнтези поначитался, а теперь бывалого из себя корчишь!

-Небось, вместе с Лайтой? - ум Таисии всегда отличался изрядной проницательностью.

-Естественно. Куда ж я без неё?

-Ну и как оно там? Правда, что эльфы на деревьях живут? Ездят на единорогах и сражаются мечами? Они действительно выше людей ростом, живут дольше, да ещё и в магии искусны? Чем питаются, неужели одной травой? А тёмные эльфы действительно симпатяги, или в фильме их слегка приукрасили? Эрик едва успевал отвечать на сыпавшиеся градом вопросы.

-Зачем на деревьях, они ж не обезьяны в конце концов! Вполне цивильные жилища, наши сельчане о таких только мечтать могут. Насчёт единорогов - истинная правда, сам катался верхом с попутным ветерком. За ошейник держись покрепче, и всё будет ОК, довезёт куда надо. Мечей не видел, врать не буду, только копья. По-моему, это вообще не их оружие, особенно учитывая напряжёнку с металлом. Кузнецы вдобавок из них никакие, готовые изделия покупают у гномов. Но утверждать категорически не берусь, может, у кого где и есть, раз турниры устраивают, а настоящие сражения там давно не затевались. Они действительно высокорослые и худые, но впечатления заморенных голодом не производят, скорее уместен термин «изящные фигуры». Все поголовно могут выходить на подиум. Неудивительно - с пониженной гравитацией, да ещё питаясь одними фруктами. Колдуют все кому не лень, в меру сил и способностей, естественно. Есть и дипломированные чародеи, мы одну такую по дороге встретили. Вообще у них там всё классно, рай для любителей пасторали. Вот где, Гека, твоим друидским талантам разгуляться! А по поводу тёмных эльфов, или по-ихнему арвуроэсс, ничего определённого сказать не могу. Сами эльфы толком не знают и боятся, рисуя нечто среднее между зомби и вурдалаками. Короче, малоприятные создания, хотя, повторюсь, лично не видел. Да и вряд ли найдётся до фига тех, кто может этим похвалиться. Остроухие стараются обходить земли арвуроэсс стороной.

-Во как! Впрочем, в классической фэнтезийной литературе от тёмных эльфов тоже шарахаются. Хотя в последние годы немало появилось произведений, где те играют положительные роли. А создания света вроде обычных эльфов, гномов или хоббитов частенько оказываются негодяями и подлецами.

-Не знают, как изгальнуться, вот и пускаются в извращения. Типичные игры с подменой понятий. Всякие там прикольные скелетоны, ударившиеся в благородство демоны, гламурные вампирчики с тонко чувствующей и страдающей душой - хоть крылышки приделывай и нимб сверху вешай. Этак мы далеко зайдём. Если вдруг тёмные колдуны опять решат побороться за власть во всём мире, население встретит их хлебом-солью.

-А когда наступит отрезвление, будет слишком поздно.

-Эрик, так и не рассказал: а чего вдруг вас понесло к остроухим? По делу какому или просто прогуляться?

-Сочетая приятное с полезным. В коллекции какого-то английского герцога обнаружились рукописи на староэльфийском. Тот немного помучился, пытаясь сделать перевод, а потом попросту загнал их Гильдии. Нужного переводчика под рукой не оказалось, поэтому отрядили Лайту к тамошнему учёному Вааримму. А она, зная о моём горячем желании увидеть Внеземелье, предложила составить компанию.

-Счастливый ты, Эрька, - вздохнула Таисия. - Даже эльфов повидать успел. Самой, что ли, завести знакомство с кем-нибудь из продвинутых Мастеров приятной наружности и весёлого нрава? Пусть свозит в круиз по инопланетью. Старушка-Земля от меня и так никуда не денется.

-Когда ж это ваше путешествие состоялось?

-Помнишь - ты ко мне зашёл спозаранку и удивился, чем, мол, странным пахнет. А я только успел вернуться, поскольку ночью ездили. В тот день у нас ещё лекция по Духу была, где Вин магорезистентность демонстрировать пыталась. Кстати, Тася, а кто тебе рассказал про мой роман с Лайтой?

-Вин и сообщила. Тем же утром. Влетела вся взъерошенная, глаза безумные. Еле успокоила.

-А она откуда узнала?

-Не спрашивала. Наверное, увидела вас вместе.

-Мы вообще-то маскировались.

-Тогда поинтересуйся напрямую у неё, чё ко мне пристаёшь? Я на твоём месте предпочла бы наладить с ней отношения. Тем более - под большим секретом говорю! - она будет очень даже не против. Дело, конечно, твоё, но всё же подумай над моими словами.

-Пусть будущее нас рассудит, - дипломатично ответил Эрик, не желая бередить ещё незажившую сердечную рану. Первые дни пребывания в Голдтауне, обильные событиями и потоками информации, приглушили боль расставания, но сейчас он всё чаще вспоминал Лайту. Как жаль - сказка закончилась слишком быстро, полгода пролетели как один день, оставив лишь воспоминания о чудесных мгновеньях, проведённых вместе с ней.

Чтобы отвлечься от грустных мыслей, Эрик прогулялся до вагона-ресторана. Особого голода не чувствовалось - перед отъездом наелся на сутки вперёд. А потому заказал лишь стакан чая, йогурт и газеты, с комфортом расположившись за отдельным столиком. В тишине и прохладе, создаваемой кондиционерами, можно спокойно посидеть за изучением свежей прессы, не отвлекаясь на назойливую болтовню соседей по купе. Вначале хотел утихомирить их соответствующим заклятием, да энергии пожалел. Предпочёл перебраться сюда.

Пригубив чай, он принялся пролистывать популярный еженедельник «жёлтой» направленности, отложив более серьёзное чтиво в сторону. На седьмой странице на глаза ему попалась заметка с броским заголовком: «Инцидент в Музее Авангардного Искусства: розыгрыш или попытка похищения?».

Мечтательно запрокинув голову, Эрик улыбнулся. Кто ж мог подумать, что их в общем-то безобидная шутка возымеет столь глубокий общественный резонанс? Узнай стражи порядка, кто в ней повинен, чего доброго, могли б и статью за особо злостное хулиганство припаять.

В тот музей занесла их нелёгкая опять же благодаря неугомонной Таисии, активно взявшейся «внедрять культуру в массы». Поглазев на диковинные творения из стекла и металла, о предназначении которых можно было догадаться лишь из пояснительных надписей, они примкнули к одной из экскурсионных групп. Гид, женщина неопределённого возраста в очках, старомодном платье и причёской-«абажуром», тусклым бесцветным голосом рассказывала истории создания экспонатов, в большинстве случаев представлявших собой, по мнению нашего героя, совершеннейшую бессмыслицу. Таисия, однако, с интересом её слушала, а вот Геке быстро наскучило, и он принялся вертеться по сторонам, отвлекая болтовнёй приятеля.

-Тоже мне искусство! «Шедевры», развешанные здесь по стенам, я одной левой намалевать могу. Хотя с рисованием ещё в детстве проблемы были. Да и любой из посетителей, уверен, тоже. Наш мир всё больше превращается в театр абсурда. Или мы сами постепенно сходим с ума?

-Успокойся, - шёпотом отозвался Эрик. - Я тоже предпочитаю классицизм. Туда, талант не имея, лучше было не соваться. Художника с творениями, подобными собранным здесь, три века назад подвергли бы публичному осмеянию и выгнали бы с позором.

-Кажется, они тоже заскучали, - мотнул головой Гека в сторону экскурсантов. - Может, встряхнём их немного?

-И каким же образом?

-Ща придумаю. Идея! Давай наведём прикольную иллюзию на какую-нибудь мазню. Вон на ту, например. У художника явно богатая фантазия. Только он, наверное, и может с ходу сказать, что там изображено.

-Предлагаешь внести ясность в его замысел?

-Лучше заменить репродукцией картины, которая всем известна. Сможешь воспроизвести по памяти?

-Опять я!?

-Так ведь у тебя получится намного лучше!

-Не факт. Ладно, уговорил - прикрывай, а я сосредоточусь.

-А вот раннее творение знаменитого абстракциониста Нилло Дейро, «Девушка с синтезатором», - не меняя интонаций, объявила экскурсовод, переводя группу к объекту, выбранному Гекой для эксперимента, - написана в 2015м, тогда же приобретена для нашего музея за бесценок, зато теперь оценочная стоимость - примерно двести тысяч евробон.

Заметив недоумение и усмешки на лицах окружающих, она подняла глаза вверх.

-О не-ет… Где картина?? С холста на неё, равно как и всех прочих, ехидно скалилась Джоконда.

-Украли-и!! - неожиданно истерически взвизгнула гид. Где-то завыла сирена, в зал ворвалась охрана, растерянные и напуганные зеваки бросились к выходу. Приятели, подхватив под руки Таисию, последовали за ними.

-Самое главное в нашем деле - вовремя смыться! - весело резюмировал Гека, когда очутились на улице.

-Не поняла… Это вы, что ли, учудили?

-А кто ж ещё. Правда, классно получилось?

-Вы больные, да? Тётку чуть кондратий не хватил. Мало того, что экскурсию сорвали, так ещё и переполох какой поднялся! Не удивлюсь, если про него упомянут во всех ближайших выпусках криминальных новостей!

Тася почти угадала - и впрямь упомянули, но в разделе курьёзов: едва злополучный шедевр сняли и потащили на расследование, действие колдовства закончилось. В качестве разумного объяснения произошедшего некий искусствовед выдвинул гипотезу - полотно де было покрыто плёнкой, пропитанной быстроиспаряющейся краской.

В еженедельнике, кроме того, сообщалось: картина направлена на экспертизу в Институт Тончайших Технологий. Придется учёным мужам поломать голову!

Ещё раз посмаковав в памяти отдельные эпизоды того приключения, Эрик переключился на другие новости. Но вскоре его вниманием всецело завладел разговор за столиком наискосок сзади. Беседовали двое - относительно молодой мужчина неприметной наружности и тучный седовласый полковник, несмотря на жару, не пожелавший расстаться с кителем.

-Вот и Тырук проехали, - произнёс первый, имея в виду промелькнувший за окнами заброшенный полустанок. - Теперь здесь даже электрички не останавливаются. А ведь когда-то тысячи чуть не ежедневно сходили на его перрон. И дальше пешком - к знаменитому Таёжлагу. Интересно, осталось от него хоть что-нибудь?

-Не волнуйся, осталось, - проскрипел второй, сидевший спиной к Эрику. - Даже вышки ещё стоят. На века делали. Подремонтировать немного, подкрасить, и можно вновь принимать «дорогих гостей». Как только будет дан приказ.

Тема репрессий столетней давности волновала нашего героя ещё в школе, особенно после прочтения популярного в конце двадцатого века романа «Континент Пустозвон». Тем более его прадед по материнской линии тоже попал под каток вакханалии тех лет, по ложному доносу отправленный вначале на лесоповал, а затем в гаргудинские шахты. Ему повезло выжить в том аду, но вернуться обратно на Большую Землю он уже не смог.

-А правду говорят, что там эксперименты над людьми ставили? - любопытствовал неприметный.

-Глупостей не болтай! - оборвал его полковник, оглянувшись, будто боясь быть подслушанным. И, на полтона ниже, - а ты думаешь, ударные рекорды рубки леса и добычи угля одними лозунгами и мордобитием достигались? На Органы такие спецы работали - ого-го! Разок лишь на тебя взглянет - будешь пахать двадцать четыре часа в сутки без сна и отдыха! Долго, конечно, не протянешь, но с чем-чем, а с рабсилой в те годы проблем не возникало.

-И сейчас такие там имеются?

-Не в курсе, - отмахнулся «полкан». - И лучше тебе, дружок, этого не знать. Если, конечно, дорожишь своей башкой.

После минутной паузы собеседники ушли, оставив чаевые на столе, а Эрик ещё долго сидел, обдумывая услышанное. Помнится, ещё Мастер Бенито упомянул - со слов Аксиньи, кое-кто из её знакомых колдунов, пренебрёгши традициями их сообщества, согласились сотрудничать с КЖБ. Уж не она ли, кстати, дала «путёвку в жизнь» Таисии? Надо будет при удобном случае поинтересоваться у Эльмиры.


home | my bookshelf | | В погоне за истиной |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 21
Средний рейтинг 3.7 из 5



Оцените эту книгу