Book: Время трёх солнц



Время трёх солнц

Сергей Тармашев

Древний. Предыстория

Книга шестая

Время трёх солнц

Время трёх солнц

Глава первая

605000 лет назад, четырёхмерный слой Вселенной, Галактика Пограничная, пространство высоких энергий, система звезды Ярило, четырнадцатый цикл Эксперимента.

Четвёрка пылающих звёздным огнём перехватчиков стремительным рывком покинула борт ударного крейсера и ринулась в учебную атаку на засевшие в астероидном поле два десятка мишеней, изображающих условного противника. Мишени были выполнены в виде полных копий быстроходных корветов Тёмных, но их тактико-технические характеристики намного превосходили боевые машины пространства низких энергий. Для отработки навыков ведения боя такой вариант гораздо эффективнее, в этом Иннгунн за прошедшее лето успела убедиться не раз. Здесь, в порубежной системе, умеют оттачивать мастерство совсем не по-учебному. Хотя поначалу она восприняла своё назначение, прямо скажем, в полном унынии. Весь её ученический круг состоял из дочерей воинской касты, рождённых в Священное Лето, за двенадцать лет обучения она привыкла к сёстрам своего круга, как к родным, и ей хотелось служить с ними и дальше.

Однако командование решило иначе. Серьёзные битвы внутри Рубежа не ведутся вот уже триста пятьдесят тысяч лет, и отдельного боевого применения полному кругу Высших Валькирий фактически не найти. Единственная прямая возможность сразиться с посягнувшими на Родину и Расу врагами выпала воинской касте более двухсот лет назад, когда какая-то совершенно обезумевшая гигантская империя Жёлтых, изнывающая от запредельного перенаселения и вызванного оным ещё более запредельного истощения ресурсной базы, вторглась в далёкую порубежную галактику. Агрессоры атаковали десяток цивилизаций Светлых и несколько принадлежащих Сияющим солнечных систем. Произошло это ровно на другой стороне Рубежа относительно Мира Пограничной, посему от Галактики Ариста, родного Мира Иннгунн, до атакованной порубежной галактики было столь же бесконечно далеко, как и до Мира Пограничной.

В атакованные солнечные системы выплеснулись бесконечные полчища Жёлтых, и в первые часы битвы гарнизоны воинской касты, охранявшие подвергшиеся агрессии планеты, встали насмерть на пути захватчиков. Численный перевес противника превышал стократный показатель, и множество славных героев пало в неравных битвах, покрыв себя неувядаемой славой. В одном из тех сражений почти полностью погиб круг Валькирий, до последнего поддерживавший гарнизон орбитальной крепости. Подвиг бесстрашных Валькирий прогремел на всю касту, с тех пор их имена известны каждому и навечно внесены в Скрижали Доблести их воинских Родов. От громадной крепости остался лишь один сегмент, в котором уцелело меньше десятка израненных воинов и одна Валькирия, но космическую цитадель противник так и не взял.

Потому что к тому моменту в атакованные солнечные системы прибыли поднятые по боевой тревоге флоты воинской касты из половины эпицентра пространства высоких энергий. Для второй половины касты там попросту не хватило места. Ветераны той скоротечной войны рассказывали, что в битве с агрессорами жаждали принять участие даже не миллионы, а миллиарды боевых подразделений. Вражескую империю смели в считаные части, после чего в тот Мир Жёлтой Расы, откуда пришли захватчики, нагрянул грандиозных размеров карательный рейд, не оставивший от империи камня на камне. Согласно главному канону воинской касты – смерть за смерть – заселённые планеты Жёлтой империи подвергли ударам, равноценным тем, что испытали на себе порубежные Земли Светлых, а всю руководящую вертикаль империи уничтожили под корень. Империя перестала существовать, и карательный рейд вернулся домой. Краткосрочная война закончилась за неделю, и с тех пор на Сияющих никто не нападал что по ту, что по эту сторону Рубежа.

Впервые легенду о том немеркнущем подвиге доблестных Валькирий, павших в неравной битве, Иннгунн услышала в восемь лет. С того момента юная дочь воинской касты твёрдо решила стать Валькирией несмотря ни на что. Едва ей исполнилось девять, она явилась к отцу и потребовала, чтобы её немедленно отдали на обучение Уделу Валькирии. Отец, командир Штурмовой группы, к тому времени как раз был в отпуске по случаю рождения седьмой пары двойняшек, и находился дома. Желание юной крохи он воспринял со всей серьёзностью. Отец заявил, что Иннгунн с рождения успешно получала всю необходимую дочери воинской касты подготовку, и так как она рождена в Священное Лето, то у нее есть все шансы стать Высшей Валькирией. Заявка на прохождение отбора была подана Наставникам незамедлительно.

В условиях мирного времени воинская каста готовит ограниченное количество Валькирий, и экзамены на удел воительницы специально сделаны максимально сложными. Мать очень переживала, что так как Иннгунн родилась одна, без сестрёнки, то не сможет пройти столь сложный отбор. Зато сама юная Иннгунн с первого мига была уверена в успехе. Все испытания она пролетела, словно на крыльях, и даже суровые Наставники Учебного Центра не стали скрывать, что показанные ею результаты были максимальными, будто данные испытания для юной кандидатки не в новинку. Девять лет обучения прошли точно так же, исполненные энтузиазма и целеустремлённости. Обучаться было тяжело, порой даже тяжело настолько, что изнурительные тренировки заканчивались в госпитальной палате Целителей. Но морально-психологический настрой у юной Валькирии не опускался ниже максимальной отметки даже тогда, когда Иннгунн приходила в себя внутри сплетения энергий операционного стола.

Высшей Валькирией она стала самой первой из своего круга, потом высших показателей энергоёмкости достигли остальные сёстры, и Иннгунн с нетерпением ждала выпуска и участия в жестоких сражениях. Поэтому приказ о направлении её отдельно от остальных в эскадру прикрытия системы Ярило невероятно разочаровывал. Раз её отправляют служить отдельно от круга, значит, в по-настоящему серьёзных боях участвовать не придётся.

Ведь круг Валькирий, рождённых в Священное Лето, может удерживать очень ёмкий Щит. Например, для могучих бойцов, идущих в лобовую атаку на наиболее опасном участке боевого соприкосновения. Или даже для Гармоничного ветерана, если он ещё не достиг максимальной силы и у него нет своей Гармоничной Валькирии. Последний вариант сейчас распространён практически повсеместно, ведь Гармоничных Валькирий уже очень давно почти не готовят. Потому что Гармоничных дочерей в воинской касте более ста тысяч лет подряд рождается меньше, нежели Гармоничных бойцов. Обычно недостаток Гармоничных половинок восполняется за счёт касты Целителей. В роду Иннгунн, например, двести лет назад Гармоничный воин заключил супружеский союз с Гармоничной дочерью касты Целителей после того, как у них обнаружилось Идеальное Слияние. Оба Рода очень гордятся этим союзом с тех пор и по сей день.

Так как Гармоничных дочерей в воинской касте меньше, нежели сыновей, за их энергетическими параметрами тщательно следят, и о вариантах их совместимости более-менее известно заранее. Поиск половинки для них проходит быстро, и нет смысла девять лет делать из Гармоничной дочери Валькирию, если она может вступить в супружеский союз гораздо раньше. Исключения крайне редки, поэтому Гармоничные бойцы в условиях мирного времени работают с кругами Высших Валькирий, которых значительно больше. Впрочем, войны не было так долго, что сейчас и Высших Валькирий всячески ограничивают в количественном составе.

В общем, расстроилась Иннгунн очень сильно. Ведь её убрали из круга Валькирий, а полный круг Высших Валькирий будет придан наиболее мощному подразделению. Несложно догадаться, что именно такие подразделения каста пошлёт в серьёзный бой в первую очередь. А тут – одиночное назначение… Да ещё в систему Ярило… Очень похоже на перспективу унылого безделья.

Потому что в системе Ярило вот уже триста пятьдесят тысяч лет идёт уникальный Эксперимент, за которым пристально следит если не всё пространство Сияющих, то половина каждой касты – уж точно. Охранять Экспериментаторов суть великая честь, ибо их сила духа, храбрость и самопожертвование воистину невероятны. Но сама воинская каста в Эксперименте не участвует, а все окружающие систему Ярило цивилизации, как Светлые, так и Тёмные, как союзные, так и прочие, прекрасно знают о ведущихся там уникальных исследованиях. Не обязательно быть великим стратегом, чтобы понять, что никто на систему Ярило нападать не станет, ибо у Тёмных меньше энергонов, но не мозгов. Соображают они очень даже хорошо, тем более когда дело касается вопросов собственного выживания. Подытоживая: серьёзные сражения эскадре прикрытия системы Ярило светят только во сне.

К месту службы Иннгунн прилетела в расстроенных чувствах. Которые расстроились ещё сильней, когда её отвели в казармы Валькирий. Крылатых воительниц в эскадре прикрытия Ярило было даже не мало, а очень мало: всего круг с четвертью. Один полный круг[1] Валькирий и четвёрка Высших Валькирий, действующая отдельно. В структуре эскадры прикрытия их маленькое подразделение так и называлось: отдельная четверть круга Валькирий второго штурмового отряда Первой Ударной группы. Коротко всё это именовалось термином «Четвёрка».

Все сёстры, составлявшие Четвёрку, служили пятое лето, а их командор недавно завершила седьмое и была опытной Высшей Валькирией. Лето назад она вышла за мужа, и недавно супруг объявил, что ей пришёл черед сменить Удел Валькирии на Удел Матери. В родовой замок своего мужчины командора Четвёрки провожали всей эскадрой прикрытия, ибо в силу малочисленности Валькирий в системе Ярило таковых знает каждый воин. На замену принявшей Удел Матери сестры командование и прислало Иннгунн. Из более опытных сестёр была назначена новая командор, и Четвёрка приступила к отработке боевого слаживания.

В ходе которого Иннгунн быстро поняла, что служба у самого Рубежа гораздо сложнее, чем казалось в Учебном Центре. Первая и неприятная новость заключалась в том, что внутри Рубежа жизнь без бед и забот протекает не везде. На периферии существуют тысячи цивилизаций Светлых, и вовсе не всякая из них живёт по Конам Совести. Каждое тысячелетие в космос выходят новые молодые цивилизации, но выживают из них в среднем пятнадцать процентов. Остальные в ходе дефектного пути развития заходят в тупик и либо уничтожают сами себя, либо пытаются уничтожить соседей и погибают в результате ответных ударов. И хотя естественный отбор никто не отменял, Сияющим время от времени приходится разнимать подобные драки.

Но ещё больше бед творится за Рубежом, до которого от системы Ярило рукой подать. Там Нейтральные Территории, Положение о которых Сияющие чтят. А оно гласит, что никто не имеет права вмешиваться в дела существующих в нейтральном пространстве цивилизаций. Зато возникать таковым Положение не препятствовало, чем Тёмные регулярно пользовались. Каждые лет сто-двести в какой-нибудь затерянной нейтральной системе обязательно появится какая-нибудь орбитальная станция или планетарное поселение автономного типа. Это очередные Тёмные бежали из очередного Тёмного государства в поисках лучшей жизни. В своих галактиках им прятаться не хотелось, официальная причина: там враги найдут их где бы то ни было. Неофициальная иногда оказывалась более прозаичной: новоиспеченная «цивилизация» была сборищем любителей лёгкой наживы, решивших попытать счастья вне чьей-либо юрисдикции.

Большинство таких новообразований погибали от рук себе подобных прежде, чем об их существовании узнавал патруль Сияющих. Но имелись и достаточно живучие государства, как правило, возникающие на немногочисленных обитаемых Землях Нейтральных Территорий. Вообще, в среднем, в любой галактике на каждые десять тысяч необитаемых солнечных систем приходится система с хотя бы одной пригодной для заселения Землёй. Но окраины порубежных Миров испытали на себе всю глубину алчности и эгоизма Тёмных во времена двух Великих Асс. Некоторые пригодные для заселения планеты были уничтожены или фактически превратились в безжизненные пустыни, остальные так или иначе подверглись бесчеловечному потрошению ради добычи ресурсов. Словом, места, пригодные для проживания, были хорошо известны если не всем, то хотя бы тем, кому они подходили по параметрам атмосферы. В итоге на них постоянно кто-нибудь либо жил, либо пытался выжить из уже живущих. Формально до них Сияющим дела нет, а в действительности гибнущие часто обращались за спасением в систему Ярило, потому что там расположен ближайший и единственный в этой части спирального рукава дипломатический центр Сияющих.

В общем, боевой работы у эскадры прикрытия хватало, и Иннгунн запоздало порадовалась столь удачному распределению. С тех пор она побывала в трёх космических сражениях и одном наземном штурме, после которых стала видна необходимость в дальнейшем совершенствовании навыков ведения космического боя. Валькирия не специализируется на пилотировании перехватчика, ибо это оружие могучих мужей, чьи энергопотоки много более сильны и позволяют разгонять резонансные процессы в Боевых Кристаллах излучателей антивещества многократно мощнее. Такой удар гораздо более эффективнее женского, однако в ходе патрулирования Нейтральных Территорий может случиться всякое, и лучше уметь воевать на перехватчике согласно женским возможностям, нежели не уметь вообще. Поэтому к отработке Четвёркой боя на перехватчиках командование подходило очень серьёзно.

Иннгунн бросила машину в разворот под прямым углом, уходя от потока совсем не учебных зарядов, и ввинтила перехватчик в астероидное скопление. Астероидов в системе Ярило полно, особенно на дальних орбитах светила. А на самой окраине гравитационного колодца они вообще висят едва ли не сплошной стеной, которая является частью антенного поля секретного разведцентра. Но о разведцентре говорить нельзя, это военная тайна, которую знают только бойцы эскадры прикрытия и Асы гражданских каст системы Ярило. Остальные гражданские даже не догадываются о существовании разведцентра, поэтому данная тема разглашению не подлежит.

Пятерка мишеней попыталась выйти Иннгунн в лоб, стремительным броском обтекая с разных сторон астероид, приближающийся прямо по курсу. В сознании мгновенно отпечатался замысел противника: перехватчиком управляет дочь Расы Сияющих, значит, она не сможет за два мига полностью расстрелять астероид и пройти сквозь образовавшуюся от него пыль, одновременно маскируясь в ней. Так бы поступил более сильный боец, а Валькирии же придётся отвернуть от столкновения, тем самым подставившись под фланговый удар. Но мы ещё посмотрим, кто кого! Отвернуть от столкновения тоже можно по-разному! Иннгунн бросила перехватчик в сторону, и мишени открыли огонь лазерами, накрывая заранее просчитанную траекторию.

Но в ожидаемой точке перехватчика не оказалось. Едва боевая машина совершила бросок в сторону, воительница изменила вектор движения на прямо противоположный, и перехватчик рванулся назад, выходя из вражеского окружения. Мишени среагировали на манёвр, но предотвратить его не смогли. Иннгунн развернулась в движении, не сбрасывая скорость, и нанесла противникам удар в тыл. Ближайшая мишень исчезла в фотонной вспышке аннигилирующего вещества, остальным пришлось срочно уходить с линии атаки. В этот момент из-за астероидной россыпи выскочили остальные перехватчики Четвёрки, и разбегающиеся мишени оказались выдавлены точно под их излучатели. Яркие облака взрывов раскрасили россыпи застывшего в космической пустоте камня, Четвёрка выстроилась в атакующую формацию и вновь устремилась в бой.

– Хороший манёвр, Валькирия Иннгунн! – Кристалл Связи зажёг в сознании образ командора Второго штурмового отряда. – Ты показала манёвренность, не уступающую мужской. Уровень твоего пилотажа растёт. Продолжай атаку!

Командор покинул эфир, и Иннгунн сосредоточилась на атакующем манёвре. Это первый раз, когда командор похвалил её за пилотаж перехватчика. Конечно, насчёт манёвренности, не уступающей мужской, всё не так радужно. Догнать воина, рождённого в Священное Лето, ей не по силам. Командор имел в виду уровень обычного бойца Сияющих. Но всё равно приятно, раньше ей не удавалось и такое. Она стремительным нырком вышла из-под прикрытия передовой пары перехватчиков и провела атаку снизу вверх, нанося удар по мишени, отвлекшейся на стрельбу по проносящейся мимо ведущей паре. Мишень запоздало дёрнулась в манёвр уклонения, но уйти с линии огня не успела. Ещё один противник разлетелся на фотоны, и перехватчик Иннгунн закончил манёвр, безошибочным ускорением занимая своё место в тактической формации Четвёрки.



Учебный бой продолжался ещё час и закончился поражением Высших Валькирий. Потому что за полчаса до этого командор Второго штурмового заявил, что уровень слётанности Четвёрки вырос, и ввёл в сражение ещё столько же мишеней. В итоге Иннгунн условно сбили, затем условно сожгли остальных сестёр, но общее впечатление всё равно осталось ободряющим. Занятие по боевой подготовке завершилось, сёстры улетели на базу, и Иннгунн коснулась сознанием Кристалла Связи, вызывая крохотную искорку скоростного спасательного катера касты Арганавтов, давно уже терпеливо ожидающего вдали от места учений.

– Сияющих звёзд тебе, сестричка! – улыбнулась Высшая Валькирия. – Скучаешь?

– Иннгунн! – обрадовалась юная голубоглазая жена из Рода Небесной Лазури. – Вы уже закончили тренировку? Теперь мне можно с тобой полетать? Я могу ещё подождать, если надо!

– На сегодня я свободна, – сообщила Даарийская красавица. – Можем летать хоть до ночи. С чего желаешь начать?

– Ура! – улыбнулась собеседница, меняя цвет глаз с голубого на звёздный и цвет волос с бело-золотого на белоснежный. – Всё! Теперь я полностью готова к гонке! Давай начнем с астероидного поля, раз мы всё равно уже здесь!

– Хорошо быть Гармоничной! – хихикнула Высшая Валькирия, подводя перехватчик ближе к спасательному катеру. – Тогда летим наперегонки через поле! Сигнал к старту – вспышка на солнце!

Звезда Ярило сегодня ярилась четвёртый час подряд, полностью оправдывая своё имя, и долго ждать не пришлось. Очередная вспышка произошла уже через четверть части, и оба кораблика рванулись в сверхскоростном ускорении, ввинчиваясь в астероидное поле. С Искреной, так звали молодую дочь Рода Небесной Лазури, Иннгунн познакомилась четверть лета назад. После вот такого же учебного боя к её перехватчику подошёл спасательный катер касты Арганавтов, которым управляла девятнадцатилетняя Гармоничная сестра. Искрена попросила Иннгунн о совместной тренировке, сославшись на то, что она очень любит летать и занятий, которые она посещает согласно кастовому Уделу, ей недостаточно.

– Уроки всегда заканчиваются слишком быстро! – пожаловалась тогда Искрена. – Только войдёшь во вкус – оказывается, что четыре часа уже истекли! Я остаюсь тренироваться самостоятельно, но одной не так весело, как вдвоём. Я часто вижу, как ты тренируешься здесь. Давай летать вместе? Если это не запрещено…

– Что тут может быть запретного, – улыбнулась Высшая Валькирия. – Конечно, полетели! Мне тоже надо тренироваться усиленно, так что я тебя хорошо понимаю, сестричка!

С тех пор они встречаются после деяний кастового Удела каждый день, если Иннгунн не находится в патруле или рейде, и летают наперегонки. Энергопоток Гармоничной значительно сильней, нежели возможности рождённой в Священное Лето, но разница в технических возможностях перехватчика и гражданского катера уравнивала возможности подруг. Разве что на абсолютной прямой обогнать Искрену не получалось: спасательный катер далеко не медленный и вкупе с силой энергопотока Гармоничной развивает такую скорость, что не догонишь. Зато в маневрировании перехватчику равных нет, так что во время полёта через полосу препятствий выиграть гонку было вполне возможно. Иногда Иннгунн бывает в гостях у Искрены, и они летают наперегонки в тайге и над ней, но там соревноваться с Искреной бесполезно – разница в силе личных потоков слишком велика.

– Иннгунн, можно задать тебе личный вопрос? – Скоростной катер Искрены нёсся через астероидное поле, стремительно огибая препятствия.

– Задавай! – Высшая Валькирия перешла на ускорение спиральным вращением, безукоризненно рассчитывая радиус каждого витка так, чтобы избегать столкновений с каменными россыпями и при этом неуклонно увеличивать скорость движения.

– У тебя есть воин, которому ты выставляешь Щит? – Гармоничная дочь касты Арганавтов увидела, что начинает отставать, и тоже увеличила скорость.

– Я Высшая Валькирия, мои показатели максимальны, я могу выставить Щит любому воину, кроме Гармоничного. – Иннгунн заметила, как только что выигранное лидерство начинает сокращаться, и увеличила силу импульса личной энергии, подаваемого на Кристалл Силовой Установки. – Или ты ведёшь речь о половинке?

– О половинке! – в напряжённом энергоконтуре Искрены замерцали романтические вибрации. – Я часто смотрю записи давно минувших войн… Там легендарные и невероятно красивые Высшие Валькирии реют над полем битвы, расправив огромные и восхитительно прекрасные энергокрылья… Они держат Щит своим могучим половинкам, сметающим с родной земли смрадные толпы Тёмных! И враги не в силах сразить доблестных бойцов, слившихся воедино с бесстрашными воительницами! Это так… притягательно!

– Во время Великой Ассы сражения часто были настолько жестокими, – Даарийская воительница вывела перехватчик на опасную скорость, и огибать мелкое каменное крошево уже не хватало времени. Но столь мизерного воздействия мощные Щиты перехватчика даже не почувствуют. – Что погибала даже связка Воин-Валькирия.

– Я знаю, – погрустнела Гармоничная красавица. – Если полчища Тёмных были неисчислимы, ёмкость Валькирии переполнялась, и она погибала, сожженная поглощенной энергией. Или плотность вражеского огня оказывалась настолько велика, что пропускной канал не успевал сбросить в ёмкость бьющий в воина запредельный переизбыток энергии. И тогда погибал воин. Я изучала архивы… Обычно, если одна половинка гибла, вторая уходила вместе с ней, устремляясь на врага и совершая свой Последний Подвиг. Половинки разбитого целого очень редко оставались жить дальше…

– Были исключения. – Иннгунн растворилась в управлении, каждый миг рассчитывая десятки уклонений. – В нашей касте существует древняя легенда о Торбранде Смертоносном и Адельхейд Легендарной. Гармоничный ветеран Торбранд потерял свою Валькирию-половинку в жестокой битве с участием Эмиссаров и их Серых Бессмертных подхалимов. Пятьсот лет Торбранд искал своего врага. За это время он стал Смертоносным Боевым Асом и уничтожил миллиарды Тёмных. В конце своего боевого пути Торбранд нашёл Бессмертного, из-за которого погибла его половинка, и принёс ему воздаяние.

– Я знаю эту легенду… – В энергоконтуре Гармоничной дочери Рода Небесной Лазури что-то неуловимо ёкнуло, и спасательный катер замешкался на сложном курсе. Искрена мгновенным манёвром выровняла курс и абсолютно спокойно произнесла: – В детстве я хотела стать Валькирией. Но воинской генетики у меня не нашлось, да и Асы Целителей почему-то были против. Я уже и не помню почему. В общем, для воинского Удела я не подхожу, тут даже рассказывать-то особо нечего. Я хотела узнать, есть ли у тебя боец-половинка. Хотелось увидеть, как ты держишь его Щит, паря в небесах, расправив крылья!

– Нет, половинки у меня нет. – Иннгунн оторвалась от преследовательницы и молниеносно запетляла, прячась от неё среди хаоса астероидов. – В эскадре прикрытия системы Ярило служат больше двухсот воинов, рождённых в Священное Лето, но ни с кем из них у меня нет подходящей совместимости потоков. Дома, в Мире Ариста, родичи ведут поиски, и здесь, в штабе флота Мира Пограничной, есть все мои параметры. Так что я надеюсь, что моя половинка ещё найдётся. Но держать Щит в настоящем бою мне однажды довелось.

– Ух ты! – Энергоконтур Искрены полыхнул вспышкой эмоций, и её катер резко прибавил в скорости. – Вас атаковали Тёмные? Как это произошло?! Сложно было?! Ты держала Щит под огнём?!

– До такой интенсивности не дошло. Нас прикрывали воины. – Высшая Валькирия с трудом удерживала быстро сокращающееся лидерство. – Это мы атаковали Тёмных. В одной из галактик Красной Расы есть система Сурт, там действует каста Творцов, ты наверняка в курсе.

– Наша каста возит туда различные грузы, – подтвердила Гармоничная дочь Рода Небесной Лазури. – Я всё упрашиваю Асов, чтобы они позволили мне гонять туда грузовики, но они постоянно отказывают. Говорят, что мне ещё рано посещать пространство низких энергий. И что же там произошло?

– Если коротко, то соседи соседей наших союзников устроили войну друг с другом. – Иннгунн с трудом удавалось держаться впереди Искрены на дистанции считаных метров. – Какая-то эскадра была разбита и спасалась бегством, а противник не желал принимать никаких вариантов завершения сражения, кроме поголовного уничтожения. В общем, победители преследовали побеждённых, отслеживая их гиперпрыжки, и вся эта погоня добралась до соседей союзников. Там проходила какая-то научная встреча с участием важных учёных наших Красных союзников. Беглецы попросили соседей о защите, те отказались вмешиваться, и тогда они вломились прямо на встречу и взяли всех в заложники. Заявили, что либо соседи спасают их вместе с заложниками, либо погибают все.

– Тёмные вообще знают другие формы ведения боевых действий, кроме захвата заложников? – презрительно фыркнула Гармоничная красавица.

– Вообще да. Но если речь идёт о спасении их жалких жизней, то обычно не знают, – Высшая Валькирия поддержала презрительные интонации. – В общем, наши Красные союзники просчитали вероятность успешного штурма, прогноз оказался отрицательным, и они обратились к нам. Командование отправило туда наш штурмовой отряд, мы провели штурм и освободили заложников. Наша Четвёрка держала Щит двоим бойцам атакующей группы, которые осуществляли прорыв к заложникам. Как только у них появился устойчивый энергоконтакт с целью, бойцы перевесили Щит на заложников, чтобы исключить их уничтожение. Тёмные, конечно же, попытались их убить, когда поняли, что всей их техногенной ораве не сдержать двоих бойцов Сияющих, рождённых в Священное Лето. Но мы удержали Щит, и никто из заложников не погиб.

– Трудно было держать? – Искрена невольно затаила дыхание, и её скоростной катер поравнялся со стремительно мчащимся перехватчиком.

Несколько мгновений обе машины шли корпус в корпус, каждый миг синхронно огибая многочисленные препятствия.

– Нет. – Иннгунн вложила в финальное ускорение весь свой энергопоток, и в защиту перехватчика стали бить камни покрупнее. – Я, конечно, волновалась, всё-таки первый настоящий наземный бой, но надо признать, что задача сложной не была. Ёмкость ни разу не заполнилась выше половины. Был бы вместо двоих воинов, рождённых в Священное Лето, один Гармоничный боец, он вообще бы справился без нас. Но сейчас в эскадре прикрытия нет Гармоничных бойцов. Командование обещает вскоре прислать. Кстати, а у тебя есть на примете Гармоничная половинка?

– Половинка… – Искрена замялась и не удержала бешеный темп. Перехватчик вырвался вперёд и спустя получасть сияющей молнией вылетел из астероидного облака, выходя победителем в закончившейся гонке. – У меня, как у тебя, нет совместимости ни с кем из известных кандидатов, так что ничего интересного. Классная была гонка! Благодарю тебя, сестрица! Можно ещё раз?

– Конечно, – улыбнулась Даарийская красавица. – Давай до Ярило и обратно! На прямой ты летаешь быстрее, теперь уже я за тобой погоняюсь, пойдёт на пользу! Твой катер в случае чего выдержит солнечную вспышку в упор?

– Это не спасательное судно высшей степени защиты, погружаться глубоко в тело звезды оно не может. – Голубоглазая Гармоничная сестра улыбнулась в ответ. – Но катер хоть и маленький, но всё же спасательный. Он рассчитан на прохождение солнечной короны, так что вспышку точно удержит. Летим?

– Летим!

* * *

Яркие солнечные лучи щедро одаривали теплом раскинувшееся вокруг бесконечное поле, усеянное фигурками возделывающих густой чернозём Венедов. Процесс обработки почвы был в самом разгаре, и с небес к полю то и дело спускались светящиеся мягким излучением серебряные сферы гражданских катеров и лайнеров. Чтобы не тревожить плодородный слой, пассажирские суда зависали в десятке метров над землёй, высаживали свежую группу земледельцев, забирали прежнюю и вновь взмывали в лазурную бесконечность небес. Очередной уходящий лайнер дождался, когда покидающая поле смена влетит на борт, набрал высоту и коротко вспыхнул корпусом, посылая приветствие ученическому кругу серьёзных соломенноволосых крепышей, солидно отвечающих ему поднятием руки к звёздам.

Шестнадцатилетние сыновья Рода Небесной Лазури, недавно подтвердившие свои намерения продолжить обучение в касте Венедов, выстроились полукольцом и двигались следом за плечистым трёхметровым голубоглазым пахарем, ведущим урок. Личный поток выдающегося Созидателя был столь мощен, что его бело-золотые волосы буквально пылали ослепительным сиянием, и не узнать знаменитого Аса было сложно даже издали. Многомудрый Венед неторопливо шёл за холеным конём, запряжённым в Кристалл Плуга, и одновременно вёл урок и предпосевную обработку почвы.

– Все вы пожелали стать Венедами, и потому с этого лета у вас начинается углубленная профессиональная подготовка, – неспешно вещал известный на всю систему Ярило Ас. – С каждой четвертью обучения вы будете постигать всё более сложные алгоритмы деяний Венедов, и вам придётся непросто. Ибо освоить высшие ступени мастерства нашей касты суть далеко не пустяк. Особенно когда обучение дойдёт до адаптации пищевых культур и сопутствующих им видов к особенностям биосферы той или иной конкретной планеты или до создания принципиально новых сельскохозяйственных культур с последующим встраиванием оных в естественную природу и существующие пищевые цепочки животного мира. Но наш сегодняшний урок является частью ознакомительной программы, необходимой для лучшего понимания сути деяний касты Венедов. Многое из того, что я расскажу, известно вам давно, ещё с тех пор, как ваши отцы и старшие братья брали вас с собой на поля совсем юными чадами. Ведь недаром же вы решили стать Венедами – Образы Крови нашей касты являются одними из самых сильных в генетике Сияющих. Поспорить с нами в этом плане могут лишь касты Мастеров и Целителей. Ты желаешь что-то спросить, Ведарад?[2]

– Да, многомудрый Власожар! – Энергоконтур юного голубоглазого сына Рода Небесной Лазури окрасился вибрациями любопытства. – А чьи Образы Крови самые-самые сильные?

– Раса Сияющих всегда развивалась комплексно, – улыбнулся Ас Созидатель. – Без Венедов все умерли бы от голода. Без Целителей – от болезней. Без Строителей – от холода и зноя. Без касты Добывающих творения касты Мастеров являлись бы примитивными поделками. Без Творцов, Жизнь Рекущих и прочих каст, возможно, никто бы не умер, но Раса так и осталась бы примитивной полупервобытной толпой. Поэтому «самых сильных» кастовых Образов Крови не существует. То, на чём зиждется движение Расы к звёздам, всегда равноценно. Этим мы отличаемся от Тёмных, которые живут в мире денег и оценивают труд разных профессий так, как выгодно с позиции алчности и эгоизма. Чтобы получить жизненно необходимое подешевле, а не имеющую отношения к развитию Сущности ерунду продать подороже, они идут на всевозможные ухищрения. Например, обесценивают труд земледельцев и возвеличивают спекулянтов.

Многомудрый Ас с сожалением покачал головой, лучащейся ярким сиянием соломенных волос.

– Тем самым Тёмные своими руками лишают сами себя развития Сущности. Ведь Сущность развивается благодаря деяниям. И деяния эти должны быть направлены на возвеличивание Рода, Родины и Расы. Поэтому дремучий крестьянин, не знающий письменности, но при этом всю свою жизнь кормящий огромную толпу дармоедов плодами своего труда, увеличивает собственную Сущность, даже не догадываясь об этом. Ибо деяния его, быть может, и малы, но они есть. День за днём, лето за летом, десятилетие за десятилетием он выращивает пищу, которую потом употребляют его бесполезные соплеменники. Его Род или Раса продолжают жить и, возможно даже, увеличивают свою численность благодаря его продовольственному обеспечению. Всё это пусть крохотные, но капельки энергии, обогащающие его Сущность. И за время всей жизни эти капельки могут образовать значительный прирост энергии Сущности.

Зачастую случается, что дремучий крестьянин прожил свою примитивную, с точки зрения Тёмных, жизнь, и после смены мерного тела оказалось, что его пятый энергон заполнился целиком. И Сущность крестьянина поднимается выше и воплощается в пятимерном слое Вселенной. Чего не скажешь о его высокоинтеллектуальных сородичах, что вели паразитарный образ жизни. Руками водить по сторонам, указывая трудягам, что и как нужно сделать, – это пустое занятие с точки зрения накопления Сущности, ибо сам руководящий ничего не созидает.

Урвать подешевле в одном краю и продать подороже в другом – этот процесс не имеет созидательной составляющей. Наоборот, он медленно истощает Сущность, ибо спекулянт лишь паразитирует на плодах чужого труда: товар, на котором он наживается, произвёл крестьянин. Из одного края в другой его вёз водитель, а разгружал грузчик.



В ещё большей мере это касается другого любимого Тёмными способа наживаться на чужих достижениях: услышать в одном краю некие вести, передать их в другой край и взять за это награду. При этом никаких собственных деяний паразит не осуществляет, это всё та же спекуляция.

Тёмные изобрели невероятное количество профессий, суть которых проста: работать так, чтобы не работать, и делать что угодно, лишь бы ничего не делать. Итог всем хорошо известен: подавляющее большинство Тёмных не заполняют свои Сущности даже за сотни жизней, не то что за одну. Они так и остаются в нашем слое Вселенной, запертые собственным паразитизмом в бесконечном круге перерождений. Пока обилие всевозможных руководителей, спекулянтов, разносчиков информации, развлекателей и прочих паразитов вновь и вновь воплощается здесь, из вышних слоёв Выси к ним приходят новые юные Сущности, и количество Тёмных постоянно растёт. Это позволяет им вести меж собой жёсткую и бескомпромиссную конкуренцию, в которой выживают только самые приспособленные. И это хорошо со всех сторон Мироздания, в том числе и для Светлых. Ибо, как известно, чем больше Тёмных в пространстве низких энергий, тем сильнее Светлые в пространстве высокоэнергетических территорий.

Высокомерные Сияющие рассказывают, что отчасти этим же порядком вещей обусловлено сильное пренебрежение, которое питают Высокомерные Тёмные к своим здешним Тёмным потомкам. Ведь большинство Высокомерных Тёмных развились до Высокомерного состояния именно из дремучих нищих трудяг. Век за веком, жизнь за жизнью они гнули спину в рабских и бесславных условиях, постоянно угнетаемые спекулянтами и прочими паразитами, пока в какой-то момент не заполняли свой пятый энергон и не воплощались в пятимерном слое Вселенной. Там их жизненный путь повторялся по схожему алгоритму. Рано или поздно, через огромное количество воплощений, они достигали более-менее высокого слоя Вселенной, откуда есть возможность приходить сюда. Например, становились Тёмными Легами, или пусть даже Эмиссарами Чёрного.

Неудивительно, что когда они спускаются в четырёхмерный слой, из которого когда-то выбрались, то видят здесь всех тех, кто угнетал или просто презирал их когда-то. Кого-то из давних ненавистных соплеменников или соотечественников они могут даже узнать по структуре Сущности и отомстить. Ведь те, кто бессмысленно проживает свои жизни в бесконечном круге перерождения, могут, теоретически, воплощаться в нашем слое Вселенной бесконечно долго. Это происходит в том случае, если живущий в течение своей жизни растратил свою Сущность приблизительно на такой же объём энергии, который успел накопить.

Но практика показывает, что Сущность рано или поздно всегда делает выбор: общий баланс приобретённой за жизнь энергии от жизни к жизни становится либо всё более положительным, либо всё более отрицательным. Иными словами, Сущность, тяготеющая к паразитизму, рано или поздно неминуемо начнет тратить энергию своего четвёртого энергона, что сделает её трёхэнергонной. И выбросит вниз, в трёхмерный слой Вселенной. А он слишком мал, чтобы вмещать Разум, посему там уже нет разумных форм, и вернуться оттуда сюда практически невозможно. И наоборот: Сущность, тяготеющая к созиданию, рано или поздно, пусть даже очень поздно, всё равно заполнит свой пятый энергон и уйдет в вышний слой Вселенной.

Подробно обо всём этом вы узнаёте на уроках Наставников из касты Жизнь Рекущих, наше же занятие о другом, поэтому вернёмся к Образам Крови каст.

Ас Власожар сверился с положением светила и направил в энергоконтур коня небольшой поток мягкой энергии, избавляя животное от сонливой скуки. Жеребец весело фыркнул и зашагал быстрее.

– Итак, любая генетическая информация нашей Расы равноценна независимо от касты, – продолжил многомудрый Созидатель. – Однако степень выраженности Образов Крови той или иной касты в генетике того или иного Сияющего неодинакова. Этим обуславливается врождённая склонность человека к конкретной деятельности. Поэтому любой Сияющий может сменить касту, если ощутит в себе стремление заниматься деяниями, не свойственными текущей профессии. Сила профессиональных Образов Крови заключается именно в том, чтобы Сияющие могли сделать данный выбор как можно раньше. Более ранний выбор позволяет получить профессиональное обучение с более раннего возраста, и это очень серьёзное подспорье. Ибо наибольшая эффективность усвоения информации приходится именно на период юных лет. Что, впрочем, совершенно не означает, что взрослый Сияющий не способен к эффективному обучению. Мозг разумного существа устроен так, что его носитель может усваивать информацию на протяжении всей жизни в любой её период, если синаптические связи не повреждены недугом, отмиранием или внешним воздействием.

Многомудрый Созидатель сделал короткую паузу и подытожил:

– То есть теоретически переходить из касты в касту можно хоть всю жизнь. А вот практически – коль за двумя зайцами погонишься, ни одного не поймаешь. Чем раньше обучаемый сделает свой правильный выбор, тем больше времени у него будет на достижение профессиональных высот. Ибо время суть бесценное сокровище, обратить вспять которое в нашем слое Вселенной невозможно. И больших результатов при прочих равных обстоятельствах всегда добьётся тот, кто потратит отведенный ему жизненный срок с большей пользой. В этом плане Образы Крови нашей касты очень помогают своим носителям. Сила генетики Венедов пробуждается одной из первых, и вопрос выбора касты перед ярко выраженными её носителями практически не стоит. То же следует сказать об Образах Крови Мастеров и Целителей.

– Наставники из касты Жизнь Рекущих говорили, что самые сильные Образы Крови у касты воинов, – не отступал юный Ведарад. – При этом в гражданских Родах носители воинской генетики, как правило, отсутствуют. Я не вполне понимаю, как одно сообразуется с другим! Разве может так быть, чтобы самые сильные Образы Крови являлись самыми редкими?

– Каста воинов – это особый частный случай, – неспешно объяснил многомудрый Ас. – Раса Сияющих скрупулёзно культивирует воинскую генетику вот уже девять миллиардов лет. К Образам Крови воинов предъявляются уникальные требования, которые в условиях мирной жизни Расе не нужны либо почти, либо вовсе. В отсутствие битв воинам приходится крайне нелегко. Развитие их Сущностей протекает гораздо медленнее, нежели у нас, и воины вынуждены искать сражения. Посему в мирное время каста воинов сосредотачивает свои основные силы в порубежном пространстве Сияющих. Поэтому в нашей солнечной системе так много войск. Всем вам неоднократно доводилось бывать у дальних родичей в Галактике Свага, и вы могли обратить внимание, что там боевых подразделений заметно меньше.

– Как же так? – Юный Венед нахмурился. – Получается, что в мирное время Сущности воинов не развиваются, а во время войны воины гибнут. Выходит, что большинство из них никогда не успевают заполнить свою Сущность целиком? Поэтому среди них так мало Асов! Это несправедливо!

– В мирное время Сущности воинов развиваются, – неторопливо возразил юному родичу знаменитый Созидатель. – Но скорость этого развития не столь высока, как у нас. Это не означает, что развитие у воинской касты отсутствует вовсе. У воинов тоже есть чада, которых необходимо обучать, и приходящие на смену поколения, которым нужно передавать накопленный опыт. Достойные деяния сынов и дочерей усиливают Сущности отцов и матерей, к какой бы Расе ни относились носители Разума.

Многомудрый Ас с улыбкой окинул взглядом внимательно слушающих урок юных Венедов и закончил:

– Кроме того, именно воины первыми приходят на помощь Сияющим, попавшим в беду на планетах с агрессивной биосферой, либо во время глобальных природных катаклизмов, или в опасных участках космического пространства, если туда не успевают спасательные службы касты Арганавтов. Но основное развитие Сущности воинов получают в битвах, уничтожая врагов, посягнувших на Расу и родное пространство. Плюс к этому, Сущность воина получает большее, чем получил бы представитель гражданской касты, усиление в процессе уничтожения агрессивных представителей чужих видов. К моменту окончания обеих минувших Великих Войн Боевым Асом в касте воинов был каждый третий боец. И раса Сияющих становилась непобедима, несмотря на всю бесконечность полчищ захватчиков. Ни в одной из гражданских каст столь невероятная концентрация Асов невозможна. Пока что. Но пройдут новые миллиарды лет, за время которых Раса Сияющих станет ещё ближе к звёздам, и когда-нибудь настанет день, когда каждый Сияющий будет покидать наш четырёхмерный слой Вселенной Асом.

Не утративший любопытства личный энергоконтур неугомонного Ведарада ярко демонстрировал, что вопросов не по теме текущего занятия у юного родича меньше не стало, и Ас Власожар сделал строгое лицо:

– Всё это сложные особенности кастовой системы нашей Расы, которые вы будете изучать на высших кругах обучения, если пожелаете пройти углубленный курс по кастовой архитектуре у Жизнь Рекущих. Сейчас же мы отметим самый важный фактор: воинская каста создана Расой и существует исключительно на случай войны. Всякий раз, когда война не вспыхивает вот уже сотни тысяч лет, находятся недальновидные умы, усматривающие в существовании касты воинов паразитарную составляющую и нарушение Первой Заповеди Сияющих. И всякий раз мудрые указывают им на известное десяткам тысяч нижних слоёв Вселенной простое правило: не хочешь кормить своего воина – будешь кормить чужого. И обе минувшие Великие Ассы неопровержимо доказывали правоту мудрых. Теперь же вернёмся к нашему уроку. Ответь-ка, Ведарад, почему наша каста самая многочисленная из всех? Ведь Сияющие достигли значительных высот в области научного прогресса. Какой смысл мне идти за конём и возделывать поле вручную, если можно запустить автономный антигравитационный плуг, который обработает землю вдвое быстрее и без устали? Или вовсе изготовить необходимый пищевой компаунд посредством синтезатора?

– Так это же не еда! – искренне удивился юный Венед. – Ну, то есть, я хотел сказать, что есть это можно, конечно… Когда больше нечего. Для того синтезатор пищи и изобрели. Но биологические и биоэнергетические свойства такой пищи не идут ни в какое сравнение с продуктами, взращенными вручную! А беременных матерей и малых чад таким вообще кормить нельзя!

– Верно, Ведарад, – подтвердил многомудрый Ас. – Давайте рассмотрим этот момент подробнее, ибо он является основой жизнедеятельности Расы Сияющих. Итак, пища. На заре существования любой расы пища суть предмет основных забот населения. Чтобы выживать, необходимо питаться. Чтобы выживать в зиму, в засуху или в затянувшуюся непогоду, необходимо иметь запас пищи. Низкий уровень развития науки и невысокое качество организмов представителей расы, ещё не отшлифованной миллионами лет эволюции, не позволяют юным народам наладить эффективную систему питания. Поэтому в пищу идёт всё, что съедобно и не вызывает отравления.

Но тысячелетия проходят, и раса начинает взрослеть. Возникают представления о том, что съедобно более, что менее, а что есть не следует, хотя теоретически оно может быть употреблено в пищу. От охоты и собирательства юная раса делает первые шаги к зачаткам системы питания: животноводству и сельскому хозяйству. Впоследствии оная система благодаря развитию науки выходит на достаточно серьёзный уровень: примитивное животноводство и растениеводство получают высокотехнологичное продолжение: продовольствие клонируется и синтезируется, сначала из натуральных исходных материалов, а позже из искусственных. Как правило, расам, идущим по техногенному пути развития, этого достаточно. Их вполне устраивает возможность быстро и эффективно утолить голод, и на этом их интересы к пище переходят из области выживания в плоскость удовлетворения эмоций. Иными словами, они любят принимать пищу ради самого процесса поглощения, сопровождаемого приятными реакциями вкусовых рецепторов.

– Как у животных? – уточнил вездесущий Ведарад.

– Отчасти, – подтвердил Ас Власожар. – Ибо нет ничего ужасного в том, чтобы порадовать себя вкусным продуктом. Но разумный понимает, что всё во Вселенной является и лекарством, и ядом одновременно. Тем или иным его делает мера. И если меры не знать, то поглощение пищи ради ублажения вкусовых рецепторов быстро приведёт к животному состоянию. Сначала травматические изменения коснутся энергоконтура, у Тёмных эта деформация происходит особенно быстро, ибо их энергоконтур сам по себе эволюционно слаб. За деформированным энергоконтуром последует нарушение гормональных процессов. Которое вызовет развитие сначала физических уродств, например, гипертрофию жировой прослойки, а после – серьёзных недугов, вполне способных привести к смене мерного тела. Техногенные расы всячески борются со всем вышеперечисленным различными способами, от медицинского вмешательства в организм до запретов и отказов от употребления в пищу тех или иных продуктов либо их составляющих. Мы же рассмотрим биоэнергетический путь развития.

Всем вам известно, что организм представителя биоэнергетической расы суть сложнейший природный механизм, предназначенный для обработки биологической энергии: её генерации, излучения, поглощения, взаимодействия с физическими полями любой природы и так далее. Каждый элемент биоэнергетического организма имеет свою, четко определённую роль в энергетических процессах, и потому чем выше его качество, тем выше возможности самого биоэнергетика. Самый простой пример – глаза. Если глазу Тёмного достаточно просто уметь видеть, остальное за него сделает техника, то глаз Сияющего сам себе техника, причём, с точки зрения Тёмных, весьма разнообразная. Наше око может не только просто смотреть, но и менять режимы на ультрафиолетовый, поляризованный, для видения под водой, в темноте и при сверхъярком освещении, плюс прочие возможности, диапазон которых может быть увеличен соответствующими Кристаллами теоретически до бесконечности. И это лишь одна половина функций ока. Вторая же заключается в способности нашей радужной оболочки излучать генерируемую собственным организмом биологическую энергию. Именно это излучение делает глаза Сияющих сияющими на вид, и именно оно и сопрягает наше око с физическими полями усиливающих его возможности Кристаллов.

То же можно сказать о любом органе биоэнергетического организма, всё это знакомо вам с детства, поэтому повторяться не будем и перейдем к сути. Для того чтобы идеально отточенный эволюцией биоэнергетический организм идеально функционировал, ему, соответственно, требуется всегда находиться в идеальном состоянии. То есть вовремя обновлять клетки, пришедшие в негодность; своевременно наращивать структуры, требующиеся для совершенствования тех или иных участков организма, усилившихся в результате тренировок и успешного обучения, и так далее. Таковое состояние биоэнергетического организма поддерживается чётко выверенным балансом множества веществ, поступающих с пищей: белков, жиров, углеводов, витаминов, микроэлементов и прочее.

Именно потому деяния нашей касты могут быть как совсем простыми, так и невероятно сложными. Ведь пища может быть разной: примитивный продукт, просто спасающий от голода, и только. Более-менее полезный продукт, не переполняющий организм критическим количеством ненужных или излишних веществ. Сбалансированный продукт, подходящий для правильного функционирования организма в какой-то степени. Или идеальный продукт, имеющий состав, выверенный с предельной точностью, разработанный и созданный под конкретные особенности биохимии конкретной расы, вплоть до учёта индивидуальных показателей отдельных её родов и родовых ветвей.

Каста Венедов способна взрастить любой продукт. Когда-то очень давно, миллиарды лет назад, наши славные Предки, только начинавшие движение Расы Сияющих к звёздам, растили пищу именно так, как действую сейчас я. Их труд был нелёгок и долог, он требовал множество терпения и веры в собственные силы и силы родичей. Древний Венед запрягал свою лошадь в простой плуг, изготовленный из дерева, и вспахивал поле скрупулёзно и шаг за шагом. Но уже тогда наш бесконечно терпеливый Предок ощущал, как колебания его энергоконтура влияют на процесс ведущихся деяний. Любовь к земле, забота о каждой мельчайшей её частичке, крохотная капелька Души, вложенная в каждое посеянное семечко, увеличивали качество выращиваемого продукта, напрямую повышая показатели плодородия. Так деревянный плуг сменился на металлический, а позже на плуг из кварцита, лучше резонирующего с потоками биоэнергии. Аналогичный процесс сопровождал развитие всех отраслей Удела нашей касты.

С тех пор прошли миллиарды лет, и Раса достигла небывалых высот. Мы изобрели синтезаторы пищи, способные производить отличный на вкус продукт из базового набора органических веществ. В случае крайней необходимости синтез может быть проведён даже из неорганики определённых видов. Давным-давно изобретены антигравитационные автономные культиваторы, способные возделывать поля самостоятельно, безошибочно выполняя весь цикл работ от подготовки к посеву до сбора и складирования урожая. Имеются и более простые устройства, позволяющие Венеду лететь над полем внутри культивационного оборудования и осуществлять все необходимые сельскохозяйственные или животноводческие работы.

Но самым главным, самым качественным и самым сложным был и остаётся ручной способ возделывания. Искусный Венед, как миллиарды лет назад его славный и бесконечно терпеливый предок, идёт по родной земле-кормилице за плугом, и взращивает самые сложные виды пищи. Только вместо босых ног у современного пахаря высокорезонансная обувь, усиливающая слияние его энергопотока с энергиями почвы, а вместо примитивного арала[3] – Кристалл Плуга, вершина высот биоэнергетических технологий. Множество раз вы видели, как ваши отцы и братья оперируют Кристаллом Плуга и потому знаете, что Кристалл Плуга не вспарывает почву. Он не касается её физически, осуществляя полёт на минимальной высоте. Фокусируемая им биоэнергия пахаря бережно разрыхляет почвенный слой, не нарушая его структуры.

Взаимодействующий с Кристаллом Плуга специалист должен иметь очень высокую квалификацию. Сверхсложная структура Плуга разгоняет полученные от него энергопотоки более чем в тысяче диапазонов. Каждый миг времени пахарь ведёт обработку множества объектов. Он разрыхляет почвенную толщу на большую глубину, размягчает плодородный слой, стимулирует деятельность почвообразующих бактерий, ускоряет процесс распада оставшихся в почве отмерших корешков и травинок, проводит процесс удобрения чернозёма продуктами этого распада, выстраивает земельные слои в наиболее оптимальном порядке с точки зрения поглощения солнечных лучей, дождевой влаги и воздуха, выстраивает процесс образования тепловой подушки, следит за популяциями полезной почвенной живности и многое другое.

Но на этом ничего не заканчивается. Ибо после приходит время укладывать семена, формировать дождевой фронт, следить за прорастанием посевов, направлять процесс роста, управлять формированием плодов – словом, добиваться появления на свет тех самых идеально выверенных продуктов. Только прямая культивация биоэнергией может вырастить пищу, подходящую биоэнергетическому организму на сто процентов. Взращённые вручную продукты Расы Сияющих не имеют излишков жиров или недостатка белков, избыток одного микроэлемента в ущерб другому и так далее. Каждый из таких продуктов выверен тщательно и скрупулёзно. Что позволяет комбинировать из них рационы, идеально отвечающие потребностям биоэнергетических организмов. Пища, в изготовление которой славный Венед вложил частичку собственной души, не только усваивается на сто процентов, не имеет неперевариваемых составляющих и не оставляет после себя отходов жизнедеятельности, но и легко отличается на вкус. Вот как раз об этом вы можете спросить своих Наставников по ратному делу. Каста воинов особенно ценит наши продукты.

– Каста воинов ценит вообще всё, – хихикнул Ведарад. – Недавно у нашего Наставника по воздушному бою был День Рождения. Мы сговорились с братьями из касты Мастеров из нашего ратного круга и сделали для него обычную флягу для воды, только именную. Ну, посмотрели в Скрижалях, как делаются фляги для воинов, и изготовили такую же. Мастера выполнили её точь-в-точь, только сделали стенки потолще и структуру вещества чуть активнее, чтобы быстрее пробоины заращивала. А мы выполнили молекулярное сращивание водообразующего состава…

Тут юный Венед нахмурился и с лёгким недовольством признал:

– Самим создать водообразующую молекулярную массу не получилось. Слишком сложно… Пришлось попросить старших братьев, они провели синтез. Но зато мы встроили её в материал корпуса в два слоя! Так что фляга вышла чуть тяжелее, и оказалось, что так нельзя, потому что у воинов всё снаряжение рассчитано по весовым характеристикам до десятой доли грамма. Пришлось облегчать изделие за счёт уменьшения полезного объёма, чтобы уложиться в положенный вес. В результате воды во фляге оказалось немного меньше, зато она будет наполняться вдвое быстрее, если в её Кристалл заранее влить побольше энергии.

– С энергией у воинов обычно недостатка не наблюдается, – улыбнулся могучий Ас.

– Это точно! – Юный Ведарад сделал изумлённые глаза. – Наш Наставник – Даариец! Да ещё из древнего воинского Рода! В нём роста – пятьсот тринадцать сантиметров! Я ему ровно по пояс! Это просто невероятная громадина! Энергоконтур такой, что одним выстрелом из бортового излучателя антиматерии полностью сжигает макет истребителя Тёмных в натуральную величину! Мощь просто зашкаливает! Жутко страшный, вечно суровый великан! А фляге радовался так, как будто это не нам по шестнадцать лет, а ему! Сразу же заменил ею свою штатную!

– Это потому, что каста воинов ничего не производит своими силами. – Ас Власожар стал серьёзен. – Гражданские касты снабжают воинов всем необходимым, тщательно следя за тем, чтобы у них было всё и всегда. Даже самое стандартное оборудование производится для воинской касты лучшими нашими специалистами. Воинский заказ, поставку для замка воинской касты или партию товаров, запланированную советом каст для эскадры прикрытия, никогда не доверят производить малоопытным специалистам. Но стандартное оборудование не бывает именным, часто оно очень похоже друг на друга, чего внутри гражданских каст никогда не бывает. Поэтому ваш Наставник был искренне рад столь дорогому подарку, сделанному от чистого сердца.

– А я над ним посмеялся… – Юный Ведарад поник. – Стыдно… Наверное, я его сильно обидел… Ни за что…

– Воина?! – Ас Власожар не стал сдерживать улыбку. – Воина так просто не обидишь. А если ты всё ж таки умудришься взбесить прирождённого бойца Сияющих, то сразу это поймёшь! Норадреналиновая вспышка – штука страшная! Один раз мне довелось находиться рядом с Боевым Асом, когда он по-настоящему разозлился. Я даже не стану скрывать – мне стало жутковато. Хоть его гнев был вызван действиями Тёмных и направлен абсолютно не на меня. Так что твой Наставник совершенно на тебя не обиделся. У воинов особенное отношение к гражданским кастам. Они весьма ценят нас.

– Это заметно. – Ведарад вздохнул, всё ещё уязвлённый осознанием несерьёзности собственного поступка. – Наставники по ратному делу всегда носятся с нами как курица с яйцом! Постоянно выравнивают сбои в личном контуре и помогают стабилизироваться, если что-то не получается. А ещё они постоянно радуются, когда речь заходит о поставках продуктов от нашей касты. А я смеялся… – Юный родич вновь вздохнул. – Мне это казалось забавным. Что такого в обычных продуктах?

– Насколько они обычные, каждый из вас поймёт в тот миг, когда сумеет вырастить свой самый первый урожай, взращённый полностью вручную. – Ас Власожар осторожно встроился в поникший энергоконтур Ведарада и стабилизировал расстроенные вибрации сознания. – Я не сомневаюсь, что настанет время, и ваша квалификация достигнет высот, которых не достигло наше поколение. Вы – следующая ступенька эволюции Сияющих, как мы когда-то были следующей ступенькой в глазах своих родителей. Помимо этого, наши Рода являются частью Эксперимента, от которого зависит будущее множества блуждающих солнечных систем, подобных системе Ярило. Посему воины относятся к нам особенно внимательно.

Ведь их деяния – это доблестная гибель в битве за Расу, в какой бы системе Сияющих ни случилось сражение. А наша система регулярно уходит за Рубеж, и опасность резко возрастает. Поэтому воинская каста бережёт нас с особой тщательностью. Ведь главный девиз воинов – «Во славу Расы!», ибо для воинской касты любой Род Сияющих и его Родина одинаково бесценны. Воины отдают свои жизни за наше будущее везде, где того требует их Удел. Посему традиционно на прощание Сияющие желают друг другу Ласкового Солнца, дабы их родная Земля всегда нежилась в жизньродящих лучах светила. Воинам же на прощание желают Сияющих Звёзд, ибо никто не знает, куда Удел бойца призовёт их на следующий день или час. Это же пожелание высказывается на прощание представителям касты Арганавтов, если их деяния связаны с межзвёздными полётами.

В космическом пространстве, вдали от живых полей, и Арганавты, и воины отлично знают разницу между пищей из синтезатора и продуктами, взращенными вручную. Выращенные с душой продукты восстанавливают больше сил, способствуют стабильности энергоконтура, поддерживают организм в надлежащем состоянии, позволяют дольше обходиться без приёма пищи, не заполняют кишечник отходами, а ещё они просто вкусные, ведь искусные Венеды позаботились не только об идеальном пищевом составе, но и о вкусовых качествах. Посему вот вам задание: посидеть четверо суток на пище из синтезатора. После попробуйте продукты, выращенные вашими отцами и братьями. Вот и обсудим разницу. А сейчас обратите внимание на мой Кристалл Плуга!

Знаменитый Ас аккуратно увеличил собственный поток энергии, подаваемый на сложную атомарную структуру Плуга, и распространяемая им биоэнергия начала проникать на бóльшую глубину.

– Почувствуйте, как происходит напитывание плодородного слоя биоэнергией, – продолжил Власожар. – Почва заранее пропитывается энергетикой пахаря, и если вы любите землю, она ответит вам тем же. Этот закон наши древние Предки вывели ещё тогда, когда вместо высокотехнологичного Кристалла Плуга их кони были запряжены в грубую неуклюжую деревяшку. Правильно напитанная созидательной биоэнергией почва примет напитанные созидательной энергией семена и взрастит их согласно заложенному в окружающую энергетику информационному фону. И в процессе этого продукт ваших деяний должен непрерывно находиться под влиянием вашей энергии, и только искренняя любовь к своему Уделу, составляющая информационные отпечатки этой энергетики, позволит вам получить продукт, идеальный не только с точки зрения состава, но и по сути своего энергетического наполнения. Именно из таких продуктов состоят рационы беременных женщин, кормящих матерей и малых чад. Менее качественной пищей их кормить нельзя, ибо это позор для всей нашей касты. Так почему каста Венедов самая многочисленная?

– Потому что каждый Сияющий желает обеспечить Род, Родину и Расу самыми лучшими продуктами! – едва ли не в один голос заявил ученический круг, и юные Венеды принялись воодушевлённо делиться своими планами на будущее.

Голубоглазые соломенноволосые крепыши были настроены крайне серьёзно. Каждый из них планировал стать Асом касты Венедов и вообще избавиться от синтезаторов пищи, как от объекта чёрной несправедливости. И сделать так, чтобы ни один Сияющий более никогда не употреблял в пищу продукты, отличные от идеальных. Несколько частей Ас Власожар не мешал ученическому кругу отдыхать от усвоения информации, после чего вновь усилил подачу энергии на Кристалл Плуга, и юные Венеды смолкли, заинтересованно вникая в действия уникального специалиста.

– Создавать идеальную пищу крайне непросто. – Знаменитый Созидатель неторопливо шагал по полю. – Этому искусству вы будете обучаться ближайшие пять лет, и по завершении обучения начнётся ваш долгий и славный путь на ниве Созидания в касте Венедов. Сначала вам доверят заботу об автономных культиваторах, затем вы опробуете антигравитационное управляемое оборудование. Все эти способы взращивания продуктов весьма востребованы. Например, в животноводстве, которое вам также предстоит освоить, необходимы корма. Лошади, молочные коровы и куры-несушки совсем не прочь перекусить, и кормить их нужно в строгом соответствии с наукой. Домашние животные требуют ещё более строгих диет. Охранные поля, которые отвлекают птиц и прочую живность от истинных посевов, также не нуждаются в ручной культивации. Угодья, находящиеся под паром и отдыхающие от посевов, не требуют доскональной ручной обработки, и в этом случае автономное культивационное оборудование весьма уместно…

Ас Власожар поднял голову, всматриваясь в небеса, заполненные штрихами проходящих над полем судов, и его длинные прямые соломенные волосы вспыхнули ещё сильней.

– Урок придётся прервать, – нахмурился многомудрый Венед, останавливая коня. – Каста воинов объявила боевую тревогу. Меня вызывает Совет Каст. Мы продолжим занятие завтра.

Глава вторая

Поочерёдно обгоняющие друг друга перехватчик и высокоскоростной спасательный катер завивали стремительные петли посреди густого поля астероидов, состязаясь в захватывающей дух гонке. Искрена сегодня была в ударе, обогнать её получалось с большим трудом и исключительно благодаря превосходству перехватчика в манёвренности. Но даже так удерживать лидерство Иннгунн удавалось лишь пару-другую мгновений. Гармоничная дочь Рода Небесной Лазури вновь вырывалась вперёд, и приходилось приложить всё своё умение, чтобы суметь обойти её на особо сложном вираже. Внезапно Кристалл Связи перехватчика вспыхнул образом оперативного дежурного по эскадре прикрытия:

– Боевая тревога! Кругам Валькирий срочно прибыть к месту погрузки!

– У меня срочный вызов! – Мчащаяся на форсаже Иннгунн заложила крутой вираж, разворачиваясь в противоположную сторону. – Увидимся позже, сестрица!

– Во славу Расы! – откликнулась Искрена, и её катер замер, застывая посреди безбрежной тьмы ледяного космоса. Энергоконтур голубоглазой Гармоничной едва заметно дрогнул неожиданно ностальгическими вибрациями, но обращать на это внимание у Иннгунн не было времени.

– Во славу! – Перехватчик Высшей Валькирии пронзил космический мрак, стремительно сближаясь с синей жемчужиной Дэи.

Когда-то давно, ещё до начала Эксперимента, казармы Валькирий располагались непосредственно внутри секретного разведцентра, скрытого глубоко в недрах синей планеты. В те времена там был размещён весь личный состав и все необходимые помещения, включая хранилища и корабельные ангары. Поверхность Дэи была необитаема, и даже системы космической обороны – орбитальная крепость Люция и орбитальный Щит Фатта – были собраны внутри двух естественных спутников Дэи, чтобы со стороны казаться безжизненными лунами. Подобное положение дел оправдывало себя как нельзя лучше: режим секретности максимален, а в случае, если враги всё-таки узнали о существовании разведцентра и предприняли внезапный штурм, весь гарнизон в любой миг находится на своих местах и готов к обороне.

После начала Эксперимента реалии изменились. Система Ярило была объявлена безопасной и официально колонизированной цивилизацией Сияющих. Система практически сразу стала очень посещаемой, и численность её населения быстро возросла. Многие родовые ветви потомков обитателей Арктиды, проживающие на Руте, Троаре и Ингарде, переселились в систему Ярило в силу комфортного значения гравитации Орея. Полная адаптация к высокой гравитации, результат которой был бы закреплён на генетическом уровне, требует тысяч лет и сотен поколений. Зато сила тяжести на Орее практически не отличалась от гравитации погибшей Арктиды, что сразу сделало его наиболее подходящим местом для рождения детей.

Родовые ветви Арктиды, эвакуированные на более тяжёлые планеты незадолго до гибели своей Родины, за десятки миллионов лет проживания в условиях низкой гравитации получили более хрупкие скелеты и прочие особенности жизни на лёгких планетах по сравнению с остальными Сияющими. Но Раса Сияющих имеет высокую способность к адаптации, поэтому жить в условиях высокой гравитации выходцам с Арктиды было пусть и сложнее, нежели остальным, но вполне комфортно. Особенно после того, как юный Сияющий взрослел и обучался искусству гравитационного баланса.

Основные трудности, связанные с непривычностью к тяжёлым планетам, возникали в первые лета жизни. Особенно сложным становился процесс родов, ведь новорождённый младенец не в состоянии уравнять гравитационный контур, и потому ощущает давящую на него болезненную тяжесть. Из-за этого появляющиеся на свет новорождённые кричали, сообщая родителям об испытываемой боли, и плач страдающего младенца сильно удручал родителей. Дабы облегчить малышам первые мгновения жизни, многие потомки обитателей Арктиды прилетали рожать на Орей. Большинство из них впоследствии переселялись туда навсегда. Особенно после того, как об Эксперименте стало широко известно во всём пространстве Сияющих. Возможность совершить столь выдающееся деяние – поднять Расу ещё на одну ступень вверх по бесконечной лестнице эволюции – увлекала родовые ветви с погибшей Арктиды. Не менее сильно их притягивала возможность обрести новую Родину и сделать её выдающейся цитаделью Расы.

Благо возможностей для подобного в системе Ярило было много. Для обитателей лёгких планет идеально подходил не только Орей. Искусственное увеличение гравитации на Дэе было отключено, и шумящая тысячами миниатюрных лесов синяя планета была заселена в течение нескольких лет. С тех пор всё северное полушарие Дэи, подобно Орею, усыпано скрывающимися в лесных чащах усадьбами, а по поверхностям океанов неторопливо скользят надводные грады. Южное полушарие отведено под сельскохозяйственные угодья, и излишек жилой поверхности Дэи почти иссяк. Недавно Совет Каст системы Ярило приступил к разработке программы терраформирования планеты Мерцаны, второй Земли от солнца, и расчётам алгоритмов терраформирования Хорса, самой первой Земли. Хорс был невелик и по гравитации подходил больше, но там были какие-то особенности планетарного магнитного поля, в которые Иннгунн не вникала. Если появится время, надо будет уточнить. Гравитация Мерцаны была больше, чем у Орея, зато сама Мерцана имела размеры покрупней, и её магнитное поле для терраформирования было идеальным.

Кроме всего прочего, в системе Ярило есть ещё Заповедник, планета с азотно-кислородной атмосферой, и Иннгунн не вполне понимала, почему бы гражданским кастам не заселить её. Ну да, там настоящих деревьев нет, одни травянистые джунгли, и влажность высокая, словно в болоте, и кислорода очень мало, и сутки всего шесть часов, и гравитация повыше, не идеальная для выходцев с Арктиды. Но исправить всё это в любом случае гораздо проще, нежели полное терраформирование Мерцаны. И тем более Хорса! Главное, что магнитное поле у Заповедника стабильное и хорошо выраженное. Живут же там последние Мавы и хорошо себя чувствуют!

Последних представителей Расы Мавов, всей цивилизацией попавших под удар оружия Эмиссаров во время Второй Великой Ассы, переселили в океан Заповедника сразу после объявления системы Ярило безопасной. Вообще каста Творцов пришла к выводу, что последние Мавы неизбежно выродятся целиком. И это действительно так, их численность неуклонно падает, но с тех пор, как триста пятьдесят тысяч лет назад их переселили на Заповедник, процесс исчезновения Мавов сильно замедлился. Оказалось, что гидросфера Заповедника им очень подходит. Собственно, поэтому их туда и переселили после того, как каста Творцов рассчитала данное соответствие.

Ещё на Заповеднике живут Тёмные. Потомки дезертиров Чёрных, попрятавшиеся там ещё во времена Второй Великой Ассы. Но за минувшие тысячелетия они деградировали до состояния первобытной дикости, и несоответствие энергетики пространства с энергетикой Сущности не позволяет им эволюционировать. Раньше там жили ещё и одичавшие Красные, но Чёрные в конце концов всех их сожрали. Несколько обособленных общин краснокожих уцелело на островах, но позже они полностью выродились в силу своей малочисленности. Так что теперь в джунглях Заповедника бродят только чернокожие дикари. Но они всё равно вымрут, как вымерли все предыдущие беглецы. За шестьдесят четыре с половиной миллиона лет, в течение которых система Ярило периодически выходит за Рубеж и движется через пространство низких энергий, всевозможные беглецы и скитальцы Тёмных регулярно оседали на Заповеднике. Кто там за это время только не исчез! Вот и эти исчезнут.

И поделом! Нечего лезть в чужой Мир! Пусть даже этот спиральный рукав сейчас выгибается за Рубеж, словно криво забитый гвоздь. Это происходит всего лишь шестьдесят пять миллионов лет в течение каждого оборота Мира Пограничной вокруг своей оси. Но полный оборот – это больше двухсот шестидесяти миллионов лет! Так что любой спиральный рукав этой галактики, как бы сильно он ни выдавался за Рубеж во время своего странствия через низкоэнергетические территории, обязательно вернётся в пространство высоких энергий почти на двести пять миллионов лет! Точной цифры Иннгунн не помнила, но это совершенно неважно! Двести миллионов гораздо больше шестидесяти! Неудивительно, что обитатели системы Ярило с таким воодушевлением решились на Эксперимент! Кому захочется, чтобы твоя Родина, которую ты берёг и пестовал двести с лишним миллионов лет, ушла к Тёмным всего лишь на срок вчетверо меньший и после этого вернулась к тебе выпотрошенной ядовитой свалкой?! Понять обитателей системы Ярило более чем несложно! Лично она, Иннгунн, вообще бы перебила всех этих уродливых Чужих, коптящих своим смрадным дыханием воздух Заповедника, и давно бы уже предложила гражданским кастам рассмотреть вопрос о заселении этой Земли!

Ну, гражданские касты, конечно, так поступать не станут. И дело даже не в вырождающихся чернокожих. Дело в том, что на поверхности Заповедника существует аборигенная форма жизни, находящаяся в состоянии зачаточного разума. Какие-то крохотные смешные приматы, ростом едва превышающие пару метров. Когда-то они были ещё меньше и совсем неразумны, но потом одна из цивилизаций рептилий искусственно подняла их до уровня начального разума. Позже рептилии утратили Заповедник из-за всем известной истории с нестабильностью звезды Ярило, и их четверорукие протеже, оставшиеся без искусственного прогресса, довольно быстро поглупели. Но минимальную разумность сохранили и с тех пор живут в джунглях Заповедника и отлично себя чувствуют. Обильно плодятся и успешно охотятся на деградировавших Чёрных, которые, впрочем, до сих пор не закончились.

Отнимать Родину пусть даже у зачаточного Разума Сияющие просто так не станут. Хотя тут Иннгунн тоже не вполне ясно, почему. Ведь приматы, которых рептилии доводили до ума, но так и не довели, являются низкоэнергетической формой жизни. Меньше чем через семьсот тысяч лет весь этот спиральный рукав вместе с системой Ярило уйдет в пространство высоких энергий более чем на двести миллионов лет, и приматы неизбежно деградируют полностью. Разумными им никогда не стать. Наверное, гражданские касты не хотят вмешиваться в этот процесс и ведут научные наблюдения. Или им хватает забот с Экспериментом, поэтому они решили заняться Заповедником через семьсот тысяч лет.

Хотя, с её точки зрения, как-то это уж слишком долго. Эксперимент длится вот уже триста пятьдесят тысяч лет, и уже ясно, что закончится он если не успешно, то вполне хорошо, без всяких потерь. Тринадцать витков уже прошло, идёт четырнадцатый, и всякий раз деградационный фактор выравнивался полностью. Спящие вновь становились Тусклыми, Тусклые – Сияющими, Сияющие – Асами. Сейчас в системе Ярило множество славных Асов гражданских каст и несколько Гармоничных – Искрена, например! Она точно когда-нибудь станет Эссой Арганавтов, вон как классно летает уже сейчас! Да и население системы Ярило неуклонно растёт.

Из-за этого воинской касте пришлось серьёзно изменить всю систему конспирации секретного разведцентра. Дэя невелика, и океанов на ней несколько больше, чем суши, поэтому Дэю заселили даже быстрее, нежели Орей. Чтобы сам факт существования разведцентра внутри планеты не стал известен каждому, пришлось максимально снизить всю связанную с ним активность. Весь гарнизон из-под земли вывели, внутри разведцентра осталась только дежурная смена, состоящая из нескольких бойцов. Смена меняется ежесуточно, и это самое спокойное дежурство из всех возможных. Пока система Ярило находится в пространстве высоких энергий, разведцентр неактивен, и делать операторам нечего.

Люцию и Фатту – орбитальную крепость и орбитальный планетарный Щит – рассекретили ещё триста пятьдесят тысяч лет назад. С тех пор оба этих объекта космической защиты отлично вписались в общую архитектуру обороны системы Ярило. Гарнизон разведцентра теперь расквартирован на Люции, и дежурная смена доставляется в Операторскую Залу разведцентра посредством прямого перехода непосредственно из Зала Перемещения орбитальной крепости. Асы гражданских каст ощущают этот процесс, но они в курсе существования разведцентра и помогают воинской касте хранить тайну. Остальные Сияющие ни о чём не догадываются, и это хорошо. Специально никто из Сияющих не станет разглашать оборонные секреты, но система Ярило суть крупнейший в спиральном рукаве дипломатический центр, и гораздо разумнее в корне исключить вероятность случайной утечки.

Вот когда действительно приходится крайне нелегко сохранять конспирацию – так это во время нахождения системы Ярило в пространстве низких энергий. В этот период разведцентр ведёт массу оперативных мероприятий, интенсивность его излучений велика, и весь гарнизон каждый миг находится на своих боевых постах. Держать всё в тайне становится очень тяжело. Иннгунн такого периода, конечно же, не застала, потому что предыдущий отрезок пути системы Ярило через пространство низких энергий завершился почти шестнадцать тысяч лет назад, когда не родились даже её прапрапрадеды, а следующий начнется через две с половиной тысячи лет. Дожить до этого момента можно только став Эссой, что в условиях отсутствия глобальных сражений для дочери воинской касты просто невозможно. Больше шансов заполнить все свои энергоны, исполняя Удел Матери.

Конечно, Удел Матери суть очень сложный массив деяний, он имеет свои особенности, и при жизни ты Эссой не станешь, если кроме Удела Матери иными деяниями не занималась. Но зато после смены мерного тела доблестные деяния твоих деток могут заполнить весь недостающий объём твоих энергонов, если детей было много и все они выросли славными и мудрыми Сияющими. Или потратить весь твой объём, если вышло наоборот. Сложно даже представить, насколько ужасен такой вариант! И ещё сложнее представить, как он вообще может случиться. Но Иннгунн, похоже, сильно задумываться на эту тему особо не придётся. Потому что с перспективой обрести свою половинку у неё полная тишина. Может, потом ещё повезёт… Но рассчитывать на такое непросто, ведь она дочь Сияющих, а не сын. Согласно уравнению энергетической совместимости половинок, она должна быть младшей по возрасту. То есть её половинка, если таковая существует в нашем слое Вселенной, уже родилась, старше её минимум на пять лет, осталось лишь с ней встретиться. Но из образов всех известных мужей касты, рождённых в Священное Лето, ей никто не подошёл. Это наталкивает на очень грустный вывод. Каста, конечно, велика, так что шансы есть всегда, но две сотни галактик вот так запросто не облетишь…

Остаётся надеяться, что на её век выпадет достаточное количество сражений здесь, у Рубежа. Поэтому любую боевую тревогу она воспринимает с неподдельной радостью, и не она одна. Вся воинская каста ревностно следит за неприкосновенностью Родины и Расы. А заодно и за благополучием союзников, потому что попасть на битву с врагами, напавшими на союзников, шансов больше. Особенно если речь идёт о союзниках из числа Тёмных. Конечно, такие битвы не заполняют Сущность воина с максимальной эффективностью, но всё лучше, нежели ничего.

На ангарный уровень Люции Иннгунн прибыла за получетверть части до назначенного срока. Едва она сдала свой перехватчик, на выходе зажглась область прямого перехода, и все прибывающие в ангар Валькирии поспешили переместиться на посадочную площадку. Сёстры из её Четвёрки были уже там, и Иннгунн увидела в непосредственной близости пару десантных кораблей, распахивающих входные люки.

– Нам наконец-то повезло? – Иннгунн заняла своё место в Четвёрке. – Это настоящая боевая тревога? Уже известно, где произойдёт бой?

– Он уже идёт, – ответила командор, вслушиваясь в вибрации своего Кристалла Связи. – Только, похоже, ничего серьёзного нам не светит – всё происходит внутри Рубежа и мы не первые, кого туда перебрасывают.

– Командор Вигдис! – На частоте Валькирий вспыхнул образ могучего Боевого Аса с личным Кристаллом конунга на боевой диадеме. – Твоя Четвёрка летит отдельно. Вас забирает второй корабль. Указания получите на месте. Действуй!

Четвёрка Высших Валькирий поспешила к указанному десантному кораблю, и его капитан взлетел, едва корабль зарастил люки за спинами Даарийских воительниц. В свечение десантного места пришлось влетать с ускорением, потому что без Кристалла Полёта быстро преодолеть сверхмощные форсажные перегрузки было более чем тяжело. Пока Иннгунн занимала десантное свечение и сливалась с корабельным контуром, идущий на форсаже корабль успел пройти четверть расстояния до ближайшей области осуществления гиперперехода. Ставшая с кораблём единым целым Иннгунн окинула взглядом быстро остающуюся позади систему Ярило.

Похоже, командор Вигдис ошибалась и им всё-таки повезло! Десантный корабль Четвёрки мчался на максимальной скорости и без сопровождения. Весь штурмовой отряд и полный круг Валькирий всё ещё находились на орбите Люции, где не менее половины эскадры прикрытия срочно выстраивалась в походный ордер. Если Четвёрку отправили отдельно в такой спешке, значит, можно надеяться на серьёзный бой! То есть, может быть, сейчас ей предстоит первое по-настоящему важное сражение! Да ещё внутри Рубежа! Чтобы успокоить нарастающее волнение, Иннгунн сосредоточилась на подсчёте сил, готовящихся отправиться к месту битвы.

Командование подняло по тревоге всех, кто в тот миг не нёс боевое дежурство. Выстроившиеся на орбите Люции и Орея подразделения начали движение на объединение, и обе боевые орбиты опустели, резко контрастируя с кипящими активностью гражданскими космическими путями. Остальные подразделения находятся на окраинах системы Ярило или в рейдах и патрулях за её пределами. Согласно боевому расписанию, некоторое количество сил сейчас будет переброшено с дальней окраины гравитационного колодца звезды Ярило ближе к обитаемым Землям. Иннгунн уже ощущает в едином энергетическом потоке окружающего космоса вибрации мощной силовой установки «Индры» – могучего Светоча Дальнего Боя. «Индра» является бессменным флагманом эскадры прикрытия, давно уже ставшим её символом. Светоч регулярно перестраивают, недавно, лет пятьдесят назад, его вообще фактически отстроили заново, но внешние размеры и оформление всякий раз остаются неизменными. В знак преемственности поколений Сияющих.

Судя по исключительно мощному отпечатку работы Кристаллов Силовой Установки, конунг Бьорнхард, могучий Боевой Ас, командующий эскадрой прикрытия, находится сейчас на борту «Индры». В такие моменты ослепительное звёздное сияние флагманского Светоча затмевает звёзды и видно очень издалека. Однако сейчас «Индра» шёл со стороны Серебряного солнца и частично сливался с его излучениями.

Вообще, солнце в системе Ярило одно – это Ярило. Ярило является небольшой одиночной жёлтой звездой и будет светить ещё очень долго. Но так как в системе Ярило имеется целых пять потенциально обитаемых Земель, то Создатели Мира Пограничной, Высокомерные Вики, заложили в архитектуру системы запасное солнце. Сейчас это газовый гигант, ядерные процессы которого пребывают в спящем состоянии глубоко в центре его газообразного тела. Позже, когда Ярило станет угасать, газовый гигант выйдет из режима ожидания и вспыхнет, как и подобает солнцу. Угасающее Ярило образует с новым светилом систему двойной звезды, и здешние Земли смогут хранить Жизнь ещё многие миллиарды лет.

Каста Творцов просчитала, что в те времена количество живых Земель даже увеличится, потому что более мощная светимость нового солнца даст возможность возникновения Жизни на нескольких спутниках мертвых планет-гигантов, находящихся на дальних окраинах системы Ярило. Сейчас эти спутники представляют собой насквозь промёрзшие луны, размерами превышающие Мерцану с Заповедником. В расчётах касты Творцов указывается, что новое двойное светило станет яриться многократно сильнее старого и может сжечь биосферу живых Земель, которые существуют сейчас. Но в действительности этого не произойдёт. Потому что зажжётся второе солнце спустя миллиарды лет, а за такое время Сияющие столь высоко поднимутся к звёздам, что с лёгкостью оградят все живые Земли от возросшей солнечной активности.

Каста Жизнь Рекущих уверена, что именно потому Создатели сделали архитектуру системы Ярило именно такой – сначала горит малое солнце, потом большое двойное – чтобы у юного Разума было достаточно времени для развития. Ибо система Ярило – это Школа. Школа для юных Разумных, которые когда-нибудь станут равными Звёздам. Поэтому перед её обитателями стоит столь много задач, на первый взгляд кажущихся неразрешимыми. Ведь глаза боятся, а руки делают, и даже малые чада Сияющих знают простую мудрость Развития: не действуя – не обретёшь. А в системе Ярило деяний хватит на миллионы поколений. И такие солнечные системы существуют во многих порубежных галактиках, что делает Эксперимент ещё более важным. А в данный момент он ещё и красив!

Потому что в ходе своего вращения вокруг центра галактики система Ярило сблизилась с двумя другими солнечными системами. Вообще, обе эти системы не являются ближайшими к системе Ярило. Но орбиты их звёзд имеют довольно высокий эксцентриситет, а Ярило вдобавок имеет достаточно сильный разброс эксцентриситета осевого вращения от витка к витку, из-за чего время от времени происходит красивое и редкое событие: три звезды, обычно находящиеся очень далеко друг от друга, на короткий промежуток времени сближаются настолько, что начинают влиять на гравитационные колодцы друг друга. В это время в центральной части гравитационного колодца Ярило не остаётся никаких комет, блуждающих метеоритов и даже метеоров – всё утягивает к границам колодца сила тяжести звёзд-соседей. Правда, потом всё это возвращается всем скопом, и орбитальным службам необходимо быть настороже.

Само по себе данное сближение происходит в крайних точках звёздных траекторий и потому длится недолго, порядка двух тысяч лет. По космическим меркам – мгновение, звёзды сблизились, оттолкнулись и разбежались. Но обитателям планет этих солнечных систем выдаётся редкое зрелище – вместо одного родного солнца на небосводе пылают сразу три. Особенно красиво это будет смотреться из системы Ярило. Местная звезда невелика и уступает размерами приближающимся соседкам в десятки раз. В силу чего в момент пика сближения на небесном своде Орея, Дэи и Заповедника будут пылать три солнца практически одинаковых размеров. На самом деле расстояние до пришлых светил останется грандиозным, и серьёзного влияния на температурный режим атмосферы они не окажут. Может, средняя температура повысится на один-два градуса, но для науки Сияющих это не вызов.

Зато как восхитительно это будет выглядеть! Три солнца: родное Огненное, второе Зелёное и третье Серебряное! Из космоса, понятное дело, все три звезды смотрятся одинаково, зато из-под атмосферы каждая из них имеет собственный цвет. Это обусловлено разницей в энергетических характеристиках звёзд. Испускаемая ими лучистая энергия преломляется в атмосфере по-разному, и это даёт каждому из светил характерный окрас. Цвет окраса зависит от состава и строения конкретной атмосферы, на каждой планете данные показатели свои, но в целом с поверхности Орея и Дэи три солнца будут выглядеть именно так: Огненное, Зелёное и Серебряное. Атмосфера Заповедника имеет слишком много азота, кислорода там едва тридцать процентов, поэтому оттенки солнц оттуда покажутся несколько более тусклыми, но даже там различия не окажутся совсем уж существенными.

Правда, действительно тремя солнцами небесный свод сможет похвастаться только через шестьсот лет, когда все три звезды достигнут максимальной позиции сближения. Сейчас с поверхности Орея и Дэи Зелёное и Серебряное солнца выглядят скорее огненными снежками, нежели серьёзными светилами. Отсюда, из космоса, их видно лучше, особенно если смотреть, находясь спиной к Ярило. Но сейчас десантный корабль на максимальном форсаже мчится к области гиперпереходов, и все три светила, включая родное, находятся в одном направлении. Их суммарная светимость столь мощна, что в ней несложно потерять даже сияние Светоча «Индра». Похоже, сам конунг Бьорнхард остаётся на охране системы Ярило и в идущем сражении принимать участия не будет. Выходит, там, где идёт бой, уже находятся Боевые Асы с базы Даарийской группировки. Быть может, и Харрийцы тоже там…

Десантный корабль выключил форсаж и с ходу ушёл в гиперпрыжок на максимальной скорости скольжения. Ощущение бескрайнего космоса вокруг себя сменилось безликим ничто гиперпространства, и Иннгунн отключилась от внешнего обзора. Ушедшее было волнение навалилось вновь, и она сконцентрировалась, принимая позу боевой медитации. Сознание зафиксировало вход в отработанный до автоматизма режим, и уровень внутренних переживаний пошёл вниз.

Чистый разум. Чистый энергопоток. Чистая ёмкость. Идеальные вибрации головного мозга. Идеальная стабильность излучений спинного мозга. Пропускная способность синаптических связей – максимум. Уровень гликогена в мышечных волокнах – максимум. Уровень энергии в составе крови – максимум. Температура крови на нижнем пороге оптимальных значений. Запас для перегрева обеспечен. В случае необходимости температуру крови можно понизить ещё на два градуса, но данный манёвр оптимален только при наличии активного канала сброса. Неоправданное снижение температуры крови до установки Щита нежелательно, ибо приводит к потере нескольких процентов подвижности. В бою это серьёзный минус. Общее состояние личного энергоконтура стабильное. Защитные свойства ауры приведены в положение готовности к слиянию, каждый сиг времени мозг держит в оперативном слое подсознания энергетические параметры сестёр Четвёрки. Степень готовности к слиянию в Круг Щита – максимум.

– Волнуешься? – Кристалл Связи вспыхнул образом Вигдис.

– Немного, – призналась Иннгунн. – Но концентрационная медитация помогает.

– Находясь внутри корабля, слиться в Круг Щита невозможно, – произнесла командор, – корабельный контур не позволяет, мы ведь уже слиты с кораблём. Как только прибудем на место – проведём Боевое Слияние. Вместе стабилизироваться легче. И быстрей. Я во время транспортировки тоже волнуюсь.

– Ты? – удивилась Иннгунн. – Я думала, опытные Валькирии не умеют волноваться.

– Опытные, может быть, и не умеют, – улыбнулась Вигдис. – А у меня за четыре лета было всего лишь сорок два сражения. Разве это опыт? С Валькириями времен Великой Ассы не сравнить! В бою я не волнуюсь абсолютно, а вот пока добираемся до места сражения, меня постоянно клюёт мысль, что я недостаточно сконцентрирована или опытна. Или что слишком много бездельничаю между боями. Или что ёмкость можно было бы иметь и побольше. Или что слишком плохо летаю на перехватчике. Или ещё что-нибудь! Я даже жаловалась конунгу, и Ас Бьорнхард сказал, что все мои тревоги пройдут, когда я обрету своего бойца-половинку. А пока мы отрабатываем бой на перехватчиках вдвое чаще обычного.

– Я думала, что у тебя есть на примете кандидат в половинки. – Иннгунн вспомнила, что видела на груди у сестёр Четвёрки обручальные кольца бойцов-половинок ещё в первый день своего появления в системе Ярило. Но именно у Вигдис она обручального кольца не помнит. Видимо, в тот момент ей показалось, что будущие половинки есть у всех.

– Кандидаты есть. – Энергоконтур Вигдис едва заметно померк. – Но половинки пока нет. Прежнюю помолвку мы разорвали.

– Как так?! – опешила Иннгунн, не ожидая услышать подобное. – Почему? Когда?!

– За лето до твоего появления. Мы встретились на учениях в Чертоге Рарога два лета назад. Наши потоки подходили друг к другу почти идеально, на первый взгляд вообще казалось, что идеально. Хоть совместимость не была абсолютной, но столь подходящего энергопотока я прежде не встречала даже близко. Ему тоже не удавалось отыскать свою половинку, и он был удивлён нашему сочетанию даже сильней, нежели я. Мы заинтересовались друг другом и через месяц обменялись кольцами. Но спустя лето нам обоим стало ясно, что степени слияния недостаточно, несмотря на столь высокую совместимость, и мы разорвали помолвку. Время доказало нашу правоту.

– Ты нашла более подходящего кандидата? – предположила Иннгунн.

– Он нашёл Идеальное Слияние, – улыбнулась Вигдис. – Его половинка обнаружилась в другой галактике, она не была Валькирией, но тоже дочь воинского рода, рожденная в Священное Лето. Просто она родилась гораздо позже. У них абсолютное совпадение, это даже со стороны ощущается.

– Как здорово! – восхитилась Иннгунн. – Настоящее Идеальное Слияние! Хорошо, что вы вовремя поняли, что не подходите друг другу. А что у тебя с кандидатами?

– Столь высокого соответствия я более не встречала. – Вигдис на мгновение задумалась о чём-то своём. – С тех пор как-то не получается у меня рассматривать варианты, ещё меньшие по степени соответствия. Боюсь, наверное… Вот и выходит, что кандидаты есть, но вариантов нет. Конунг велел больше заниматься боевой подготовкой и ввёл дополнительные занятия по пилотированию перехватчика.

Иннгунн хотела было ответить, но не успела. Корабельный контур завибрировал сигналом готовности к выходу в реальный космос, и все мысли, не связанные с предстоящим сражением, моментально исчезли. Десантный корабль вышел из гиперпрыжка посреди мёртвого космоса, и в тот же миг прямо перед ним всколыхнулось чернильно-чёрное зеркало ноль-перехода. Сознание ощутило энергопоток окружающего пространства, густо заполненный множеством отметок боевых кораблей Сияющих. Где-то совсем рядом находился знаменитый на всю галактику «Один», тяжёлый авианосец класса «Белая Смерть», над Кристаллами которого восседал Боевой Ас, это он держал открытым ноль-переход. Поодаль, на дистанции в полмиллиона километров, ощущалась работа ещё четырёх ноль-переходов, через которые непрерывным потоком прибывали боевые эскадры, на полном ходу спешащие туда же, куда мчался их десантный корабль.

Что-то угрожающе мощное, густо испускающее смертоносную энергию, лучистым мраком молниеносно приблизилось к десантному кораблю, занимая место ведущего, и корабельный контур ощутил приходящий извне лавинообразный энергопоток ещё одного Боевого Аса.

– Форсаж! – коротко рыкнул Боевой Ас, и его Светоч чёрной кометой пронзил зеркало ноль-перехода.

Десантный корабль ринулся следом, переходя на максимальное ускорение, и Иннгунн успела ощутить, как позади них, закрывая тыл, стремительным броском занимает места четвёрка Светочей Ближнего Боя, тоже идущих в режиме «битва насмерть». Судя по отпечаткам их энергопотоков, ими управляют Гармоничные ветераны. Их сила не столь велика, как у Боевого Аса, но суммарная мощь четырёх Светочей Ближнего Боя на дистанции клинча громадна. В сознании вспыхнула мысль, что предстоит прорыв через крупные силы противника, иначе командованию незачем собирать воедино столько сверхмощных боевых кораблей, но в следующий сиг времени десантный корабль прошёл через ноль-переход, и энергоконтур окунулся в щиплющую разреженную хлябь пространства низких энергий.

Мозг вспыхнул сонмом отработанных до рефлексов действий, изменяя параметры личного потока на максимально эффективные для ведения боя на низкоэнергетических территориях, и в глаза слившейся воедино с кораблём Иннгунн ударило море кипящего огня.

Всё вокруг было заполнено кораблями Тёмных, изрыгающими десятки тысяч зарядов из тысяч всевозможных орудий. За кишащим стреловидными корпусами океаном торпед, волнами бьющих в прямо в лоб, почти не было видно густых облаков истребителей, идущих на сближение под прикрытием ракетных потоков. В Щиты десантного корабля ударил поток разрушительной энергии, мгновенно загружая защиту на три четверти, и Иннгунн поняла, что им достаётся только непрямой остаточный урон. Могучий Боевой Ас, управляющий лучащимся чернильным свечением пятном Светоча, шёл впереди и принимал на себя весь основной удар.

Его Светоч с невероятной скоростью впитывал океаны урона, молниеносно совершал рывок, взрывая всё на своём пути, и Искривители смертоносного корабля вспарывали материю пространства, отдавая ей весь только что поглощённый объём энергии. Всё живое и неживое, попавшее в радиус действия Искривителей, переставало существовать, Боевой Ас восстанавливал стабильность метрики пространства, и в следующий сиг там оказывался десантный корабль. Малейшая ошибка, малейшее промедление – и корабль вонзится в область расщеплённой пространственной метрики прежде, чем таковая вновь начнёт существовать. И от корабля останется лишь субатомная пыль. Но могучий Разум Боевого Аса просчитывал триллионы переменных менее чем за сиг, и физика пространства была не в силах соперничать с высшей стадией развития воина Сияющих.

Идущая позади четвёрка Светочей с Гармоничными ветеранами на борту стремительным ускорением умчалась в разные стороны, чернильными таранами пронзая боевые порядки противника, и гибнущие десятками боевые корабли Тёмных начали гибнуть сотнями. В передовой атакующей волне вражеских подразделений вспыхнула паника, и нагрузка на защиту резко упала. Ряды противника смешались, Тёмные, не ожидавшие столь ужасающих потерь в столь краткий промежуток времени, начали попытки выйти из зоны поражения, и двигающийся за Светочем Боевого Аса десантный корабль уже никого не интересовал.

– Довожу обстановку! – Корабельный контур вспыхнул вибрациями штатного Кристалла Связи, принимающего входящий импульс от ведущего бой Аса. – Группа цивилизаций Тёмных объявила войну союзной цивилизации. Научная экспедиция Сияющих на поверхности планеты попала под удар и понесла серьёзные потери. Штаб флота бросил на помощь дежурные подразделения, они сейчас сдерживают противника. Ваша задача: десантному кораблю прорваться к экспедиции и высадить Валькирий в зоне планетарного боя. Там сейчас работает Гармоничная пара Воин-Валькирия. Здесь они нужнее. Командор Вигдис! Твой круг должен заменить Гармоничную пару и осуществлять поддержку обороняющихся до прибытия основных сил. Помощь уже идёт. Действуйте!

Пылающий чернильной энергией Светоч мощным таранным ударом пробил в смешавшихся боевых порядках противника Тоннель Смерти до самой планеты и неуловимо быстрым манёвром ушёл в сторону. Боевой Ас демонстративно развернул боевую машину для следующего таранного удара, и находящиеся на низкой планетарной орбите эскадрильи Тёмных в ужасе рванулись как можно дальше. Сияющий звёздным огнём шар десантного корабля беспрепятственно прошёл по пробитому Светочем тоннелю, заполненному медленно рассыпающимися в прах кораблями противника, и Иннгунн вслушалась в ощущения, тысячекратно усиленные Кристаллами бортового оборудования.

В действительности внутри Тоннеля Смерти не существовало ни одного атома, кроме тех, из которых состоит её десантный корабль. Всё, что не попало под таранный удар Светоча, испытало на себе воздействие его Искривителей. Если быть полностью точной, то воздействие Искривителей испытала на себе сама материя пространства. На бесконечно краткий сиг времени она перестала существовать, и вместе с ней перестало существовать всё, что находилось внутри её. Безмолвные корабли Тёмных, замершие внутри Тоннеля Смерти, на самом деле являются пылью, на которую распались субкварковые частицы, являющиеся основой материи четырёхмерного слоя Вселенной. Просто распад произошёл настолько быстро, что эта пыль всё ещё хранит форму первоначальных объектов. Бесплотные тени быстро разрушатся под действием космических ветров и излучений.

Видеть результат удара Искривителей собственными органами чувств Иннгунн ещё не доводилось. Искривители – самое мощное оружие биоэнергетической цивилизации. В точке локального прикосновения к материи пространства они даже мощнее кваркового взрыва, однако радиус их воздействия неизмеримо меньше, так что соперничать с кварковым ударом они не смогут. Хотя Истинные Асы как-то могут препятствовать кварковому распаду посредством встречного воздействия Искривителей. Как это объясняется с научной точки зрения, Иннгунн не знала, это настолько сложная область физики материй, что обработать такие информационные массивы способен лишь мозг Аса. В общем, если коротко, кварковый взрыв поглощает миллиарды кубических километров мгновенно, и потому в абсолютном, а не в локальном выражении он опаснее Искривителей.

Зато Искривители никак не зависят от позиционирования внутри гравитационного колодца звезды, что позволяет их боевое применение везде, кроме планетарной поверхности. Потому что планета – это слишком хрупкое творение Мироздания, и уничтожить её легко, а воссоздать невозможно. Во времена Великой Ассы некоторые особо кровожадные цивилизации Тёмных на собственной волосатой шкуре познали, что такое неукротимая ярость Боевого Аса, переходящего в волновое состояние вместе с перевозбужденными Кристаллами Искривителей своего Светоча на орбите их планет. В результате такого удара вражеская планета превращалась в такую же пыль, как корабли Тёмных, медленно рассыпающиеся сейчас внутри Тоннеля Смерти.

Однако Кристалл Искривителя Материи Пространства – это оборудование запредельного уровня сложности. Рассчитать такое способны лишь Асы касты Творцов, создать пригодный материал могут только Асы касты Добывающих, изготовить его по силам лишь Асам касты Мастеров. Неудивительно, что продавить атомарные решётки Искривителей способны лишь самые мощные бойцы воинской касты. Это Асы и Гармоничные воины, поэтому Искривители наиболее эффективны на Светочах Ближнего Боя. Но количество столь могучих бойцов невелико, ведь Асом становится в среднем один из миллиона Сияющих, а Гармоничные чада рождаются и того реже. Поэтому многомудрые Асы-Созидатели создали Искривители меньшей мощности, которыми способны оперировать опытные ветераны, рождённые в Священное Лето. Дальнобойные Искривители устанавливают на Светочи Дальнего Боя, и недостаток их мощности компенсируется количеством.

На Светоче Дальнего Боя множество малых Искривителей, поэтому эти корабли имеют исполинские размеры и требуют для себя многочисленный экипаж. Зато их боевые характеристики позволяют формировать точки локального прикосновения Искривителей к материи пространства на значительном расстоянии от себя, и сила удара Светоча Дальнего Боя чудовищна. Сотни тысяч лет назад, в конце Второй Великой Ассы, когда в воинской касте Боевым Асом был каждый третий боец, Искривители стояли даже на ударных крейсерах. Мощь оружия Сияющих Тёмные ощутили на себе сполна. С тех пор минули бесконечные океаны времени, былые герои ушли в Высь, и стать Боевым Асом в мирных условиях предельно сложно. Судя по тому, что творится в этой системе прямо сейчас, некоторые Тёмные тоже считают, что обороноспособность Сияющих изменилась не в лучшую сторону.

Десантный корабль вошёл в грязную атмосферу планеты, не сбрасывая скорости, и пара истребителей Тёмных, не успевших включить форсаж, вдребезги разбилась о сияние его силовых полей. Травматическое содрогание материи пространства, окружающее неистовствующие Светочи Ближнего Боя, стало дальше, и Кристалл Наблюдения десантного корабля зазвучал чище. Иннгунн ощутила общий энергопоток ведущегося сражения. Тёмные прибыли сюда из двух разных мест: откуда-то из пространств Красных и Чёрных. Красные корабли были сосредоточены возле планеты, видимо, потому, что сама планета тоже относилась к жизненному пространству Красной Расы, и нападающие претендовали на неё непосредственно.

Чёрные войска уступали им в технологическом оснащении значительно, но в количественном плане превосходили вдесятеро. Передвижные техногенные ноль-врата, ведущие в их галактику, всё ещё работали, выплёвывая из себя новые эскадры Чёрных, но ни один из Светочей не спешил прорываться в их направлении. Видимо, сейчас не до этого, и могучие бойцы сдерживают вражеские полчища до прибытия основных сил. Боевые порядки дежурных подразделений Сияющих, первыми устремившихся на спасение научной экспедиции, держали оборону на планетарных полюсах и в центре крупного экваториального материка, густо покрытого травяными болотами и грозовыми фронтами. Десантный корабль встроился в их радиообмен, и общий энергопоток сражения сообщил о приближении нескольких эскадрилий атмосферных истребителей Тёмных.

Бортовые стрелки десантного корабля открыли встречный огонь, и передовая пара истребителей исчезла в ярких вспышках аннигилирующего антивещества. Остальные противники отказались от лобовой атаки и рассыпались в манёврах высшего пилотажа.

– Валькириям приготовиться к десантированию! – прозвучал приказ капитана десантного корабля, и Иннгунн коснулась сознанием участка палубной поверхности, находящегося рядом со свечением её десантного места. Десантный люк удобней всего сформировать здесь, потеря времени между выходом из свечения и десантированием будет минимальна.

Уже видно, что наземный бой идёт только на экваториальном материке, на небольшом плоскогорье, затерянном посреди гнилых болот. На обоих экваторах подразделения Сияющих не позволяют противнику захватить или уничтожить какие-то массивы сложного оборудования, там сражение кипит в воздухе. Крейсера дежурных подразделений, первыми прибывших на помощь атакованной научной экспедиции, роились над полюсами и вели бой с полчищами вражеских армад, превосходящих их численностью в десятки раз.

Но основной удар Тёмных пришёлся по болотному плоскогорью, где расположена крупная научная база. Сейчас над ней, сразу на нескольких орбитах, кипит жесточайшее сражение. Сама база наполовину лежит в руинах, жилые и общественные постройки разрушены и пылают, технологические мегалиты повреждены, всюду кишат многометровые боевые роботы Тёмных, сумрачное небо над базой заполнено атмосферной техникой противника и каждый миг вспыхивает десятками взрывов и сотнями выстрелов.

Десантный корабль сбил ещё одну пару вражеских истребителей, остальные противники завершили манёвр окружения и устремились в атаку с четырёх сторон, включая верхнюю полусферу. Сияющая сфера десантного корабля резким ускорением изменила траекторию движения, уходя вертикально вниз, расплющила не успевшего увернуться врага и мгновенно рухнула на два десятка километров, оказываясь под верхним слоем атмосферных фронтов. Пространство вокруг сразу же потемнело, наливаясь грязными поблекшими красками, воздух стал пыльным и мокрым, видимость упала до уровня вечерних сумерек. Кипящая внизу битва вспыхнула сонмом крохотных огоньков звёздного света, обозначающих сражающихся воинов Сияющих, вспышки наземных взрывов на фоне грязного полумрака выглядели одновременно яркими и размазанными, теряя чёткость очертаний. Судя по вибрациям Кристалла Наблюдений, планета подверглась радиоактивному заражению много тысяч лет назад. Наверное, во время Великой Ассы.

Смертельная карусель воздушного боя стала быстро приближаться, от неё отделились полкруга бойцов Сияющих и устремились навстречу десантному кораблю. Преследующие его истребители Тёмных переключились на новые цели, и вспышки разрывов засверкали вокруг слившейся с корабельным контуром Иннгунн.

– Командор Вигдис! – На частоте Валькирий вспыхнул образ Гармоничной воительницы. Даарийская красавица реяла над повреждённой вершиной каменного мегалита Концентратора энергии, расправив переливающиеся сонмом энергопотоков огромные крылья. Судя по напряжению её личного контура, Гармоничная Валькирия держала Щит своего бойца, и прямо сейчас в её ёмкость бил сильный поток жёсткой энергии. – Передаю координаты точки встречи! Найди меня!

Гармоничная Валькирия отключилась, и Вигдис отдала приказ десантироваться. Иннгунн единым отработанным до рефлекса импульсом сформировала прыжковый люк и покинула десантный корабль. Слившийся с общим энергопотоком боя личный энергоконтур принёс отголосок стремительно приближающегося сгустка перевозбуждённых элементарных частиц, и Иннгунн выполнила манёвр уклонения, уходя с линии огня. Вражеский заряд с шипением прошил липкий пыльный воздух, проходя мимо, и Валькирия набрала ускорение, переходя на противоракетный ход. Сознание определило низкий уровень содержания кислорода в избыточно радиоактивной атмосфере, задействовало Кристалл Дыхания и машинально произвело наложение полученных координат на местность внизу. Охваченная кипящим сражением научная база была затянута дымом, но привязываться к ориентирам не пришлось. Сверкающие всплесками обрабатываемых энергопотоков громадные крылья Гармоничной Валькирии в условиях вечного полумрака было видно издалека.

Четвёрка Высших Валькирий на лету приняла атакующее построение и помчалась к точке встречи прямо через беспрерывно вскипающий разрывами воздушный бой. Размерами местная Земля была сопоставима с Мерцаной, но её гравитация оказалась ещё меньше, чем на Орее, и даже при небольшом увеличении энергии, подающейся на Кристалл Полёта, ускорение получалось существенным. Сознание отработанной последовательностью мыслей просчитало необходимые поправки для работы с Кристаллом Полёта, и Иннгунн поняла, что не все противники успешно проделали то же самое. Пилоты Чёрных явно привыкли к более высокой силе тяжести и потому совершали ошибки в выполнении сложных боевых элементов. Один из них как раз вышел из боевой петли на мгновение позже положенного, затянув манёвр и подставившись под удар, и мчащаяся мимо Иннгунн влепила ему заряд антивещества прямо в кабину. Взрыв получился неожиданно сильным, видимо, защитное поле у этой боевой машины уже было просевшим.

«Ура!» – мысленно обрадовалась Иннгунн. Хотя бы одного врага она точно сразила!

В следующий миг на неё набросились два десятка истребителей Чёрных, и личный контур вспыхнул ощущениями приближающихся ударов. Иннгунн выжала максимум из своих лётных умений, чтобы избежать большинства попаданий, но две ракеты Тёмных всё же пришлось принять на защиту. Сверху на противников ринулись бойцы Сияющих, кто-то из Чёрных полыхнул вспышкой взрыва, остальные поспешили отступить под прикрытие более мощных боевых машин своих Красных товарищей. Бойцы Сияющих ринулись следом, и на их место из-за грязных облаков вывалилась ещё одна эскадрилья Чёрных, преследуемая четвёркой бойцов Сияющих.

– В бой не вступать! – на частоте Валькирий прозвучал приказ Вигдис. – Ускорение!

Вырваться из охваченного битвой пространства было невозможно, сражение кипело повсюду, и приходилось идти напролом, огибая мчащиеся навстречу самолеты Чёрных и атмосферные истребители Красных. Внизу замелькали огоньки вспыхивающих ракетных двигателей, и Четвёрка Валькирий синхронным рывком ушла в противозенитный манёвр. Ракеты оказались управляемыми, и пришлось сжечь их на подлёте, чтобы не тащить за собой. Здоровенный боевой робот Тёмных, ведущий ракетный огонь по Валькириям из развалин научной базы, подпрыгнул на прыжковых ускорителях и попытался достать четвёрку точеных женских фигурок сосредоточенным залпом ускорителей частиц. Эмиттеры его орудийных портов вспыхнули, мгновенно раскаляясь, и в следующий миг в робота врезалось нечто лучисто-чёрное. Робот с громким взрывом лопнул на несколько частей, осыпаясь в дымящиеся руины, и чёрное пятно лучистой энергии стремительным рывком набрало высоту, возвращаясь к позиции Гармоничной Валькирии.

Двигающийся внутри антиоболочки Гармоничный боец молниеносными кругами перемещался в развалинах научной базы, удерживая Гармоничную Валькирию в центре своей зоны ответственности, и уничтожал наиболее массивных роботов Тёмных. Многометровые человекообразные уродцы из стали наступали густым потоком со всех сторон, возвышаясь над пылающими развалинами уничтоженных строений. Под их прикрытием, словно тараканий поток между нагромождений руин, быстро тёк разношёрстный металлический ковёр из наземных боевых машин и низкорослых чернокожих солдат, закованных в неуклюжие железные экзоскелеты. Приземляющиеся на безопасном расстоянии от охваченной сражением базы транспортные корабли Тёмных безостановочно высаживали новые наземные подразделения чернокожих, и атака на Сияющих не прекращалась ни на миг.

Разбомблённая научная база сражалась в полном окружении. Центр обороны находился прямо под позицией Гармоничной Валькирии и располагался внутри поврежденного мегалита, вмещающего центральный Концентратор энергии научного комплекса. У его подножия, образовывая периметр защитной окружности, стояло два десятка десантных кораблей и Светоч Ближнего Боя. Щиты десантных кораблей закрывали мегалит от ударов с воздуха, штурмовые отряды бойцов дрались с Тёмными в окружающих развалинах. Два круга Валькирий обеспечивали медицинскую поддержку ведущим бой воинам, ещё один круг занимался научной экспедицией. Раненых извлекали из развалин под огнём противника, уносили вглубь обороны и укладывали в стазис-капсулы. Внутри мегалита их было расставлено порядка двухсот, большая часть уже хранила в себе гражданских Сияющих, в некоторых других лежали бойцы, получившие тяжелые ранения.

– Командор Вигдис! – представилась Вигдис, едва Четвёрка зависла возле Гармоничной Валькирии. – Нам приказано сменить вашу пару! Ваш Светоч нужен на орбите!

– Без нас тут станет совсем тяжело. – Гармоничная Валькирия тяжело выдохнула, и Иннгунн ощутила, как по каналу сброса из её ёмкости одномоментно ушла половина накопленного потенциала. – Тёмные текут бесконечным потоком.

– Помощь уже идёт! – сообщила Вигдис, ловко перекрывая дистанционной защитой гиперскоростную боеголовку Тёмных, прорвавшуюся через вскипающий взрывами воздушный бой. Начинённая радиоактивным взрывчатым веществом стальная болванка ударила в силовое поле, распадаясь на атомы. – За нами выдвигаются две группировки!

– Это хорошо. – Гармоничная Валькирия облизала сухие губы. – Гражданским тут досталось… – Её белоснежные волосы и звёздного цвета глаза неожиданно вспыхнули ярким свечением, реагируя на мощный поток возлюбленного, и рядом с ней замерло антрацитово-чёрное пятиметровое облако антивещества, сблизившееся в молниеносном ускорении.

Гармоничный ветеран погасил антиоболочку и коротко отсалютовал Четвёрке:

– Во славу Расы! – Он влил в поток своей половинки мощный импульс энергии, убедился, что утомлённая воительница быстро приходит в норму, и заявил: – У нас новый приказ: передать зону ответственности Высшим Валькириям и прервать высадку наземных сил противника. Готовь Светоч! Тёмные не ждут контрудара, момент очень удачный!

Мгновенно посвежевшая Гармоничная Валькирия умчалась к Светочу, и Гармоничный ветеран обернулся к Вигдис:

– Передаю координаты! Это самый северный мегалит, Широкополосный Кристалл Дальней Связи. Там закрепилась наша штурмовая подгруппа, без меня основной удар придётся на них. Отправляйтесь туда, вам надо продержаться полчаса! Действуйте!

Даарийский исполин умчался к подножию мегалита, навстречу поднимающемуся Светочу, и сходу влетел в возникший в обшивке люк. Люк немедленно исчез, и Иннгунн проводила взглядом быстро набирающую высоту серебристую сферу, опоясанную свастичной обручальной вязью.

– За мной! – Вигдис сорвалась с места в ускорении, и её подчиненные ринулись следом. Командор на лету уклонилась от очереди автоматической пушки, бьющей в нее с плеча уродливой человекообразной ходячей железяки, и шепотом добавила: – Какая прелесть! Это был Обручальный Светоч! Настоящий! Я такого своими глазами ещё не видела! Ответный удар, залпом! Огонь!

Четвёрка нанесла по стреляющему уродцу сосредоточенный ответный удар, защита робота не выдержала потока антивещества, полыхнул взрыв, и роботу вырвало плечо с корнем. Ходячая железяка сильно заискрила, неуклюже забирая в сторону, и уткнулась в развалины горящего строения. Прямо из пылающего пламени выскочил боец Сияющих и вскинул руки в сторону ближайшей ноги механизма. Боевые Кристаллы на его могучих запястьях коротко полыхнули, отзываясь на резонансный всплеск, и парный заряд антивещества разворотил стальную конечность. Робот рухнул, словно трухлявая стена, и общий энергопоток боя донёс до Иннгунн панические вибрации чахлого энергоконтура – пилот опрокинувшейся машины увидел надвигающегося на него воина Сияющих.

Четвёрка промчалась дальше, завивая сложную серию противозенитных манёвров, и достигла северного мегалита. Трёхсотметровая четырёхгранная пирамида, сложенная из массивных каменных блоков, зияла пробоинами; хрустальное навершие фазированной антенны дальней связи было расколото в нескольких местах, на месте центрального элемента навершия зиял глубокий разлом, свидетельствующий о прошедшем аварийном отстреле буя экстренной тревоги. Картина первых мгновений нападения стала ясна сразу: противник знал, где у научной экспедиции Сияющих расположено оборудование дальней связи, и враги нанесли по нему мощный удар. Скорее всего, нападение на экспедицию началось именно с этого. Нападающие стремились мгновенно лишить Сияющих межгалактической связи и исключить вызов экспедицией военной помощи. Частично это им удалось, и экспедиция не погибла полностью исключительно благодаря тому, что враги не уничтожили экстренный буй.

В настоящий момент на мегалит накатывались волны закованной в экзоскелеты пехоты Чёрных, поддерживаемой летающими танками и массивными боевыми роботами человекоподобных форм. Полкруга Даарийских бойцов в стремительных манёврах высшего пилотажа беспрерывно кружили в сумрачном грязно-водянистом небе вокруг мегалита и вели воздушный бой с техникой Чёрных, ещё одна четвёрка молниеносными ускорениями перемещалась в более нижнем воздушном эшелоне, прикрывая воздушный круг от атак с земли. На хлюпающей дождевой грязью поверхности в неполном составе дрался второй круг, беспрерывно смещаясь вокруг пробитого мегалита в сложном рисунке тактических приёмов. Всё вокруг вспыхивало, взрывалось и разлеталось брызгами испаряющейся воды и кипящего металла, атакующий противник нёс большие потери, теряя солдат сотнями, но вражеское наступление не прекращалось.

Центральным сегментом обороны дерущихся в окружении бойцов Сияющих являлась четвёрка особенно мощных воинов. Хлёсткие и жёсткие импульсы их личных энергоконтуров, каждое мгновение резонирующие с Боевыми Кристаллами усиленной архитектуры, издали отражались в общем энергопотоке сражения, свидетельствуя о высокой силе владельцев. Все четверо были рождены в Священное Лето и являлись опытными ветеранами, прошедшими не одну сотню битв. Могучие пятиметровые гиганты, прикрывая друг друга, принимали на себя огонь самых массивных боевых роботов противника и уничтожали наиболее тяжёлую технику.

В тот миг, когда Четвёрка Высших Валькирий пошла на снижение, рвущиеся в атаку солдаты Чёрных заметили приближающихся воительниц, и интенсивность вражеского радиообмена резко возросла. Из-за дымящихся руин разрушенного здания, прямо поверх которых валялся искорёженный остов взорванного боевого робота противника, выскочил ещё один стальной уродец и, на ходу огибая уничтоженного товарища, произвел ракетный залп. Два десятка ракет грязными струями брызнули в небо, разделяясь на сотню боеголовок, и Четвёрка Валькирий слитным взмахом расправила энергокрылья, выставляя защиту. Ракетный поток растворился в силовом поле, и уродливая двуногая железка перешла на атаку скорострельными пушками. Многоствольные орудийные блоки взвыли, начиная осевое вращение, и исторгли из себя потоки тупоносых болванок, выполненных из обеднённого радиоактивного металла. В следующий миг следом за первым стальным уродцем выскочил второй такой же и тоже произвёл ракетный залп. Волны чернокожей пехоты что-то воодушевлённо взревели, и плотность огня возросла.

Один из сражающихся Даарийских ветеранов перешёл с бега на полёт и резким ускорением достиг ведущего огонь робота. Рождённый в Священное Лето воин прилепился к боковой бронеплите где-то под уродливой рукой противника, содрогающейся от работы оружейной подвески, и его Боевые Кристаллы нанесли удар в упор. Изрыгающий сотни ракетно-артиллерийских снарядов стальной механизм судорожно дрогнул и внезапно взорвался с огромной силой, расцветая бутоном кипящего пламени. Бойца Сияющих отшвырнуло в сторону, но в этот же миг опытный ветеран перевёл неуправляемый полёт в стремительный вираж и резким ускорением прилепился под оружейную подвеску второго робота противника. Могучий ветеран нанёс удар, стального уродца разворотило точно так же, как первого, но совокупный урон от близкой аннигиляции столь мощных зарядов антивещества оказался слишком высоким. Защиту бойца пробило, его отбросило на десяток метров, и воин упал в дымящиеся руины.

– Иннгунн – эвакуация! – Кристалл Связи полыхнул привычным приказом командора Вигдис. – Остальным – Боевое Слияние! Дистанционный Щит!

Тройка Высших Валькирий зависла в воздухе, синхронным импульсом личных энергопотоков сливаясь в Круг Щита, и Иннгунн подала максимум энергии на Кристалл Полёта, опасаясь не успеть. Ускорение получилось столь стремительным, что она едва не врезалась в развалины рядом с лежащим ветераном. Круг Валькирий уже накрыл раненого дистанционной защитой, Иннгунн отточенной на многолетних тренировках последовательностью действий подхватила раненого в гравитационное поле и поднялась в воздух, отстреливаясь от бегущих к ней со всех сторон стальных экзоскелетов.

– Отходи, сестрёнка, не останавливайся под огнём! – Чья-то могучая ручища в сияющих от избытка личной энергии доспехах отодвинула её, словно пушинку.

В руке пятиметрового Даарийского гиганта ярко вспыхнул тахионный клинок, и могучий ветеран резким дуговым ударом рассёк надвое бросающуюся на Иннгунн пару закованных в стальную броню чернокожих коротышек. Воин мгновенно перешёл с ближнего боя на дальний, и его Боевые Кристаллы разнесли на фотонные вспышки следующую пару врагов. Передовая цепь атакующих оценила степень угрозы и перенесла на рождённого в Священное Лето бойца сконцентрированный огонь, но Круг Вигдис уже встроился в его поток и образовал канал сброса. Защита ветерана многократно возросла, и он увеличил интенсивность сокрушительных ударов. Иннгунн как можно быстрее взмыла в воздух, унося раненого, и Кристалл Связи вспыхнул образом могучего Даарийского командора.

– Как он, сестрёнка?

– Живой! – Иннгунн на лету проводила предоперационное целительное вмешательство. – Сильный ожог энергоконтура и тяжёлая контузия! Три осколочных ранения, два слепых, одно навылет. Кровотечение я остановила, но осколки необходимо извлечь побыстрее, иначе оно возобновится!

– Добро! – Даарийский командор прислал ей образ внутренней схемы мегалита с отметкой безопасного места и продолжил бой.

Внутри мегалита было дымно, грязно и ещё мрачней, чем снаружи. Через многочисленные проломы, под которыми лежали груды битого камня, внутрь исполинского сооружения сыпалась радиоактивная пыль и падали мутные капли фонящей дождевой жижи. Лучи солнечного света, едва пробивающиеся через пыльную атмосферу планеты и густую грязную облачность, кое-как обозначали рваные периметры проломов, если поднять голову вверх. На хоть какое-то освещение их скудных сил уже не хватало, и Иннгунн изменила структуру зрения с дневной на ночную. Собственное освещение мегалита не функционировало, так что эффективнее действовать с ночным видением. Строение достаточно велико для того, чтобы в случае чего успеть перейти на дневное зрение, пока будешь вылетать наружу.

По указанным могучим командором координатам обнаружился Кристалл Стационарной Защиты, внутри поля которого лежали четверо Даарийских бойцов, находящихся в режиме Саморегуляции. Пространство внутри защитного купола было наскоро очищено от обломков и грязи, на этом санитарная обработка закончилась, видимо, времени у тех, кто эвакуировал раненых, на большее не оставалось. Иннгунн на лету подала импульс энергии на опознавательный каскад Кристалла Стационарной Защиты, не дожидаясь, когда его энергоконтур зафиксирует приближение бойца Сияющих, и силовое поле пропустило быстро сближающуюся воительницу. Валькирия уложила раненого на свободное место, активировала весь спектр медицинской аппаратуры и начала действовать.

Судя по вибрациям окружающих энергопотоков, стазис-капсул в радиусе досягаемости не имелось. Вообще внутри мегалитов их обычно не бывает, ведь подобные сооружения выстраиваются в точках пиковой активности энергетических меридианов планеты, то есть там, где энергия магнитного поля Земли, проходя через планетарную толщу, приобретает те или иные конкретные характеристики максимальной силы. Мегалит сам по себе и есть прибор, обрабатывающий этот планетарный энергопоток. Разные сооружения возводятся под разные цели, этот мегалит был выстроен для взаимодействия с Широкополосным Кристаллом Дальней Связи. Архитектура постройки и свойства материалов, пошедших на её сооружение, призваны запитывать межгалактический передатчик без участия мощного оператора. А если внутри сооружения нет операторов, то незачем хранить в нём стазис-капсулы. Но этот мегалит выстроен для научной экспедиции, так что стазис-капсулы здесь могли и быть.

Это же экспедиция на чужой планете в чужой галактике, у Иннгунн только сейчас хватило времени подключиться к геотемпоральному каналу мегалита. Канал обрабатывал излучения планеты и сломаться не мог в принципе, ибо для подобной поломки нужно, чтобы мегалит рухнул целиком. Сейчас эффективность канала в силу значительных повреждений строения была низка, но внутри мегалита не составляло труда считать основные его показатели. Планета, на которой сейчас находилась Иннгунн, являлась частью одного из бесчисленных Миров Красной Расы и в территориальном плане была расположена довольно выгодно, но между данной галактикой и Рубежом лежало огромное расстояние, включающее сотни других Миров. У столь удалённой экспедиции должна быть межгалактическая связь, не зависящая от степени личной силы оператора.

Не потому, что в составе экспедиции может не оказаться столь высококвалифицированного Сияющего. Как раз в подобные экспедиции Советы Каст направляют достаточное количество многоопытных специалистов. Просто случиться может всякое. Например, как сейчас. И возможность связаться с пространством Сияющих должна быть у каждого участника научного проекта, даже если он ещё молод, ранен или вообще не является Сияющим, а принадлежит к цивилизации союзников, на Земле которой и действует экспедиция. Правда, конкретно сейчас враги, напавшие на учёных, точно знали, что такое мегалит межгалактической связи и как он работает. Тёмные разрушили Кристалл Дальней Связи, наверное, они же уничтожили и стазис-капсулы, если таковые здесь имелись. Ведь стазис-капсула в неактивном состоянии совсем не такая прочная, как в активном. Активную стазис-капсулу так просто не разбить, а вот неактивные, если они здесь были и попали под удар Тёмных такой силы, уцелеть не смогли.

Значит, действовать необходимо самой. Из четырёх раненых трое не смогут восстановиться в режиме Саморегуляции быстрее, нежели за сутки, их раны слишком тяжелы. Четвертый справится вдвое скорее, но это тоже долго, ведь вокруг идёт бой. Иннгунн полностью обеспылила воздух внутри защитного купола, изменила степень ионизации на оптимальную для максимальной скорости регенерации тканей и приступила к исцелению только что эвакуированного бойца. Рождённый в Священное Лето ветеран был старше её на два Круга Лет и имел столь мощный энергопоток, что продавить его без медицинского оборудования её сил было недостаточно. Но медицинское оснащение Валькирии рассчитано на все случаи жизни, а совместно несколько Высших Валькирий могут исцелить даже Гармоничного.

Зарегенерировать сквозное ранение Иннгунн смогла быстро. Со слепыми пришлось повозиться, зазубренные осколки вражеского робота оказались кривыми и гнутыми, поэтому выходили медленно. На выталкивание из ран инородных тел и последующее промытие раневых каналов пришлось потратить на четверть больше крови пациента, чем требует подобная операция без осложнений. Зато регенеративная функция у могучего ветерана оказалась столь мощной, что заживление ран проходило вдвое быстрее, нежели стандартная скорость воздействия Кристалла Регуляции. Раненый открыл глаза, когда Иннгунн заканчивала исцелять контузийный центр на коре его головного мозга.

– Во славу Расы, сестрёнка, – негромко произнес ветеран, пытаясь встать. – Командование прислало Высших Валькирий! Это вовремя. У нас тут жарко.

– Погоди немного, братик, тебе ещё нельзя вставать! – Прекрасная воительница осторожным движением не позволила раненому встать и вернула его в горизонтальное положение.

– Мне нужно вернуться в бой. – Ветеран ощутил, что ещё слаб, и недовольно поморщился. – Нас слишком мало…

– Через девять частей ты вернешься. – Иннгунн поднесла к его губам флягу. – Попей! Надо усилить скорость восстановления кровяного запаса! Только пей всё!

Раненый послушно осушил флягу, и Валькирия вернула ёмкость в молекулярное сращение со своей бронёй. К тому времени, когда настанет пора поить следующего раненого, фляга синтезирует воду в полном объёме. Вообще в таких случаях нужно поить раненого из его собственной фляги, если она не пуста, ибо, если раненых много, своей на всех не хватит. Но сейчас время есть, а ему с такой скоростью регенерации лучше бы попить ещё.

– Благодарю, сестричка! – Ветеран потянулся за собственной флягой. – Можно ещё?

– Пей, братик, тебе нужно, – подтвердила Иннгунн. – Зачем ты бил робота антивеществом в упор? Ты едва не погиб!

– Это самый быстрый способ уничтожить эту модель робота Чёрных. – Даарийский боец поднёс флягу к губам. – У них в том месте, под рукой сбоку-сзади, расположен боезапас. Броня и силовое поле над ним усилены, но одного сдвоенного удара хватает, если в упор. Издали придётся возиться дольше, Чёрные пытаются убирать это место из-под огня.

– Я думала, огромные боевые роботы – это оружие Красных. – Валькирия усилила целительное воздействие. – Чёрные предпочитают всякие танки, самолёты и бронированные экзоскелеты. Было неожиданно увидеть здесь человекообразных роботов. Я даже не сразу заметила, что это техника Чёрных.

– Красная Раса не делает человекообразных боевых роботов, – объяснил воин. – Подобная конфигурация тяжёлой боевой машины гораздо менее эффективна. У роботов Красных птицеобразные лапы и очень высокий уровень эргономичности дизайна. Красные лидируют в области техногенной науки с большим отрывом, поэтому у них всё просчитано до мелочей. Здесь нас атакуют Чёрные, их науке такую боевую машину не построить, поэтому они покупают очень старые технологии, которые в состоянии воспроизвести. Это для них очень сложно и ещё более дорого, так что позволить себе боевых роботов может мало кто из Чёрных. Поэтому они делают роботов человекообразными, чтобы деморализовать противника, мол, это не роботы, это они сами и есть такие здоровые, железные и ужасающие. Чёрные в основном воюют друг с другом, а они очень суеверные и впечатлительные. Запугать их каким-нибудь колдуном бывает легче, чем оружием. С Валькириями у них и вовсе связаны совершенно ужасные ассоциации!

Боец слабо улыбнулся и принялся пить. Иннгунн вспомнила реакцию атакующего противника на появление её Четвёрки и задала вопрос:

– Как они вообще здесь оказались? Пространство шести энергонов находится через половину Вселенной отсюда! Красные специально их сюда привели?

– Обычно так поступают Серые. – Голос ветерана был ещё слаб. – Гермафродиты любят воевать чужими руками, большая часть их подвидов трусовата в мужской фазе и слишком подла в женской. Как бы там ни было, на это нападение Тёмные не поскупились – я никогда не видел даже половины такого количества войск противника. Нас маловато для такой толпы.

– Вскоре сюда прибудет вся Даарийская группировка из Мира Пограничной, командование уже накапливает силы. Но почему вы удерживаете мегалит? Он же бесполезен без Кристалла Связи.

– Зато Тёмные считают, что он невероятно важен. – Раненый сделал несколько глотков и продолжил: – Агрессоры, напавшие на Хель, не слишком-то хорошо знают устройство наших мегалитов.

– Хель?! – Иннгунн невольно удивилась. – Эта планета называется Хель? Сияние? Действительно?! Или это на языке Серых?

– Действительно она называется Хлябь. – Воин коротко усмехнулся и сделал ещё глоток. – Местные прозвали её так с тех пор, как после окончания Второй Ассы тут всё сгорело в ядерном огне и превратилось в гнилой пластилин. Но после того как стараниями наших гражданских каст планета начала возрождаться, местные переименовали её по имени этой базы. Когда-то давно, в знак твёрдых намерений вернуть этой Земле былую силу, специалисты гражданских каст назвали базу «Хейлль», то есть «Увеличение Силы», «Возвеличивание». Но в здешнем наречии нет таких звуков, и местные сократили его до «Хель», сказали, мол, всё равно на базе работают Сияющие, поэтому там всегда сияние. А на языке Серых «сияние» не «хель», а «хэлл».

– Местные? – Валькирия сосредоточилась на максимальной скорости компенсации потерянного раненым объёма крови. – Разве они здесь есть? Тут же жить негде.

– Города зарыты под землю, – объяснил ветеран. – Их совсем мало, но они большие и находятся довольно глубоко. Спасаются от радиации, ядов и смертельных бактерий.

– Это наша каста так им отомстила за Вторую Ассу? – опешила Иннгунн.

– Нет, конечно. – Организм раненого ветерана стремительно наращивал объём крови, и воин делал глоток за глотком. – Мы не загрязняем планеты и не уничтожаем биосферу, мы истребляем только тех, кто отвечает требованиям канона «смерть за смерть». В конце Второй Ассы здесь побывала карательная эскадра, она сровняла с землёй местные столицы и уничтожила тогдашнее руководство в составе всей вертикали сверху донизу. И покинула солнечную систему.

– И местные передрались за освободившуюся власть? – поняла Валькирия.

– Как всегда. – Даарийский боец пожал могучими плечищами. – У Тёмных редко бывает иначе. А эта цивилизация тогда была в галактических лидерах и являлась центром крупной империи или вроде того. Резня за власть вспыхнула у них очень быстро и закончилась междоусобной войной на уничтожение. Кто-то в ней даже победил, но вряд ли победители остались довольны результатом. Планета превратилась в радиоактивную жижу, населённую смертельно опасными бактериями. Все, кто выжил, с тех пор живут под землёй и частично в космосе. Численность населения сильно упала, и местные оказались на задворках галактической жизни. Если бы не выгодное транспортное положение этой солнечной системы, тут бы всё вообще выродилось. А так местные перебивались какими-то заработками с транзита, кажется, так. Я плохо разбираюсь в товарно-денежных отношениях Тёмных.

Воин сделал ещё несколько глотков, теперь уже не торопясь.

– Почему они не попытались возродить свою Землю? – Иннгунн убедилась, что восстановление объёма крови успешно завершается, и сместила фокус медицинского оборудования на регенерацию разорванных ранениями тканей.

– Они попытались. – Даариец прирастил к своей броне опустевшую флягу, и его белоснежные волосы усилили свечение. – Но не смогли. К концу Второй Ассы их цивилизация была одним из лидеров в области техногенной науки, и в ходе междоусобицы они долбили друг по другу оружием поинтереснее примитивного термоядерного. И сломали своей планете магнитное поле. Чуть не остались без атмосферы. Хорошо хоть не разрушили Землю целиком. Так и живут с тех пор.

– Но разве возможно восстановить магнитное поле планеты? – усомнилась Валькирия. – Или кто-то из Высокомерных Тёмных в кои-то веки сделал что-то хорошее?

– А такое бывает? – Могучий боец скептически поморщился. – Тут всё произошло проще: несколько тысячелетий назад до местных дошли слухи о системе Сурт.

– Сурт? – Иннгунн удивилась. – Но она же в другой галактике. Далеко отсюда.

– Точнее – очень далеко, – подтвердил ветеран. – Поэтому здесь о ней узнали спустя сотни тысяч лет после того, как Сияющие установили там оборудование, удерживающее звезду от взрыва. Местные долго копили то ли деньги, то ли энергию, то ли всё вместе, потом добрались до системы Сурт и попросили Сияющих о помощи. Гражданские касты прислали сюда специалистов, потом построили научную базу и установили на полюсах оборудование, выправляющее искорёженное магнитное поле. С тех пор оно действует несколько тысяч лет, и планета понемногу оживает.

– Что же в этом такого жуткого, что сюда напали другие Тёмные, да ещё в таком количестве? – не поняла Иннгунн. – Откуда взялось столько врагов, да ещё Чёрных?

– Не знаю. – Воин прислушался к собственному самочувствию. – Но за триста пятьдесят тысяч лет, прошедших со Второй Ассы, эти враги изрядно позабыли о наших возможностях. Специалисты гражданских каст на этой базе не погибли только благодаря экстренному бую. Похоже, враги попросту не знали о том, что он есть. Они нанесли по мегалиту межгалактической связи настолько мощный удар, что Широкополосный Кристалл раскололся мгновенно. И, как полагается в случае гибели, отстрелил аварийный буй с экстренным предупреждением. Буй успел отправить сигнал бедствия, потом Тёмные его взорвали. И с тех пор атакуют мегалит, считая, что он всё ещё способен поддерживать дальнюю связь. Это нам на руку, потому что оттягивает сюда значительные силы противника, и Валькириям легче разыскивать в руинах раненых и погибших гражданских.

Могучий ветеран поднялся на ноги, и его глаза вспыхнули звёздным огнём, сбрасывая излишек биоэнергии, сгенерированный проверочной вибрацией энергоконтура:

– Я могу вернуться в сражение! Благодарю тебя, сестрёнка, ты сработала очень хорошо, остальное потом долатают Целители! У тебя очень красивые переливы потоков личного контура, сразу видно, что ты Высшая. Желаю тебе обрести свою половинку. Во славу Расы!

Боец вскинул руку к звёздам, подал на Кристалл Полёта мощный импульс и умчался к ближайшему пролому в массивной стене изрешечённого пробоинами мегалита. Иннгунн обновила уровень обеспылевания и ионизации воздуха внутри защитного купола, повысила содержание кислорода и занялась следующим раненым. Раны троих лежащих в режиме Саморегуляции бойцов слишком тяжелы, уже само по себе победа, что они смогли в таком состоянии войти в режим Саморегуляции. Не иначе, у каждого из них имелся практический опыт этой процедуры. Но чтобы вернуть их в строй без вмешательства касты Целителей, одной Валькирии придётся возиться пару дней.

– Вигдис! – Иннгунн вышла на связь со своим командором на частоте Валькирий.

– На связи! – мгновенно откликнулась та. Судя по частым мощным всплескам и ураганным провалам её энергоконтура, сёстры продолжали держать Круг Щита, и к нему уже были подключены все рождённые в Священное Лето бойцы.

– Тут четверо раненых! – доложила Иннгунн. – Троих в одиночку оперативно на ноги не поставить, четвёртого верну в строй через полчаса. Бой к этому времени закончится!

– Не закончится! – Губы Вигдис резко посинели: из ёмкости одномоментно ушёл весь потенциал – могучие воины забрали всё для нанесения особо мощного удара. – Командование привело сюда обе группировки, нашу и Харрийскую. Харрийская сразу ушла через вражеские ноль-врата в какой-то Мир Серых, наша работает здесь. Боевые Асы вышли из боя, чтобы не уничтожать противника, которого могут уничтожить те, кто ещё не заполнил свою Сущность на максимум. Штаб флота сообщил о затягивании сражения ради максимальной эффективности исполнения Удела! У нас есть не меньше часа! Исцели раненого и вливайся в Круг Щита, пока сюда не прислали кого-нибудь ещё!

Энергоконтур Вигдис полыхнул мощным всплеском, и Иннгунн ощутила, как кровь командора мгновенно разогревается до сорока двух градусов. Враги вели по могучим ветеранам массированный огонь, и канал сброса приносил поток входящей энергии в режиме максимальной загрузки пропускной способности.

– Добро! – подтвердила Иннгунн. – Обрати внимание на ветерана, которого я только что исцелила! Его поток имеет соответствие с твоим, мне так показалось.

– Это вряд ли. – В до предела перенапряжённом энергоконтуре очаровательной Даарийской воительницы не осталось места для вибраций скепсиса. – Сейчас не до этого! Действуй!

Иннгунн вышла из эфира и сосредоточилась на следующем раненом бойце. Валькирия приподняла раненого над каменной поверхностью Кристаллом Антигравитации, чтобы исключить отток биоэнергии через каменный пол, и поместила пациента в поле Кристалла Регуляции. Вернуть его в строй она сможет достаточно быстро. Этот воин получил множество проникающих ранений. Противник неоднократно концентрировал на нём огонь, видимо, боец находился на острие прорыва. Его соратники делились с ним защитным полем, это видно по характеру полученных ранений – их очень много, но все они неглубокие. Значит, его защита лопнула сразу везде, но она была очень мощной, и пробивший её град зарядов к тому моменту утратил большую часть своей энергии.

Саморегуляция уже вытолкнула поражающие элементы из половины ран, и Иннгунн сосредоточилась на извлечении остальных. Поверхность брони раненого воина вовремя зарастила полученные пробоины и остановила кровотечение, но из-за обилия ран общая потеря крови была значительной. Из-за этого Саморегуляция идёт медленно, однако когда рядом нет никого, кто мог бы исцелить твои раны, то лучше так, чем никак.

Но сейчас помощь пришла, и Валькирия принялась за дело. Даарийская воительница начала одновременное воздействие Кристаллом Регуляции на все раневые каналы, аккуратно заставляя соприкасающиеся с инородными телами мышечные волокна сокращаться в требуемой последовательности. Выталкиваемые мышечными сокращениями пули и осколки медленно вышли на поверхность кожи и вошли в соприкосновение с внутренней поверхностью брони. Ощутив контакт с инородными телами, броня самостоятельно подхватила поражающие элементы, пропустила их сквозь свою структуру наружу и вытолкнула прочь. Иннгунн усилила скорость регенеративной замены повреждённых тканей и некоторое время занималась исцелением раневых каналов. Сравниться в медицинской эффективности с кастой Целителей невозможно, поэтому скорость исцеления у Валькирии не столь высока, но для полевых условий этого достаточно.

Целитель суть тот, кто ЦЕЛит, то есть восстанавливает целостность. Образы Крови касты Целителей оттачивались миллиарды лет с тех самых пор, когда Раса Сияющих сформировалась как разумный вид. Неудивительно, что превзойти потомственных Целителей в медицинском искусстве невозможно. Но обучением Валькирий занимаются лучшие профессионалы касты Целителей, зачастую это медицинские Асы, и воинская каста очень ценит такую помощь. Потому что в разгар тяжёлого боя от медицинских навыков Валькирии может зависеть чья-то жизнь.

Сейчас, когда со времён Второй Ассы минуло триста пятьдесят тысячелетий и мирная жизнь кипит, словно молодая звезда, активность Созидателей находится на пике. Сияющие совершают множество славных деяний во имя Рода, Родины и Расы, и в гражданских кастах множество Асов. Один из таковых, многомудрый и многоопытный медицинский Ас, обучал целительным деяниям круг Иннгунн в Учебном Центре. И пусть Образы Крови Валькирий несут в себе воинскую, а не целительскую генетику, знаменитому Наставнику не будет стыдно за своих учениц. То, что требует от них полевая медицина, крылатые воительницы освоили в совершенстве.

Регенерацию раневых каналов Иннгунн удалось выстроить настолько эффективно, что у Кристалла Регуляции освободилось немного свободных ресурсов. Раз так, то самое время направить их на восстановление общего объёма крови, это позволит сильнее ускорить все процессы. Носитель высококачественной генетики касты Целителей способен запустить этот процесс на высокой скорости даже без притока воды в организм пациента, но это воздействие является настолько сложным, что в полевых условиях без крайней необходимости его лучше не повторять. Пока обстановка позволяет, нужно напоить раненого. Валькирия сняла с брони пациента принадлежащую ему флягу. Судя по мутному пятну на корпусе, флягу тоже пробило пулей, но за прошедшее время биокристаллический материал зарастил пробоину, вычистил ёмкость и заново заполнил её водой.

– Попей, братик! – Иннгунн мягким импульсом разбудила раненого и поднесла к его губам флягу. – Нам нужно ликвидировать последствия кровопотери.

Боец сфокусировал на ней усталый взгляд и принялся пить, постоянно порываясь что-то сказать. Пришлось нежно, но настойчиво заставить его осушить флягу целиком.

– Бой ещё идёт? – Раненый допил воду, покосился на окружающую защитный кокон пыльную разруху и попытался встать: – Надо прорваться к Центру Истины, там находилась половина гражданского персонала базы в момент нападения!

– Эвакуация уже заканчивается. – Валькирия ласково удержала его в горизонтальном положении. – На орбите высадились две группировки, Харрийцы сразу ушли к источникам агрессии, мы работаем здесь. – Иннгунн прислушалась к командной частоте флота: – Наступление противника остановлено, идёт уничтожение атаковавших систему войск.

– Я ничего не слышу, – хмуро признался воин. – Не чувствую Кристалл Связи.

– Его нет. – Даарийская воительница ускорила процесс регенерации крови и осторожно перенесла действие Кристалла Регенерации на обожжённое лицо бойца. – Он разрушился от множества прямых попаданий по всей площади кристаллического узора. Барабанные перепонки лопнули, но я их уже восстановила. Тебе здорово досталось, братик, но, если полежишь спокойно, я верну тебя в строй через сорок частей. Успеешь принять участие в бою.

– Добро. – Раненый опустил голову на место и заставил себя расслабиться. – Вы из Мира Пограничной?

– Да. – Валькирия обнаружила небольшой осколок, засевший в роговице глаза раненого. Осколок выступающей острой частью царапал воину веко изнутри и разрывал капилляры при каждом движении века. – Не закрывай глаз, братик, я удалю осколок из роговицы.

– Как вы нас услышали? – Взгляд раненого застыл, повинуясь воздействию Кристалла Регуляции. – Тёмные уничтожили Кристалл Дальней Связи одним ударом и сожгли аварийный буй при выходе на низкую орбиту.

– Буй успел подать сигнал. – Иннгунн аккуратно извлекла осколок, залечила раневой канал и принялась восстанавливать выгоревшие кожные покровы лица. – Штаб флота бросил сюда дежурные подразделения, они не дали Тёмным разрушить оборудование на полюсах. К вам пробился Светоч со штурмовыми отрядами, они спасли всех, кто выжил, и удерживали базу до подхода основных сил. Сейчас основное сражение развивается на дальней орбите Хель. У нас с тобой есть шансы успеть уничтожить пару-другую Тёмных!

– У тебя красивая улыбка, сестрёнка. – Боец закрыл глаза. – И поток мягкий, осколок из глаза выходил без боли. У тебя были хорошие Наставники из касты Целителей.

– Наш круг обучал медицинский Ас. Ох и намучился он с нами! – Иннгунн невольно улыбнулась, вспоминая, как в юных летах постоянно рвалась совершенствовать боевые навыки и командование отчитывало её за недостаточное рвение в изучении целительского искусства. – Братик, ты был в составе охраны этой базы? Расскажи, что случилось? Так исцеление пройдет незаметней. Откуда здесь Тёмные в таком количестве?

– Из соседнего спирального рукава. – Раненый воин объяснял тихо, постоянно прислушиваясь к глухим раскатам мощных взрывов, приходящих через многометровую кладку мегалита. – Это лидер среди местных империй, их тут полкруга образовалось с момента окончания Второй Ассы. Местные союзники рассказывали, что какое-то довольно продолжительное время среди них наблюдался паритет, никто не имел возможности вырваться вперёд. Потому что все новоиспечённые империи являлись осколками старой, центр которой был здесь, на Хель. После карательного рейда нашей касты, который уничтожил властителей старой империи, пришедшие им на смену претенденты устроили в этой системе глобальное побоище. В результате которого были уничтожены почти все космические объекты, а сама столица превратилась в груду обломков под толщей токсичного снега, окутанную радиоактивной ядерной зимой.

Боец машинально коснулся рукой пустой фляги, и Иннгунн, не отвлекаясь от исцеления, протянула ему свою. Времени с прошлого раза прошло достаточно, и ёмкость успела наполнить себя почти полностью. Перед вылетом Иннгунн заполнила энергией встроенные в структуру фляги Кристаллы Водного Синтеза до отказа, и скорость восполнения ёмкости будет максимальной ещё долго. Раненый несколько мгновений пил, после чего поблагодарил и продолжил рассказ:

– Старая империя развалилась на кучу новых, но все они являлись обладателями одного и того же уровня технологий, и решающего преимущества не оказалось ни у кого. Со временем кто-то из них достигал прорыва в науке, но шпионаж среди конкурентов был поставлен настолько хорошо, что никто не успевал воплотить новые технологии в военную мощь до того, как новинка попадала в руки остальных.

Рядом с мегалитом ударил особенно мощный взрыв, и сверху на защитный купол рухнуло пару кругов здоровенных бетонных блоков, отскакивая от силового поля в разные стороны. Иннгунн усилила скорость целительного воздействия до максимума своих возможностей. В таком режиме какие-то мелочи останутся недолеченными, но зато раненый вернётся в бой раньше.

– Молодец, сестрёнка. – Воин ощутил смысл её действий. – Целители потом долатают! Надо вернуться к сражению побыстрее! Можешь ещё ускорить Регуляцию?

– Быстрее уже нельзя. – Кристалл Регуляции показывал порог допустимого сочетания скорость-качество, и Валькирия максимально сосредоточилась на своих действиях. – Что было дальше, братик?

– Дальше одна из империй сошлась с Серыми. – Боец закрыл глаза и вновь расслабился, облегчая очаровательной воительнице обработку своих энергопотоков. – И те начали перепродавать им Чёрных наёмников, которых покупали у рептилий. Остальные вроде даже узнали об этом, но было поздно. Самые хитрые оказались в большинстве за счёт пушечного мяса, которое не жалко, и победили. С тех пор они лидеры в этой галактике, остальные довольствуются меньшим, и потому у них часто меняется власть со всеми вытекающими отсюда последствиями. Которые этой планеты не касались три с лишним сотни тысяч лет. Хель давно превратилась в захолустье, а вся политическая и прочая активность сместилась в соседний спиральный рукав. Пока двадцать тысяч лет назад местные не узнали о системе Сурт. Есть такая система в одном из Миров Красной Расы, ты должна знать, это наши союзники с дипломатическим представительством в системе Ярило.

– Я знаю, – подтвердила Валькирия. – Наша эскадра регулярно отрабатывает там полёты в условиях ударного воздействия агрессивной звезды.

– Местные довольно долго копили средства, чтобы добраться до Пограничной, – продолжил воин.

Под действием максимально ускоренной регенерации омертвевшая кожа быстро отслаивалась, и на её месте возникали розовые ткани, восстанавливая сильно обожженное лицо. Сейчас главное – укрепить самый верхний слой кожного покрова, чтобы он мог полноценно взаимодействовать с энергозащитой лица, остальное выправят Целители.

– Сейчас лицо будет чесаться, – предупредила Иннгунн. – Потерпи немного.

– У Тёмных товарно-денежные отношения, – боец несильно поморщился, но тут же расслабил мимические мышцы, – поэтому им за всё необходимо платить, плюс сам феномен денег подразумевает обман и несправедливость при оценке стоимости продуктов труда. Я с трудом понимаю, как они вообще живут, если вообще можно назвать жизнью существование в режиме бесконечной погони за деньгами. В общем, этих самых денег у полуживой цивилизации планеты Хлябь не хватило даже на половину пути к Миру Пограничной.

– Они что, летели туда своим ходом? – изумилась Высшая Валькирия.

– Наполовину. – Воин ощутил смену кожных покровов век и осторожно поморгал. – Своих систем ноль-перехода у них не было, это слишком дорого в условиях денежных реалий, поэтому местные заплатили тем, у кого таковые имелись. Так они прошли примерно половину расстояния до Рубежа, перемещаясь от одной галактики к другой, потом накопленные деньги закончились, и дальше посланники продолжили путь в гиперпространстве.

– Закрой глаза, братик, я проведу исцеление внутренней поверхности века. – Подробности повествования удивили Иннгунн: – Сколько же у них ушло времени на дорогу? Тысяча лет?

– Полторы вроде бы. – Боец закрыл глаза. – Посланцы едва не погибли из-за того, что их оборудование начало выходить из строя из-за длительного отсутствия обслуживания. Им не хватило до Рубежа всего ничего, они даже достигли границ Пограничной, но дальше лететь не могли, поэтому подали сигнал бедствия.

– Сигнал бедствия на окраине Нейтральных Территорий? – Иннгунн прислушалась к всплеску активности на канале Валькирий. Наземный десант Тёмных понял, что заперт на поверхности планеты и отрезан от космоса, и теперь Чёрные бьют всем, что у них есть, включая тактические ядерные боеприпасы. Нагрузка на Круг Щита резко возросла, но сёстры пока держатся. – Обычно там в ответ на сигнал бедствия первыми прилетают какие-нибудь пираты.

– Они и прилетели, – подтвердил раненый. – Посланников спасло то, что в это время система Ярило находилась за Рубежом. Там же ведётся уникальный Эксперимент, но в Нейтральных Территориях нельзя держать крупные войсковые соединения, поэтому за системой Ярило ведётся тщательное наблюдение. Видимо, разведка засекла сигнал бедствия.

Иннгунн подумала, что прибытие корабля из глубины пространства низких энергий зафиксировал разведцентр Дэи, причем мгновенно – раз посланники летели к Сияющим, то и сигнал бедствия был адресован в первую очередь внутрь Рубежа. Когда система Ярило находится за Рубежом, разведцентр каждый сиг времени собирает бесчисленные массивы информации, и пропустить такое его операторы не могли физически.

– Наша каста выслала патруль, – продолжил воин, – посланников спасли и доставили вглубь пространства Сияющих. Там их выслушали гражданские касты. И решили помочь, потому что задача по коррекции изломанного магнитного поля планеты считается близкой к невыполнимой. А от таких задач Созидатели не отказываются.

– И как? Удалось что-нибудь исправить? – Валькирия закончила восстановление объёма крови, и исцеление пошло быстрей. – Глаза можно открывать.

– Много чего. – Раненый посмотрел на слабо светлеющий далеко вверху пролом, из которого вновь посыпались обрушающиеся каменные блоки. – Творцы рассказывали, что восстановить магнитное поле Хель значительно легче, ибо оно сильно повреждено, но всё-таки не уничтожено полностью. Гражданские касты установили на полюсах экспериментальное оборудование, которое с течением лет перестраивалось и улучшалось в соответствии с новыми достижениями. Процесс идёт небыстро, зато уверенно. За тысячи лет магнитное поле Хель восстановилось почти полностью. Это позволило вернуть почти исчезнувшей атмосфере первоначальные характеристики и устранить радиоактивное загрязнение с многомиллионным периодом полураспада. Фон на поверхности планеты неуклонно снижается, база успешно ведёт процесс очистки планеты от отравляющих веществ и токсичного поражения. Ты не смотри, что вокруг лишь болота, мох, грязный туман и забитые пылью грозовые фронты, из-за которых солнца не видно. На самом деле это огромное достижение. Раньше тут была лишь радиоактивная слякоть, напичканная токсичными бактериями.

– То есть результаты оказались столь заметными, что на Хель ополчились лидеры местных империй? – Иннгунн закончила исцеление травмированного участка головного мозга.

Благодаря повышенной мыслительной активности раненого при разговоре новые клетки встраивались в общее функционирование мозговых тканей непосредственно в момент своего воссоздания. Это позволяло добиться высокого качества исцеления мозга, но требовало следить за нагрузкой на сердце, и Валькирия принялась за коррекцию состояния сердечной мышцы.

– Видимо, так. – Воин прислушался к усилившимся взрывам. – Противник применил тактические ядерные боеприпасы. Долго нам ещё?

– Уже нет. – Иннгунн сверилась с Кристаллом Регуляции. – Осталось общее заживление, чтобы исключить рассинхронизацию работы мышц и связок с нервной системой. Продолжай рассказ, братик, это ускорит завершение исцеления.

– Дальше рассказывать особо нечего. – Боец сконцентрировался и принялся прогонять по нервной системе сигналы головного мозга, помогая Валькирии действовать. – Научная база добилась успехов, Хель стала возрождаться, местные отстроили небольшую космическую инфраструктуру, но до какого-то лидерства даже в масштабах своего созвездия им как до солнца пешком. Почему Тёмные напали на нас, я не понимаю. Причины наверняка есть, но мне они неизвестны. Такого удара никто не ожидал, но он однозначно готовился заранее.

Снаружи ударил сверхмощный взрыв, заставляя мегалит содрогнуться, и Кристалл Связи зажёг в сознании образ одной из боевых сестёр Четвёрки. Её ёмкость была критически перегружена, губы покрыты потрескавшейся коркой, броня сияла на грани самораспада.

– Иннгунн! Бросай всё и лети к нам! У Вигдис обнаружилось Идеальное Слияние с твоим раненым! Мы отправили их действовать в паре, так эффективней в разы! Но нам вдвоём не удержать ёмкость троих рождённых в Священное Лето, противник бьёт ядерными боеприпасами! Нужно срочно повысить ёмкость Щита!

– Братик! – Иннгунн влила в Кристалл Регуляции максимальный импульс, на который была способна, и энергоконтур раненого получил мощный заряд регенеративной энергии. – Я нужна в Круге! Не вставай ровно две части! После этого ты можешь вернуться в бой! Во славу Расы!

– Во славу! – коротко ответил боец вслед стремительно удаляющейся Валькирии и приступил к отсчёту времени, оставшегося до окончания исцеления.

Иннгунн на максимальном ускорении достигла ближайшего пролома в стене и покинула пределы мегалита. В энергозащиту лица сразу же ударил поток шипящих от перегрева клочков болотной грязи, бесследно растворяющихся в силовом поле. Стало ясно, что переходить с ночного зрения на дневное нет смысла. Непрекращающиеся взрывы забили грязным крошевом и без того пыльную атмосферу до такой степени, что солнечный свет больше угадывался, нежели пробивался через задымлённую воздушную толщу. Уровень радиации сильно вырос, всюду вскипали вспышки мощных взрывов, сверкали лазерные лучи, сотни тускло сверкающих в пыльной атмосфере зарядов рваными прочерками мчались сквозь медленно оседающую раскалённую грязь к своим целям. Низкая гравитация только усугубляла общую захламлённость воздуха, не позволяя вздыбленным взрывами мелким частицам всевозможного крошева быстро опуститься на землю, и Валькирия перешла на восприятие энергопотоков.

Картина окружающего пространства мгновенно преобразилась, проявляясь отчаянно плюющимися всевозможными зарядами боевыми роботами противника, меж которых противоударными зигзагами перемещались тяжёлые танки и кружила атмосферная техника. За время отсутствия Иннгунн положение дел на поле боя заметно изменилось: враги уже не вели бесконечное наступление. Где-то там, где ранее транспортники Тёмных беспрепятственно высаживали всё новые и новые силы, побывал Светоч Ближнего Боя. Сейчас его чернильно-чёрное пятно сеяло смерть в полутора тысячах километров выше, и содрогание сопутствующих этому энергопотоков отчётливо ощущалось даже у поверхности.

Высадившаяся в системе Даарийская группировка отрезала от Земли Хель все космические силы противника, и грандиозная куча наземных войск Чёрных оказалась в ловушке на небольшом плоскогорье научной базы. Теперь уже бойцы Сияющих атаковали врагов со всех сторон, и подразделения Чёрных предпринимали отчаянные попытки любой ценой пробиться в космос. Видимо, агрессоры надеялись, что в космосе у них будет больше шансов спастись. Что вряд ли, ибо планета Хель находилась гораздо ближе к светилу, нежели к области гиперпереходов, и добраться от земной орбиты до точки ухода в прыжок им никто не даст. Не пройдет и четырёх часов, как окружённая в космосе армия вторжения будет уничтожена. Но сюда, на поверхность планеты, десятки штурмовых отрядов Сияющих прибудут гораздо раньше, и нужно очень поторопиться, дабы успеть сразить как можно больше врагов.

Пару Высших Валькирий, из последних сил удерживающих Круг Щита, Иннгунн увидела сразу. Сёстры реяли высоко в небе, заняв максимально удобную позицию для наилучшего обзора и наименьшей протяжённости канала сброса. Тёмные уже не вели по ним огонь, противнику было не до того: воины Сияющих вспарывали их ряды мощными ударами, мгновенно поглощая и отдавая огромные объёмы энергии. Враги вели ответный огонь из всего, что имели, и каждый миг Круг Щита то опорожнялся полностью, то переполнялся мгновенно, рискуя сжечь крылатых воительниц.

– Слияние! – Иннгунн погасила максимальное ускорение в ноль рядом с сёстрами и встроилась в Круг Щита, сливаясь воедино с сознаниями соратниц.

Радиус действия собственного оборудования мгновенно вырос втрое, и вместе с ним в ёмкость ударил поток жёсткой энергии. Температура крови взлетела до сорока одного градуса, и Иннгунн ощутила вибрации радости в общей структуре Щита. Сёстрам стало значительно легче, и находившаяся на грани разрушения ёмкость упрочилась. Подключённые к ёмкости воины ощутили увеличение прочности Щита и ринулись в атаку с удвоенной яростью. Краешком сознания Иннгунн встроилась в общий энергопоток сражения и осмотрелась.

Битва кипела сразу везде. Подразделения Валькирий завершили эвакуационные действия и теперь висели в забитом пылью небе в разных точках над базой, удерживая Круги Щитов своим боевым подгруппам. Штурмовых отрядов Сияющих стало больше, и каждый стремился уничтожить максимум врагов до тех пор, пока на стороне противника всё ещё сохранялся стремительно тающий численный перевес. Вигдис со своей смертоносной половинкой обнаружилась на острие контрудара, проводимого штурмовой группой мегалита дальней связи, и её энергокрылья ослепительным сияющим пятном просвечивали через кипящую в воздухе пыль, грязь и пепел сгорающих врагов. В режиме Боевого Слияния Идеальных Половинок способности Валькирии гораздо выше, и сразить идеальную связку Воин-Валькирия намного сложней, нежели обычную. И сейчас солдаты Тёмных убеждались в этом на собственном опыте.

Как раз в этот миг её могучий ветеран знакомым манёвром врезался в боковую бронеплиту очередного робота Чёрных и слитным сдвоенным выстрелом пробил защиту вражеского боекомплекта. Стальной уродец полыхнул взрывом, разлетаясь на обломки, но Даарийский гигант не получил урона – его Валькирия поглотила весь пришедший поток разрушительной энергии. Энергоконтур Вигдис опасно задрожал, но тут же восстановил стабильность – могучий ветеран забрал половину потенциала и вложил его в мощный выстрел. Усиленный заряд антивещества мгновенно прошил забитую пылью и дымом дистанцию в полкилометра и врезался в ещё одного робота Чёрных. Его защита не выдержала удара, и уродливая железяка осталась без руки с боевой подвеской. Пилот вражеской машины торопливо развернул робота менее повреждённым боком к противнику и попытался выйти из-под огня, но в следующий миг Даарийский гигант забрал из ёмкости оставшуюся половину энергии и произвёл второй сдвоенный выстрел. Пара крохотных, но очень кровожадных и абсолютно беспощадных сгустков антивещества, заключённых в незримую энергетическую оболочку, вспороли жалкие пятьсот метров со скоростью фотона и врезались в просевшую защиту уродливого боевого механизма. Робот исчез в яркой вспышке, расцветая подобно бутону, и получившееся в результате кувыркающееся стальное месиво отшвырнуло взрывной волной, вбивая в землю вместе с не успевшей разбежаться тяжелой пехотой Чёрных. Рожденный в Священное Лето ветеран устремился в следующую атаку, Вигдис последовала за своим бойцом, но наблюдать за ними дальше Иннгунн не смогла.

Усилившие натиск воины, подключённые к Кругу Щита, вступили в схватку с танковым батальоном противника, и в совокупную ёмкость ударил столь мощный поток, что сознание выбило из режима наблюдения, сосредотачиваясь на удержании потенциала. Кровь запылала жаром, мозг словно окатили ведром расплавленного металла, и этот кипящий расплав раздирающим нервы потоком струился внутри позвоночника, обжигая спинной мозг на всём его протяжении. В глазах потемнело то ли от перенапряжения, то ли от очередного потока пыли, вздыбленного близким взрывом, и каждую клеточку тела словно пронзило маленькой раскалённой иглой. Всё внутри словно оборвалось, сменяясь пронзительным холодом, сводящим нервы ледяной судорогой, и совокупная ёмкость опустела полностью. Иннгунн усилием воли заставила нервную систему восстановить работоспособность, и в следующий миг канал сброса принёс следующий входящий поток, разогревая резко остывшую кровь до опасной температуры.

Держать Щит втроём для троих крайне тяжело, это не работа один на один, тут канал сброса одномоментно работает в обе стороны сразу. Уверенное удержание ёмкости при двухсторонней конфигурации канала сброса требует соотношения Валькирий к воинам хотя бы в пропорции две к одному. Иначе нагрузки на головной и спинной мозг становятся слишком разрушительными и надолго не хватит даже Высших Валькирий. Но это сражение долгим не будет, и крохотный Круг держал Щит изо всех сил, полностью растворившись друг в друге. Нервы словно рвались на куски и сращивались вновь, мозг то пылал, подобно сгустку плазмы, то будто сжимался в студёный ком, прорезаемый ледяными лезвиями, мышечные ткани звенели от перенапряжения, готовясь то расколоться вдребезги на ледышки, то испариться в обжигающем пламени, перегретая кровь кипела, ошпаривая вены жидким азотом. Личные энергопотоки метались, десятки раз за каждую получасть перестраиваясь с поглощения на отдачу, энергоконтур дрожал от постоянных всплесков боли.

И над всем этим сонмом терзающих разум и тело изнурительных процессов, словно Валькирия, парящая над полем боя на ослепительно сияющих крыльях, царило едва уловимое и всепоглощающее ощущение. Ощущение крохотных капелек, капающих в самую суть твоей Сущности, незримых частичек энергии, наполняющих её неведомой силой. Целиком поглощённое удержанием Щита сознание Иннгунн чувствовало, как могучий ветеран в яростной атаке мощным ударом прожигает насквозь стальную толщу танковой брони, уничтожая экипаж противника, и очередная крохотная частичка энергии капает в Сущность Валькирии, связанной с бойцом общим деянием. Чем больше врагов уничтожали подключённые к Щиту воины, тем больше крохотных капелек заполняло её Сущность, продвигая в Высь.

Впервые Иннгунн ощутила саму суть Удела защитника Расы, и это ощущение стоило любых тягот ведущегося боя. Она выдержит. Она обязательно выдержит, её энергоёмкость максимальна для Высшей Валькирии. Она рождена для этого Удела, она чувствовала это с самых юных лет. Никто из её бойцов и сестёр не погибнет. У каждого из них будут ещё сотни сражений, в результате которых Сущности воинов станут невероятно могучими, к ужасу врагов, посягнувших на Небесную Расу Сияния Света. Ибо пока существует пространство низких энергий, безбедная жизнь бесконечно добрых Созидателей невозможна без деяний бесконечно яростных бойцов, стоящих на страже их покоя.

Численность танкового батальона быстро сокращалась, врагам не помогла ни поддержка тяжелой пехоты, ни помощь авиации, которой деваться было всё равно некуда. Уродливые стальные механизмы вспыхивали один за другим, самолёты разлетались на куски, закованные в стальные экзоскелеты Чёрные солдаты испарялись в кровавый пар под ударами антивещества, но противник упрямо продолжал контратаку, и в общем энергопотоке боя явственно ощущались грязные вибрации чахлых энергоконтуров обитателей низкоэнергетического пространства, опьянённых психотропными боевыми стимуляторами. Агрессоры уже не предпринимали тактических изысков и шли на прорыв напролом, стремясь переломить натиск Сияющих до того, как их станет слишком много. Могучие Даарийские ветераны непрерывно меняли позиции в сложном тактическом рисунке боевых перемещений, удерживая на себе основную плотность вражеского огня, штурмовой отряд уничтожал врагов сотнями, но натиск противника не ослабевал. Утратившие инстинкт самосохранения под действием боевой фармакологии войска Чёрных продолжали попытку прорыва, и незримые крохи высшей энергии всё капали и капали в Сущность крылатых воительниц, изо всех сил удерживающих Щит, режущий нервы, словно плазменный нож.

Мгновения слились в единый поток времени, состоящий из бесконечной обработки жёсткой энергии, поступающей в совокупную ёмкость, и выламывающая виски боль стала казаться чем-то естественным и само собой разумеющимся. В какой-то момент на сконцентрированное без остатка сознание, распределяющее по энергоконтуру очередной поток входящей энергии, навалился общий энергопоток сражения, и Иннгунн почувствовала, как откуда-то издалека к ней приближается огромный объём бесконечно могучей и столь же бесконечно родственной силы.

– Даарийская группировка завершила окружение противника в космосе! – Образ Вигдис, зажжённый Кристаллом Связи, пробился через окружающую сознание вату из боли. – Вражеский флот полностью блокирован, командование отправило нам на помощь четыре круга штурмовых отрядов! Время прибытия – три части!

Совокупная ёмкость вновь резко опустела, тело и разум снова пронзило запредельным холодом, и сознание прояснилось. Четыре круга отрядов по двести пятьдесят шесть бойцов в каждом сметут заблокированные на болотном плато силы Чёрных за пару частей. Не помогут ни увешанные оружием многометровые стальные уродцы, ни летающие танки, ни бронированные экзоскелеты. Противопоставить такой мощи Чёрным нечего, их всего лишь в двадцать раз больше, то есть, по сути, силы противника уже закончились. Сражение можно считать завершённым, и Четвёрка Высших Валькирий достойно исполнила свой Удел: никто не погиб. Это главное. Остальное исправит каста Целителей, для них это запросто.

В следующий миг отчаянно рвущиеся на прорыв войска Чёрных получили информацию о приближении смертельного количества Сияющих, и военачальники противника поняли, что если не вырвутся в космос в ближайшую минуту, то эта минута станет для них последней. Вражеский радиообмен лавинообразно возрос, и бьющиеся в потоки антивещества передовые волны атакующих Чёрных подразделений бросились кто куда.

– В защиту!!! – Кристалл Связи рявкнул импульсом могучего командора штурмового круга. – Массированный ядерный удар по зоне нашей ответственности!

Тяжело переводящая дух Иннгунн увидела, как к её крохотному кругу мгновенными ускорениями отовсюду слетаются бойцы, сразу же сливающиеся друг с другом в глухую защиту вокруг Валькирий. Мелькнули крылья Вигдис, ёмкость Щита увеличилась на четверть и встроилась в общую защитную стену. Даарийские бойцы замерли, концентрируясь, и уровень защитного биополя лавинообразно вырос в три десятка раз. Спустя миг общий энергопоток резко прекратившегося сражения принёс грязные отпечатки стремительно приближающихся гиперзвуковых боеголовок противника. Военачальники Чёрных решились на последнее средство и ударили по месту прорыва всем, что осталось, надеясь вырваться в космос любой ценой. Сотня термоядерных зарядов была отстрелена со всего плоскогорья в одну точку, и враги подорвали их одновременно, добиваясь максимальной концентрации поражающих факторов.

Пыльная муть вечных сумерек, густо застилающая забитый дымом и копотью грязный воздух, вскипела термоядерными вспышками и превратилась в ураганно приближающийся ослепительно чистый океан огня. Иннгунн ощутила, как в пустую совокупную ёмкость устремляется таран из жёсткой энергии, стократно превосходящий её объём, и незримая всесокрушающая сила смяла личный энергоконтур словно сухой древесный лист. Последним, что ощутило сгорающее в неостановимом фронте смертельных излучений сознание, было приближение сверху ещё одной силы, невообразимо мощной, грозящей расплющить всё, что попадётся ей между собой и планетарной поверхностью. Понять, что именно убьёт их маленький отряд, Иннгунн не успела. Сопротивляясь летящему в глаза термоядерному океану, энергозащита лица вошла в режим абсолютной непроницаемости, и наступила тьма.

Глава третья

Зал Советов Центра Истины Аргона беззвучно вибрировал, густо заполненный плотной толщей мощных энергий. Круг, собравшийся посреди гигантского помещения, на этот раз не был многочисленным. Двести пятьдесят шесть Сияющих, половина из которых опиралась на гравитационные посохи, не заняли и четверти периметра Зала. Но каждый из собравшихся являлся Асом, и совокупная мощь их потоков была столь огромна, что Кристаллы Центра Истины, обычно излучающие энергию, на этот раз поглощали её, концентрируя запас в бесконечных ёмкостях парящего града.

Светящиеся переливы личных Кристаллов Связи, транслирующих Совет на широкополосные стационарные усилители и далее, на расходящиеся по всему пространству Сияющих кастовые частоты, терялись в ярком свечении волос цвета белого золота и белого пепла. Круг Совета Каст системы Ярило почти полностью состоял из представителей Родов Свага и Туле, и единственная пара Даарийцев, стоящих напротив друг друга, возвышалась над менее рослыми Сияющими подобно лучащимся потоками белоснежных энергий снежным глыбам. Возглавляющий Круг Ас Власожар сделал шаг вперёд.

– Братья, Родичи и Расичи! – голос знаменитого Венеда звучал негромко, но созданные им речевые образы впитывались общим энергополем Зала Советов и транслировались непосредственно на Кристаллы межзвёздной и межгалактической связи. – Прежде чем Совет Каст начнёт действовать, я предлагаю поздравить Расу с ещё одной ступенью, пройденной на пути к звёздам! Сегодня утром в нашем круге прибыло: Целитель Ирисвет стал Асом. Вся система Ярило давно ждала, когда он уже наконец-то сподобится. Брат, покажись Расе и расскажи, почему ты так долго!

Слитный энергоконтур Совета Каст окрасился весёлыми вибрациями, и всё внимание обратилось на статного синеглазого Аса, чей энергопоток был заметно моложе всех собравшихся.

– Во славу Расы! – Молодой Ас воздел руку к звёздам и нарочито укоризненно посмотрел на возглавляющего Круг: – Мне едва четыреста, куда же быстрее, многомудрый Власожар? Я вообще не ожидал, что всё это происходит именно так: неожиданный энергетический всплеск зашкаливающей мощности сразу во всём твоём потоке, да ещё прямо посреди процесса исцеления. В первый миг я даже не понял, что произошло, подумал, что случайно ввёл в одновременный резонанс все Кристаллы госпиталя, и сижу, жду, когда всплеск пройдет. Мне казалось, что до Аса ещё трудиться и трудиться. Что ещё лет сто, не меньше.

– Вот что случается, если триста шестьдесят лет кряду исцелять всех подряд без разрешения! – Громадный пятиметровый Даарийский Боевой Ас сделал нарочито суровую физиономию. – Ты сжёг нам Кристалл Регуляции в центральной операционной зале военного госпиталя, Ирисвет! Из него выпала только что исцеленная тобою Валькирия и заработала синяк на мягкое место! Воинская каста заявляет протест! Ставить синяки на задницы Валькирий имеют право только воины!

– Синяк я уже убрал, – возразил молодой Ас под вибрации веселящегося единого контура Совета Каст. – Кристалл Регуляции починить невозможно, но кто ж знал, что он не выдержит энергий Аса? Я думал, у воинов всё оборудование неубиваемое, как они сами!

– Это наша недоработка, – вступил в разговор один из Асов касты Мастеров. – Давно уже пора было заменить тот Кристалл на новый, но мы хотели поменять все Кристаллы сразу. Теперь, когда Ирисвет стал Асом, архитектура медицинского оборудования будет усилена во всех госпиталях, где он проводит исцеление. Заодно изготовим персональные Кристаллы Регуляции высшей мощности под его поток.

– Что ж, раз со вступительной частью покончено, – объявил Ас Власожар, – приступим к Совету. На его собрании настояла каста Творцов, но первыми пусть говорят воины.

– Сегодня утром Блюстители порубежных крепостей, – черты лица могучего Боевого Аса приняли обычное суровое выражение, – приняли короткий сигнал бедствия. Глюонная цепь возникла всего на четыре мига, но нам удалось получить её вибрацию и определить принадлежность. Сигнал о помощи прислала научная база «Хэйлль», находящаяся в одном из далёких Миров Красной Расы. Базу атаковали обитатели соседнего спирального рукава той же галактики. Целью нападения с самого начала являлись Сияющие. Воинская каста подняла по тревоге войска Мира Пограничной и бросила их на помощь планете Хель. К сожалению, избежать потерь не удалось. Противник сделал всё, чтобы первым же ударом лишить научную базу связи с пространством высоких энергий, и ему это почти удалось. Пока мы возились со следами аварийного сигнала, база подверглась массированной атаке. Сорок Сияющих погибли, порядка сотни получили ранения различной степени тяжести. Прибывшие на помощь подразделения погрузили раненых в стазис-капсулы, ими занимается каста Целителей системы Ярило. Об их состоянии Асу Ирисвету известно лучше.

– На текущий момент помощь оказана всем пострадавшим, – сообщил молодой Ас Целитель. – Несколько Сияющих будут проходить лечение ещё четверо суток, их раны значительны. Ими занимаются Асы нашей касты, поэтому мы сегодня на Совете в меньшинстве. Остальные встанут на ноги к завтрашнему утру. Если бы не Последний Подвиг Боевых Асов, погибших было бы значительно больше.

– Это не так, – возразил Боевой Ас. – Сражение в системе Хель – редкая возможность воинам обогатить свои Сущности в мирное время. Поэтому Боевые Асы, возглавлявшие эту операцию, вышли из боя, как только в систему было переброшено достаточное количество войск. Все три Боевых Аса являлись Истинными, их Сущность давно заполнена на максимум, и вести сражения для них – суть впустую уничтожать врагов в тот миг, когда их с пользой для собственных Сущностей могли бы уничтожить другие бойцы.

Поэтому мои боевые братья сосредоточились на поддержании ноль-переходов и командовании сражением. Все враги были распределены между подразделениями, каждый боец за сегодняшний день содеял больше, нежели за прошедшее лето. Ориентировочно с середины сражения было понятно, что в его конце окружённые наземные части противника попытаются в качестве последнего шанса пробить себе путь в космос множественным сосредоточенным термоядерным ударом. Мы подготовились к этому заранее. Основное количество цепных реакций было погашено Блюстителями ударных групп. Передовые штурмовые отряды, оказавшиеся на острие вражеского удара, попадали в зону термоядерного поражения, поэтому мои боевые братья перевели своё состояние из физического в волновое и поглотили весь фронт ударов, не задев войска противника. После этого враги были уничтожены молодыми бойцами касты. Весь спектр действий был просчитан и продуман заранее.

– Но теперь у касты воинов Мира Пограничной стало на трёх Асов меньше… – Полученное объяснение несколько изумило молодого Аса Целителя, ещё не привыкшего к специфике деяний Истинных Асов воинской касты.

– И что с того? – пожал плечищами могучий Даариец. – Делать нам всё равно нечего. Чуть какое-никакое сражение – так в него нужно посылать тех, кто ещё Асом не стал. Всего и забот нам – ноль-переходы открывать да за ходом битвы следить, чтобы никто зря не погиб. Скукотища. Бойцов в касте много, всякий знает свой Удел достойно и бездумно погибать не спешит, ибо чем дольше жизнь, тем больше сражений. А ноль-переход могут и Созидатели открыть. Например, ты, Ирисвет. Каста Мастеров поставит на твою яхту Кристалл Ноль-Перехода завтра же!

– Мы уже его ставим, – немедленно сообщил кто-то из Асов касты Мастеров. – Пока Ирисвет присутствует на Совете Каст, наши специалисты устанавливают на его яхту новое оборудование. Медицинский Ас может потребоваться где-нибудь в любой момент, и пренебрегать возможностями ноль-перехода не следует!

– Совершенно разумно! – подхватил Ас Власожар, пряча улыбку. Несколько опешивший вид Ирисвета веселил не только представителей воинской касты. Ничего, он стал Асом всего час назад, вскоре привыкнет к нашей специфике. Ответственность Асов огромна, ибо они не просто сила Расы, но ещё и квинтэссенция её сути. – Пусть же каста воинов сообщит, какова военная обстановка в системе Хель на текущий миг.

– Противник уничтожен, система чиста, – доложил Боевой Ас. – Флоты Даарийской группировки переместились в спиральный рукав агрессоров и ведут сражение с войсками цивилизации Красных, устроивших нападение. Харрийская группировка переместилась к источнику Чёрных войск. Он ожидаемо оказался в одном из Миров Серой Расы. Харрийцы уничтожили, кого смогли, до тех пор, как Серые объявили о полной капитуляции, и теперь отлавливают зачинщиков.

– Удалось ли воинам, – вступил в беседу Ас касты Жизнь Рекущих, – выяснить, что послужило причиной агрессии?

– Блюстители ещё вытягивают информацию из мозгов пленных военачальников Серых и Красных, – ответил могучий конунг. – Но в целом картина ясна. Планета Хель когда-то являлась центром тамошней галактической жизни. После того как она превратилась в радиоактивное болото, лидерство перешло в соседний спиральный рукав. Долгое время там не воспринимали всерьёз попытки выживших обитателей Хель возродить свою планету. Даже после того, как те связались с нами и на планете появилась научная база Сияющих, в успех возрождения никто не верил. Однако со временем ситуация начала меняться. Наши учёные добились серьёзных успехов, Хель стала понемногу оживать, и в соседнем спиральном рукаве призадумались. Они навели справки о системе Сурт в другой Красной галактике, с которой всё началось, и информация их не обрадовала.

За триста пятьдесят тысяч лет союза с Сияющими система Сурт, едва выживавшая в окружении конкурентов, стала в своей галактике крупным научным и дипломатическим центром. Приближаться к их солнцу по-прежнему опасно, но избыток энергии, достающийся данной цивилизации даром, сделал возможным обильное космическое строительство на дальних орбитах. И воевать с ними особо никто не торопится. В итоге половина тамошней галактики предпочитает хранить у них свои самые важные ценности, от научной информации до редчайших физических объектов. И их мнение далеко не последнее на политической арене.

В общем, те, кто напал на Хель, пришли к выводу, что старая столица может возродиться и с нашей помощью стать непобедимой. И по примеру системы Сурт перетащить на себя политическое одеяло. А потом и финансовое, надо полагать. Поэтому конкуренцию надо уничтожить в зародыше, пока ещё не стало поздно.

– Прийти к этому выводу им помогли Серые союзники? – уточнил Жизнь Рекущий.

– Как обычно, – Боевой Ас презрительно усмехнулся, – Серые ничего не советовали напрямик. Они лишь сообщили, что как раз в это время на рынке наёмников в их галактике одновременно появилось большое количество предложений от Чёрных Рас. Можно собрать солидную армию по хорошей цене, если не опоздать. Как выяснили Блюстители, всё оказалось проще: рептилии в своём Мире, где скупали наёмников Серые, объявили о скидках. Они готовили крупную армию вторжения в какую-то галактику Бесов, планировали завоевать ресурсное созвездие. Что-то там у рептилий изменилось, часть войск оказалась не нужна, и её выставили на продажу по сниженным ценам, чтобы не кормить. Серые купили армии Чёрных дёшево и выгодно перепродали Красным. Как у них водится, со скидкой: цену понизили на сорок процентов после того, как увеличили на сто пятьдесят. И сообщили покупателям, что войска Чёрных всё ещё считают, что их наняли рептилии. Если бросить их на базу Сияющих и всех там уничтожить до того, как они успеют подать сигнал бедствия, то позже можно будет заявить, что агрессию устроили другие.

– Мы прилетим, увидим разрушенную базу, трупы Сияющих и уничтоженные города союзников, – взгляд Аса Жизнь Рекущих потемнел. – И тайные манипуляторы, устроившие бойню, в слезах расскажут нам о нападении неизвестных Чёрных. Мы отправимся на поиски убийц, половину перебьём в ярости, вторая половина толком ничего не знает, всё затянется и усложнится. Позже Контактёры наверняка получат из Единого Информационного Поля данные о причастности к нападению тех или иных истинных зачинщиков, но когда всё это будет… И кого к тому моменту удастся отыскать… А погибших уже не вернуть, оборудование на полюсах разрушено, планета опять почти мертва, и всё надо начинать заново. Мы можем решить, что смысла в том более нет, и уйти из той галактики навсегда. План был таков?

– Именно так, – подтвердил конунг. – И подготовлен он был, надо признать, довольно грамотно. Противник скрытно перебросил мощную эскадру дальнобойных кораблей и чётко выверенным залпом издалека мгновенно уничтожил Широкополосный Кристалл Дальней Связи, лишив базу возможности вызвать помощь. Сразу после этого на поверхность планеты были высажены наземные войска Чёрных, которых заранее снабдили боевыми психотропными препаратами и тут же велели их принять. Непосредственно работали с Чёрными не Красные, а представители Серых, причем Серые появлялись перед Чёрными посредством всевозможных дистанционно управляющихся аватаров, выполненных в виде рептилий. Чёрные были уверены, что они действуют в одной из галактик рептилий, а Красные, прикрывающие их огнём, это такие же наёмники, как они сами. Научная база Сияющих была представлена им как шпионская база, тайно действующая в чужом Мире, и так далее.

Пока наземные войска вели штурм, космическая группировка бросила все свои силы на уничтожение космических объектов, тектоническую бомбардировку подземных городов и разрушение нашего научного оборудования на полюсах. После уничтожения свидетелей и оборудования планировалось отправить всех Чёрных в пространство Бесов, захватывать что-то там для Серых под видом рептилий. Серые разработали целую операцию прикрытия. Если бы не новая конструкция Кристалла межгалактической связи, в которой предусмотрено наличие аварийного буя, план бы агрессорам удался.

– Конструкция не столь уж нова, – изрёк Ас касты Мастеров. – Ей два полных Круга Жизни. Мы установили её на базе «Хэйлль» двести лет назад. В тот момент каста воинов запретила нашим специалистам объяснять инженерам союзников суть проводившихся изменений.

– Решение оправдало себя, – оценил Боевой Ас.

– Оправдало, – согласился Ас Жизнь Рекущих. – Однако это не решение подобных бед в будущем. Сегодня Кристалл межгалактической связи успел отстрелить аварийный буй, а завтра враги позаботятся о том, чтобы этого не произошло. Наша каста по-прежнему настаивает на установке Врат Между Мирами в ключевых системах союзников, особенно в удалённых столь значительно.

– И это даст потенциальному противнику теоретическую возможность перебросить войска прямо в пространство высоких энергий. – Могучий конунг не скрывал скепсиса.

– Врата можно оперативно отключить, – к первому Асу касты Жизнь Рекущих присоединился второй. – Мы подойдём к организации древа перемещений с максимальной ответственностью. У Тёмных союзников будут устанавливаться исключительно служебные контуры системы ноль-перемещений. Блок инициации будет находиться в пространстве Сияющих, в ведении касты воинов. В случае его деактивации Врата Между Мирами не будут иметь возможность запуска из солнечных систем Тёмных. Если через Врата в пространство высоких энергий внезапно начнут врываться войска врага, каста воинов сможет мгновенно отключить всю систему перемещений или любой её отдельный сегмент. Чтобы воинам было легче уничтожать передовые подразделения врагов, вышедшие из Врат первыми, Врата Между Мирами можно разместить в безлюдной местности. Например, вдоль склонов горных хребтов, как это выполнено в центральных Мирах Сияющих.

– В системах Тёмных установка Врат Между Мирами на поверхности планет исключена, – возразил Боевой Ас. Интенсивность вибраций его Кристалла Связи, принимающего в этот миг образы из двухсот галактик, в которых срочно собирались в объединенный Совет штабы флотов, ощущалась всё сильней. – Только в космосе, и только на ближних орбитах, исключающих возможность гиперпрыжка и запуск кварковой реакции. Так отбивать Врата в случае чего будет легче: мы сможем вывести на оперативный простор больше сил в единицу времени, и у противника не получится скрыться немедленно. Но воинская каста всё равно против установки Врат Между Мирами.

– Мы понимаем обеспокоенность касты воинов, – изрёк ещё один Ас Жизнь Рекущих. Его Кристалл Связи непрерывно обменивался потоками информации с Советом Касты Жизнь Рекущих Мира Пограничной. – Поэтому высказываем просьбу воинской касте выставить все необходимые требования к организации древа перемещений. Однако сама система Врат Между Мирами в этом секторе космоса необходима. Мы в который раз обращаем всеобщее внимание на данную необходимость.

Со времен окончания Второй Великой Ассы Рубеж непроницаем. Пересечь его можно только через порубежные галактики. И роль Миров, подобных Пограничной, возросла многократно, ибо всё взаимодействие между пространствами высоких и низких энергий проходит через них. За триста пятьдесят тысяч лет только в данном секторе космоса у Сияющих появились сотни союзников из числа Тёмных цивилизаций и тысячи из числа Светлых. Согласно Заповедям, всё общение с ними выстраивается в порубежных Землях, и нагрузка на эти дипломатические центры постоянно возрастает. При этом наличие ноль-врат внутри пространства высоких энергий Мира Пограничной могло бы позволить многим нашим союзникам в случае необходимости оперативно перемещаться не только в систему Ярило, но и в иные дипломатические центры Светлых, имеющиеся в этой части галактики.

Частая необходимость открывать ноль-переходы, в том числе для союзников, отвлекает Асов от более важных деяний. Все понимают, что Асу несложно открыть ноль-переход, но все точно так же понимают, что ноль-врата справятся с этой задачей не хуже, а Ас пригодится там, где он нужен. Беда, произошедшая сегодня в системе Хель, суть ещё одна капля в чашу аргументов в пользу наличия постоянного древа перемещений. Непрекращающиеся исследования в системе Сурт, регулярные взаимодействия с цивилизациями Роуса-Ал и Нидавель, с системами Ра-Конов и До-Ра-Конов, прочих Светлых и Тёмных Цвергов; не столь частые, зато весьма значительные в стратегическом плане контакты с Империей Дземон в пространстве Жёлтой Расы; научное и политическое взаимодействие с цивилизациями Красных Миров, стремящихся жить по законам Мироздания, словом, список дипломатических и научных контактов постоянно пополняется. В этих условиях наличие системы внутригалактических ноль-врат и Врат Между Мирами давно уже стало необходимостью.

Ас Жизнь Рекущих умолк, и слово взял седобородый Ас Касты Творцов:

– Прежде чем каста воинов начнёт возражать, каста Творцов хочет внести важные уточнения. Сейчас в системе Ярило идёт четырнадцатый цикл Эксперимента. Через две с половиной тысячи лет цикл войдёт в опасную фазу: система Ярило покинет пространство высоких энергий. До сего времени подобное происходило уже тринадцать раз, и всякий раз опасная фаза завершалась успешно. Сияющие, проживающие в системе Ярило, теряли Сияние, становясь сначала Тусклыми, а потом Спящими, но, вернувшись в высокоэнергетическое пространство, с каждым новым поколением обретали силу Расы, пока вновь не начинали сиять. Доказательством правоты первых Экспериментаторов служит нынешнее количество Асов системы Ярило – их потомков. Наши Рода успешно восстанавливаются после длительного нахождения в условиях затяжного энергетического голода, и раз за разом это восстановление у Родов системы Ярило проходит пусть и немного, но быстрей. Да, главная цель Эксперимента – выработка иммунитета к пространству низких энергий – пока не достигнута. Но накопленная база данных колоссальна и продолжает пополняться. В соответствии с результатами исследований Эксперимент продолжается, и когда-нибудь наши Потомки добьются цели наших Предков.

Умудрённый тысячелетним жизненным опытом Ас касты Творцов оперся на гравитационный посох, сверился с потоком образов, приходящих через Кристалл Связи от Совета Касты Пограничной, и продолжил:

– Всё это время каста воинов тщательно оберегала систему Ярило, и нареканий к выстроенной воинами системе обороны у нас нет. Однако сейчас нам предстоит особый период. Через две с половиной тысячи лет система Ярило впервые зайдёт в пространство низких энергий на максимально возможный по продолжительности срок. Нам предстоит провести в условиях энергетического голода шесть с половиной тысячелетий. До сего момента так долго опасная фаза не длилась ни разу. Это очень большой временной период. На его середине в системе Ярило не останется ни Асов, ни даже Тусклых, а ведь с того момента и до начала возрождения наших Родов потомкам предстоит пережить ещё более трёх тысячелетий. Касте воинов всё это время придётся действовать фактически самостоятельно и в меньшинстве, ведь Сияющие чтят Положение о Нейтральных Территориях. Поддержка Асов гражданских каст будет минимальной, ибо вмешиваться в ход Эксперимента нельзя, и наблюдателей из пространства Расы будет не так много.

Ас Творец сделал паузу и продолжил хорошо понятной конунгу фразой:

– Мало того что воинам хватит хлопот со своей инфраструктурой, придётся ещё успевать беречь Спящих и взаимодействовать с союзниками, ведь дипломатическая активность касты Жизнь Рекущих сильно снизится. Силы Спящих мизерны в сравнении с Сияющими. Их желания не будут успевать за их возможностями. Предыдущие стадии Эксперимента это показали во всех подробностях. Поэтому наша каста разработала предложение, суть которого объяснит Ас Эдальв, Один-Из-Совета Касты Творцов Асгарда, Прародины нашей Расы. Мы неоднократно упоминали о ведущихся там разработках, настало время предоставить конкретные данные.

Седобородый многомудрый Творец умолк, коротким импульсом личного энергоконтура передавая слово, и доселе молчавший четырёхметровый Даарийский Ас заговорил:

– Тринадцать минувших стадий Эксперимента научили нас многому. Полученная на протяжении трёхсот пятидесяти тысяч лет информация воистину бесценна. Раса получила уникальные, подтверждённые практикой сведения о механизмах деградации и ре-эволюции. Как уже было сказано, Родами Экспериментаторов в системе Ярило достигнуты вполне конкретные успехи: в течение последних стадий процесс ре-эволюции из Спящих в Тусклые происходит заметно быстрее. Однако какого-либо прогресса в замедлении процесса деградации до сих пор зафиксировано не было. Переход Сияющих в Тусклое состояние, равно как переход из Тусклого в Спящее, по-прежнему происходит в те же сроки, что были известны до начала Эксперимента. Учитывая, что так происходило уже тринадцать опасных фаз, многие специалисты высказывали гипотезу, суть которой заключается в принципиальной невозможности обретения иммунитета к пространству низких энергий.

Известный на всё пространство Сияющих знаменитый учёный зажёг посреди Круга Совета совершенно грандиозных размеров массив расчётных данных и продолжил:

– Каста Творцов перепроверила все данные, тщательно зафиксированные за триста пятьдесят тысяч лет Эксперимента, и обнаружила крайне любопытное обстоятельство. Как известно, Лень не свойственна Светлым Расам и полностью отсутствует у Сияющих. Однако при долгом нахождении в пространстве низких энергий в силу затяжного энергетического голода данное свойство начинает развиваться у всех Светлых, в том числе у Сияющих. Срок, спустя который появляются первые симптомы Лени, не является стандартным и зависит от конкретных параметров того или иного участка пространства низких энергий. При этом непосредственно для оного участка продолжительность срока всегда одинакова. Как видно из представленных нашей кастой расчетов, в системе Ярило срок возникновения Лени изменился.

Ас Эдальв на миг умолк, давая возможность присутствующим ознакомиться с расчётами. Обнародованный массив данных уже поступил в информационные Скрижали всех Каст и в настоящий момент изучался множеством заинтересованных специалистов.

– Первой нашей реакцией было вполне логичное предположение, – вновь заговорил великий учёный, – что срок возникновения Лени изменился в силу изменения положения системы Ярило относительно Рубежа. Однако тщательно проведённые расчёты показали, что причина в ином. Рода Экспериментаторов системы Ярило выработали определённую степень сопротивления Лени. Это подтверждают сравнения, проведённые на примере касты воинов. Воинская каста не участвует в Эксперименте, её подразделения, осуществляющие охрану системы Ярило, сменяют друг друга согласно чёткому графику. По нашей просьбе каста воинов неоднократно затягивала смену отдельных боевых отрядов, и проверка показала, что всякий раз Лень возникает у испытывающих затяжной энергетический голод воинов в прежние сроки.

Многомудрый Творец повысил вибрации своего потока, выделяя в светящемся посреди Круга Совета информационном океане нужный массив данных:

– Дальнейшие исследования и расчёты привели нас к крайне интересным выводам. Рода Экспериментаторов в системе Ярило действительно увеличили степень своей сопротивляемости Лени, причём довольно заметно. На первый взгляд это может показаться мелочью. Тем не менее Лень суть эффект пространства низких энергий. И если возможно сопротивляться одному эффекту низкоэнергетического пространства, значит, возможно сопротивляться и прочим его эффектам.

Вышеизложенные исследования натолкнули нас на следующую гипотезу: не исключено, что энергетический голод в системе Ярило, возникающий во время опасной фазы Эксперимента, слишком велик даже несмотря на то, что деградация генотипа Сияющих в данной системе никогда не проходит точку невозврата. Лень у представителей касты воинов в системе Ярило возникает после ста шестидесяти лет непрерывного пребывания в ней. Поэтому во время опасной фазы воинская каста меняет состав эскадры прикрытия каждый Круг Жизни[4]. Лень у Родов Экспериментаторов системы Ярило возникает спустя свыше двухсот лет пребывания системы в пространстве низких энергий.

То есть за тринадцать циклов Эксперимента сопротивляемость Лени возросла на четверть, но в численном выражении это всего лишь сорок лет на фоне трёхсот пятидесяти тысяч. Достаточно небольшой прирост для столь продолжительного срока, и при этом в итоге Лень всё равно наступает. Потому что опасная фаза длится на порядки дольше полученного прироста к сопротивлению.

Мы считаем, что отсутствие успехов в обретении сопротивляемости деградации вызвано схожим фактором: воздействие пространства низких энергий на Экспериментаторов слишком велико. Генотип подавляется прежде, нежели успевает выработать сколь-нибудь заметную сопротивляемость. Не исключено, что какая-то степень сопротивляемости Экспериментаторами уже выработана, но она мала настолько, что для того, дабы прирост стал заметен, должны пройти сотни циклов Эксперимента. Это миллионы лет, которых у нас нет.

Ас Творец зажёг в слитном сознании Круга ещё один образ, состоящий из многочисленных схем сверхсложного оборудования.

– Посему каста Творцов рассчитала устройство, установку которого в системе Ярило мы считаем целесообразным. Устройство представляет собой кварковый реактор высокой мощности. Генерируемое им энергетическое поле будет полностью закрывать ту часть системы Ярило, в которой находятся живые Земли: Мерцана, Заповедник, Орей и Дэя. Первая Земля от светила, планета Хорс, на данный момент не является живой и не подлежит терраформированию в силу особенностей её магнитного поля, но она так же войдёт в сферу влияния излучения кваркового генератора, как потенциально живая Земля в будущем.

Каста Творцов предполагает, что при правильно подобранных характеристиках кварковое поле, являющееся субэлементарной частью тёмной материи, сможет в какой-то мере, возможно, даже в значительной, понизить энергетический голод и уменьшить степень агрессивности деградационного фактора. Это позволит Экспериментаторам находиться под меньшим прессингом пространства низких энергий, что послужит более благоприятной средой для развития сопротивляемости.

В качестве предварительной проверки эффективности кваркового насыщения мы изготовили миниатюрный аналог кваркового реактора, и по нашей просьбе каста воинов испытала его в пространстве Красной Расы, в системе наших союзников из числа Тёмных Цвергов. Опытный образец функционировал в течение одного Круга Жизни. За это время эскадра воинской касты, осуществлявшая охрану образца, зафиксировала уверенное увеличение продолжительности пребывания в пространстве низких энергий до возникновения Лени. Иными словами, наша гипотеза оказалась рабочей как минимум в некоторой мере. Посему Каста Творцов предлагает Совету Каст рассмотреть вопрос об установке в системе Ярило полноразмерного кваркового реактора.

Многомудрый Творец замолчал, и Боевой Ас коротким импульсом сообщил о взятии слова воинской кастой.

– Предлагаемые кастой Творцов размеры кваркового реактора сопоставимы с луной средних размеров. Оборонять такой реактор в пространстве низких энергий, да ещё в Нейтральных Территориях, будет крайне непросто. Столь мощный источник энергии станет раздражителем для многих. Впору вести речь о строительстве в системе Ярило отдельной космической цитадели максимальной огневой мощи, на которую должно возложить охрану кваркового реактора. И лучшим решением будет разместить реактор непосредственно внутри цитадели. Но нахождение военных объектов максимальной огневой мощи в Нейтральных Территориях запрещено Положением об оных. Как будем оборонять реактор во время опасных фаз Эксперимента? Устраивать Тёмным дразнилку на живца неразумно.

– Каста Творцов подготовила вариант решения этого вопроса, – откликнулся Ас Эдальв. – Мы просчитывали различные возможности и пришли к выводу, аналогичному выводу касты воинов: кварковый реактор необходимо строить внутри цитадели. Но так как Положение о Нейтральных Территориях запрещает возведение в нейтральном пространстве космических цитаделей высших уровней защиты, то требуемая цитадель будет выстроена согласно всем договорённостям – на территории Сияющих.

– Но во время нахождения системы Ярило за Рубежом, – Боевой Ас прислушался к потоку образов, приходящих из Кристалла Связи, – территориями Сияющих признаются только заселённые Сияющими Земли. Запретить транзит через нейтральную систему мы не сможем. После того как Рубеж стал непроницаем и все контакты между Светлыми и Тёмными происходят в порубежных галактиках, подобный запрет невозможен, так постановили Высокомерные Предки. Цитадель с кварковым реактором таких размеров на поверхности планеты не поместится. Каста Творцов предлагает разместить её под землёй?

– Точнее, в самом центре Земли, – уточнил великий учёный. – Наиболее оптимальный вариант размещения – Заповедник. Орей и Мерцана густо заселены, и манипуляции с их планетарным магнитным полем нежелательны. Дэя, – Ас Творцов сделал многозначительную паузу, – слишком мала и вдобавок заселена не меньше. Заповедник же фактически пуст и имеет наибольшие размеры из всех прочих живых Земель. Работы по размещению в его центре воинской цитадели, вобравшей в себя кварковый реактор, никого не потревожат. Для фауны и флоры излучения реактора будут благоприятными, вырождающиеся потомки деградировавших Тёмных выродятся в любом случае, и установка реактора для них ничего не изменит. В процессе строительства мы сможем придать Заповеднику более комфортные параметры, если потребуется. Заселять или не заселять Заповедник – это решать Родам-Экспериментаторам.

– Планетарные условия Заповедника наименее выгодны, – произнёс Ас Власожар. – Почвы болотисты, лесов нет, травянистые джунгли вырабатывают меньше кислорода, поэтому его содержание в атмосфере Заповедника невелико, чуть менее тридцати процентов. Первое время всё продовольствие туда придётся завозить, пока наша каста не рассчитает и не выведет для Заповедника индивидуальные сельскохозяйственные культуры, приспособленные к планетарной биосфере. Многих домашних животных также придётся адаптировать к новой планете. На Заповеднике представлены в основном рептилии и приматы. Кстати, насчет приматов: там ведь живут носители примитивного Разума.

– Шансов стать разумными у них нет. – Ас касты Жизнь Рекущих Орея принялся заполнять единый энергоконтур Круга образами, несущими в себе расчёт дальнейших перспектив четвероруких с планеты Заповедник. – Являясь низкоэнергетической формой жизни, их интеллект постоянно ослабевает в пространстве высоких энергий и медленно восстанавливается в пространстве низких. Так как система Ярило проводит в пространстве высоких энергий большую часть витка, то развитие примитивного Разума имеет отрицательную проекцию на будущее. Фактически они развиваются по формуле: «один шаг вперёд – два назад». Сейчас они довольно многочисленны, но через шестьсот тысяч лет Ярило зайдёт в пространство высоких энергий на срок более двухсот миллионов лет. Там низкоэнергетический Разум обречён. Однако расчёты показывают, что оные носители примитивного Разума утратят разумность задолго до того момента и пополнят собой подвидовое разнообразие обезьян. Как уже не раз случалось до этого с всевозможными отшельниками Тёмных, сбегавших от своих соплеменников на Заповедник. Мы насчитали почти сорок случаев за последние два миллиона лет, а ведь ещё раньше были и другие такие же.

– Заселять Заповедник целиком нельзя. – Ещё один Ас Жизнь Рекущих присоединился к своему соратнику. – Это планета второго типа редкости, и в её колыбели может родиться новый Разум, более полноценный, чем инвалидно выпестованные рептилиями четверорукие. Пока кардинальной необходимости в новом жизненном пространстве у нас нет, имеет смысл ограничиться материком на северном полюсе. Он не столь велик, как остальные, но там вечное лето и, главное, нет смены дня и ночи, что несколько нивелирует экстремально короткие сутки Заповедника. К тому же северный материк единственный, где не живут носители примитивного Разума. Там для них прохладно, температуры меньше тридцати и пониженная влажность воздуха. Но переживать за них нет смысла, они аборигенная форма жизни, Заповедник является для них Родиной, и они в любом случае выживут в том или ином виде. А вот насколько интересно Сияющим заселять Даарию Заповедника, необходимо считать. И тут без расчётов всех каст не обойтись.

– Даарию? – уточнил Ас Эдальв. – Сие суть имя Северного материка? Названо в честь галактической Прародины?

– Северный материк Заповедника мы назвали Даарией в честь авианосца «Даария», экипаж которого отдал свои жизни ради спасения наших Предков в день гибели Арктиды, – объяснил Ас Жизнь Рекущих. – Память о доблестных героях до сих пор жива, и Центры Истины Орея, Дэи и Мерцаны хранят их имена, которыми наши Рода нарекают подрастающую молодёжь.

– Достойная благодарность! – оценил знаменитый Даарийский Творец. – Итак, необходимо принять решение. Времени на предлагаемое деяние у нас достаточно. Кварковый реактор будет изготавливаться в пределах четырёхсот лет, и ещё порядка столетия потребуется на его установку и отладку. К тому моменту до начала опасной фазы Эксперимента останется две тысячи лет. За это время мы полностью введём в действие не только сам реактор, но и систему ноль-перемещений, которую он будет запитывать.

– Воинская каста, – со вздохом изрёк Боевой Ас, – так и знала, что без подвоха не обойдётся. Гражданские не могли просто взять и оставить без дела столь могучий источник энергии. Боевые братья из Мира Прародины высказывают опасение, что многомудрые Созидатели пожелают включить в древо перемещений Асгард. Вся каста воинов заранее против.

– Совет Каст клянётся разработать структуру древа перемещений согласно всем требованиям воинов. – Ас Эдальв прислушался к потоку образов, мчащихся к нему через Кристалл Связи от Советов Касты Творцов со всех галактик Сияющих. – Но отстранять Асгард и эпицентр пространства высоких энергий от наблюдения за ходом Эксперимента ни в коем случае нельзя. Системе Ярило предстоит самая длительная по протяженности опасная фаза. В Родах-Экспериментаторах не останется ни Асов, ни Сияющих. Спящие не смогут своими силами вести Эксперимент без ошибок. Система ноль-переходов и Врат Между Мирами серьёзно упростит все деяния в данном секторе спирального рукава, от научного сопровождения Эксперимента до политико-стратегического взаимодействия с союзниками!

– Тогда воинская каста настаивает на включении Асгарда в древо перемещений на принципах одностороннего моста, – заявил Боевой Ас. – Инициация перемещения от Асгарда в любую точку древа и обратно должна быть возможна только с Асгарда. И только под единоличным управлением воинской касты. Остальное древо перемещений мудрые Созидатели пусть продумают так, как удобно для свершаемых ими деяний, но управление древом мы также требуем себе в полное и единоличное распоряжение без каких-либо оговорок. А вообще идея выстроить базу внутри Заповедника нам нравится. Появится хотя бы один нормальный космодром подскока за Рубежом во время опасных фаз Эксперимента. А то неутомимые Созидатели преуспели в заключении союзнических договоров с Тёмными, и за прошедшие триста тысяч лет воинская каста чаще занимается спасением союзников, чем Сияющих.

Боевой Ас коротким импульсом сообщил, что его речь закончена, и слово вернулось к возглавляющему Круг Совета Власожару.

– Совет Каст учтёт все требования касты воинов, – изрёк знаменитый Венед. – Сейчас же настала пора выяснить, надо ли создавать кварковый реактор и устанавливать его внутри Заповедника. Посему Совет Каст объявляет о сборе Советов Родов системы Ярило. После того как все Рода системы Ярило придут к единому выводу, Совет Каст продолжится. Во славу Расы!

– Во славу! – Могучий Круг вскинул руки к звёздам, и мощнейшие Кристаллы Центра Истины содрогнулись от захлестнувшего их всплеска биоэнергии.

* * *

Ласковый ручеёк тёплой энергии задорно встроился в личный энергоконтур, изгоняя сон без остатка, и Иннгунн открыла глаза. Свечение Кристалла Регуляции, внутри которого она находилась, уже не оказывало целительного воздействия, и в организме ощущалась приятная лёгкость, свойственная полностью здоровому энергопотоку.

– Медосмотр окончен, Веста-красавица. – Стоящий подле свечения Регуляции голубоглазый Ас Касты Целителей лёгким штрихом собственной энергии подправил какую-то мелочь в потоке Высшей Валькирии и весело улыбнулся: – Ты можешь облачаться. Отныне ты полностью здорова, и твоя вооружённая до зубов половинка вновь может смело заливать тебя жёсткой энергией!

Обнажённая Валькирия покинула сплетение целительных энергий и коснулась сознанием своего снаряжения, ожидающего на гардеробном постаменте. Кристалл Антигравитации беззвучно откликнулся на зов очаровательной воительницы, направляя к ней весь набор экипировки. Рой миниатюрных элементов снаряжения быстрым и плавным ускорением одновременно достиг Валькирии, сливаясь с телом единым движением. Иннгунн привычно ощутила, как поверхность кожи обволакивается мономолекулярной бронёй, и сознание слилось с многочисленными Кристаллами личного оборудования, пробудившимися в момент контакта с энергоконтуром владелицы.

– Благодарю тебя, бесконечно мудрый Ас. – Четырёхметровая Даарийская воительница с уважением посмотрела на трёхметрового соломенноволосого Целителя. – Я чувствую себя, словно никогда не получала ран! Правда, половинки у меня ещё нет, и я держу Щит в составе круга.

– До бесконечно мудрого Аса мне ещё рановато. – Ирисвет стал Асом лишь три дня назад и ещё не привык к своему совершенному состоянию. – Четвёртый день пошёл, откуда взяться бесконечной мудрости! Я даже умудрился напутать с твоей половинкой… – Он внимательно прислушался к её потокам: – А вообще понятно, почему ты до сих пор без половинки. Я определённо ощущаю некую связь, имеющуюся у твоей Сущности с мужской Сущностью. Но связь эта настолько слаба, что я вижу, скорее, не саму связь, а лишь её след. Видимо, ты воплотилась от неё очень далеко. Придётся поискать в других Мирах Сияющих. Я обращусь в Совет касты воинов с запросом! Ваша каста тщательно фиксирует всё и вся, так что соответствие твоему потоку должно обнаружиться хотя бы на теоретическом уровне.

– Совет Касты озабочен поисками моей половинки с тех пор, как мне исполнилось двадцать один, – вздохнула Валькирия. – Но пока из всех галактик приходят отказы.

– Осмотреть две сотни галактик всего лишь за одно лето – это задача непростая даже для касты воинов, – ободрил её молодой Ас. – Как бы и двух лет мало не оказалось! А воины ещё вечно пропадают где-нибудь очень далеко, в местах, полных опасностей! – Он вновь весело улыбнулся: – И неожиданно встречают там своё Идеальное Слияние прямо посреди боя! И при этом не берегут себя вообще никак! Попробуй не вылечи две половинки Единого Целого – во Век же себя не простишь! Я так наволновался с вашей Четвёркой, что с перепуга даже не понял, что произошло!

Вообще с Ирисветом всё приключилось очень забавно. Четыре дня назад, после того как закончилось сражение в системе Хель, каста Целителей исцеляла раненых. Всех сильно пострадавших погрузили в стазис-капсулы и переместили в госпитали главных баз воинских группировок Мира Пограничной. Бойцов эскадры прикрытия системы Ярило вызвались лечить Целители системы Ярило. Целитель Ирисвет был одним из таковых, и вся Четвёрка Иннгунн была направлена к нему на лечение. Потому что целительные потоки Ирисвета имеют исключительно мягкие и при этом очень мощные регенеративные модуляции. Целительные воздействия высочайшего уровня сложности удавались Ирисвету настолько идеально, что за последние двести лет Асы касты Целителей системы Ярило часто поручали ему проведение ответственных операций. И хотя сам Ирисвет Асом не был, о его целительском искусстве знал весь окрестный сектор космоса, включая многочисленных союзников.

Не приходилось сомневаться, что Асом знаменитый искусный Целитель обязательно станет. И он таковым действительно стал, правда, произошло это довольно неожиданно. Ирисвет как раз исцелял Вигдис. Лечение завершилось, и энергия обогащения Сущности, получаемая Сияющим в процессе деяний во имя Рода, Родины и Расы, очередной крохотной частицей впиталась в энергоны Ирисвета. И оказалось, что эта кроха стала финальной каплей, завершившей заполнение его шестнадцатого энергона. Заранее отследить такое невозможно, органы чувств четырёхмерного слоя Вселенной не предназначены воспринимать и оценивать гораздо более сложные структуры много-энергонной архитектуры. Лишь самые сильные Асы способны в некоторой мере интерпретировать всплески могучих энергопотоков, омывающих шестнадцатимерный слой Вселенной, в котором находится шестнадцатый энергон Сущности любого шестнадцатиэнергонного Разума. Точно сказать, как долго Светлому осталось не то что до состояния Аса, а даже до заполнения любого энергона свыше девятого, будучи обитателем четырёхмерного слоя Вселенной, невозможно в принципе.

И тут оказывается, что Ирисвет стал Асом. Структура его Сущности, обретя шестнадцать заполненных энергонов, мгновенно вошла в состояние совершенного квадратичного резонанса. Резко возросший энергопоток испытал лавинообразный рост, и множество Кристаллов медицинского оборудования, с которыми в тот миг взаимодействовал проводящий исцеление Ирисвет, получили приток энергии мощнейшего уровня. Полгоспиталя вошло в резонанс, а Кристалл Регуляции, в свечении которого в тот момент находилась Вигдис, оказался не рассчитан на поток Аса и не выдержал столь могучих вибраций. Кристалл лопнул, свечение погасло, и только что исцелённая Вигдис шлёпнулась на его поверхность с высоты пары метров. Высота совсем небольшая, поэтому командор отделалась небольшим синяком на мягком месте, но само событие выглядело довольно забавно. Особенно в изложении сестёр Четвёрки.

Самой Иннгунн сего эпичного падения, возвестившего о появлении нового Аса, увидеть не удалось. В бою на поверхности Хель ей досталось больше всех, энергоконтур получил сильный ожог от единой вспышки сотни одновременных термоядерных реакций, и Ирисвет держал её в состоянии медицинского сна четверо суток подряд. Зато результат лечения превзошёл все ожидания.

– Я ощущаю прирост ёмкости. – Иннгунн вслушивалась в обновлённый энергоконтур собственного потока. – Как ты сумел сотворить подобное, искусный Ирисвет? Мои показатели энергоёмкости были максимальны ещё на момент выпуска из Учебного Центра! Разве можно увеличить максимум?

– Нельзя, – согласился Ас Целитель. – Но в твоём случае сработал эффект эволюционной адаптации. Твой энергоконтур получил сильный ожог и должен был неминуемо погибнуть. Но Боевые Асы, ушедшие в Высь, поглотили предназначавшийся вам удар. Твоя Сущность сохранила тело и сделала выводы из произошедшего. Она адаптировала энергоконтур, сделав его чуть более ёмким. Эти изменения отпечатались в твоих Образах Крови, я проверил. Улучшение твоей генетики передастся твоим детям. Подобные изменения время от времени происходят, это позволяет Расе развиваться, лучше приспосабливаясь к условиям существования. Девять миллиардов лет назад, когда Первые Полторы Сотни воинских Родов объединились в касту воинов, их первые Валькирии были не столь ёмки, а воины не столь мощны, как сейчас. Но Раса непрерывно совершенствуется. Сейчас мы гораздо сильнее далёких Предков, а наши далёкие Потомки будут гораздо сильнее нас. Это и есть эволюция Расы.

– Понимаю. На этом основано развитие Сияющих. И Эксперимент в системе Ярило. – Иннгунн встроилась в информационное поле воинской касты, вникая в текущую обстановку. – Ух ты! Мы будем строить крепость внутри Заповедника! Вот это да! И систему ноль-переходов! Давно пора, а то вечно прыгаем к союзникам через гипер туда-сюда по одним и тем же трассам, только время тратим! А куда денутся примитивные разумные с Заповедника?

– Там и останутся. – Ирисвет отправил Валькирии информационный пакет, собранный по результатам трёхдневного совещания Советов Родов системы Ярило. – Пока Заповедник заселяться не будет. Цитадель с кварковым реактором разместится в центре планеты, позже на северном материке построим серьёзную научную базу, которая займётся изучением вопросов колонизации Заповедника. Нам спешить некуда, Эксперимент будет идти ещё шестьсот тридцать тысяч лет. За это время примитивные разумные Заповедника давно утратят угасающий Разум.

– Почему они вообще до сих пор не вернулись к стадии обезьян? – Иннгунн быстро заносила в подсознание полученные данные. – Рептилии забросили их шестьдесят четыре миллиона лет назад!

– Примитивные суть местные жители, – объяснил Ас Целитель. – Они возникли и развились на Заповеднике в качестве неразумной жизненной формы, поэтому прекрасно приспособлены к существованию, но не в качестве носителей Разума. Поэтому качество их интеллекта медленно, но неуклонно увядает.

– Почему же тогда одичавшие Чёрные, бегающие по джунглям Заповедника, плодятся столь обильно? – поинтересовалась Иннгунн.

– Это стандартный эффект существования низкоэнергетической формы жизни в условиях высокоэнергетического пространства. Мыслительные процессы недогружены, зато репродуктивная система перегружена. Генетическое качество каждого последующего поколения всё хуже, но количественная составляющая потомства достаточно высока и подхлёстывается нахождением в пространстве высоких энергий.

В итоге всё это вызывает отравление низкоэнергетических Сущностей избытком энергии, что в конце концов приводит к массовым дефектам последующих поколений: бесплодию; неспособности выносить плод; травматично низким срокам беременности, не позволяющим плоду полноценно сформировать весь спектр возможностей Сущности по управлению психикой и телом; нарушениям дееспособности новорождённых и снижению общей выживаемости популяции. Которая в рамках получившего энергетическое отравление вида особенно заметно проявляется в увеличении частоты возникновения всевозможных болезней, связанных с работой мозга, и росте их списка, в особенности психико-психологических заболеваний и различных патологий мозговых тканей, то есть опухолей, разжижения, прочих деформаций. Всё это наиболее свойственно гибридам, ибо их генотип является результатом травматического слияния половин от двух совершенно чуждых друг другу хромосомных наборов. Поэтому на Заповеднике уже не осталось гибридных особей Красно-Чёрного смешения, хотя прежде они имелись.

– То есть как только суммарное количество повреждений генотипа пересечёт катастрофический предел, среди одичавших Чёрных обитателей Заповедника начнётся ураганное вырождение? – уточнила Иннгунн. – И они выродятся от бесплодия или всё-таки станут обезьянами? Я из любопытства разглядывала виды обезьян Заповедника. Некоторые из них похожи на Чёрных, некоторые на Жёлтых. Но обезьян, похожих на другие Расы, там нет. Например, нет похожих на Красных.

– Красные никогда не деградировали на Заповеднике до состояния приматов, – покачал головой Ирисвет. – Их Сущности являются четырнадцатиэнергонными. Когда Заповедник находился в пространстве низких энергий, это была эволюционно родная для них энергетика. Обычно отшельники Красных вырождались в силу малочисленности, приводившей к тяжёлым последствиям близкородственного кровосмешения. Либо в силу гибридизации, если смешивались с представителями Чёрных или Жёлтых, которые уже находились здесь. К тому моменту, когда система Ярило оказывалась в пространстве высоких энергий, генотип Красных отшельников уже нёс сильные дефекты, и их популяция вырождалась целиком. Красные Расы высоконаучны и технологичны, они никогда не лезли в систему Ярило, которая считалась смертельно опасной. Если некие Красные и решались скрыться от всех в джунглях Заповедника, то их всегда было мало. С самого начала недостаточно для уверенного выживания.

– А Серые с рептилиями? – Валькирия отправила Целителю короткий навигационный образ с двумя неправильными галактиками небольших размеров, являющихся спутниками друг друга. – Рядом с Миром Пограничной есть Мир Юр и Мир Иго, в Нейтральных Территориях полно их пиратов и прочих отщепенцев.

– Рептилии не являются приматами, – напомнил Ас Ирисвет. – Их представители, вырождаясь, либо вымирают в норах и пещерах, либо становятся неразумными рептильными видами. Таковых на Заповеднике несколько, но все они окончательно утратили Разум сотни миллионов лет назад. У Серых трудности иного характера: излучения Ярило в биоспектре довольно мощные. Мощнее, чем у аналогичных по размеру звёзд их галактик. Подобная сила свойственна более крупным светилам. Это общеизвестно.

– Вряд ли кто-то ещё не в курсе того, почему звезду Ярило назвали Ярило, – улыбнулась Иннгунн. – Одного взгляда достаточно, чтобы понять! «Яр» означает «вспышка», «яриться» – «ослепительно пылать», когда полтора миллиарда лет назад, по окончании Первой Великой Ассы, сюда прибыл крейсер «Один», у его экипажа не было сомнений в том, как назвать звезду! Ярило как было «Ослепительно Пылающее», так и осталось таковым.

– Совершенно верно. – Искусный Целитель разделил улыбку с Валькирией. – Наше солнышко совсем не рядовая звезда. Пусть маленькое, да удаленькое. Недаром Создатели заложили в эту систему возможность появления жизни на пяти Землях, а после активации второго солнца данное количество увеличится. В условиях нашей светимости Серые испытывают слишком сильное биоэнергетическое отравление. Они без особых трудов могут выправить это посредством генной инженерии или применением несложных технологий. Самый примитивный способ – носить на себе большое количество золота. Золото один из лучших материалов, запирающих биоэнергию. Оно будет поглощать излишки, отводя их от Серого энергоконтура. Но если речь идёт об отщепенцах и тому подобное, то у беглецов обычно не бывает технологий генной инженерии и кучи золотых побрякушек. Кроме того, биологическую ценность золота все Тёмные виды ощущают на подсознательном уровне, и за золотом друг друга среди отщепенцев всегда идёт охота. В общем, гермафродитарные виды на Заповеднике вымирали очень быстро, хотя следы их присутствия там тоже имеются.

– Давно пора было установить туда кварковый реактор! – сделала вывод Иннгунн. – Если он действительно столь сильно поднимает энергетику пространства, то больше сюда никто прятаться не полетит. Я имею в виду, когда система Ярило в очередной раз войдет в опасную фазу.

– Разве после того, как мы начали Эксперимент, такие желающие есть? – Молодой Ас не стал скрывать удивления.

– Они всегда есть! – отмахнулась Валькирия. – Вот, например, две ближайшие к нам солнечные системы, которые после объявления звезды Ярило безопасной, тоже официально стали безопасными. Они находятся дальше Ярило вглубь пространства низких энергий и редко заходят внутрь Рубежа. В основном они или в пространстве четырнадцати энергонов, или в узкой пятнадцатиэнергонной прослойке между территориями высоких и низких энергий. В обеих из них есть обитаемые планеты. И там постоянно кто-нибудь с кем-нибудь воюет. То старожилы уничтожают вырожденцев, оставшихся ещё со времен Второй Ассы, то новички уничтожают старожилов, то война начинается между этими двумя системами, то они объединяются в союз, то в империю, и всякий раз решают подчинить себе окрестные пиратские группировки, потому что больше подчинять некого, вокруг лишь бесконечное море мёртвых солнечных систем. Если не считать систему Ярило, Ушмаицу и Иилату. Лезть к Ярило или Ушмаицу они, к нашему глубокому сожалению, не решаются, а возле границы Иилату их спасательные капсулы мы подбирали уже раз двадцать!

– Возле Иилату? – Медицинский Ас удивился ещё сильней. – Это же материнская система юных Дэльфи, туда невозможно попасть, она блокирована Центром Создателей. Вход туда воспрещён всем, в том числе Сияющим, и даже Мавам, хоть те являются прямыми Предками юных Дэльфи.

– Только алчным недалёким балбесам этого не объяснишь! – иронически прыснула Высшая Валькирия. – Они пока на собственном опыте не убедятся – не успокаиваются. Постоянно находится кто-нибудь, кто узнаёт о существовании целой планеты-океана в нетронутом виде, населённой какими-то первобытными головастиками, куда нет доступа Сияющим. И на радостях обязательно решает туда слетать за дармовыми ресурсами. Итог плачевен: выжившие сидят внутри спасательных капсул и орут на весь эфир от ужаса, мол, спасите-помогите! Приходится спасать и выдворять восвояси.

– Как-то всё это прошло мимо меня. – Ас Ирисвет покачал головой. – Надо будет как-нибудь заглянуть в информационные Скрижали.

– У Аса Целителя наверняка найдутся деяния поважнее, чем интересоваться глупыми прихотями алчных, – отмахнулась Иннгунн. – Не трать время зря, искусный Ас. Если желаешь, мы прилетим к тебе всей Четвёркой и ещё не то расскажем!

Ирисвет негромко рассмеялся и сообщил, что более Иннгунн не требуется посещать медосмотры, ибо она полностью здорова и может не возвращаться в госпиталь до следующего ранения, которое, как он надеется, никогда более не случится. Иннгунн попрощалась с медицинским Асом и вылетела в казармы Валькирий.

Там её ждала новость: Вигдис и её обретенная в сражении за Хель половинка объявили о помолвке. Командование официально объявило их Боевой Парой, и теперь Вигдис переводят к месту службы её половинки, на базу Даарийской группировки. Вместо нее в состав Четвёрки пришлют новую Высшую Валькирию, и Четвёрке дали выходной, чтобы проводить своего командора. Выходной прошёл тепло и весело, все были жутко рады за Вигдис, и перехватчики поредевшей Четвёрки провожали уносивший их боевую сестру десантный корабль до самого ухода в гиперпрыжок.

Глава четвёртая

Кристалл Связи зажёг в сознании Иннгунн образ Искрены спустя миг после того, как десантный корабль с Вигдис на борту встал на гипертрассу.

– Во славу Расы, сестрица! – Даарийская воительница ответила на вызов.

– Во славу! – Бело-золотой поток волос Гармоничной дочери Рода Небесной Лазури вспыхнул всплеском свечения. – Как ты себя чувствуешь, Иннгунн? Меня не пустили к тебе в госпиталь! Целители сказали, что тобой занимается Ирисвет, а он всегда исцеляет самые сложные раны!

– Со мной всё просто отлично, – улыбнулась Иннгунн. – Я полностью в строю. Ас Ирисвет на прощание сказал, что возвращаться в госпиталь я могу только в случае новой раны. До тех пор меня там не ждут!

– Это хорошо! – Искрена тихо хихикнула и стала серьёзной. – Вы улетаете по долгу службы? Ты не знаешь, когда вернёшься?

– Мы провожали Вигдис, нашего командора, – объяснила Иннгунн. – Она обрела свою половинку, и её перевели служить к нему. Сегодня у нас выходной, мы можем полетать, если желаешь.

– Я всегда желаю полетать, – вновь улыбнулась Искрена. – Как здорово, что Вигдис будет служить со своей половинкой! Я слушала частоту воинской касты после сражения за Хель. У них обнаружилось Идеальное Слияние прямо во время боя! Невероятно! Поэтому они показали повышенную боевую эффективность! Валькирия, рождённая для своего бойца, может поглотить больший потенциал от своей половинки, нежели потенциал, приходящий по нейтральному каналу сброса!

– Ты слушаешь нашу частоту? – удивилась Иннгунн. – И как? Тебе интересно? Я думала, кроме касты Целителей нас никто не слушает. Созидателям, наверное, скучно вникать в информационные потоки, не несущие данных о созидающих деяниях.

– Я люблю послушать воинскую касту. – Искрена пожала плечиками. – Не знаю почему. Просто нравится, с детства. Всегда так было, хотя я не Целитель.

– Целители слушают доступные частоты воинов, чтобы иметь возможность быстро оказаться там, где есть раненые или пострадавшие. – Иннгунн сверилась с энергопотоком окружающего пространства, отыскала спасательный катер подруги и направила к нему свой перехватчик. – Никто не хочет упустить возможность исполнить свой Удел. А что интересного на наших частотах находишь ты? Там же только общий радиообмен, все серьёзные каналы связи тщательно шифруются.

– Не знаю, – повторила Искрена. – Нравится, и всё. Если у тебя выходной, я приглашаю тебя в гости! Летим наперегонки до Аргона?

– До Аргона? – весело засмеялась Иннгунн. – Один раз, помнится, мы уже слетали наперегонки до Аргона! Взбаламутили кучу дипломатических судов разных рас, многие Тёмные решили, что перехватчик воинской касты преследует местного преступника! Командование потом долго смеялось, но мне влетело за несерьёзность и необдуманность действий. Тебе тогда разве не попало?

– Ну, пожурили чуть-чуть! Подумаешь! – Гармоничная красавица недовольно нахмурилась. – Это вообще-то несправедливо! Если чужие такие нервные, нашей вины в том нет! Мы же ни с кем не столкнулись, даже никому не помешали! Ну, прошли на форсаже через плотный поток дипломатических судов! И что с того?! Он там всегда плотный, это же орбита Орея! Пока Тёмные поняли, что кто-то мимо них быстро пролетел, мы были уже далеко! Они в тот миг даже сообразить не успели, что что-то произошло!

– Угу. – Иннгунн вновь прыснула. – Только потом, после того, как мы были уже далеко, они как начали запоздало шарахаться в разные стороны! Хорошо, что не все, а то без столкновений бы точно не обошлось!

– Между прочим, над этим потихоньку посмеялось не только командование воинской касты, – с улыбкой уточнила Искрена. – Наши Асы тоже веселились, но при мне они все были очень суровы. Сказали, мол, ещё раз – и меня отправят к Тёмным, обучать их пилотированию на их же кораблях. В первый миг я даже поверила. Стою и думаю, стоит ли мне заранее изучать пилотаж техногенных звездолётов!

– Наши командиры смеялись не над этим. – Иннгунн вспомнила ироническую усмешку конунга Бьорнхарда, из Кристалла Связи которого лились отпечатки столь же иронических смешков двух с лишним кругов командиров различных подразделений эскадры прикрытия. – У всех вызвало иронию предположение Тёмных, будто я ловила преступника. У Сияющих нет преступников, наша Раса Едина, но Тёмным этого не понять. Для них Единство лишь термин, а не Кон Существования. Они очень удивляются, когда узнают, что у Сияющих нет полиции и что воинская каста никогда не нападает на гражданских и не проводит карательных мероприятий по отношению к собственной Расе. Они так и не поняли, чем Родовая Дружина отличается от их собственных силовых структур.

– Неудивительно, – подтвердила Гармоничная подруга. – Я сколько живу, тоже ни разу не видела, чтобы Дружина собиралась. Совет Рода каждый Круг Лет объявляет состав Дружины, но чтобы она хоть раз собралась на самом деле – такого не было с тех пор, как завершилась прошлая опасная фаза Эксперимента.

– Семнадцать тысяч лет? – уточнила Высшая Валькирия.

– Ну, или около того. – Искрена наморщила лоб, пытаясь вспомнить столь невостребованную информацию. – Как только в начале этого цикла Эксперимента Спящие стали Тусклыми, Дружина уже не собиралась, это точно. Дружина – от слова «друже», то есть «друг» в уважительной форме. Дружина – это много близких друзей. Дружина собирается для того, чтобы пресекать буйное или агрессивное поведение родичей. Потому что агрессивный родич всё равно часть Рода, посему Роду с ним и разбираться. Но Сияющие не ведут себя агрессивно по отношению к Сияющим, будь то родичи или не родичи. Среди Спящих случались неприятные конфликты, поэтому состав Дружины назначался, но после завершения опасного цикла все вновь стали Сияющими, и Дружина снова стала не нужна. Не понимаю, что тут может быть сложного даже с точки зрения Тёмных.

– Точка зрения Тёмных – это всегда очень сложно. – Иннгунн покачала головой. – Даже среди наших Тёмных союзников эти самые точки зрения порой настолько разнятся, что они, дружа с нами, умудряются недолюбливать друг друга. Кто-то считает так, кто-то этак, при этом каждый уверен, что прав именно он, а другой не прав, и так далее, Бес копыта сломит. В общем, ожидать Единства от них не приходится. Они даже внутри своих цивилизаций не могут договориться друг с другом. Пусть с ними Жизнь Рекущие разбираются! Но приказ есть приказ, и до Аргона на форсаже мне нельзя. Может, летим до средней орбиты Орея? Там дипломатов не так много, и мы финишируем прежде, чем они перепугаются.

– Поддерживаю! – согласилась Гармоничная подруга. – Когда старт?

– Прямо сейчас! – Валькирия остановила перехватчик рядом со спасательным катером. – Вперёд!

Оба кораблика рванулись через чернильную пустоту космоса к живой планете, и Иннгунн сосредоточилась на гонке. Обогнать Гармоничную Искрену на прямой, конечно же, не получилось, разницу в силе энергопотоков Гармоничной и рождённой в Священное Лето не смогла компенсировать даже повышенная мощь Кристаллов перехватчика. Однако на этот раз к финишу Иннгунн пришла с минимальным отставанием, и Искрена заметила этот факт.

– Ты стала летать быстрее. – Гармоничная подруга остановила спасательный катер и проводила расчёт закончившейся гонки. – Прирост скорости порядка половины процента. В лабиринте мне тебя уже не обогнать. Срочно требуется новый скоростной катер! – Она скорчила комично-несчастную рожицу: – Вот только скоростнее этого уже не бывает.

– Должна же я хоть где-то у тебя выигрывать, – отмахнулась Иннгунн. – Смотри!

Она отправила подруге указующий образ, сфокусировав его на нескольких дипломатических судах Тёмных, дрейфующих на орбите Орея. Дипломатические суда пришли в движение, выходя на траверз перехватчика и спасательного катера, и Кристалл Наблюдения показал возросшую активность техногенного оборудования.

– Тёмные фиксируют происходящее, – констатировала Валькирия.

– Ну, хоть не шарахаются перепуганно в разные стороны, уже хорошо! – заявила Искрена. – Летим в нашу усадьбу! Тебе перекусить не пора? Ты же после лечения!

– Я ела утром, – объяснила Иннгунн. – Ас Ирисвет сначала провёл осмотр натощак, после велел поесть и провёл вторую часть медосмотра. Много есть не хотелось, но завтрака мне ещё на полдня точно хватит. Если хочешь есть, я могу с тобой посидеть.

– Я пообедала в полдень. – Гармоничная подруга направила катер к северному полюсу Орея, и перехватчик пристроился следом. – Мне теперь есть только завтра, потому что внеплановой активности не предвидится. Раз есть никому не нужно, то полетели в наш ангар в Аргоне.

– У вас ангар в Аргоне? – удивилась Даарийская воительница. – Я думала, там никто не живёт. Это же град. Или проживание во граде тоже часть Эксперимента?

– Нет, конечно. – Искрена нарочито осторожно провела катер мимо дипломатических судов Тёмных и лихо помчалась к планете. – Кто захочет жить во граде? Это же не лес! В Аргоне есть дворцы, в которых можно жить, но на постоянной основе в них никто не живёт. Сияющие проживают там только во время затяжных смен на кастовых производствах, но такое бывает редко. Просто в нашем Роду всего один ангар Арганавтов, и он находится в Аргоне.

– Всего один? – Иннгунн не ожидала подобного. – В столь крупном Роду? Если я не ошибаюсь, у вас численность превышает отметку в полмиллиарда.

– Это так, – подтвердила Гармоничная подруга. – Но в Роду Небесной Лазури большая часть родичей состоит в кастах Мастеров и Венедов. Наши Образы Крови несут генетику этих каст особенно мощно. За минувшие от времени окончания Второй Ассы тысячелетия стало много Жизнь Рекущих, мы же дипломатический центр.

Лучащиеся звёздной энергией сферы спасательного катера и перехватчика достигли атмосферы Орея, переходя на снижение, и голубоглазая красавица продолжила:

– Целителей у нас в Роду совсем чуть-чуть, их сейчас в системе Ярило мало везде, потому что Сияющие болеют редко. Вот к началу опасной фазы каста Целителей будет увеличивать численность, об этом уже объявлено. Творцов, Строителей и Добывающих тоже немного, хотя вскоре, думаю, их станет значительно больше, если на Заповеднике начнется глобальное строительство. Ты в курсе, что окончательное решение принято?

– Конечно! – Высшая Валькирия невольно улыбнулась. – В центре Заповедника будет возведён Гард, мощная Цитадель! У нас все кастовые частоты гласят об этом вот уже сутки! Всем интересно, как будёт сконфигурированы параметры Гарда! Раз он в центре Земли, значит, защитные функции получат приоритет и достигнут самых максимальных значений. А вот каким оружием гражданские касты планируют вооружать Гард – это большой вопрос. Похоже, систем прямого огневого воздействия у Гарда не будет, только косвенное поражение различными типами полей и излучений. Это, конечно, не совсем то, что хотелось бы лично мне, но сквозь планетарную толщу антивеществом особо не постреляешь. Зато защита будет запредельная, в случае массированной осады противник сможет захватить этот Гард только путём полного разрушения планеты. Эту Цитадель даже измором не взять, ведь её сердцем станет кварковый реактор! Это собственное солнце небольших размеров, под ним даже лес будет расти. В общем, всё это ты лучше меня знаешь. Рассказывай-ка дальше! Что у вас в Роду с твоей кастой?

– Арганавтов в нашей родовой ветви нет, я одна, – продолжила рассказ Искрена. – Вообще Арганавтов в системе Ярило обычно очень много. Мы же находимся у самого Рубежа, далеко от основного пространства Сияющих. Поэтому перевозок хватает: каста Добывающих выращивает ресурсы на дальних орбитах, Жизнь Рекущие и Творцы постоянно организовывают караваны и экспедиции к союзникам, в том числе за Рубеж, в дальние Миры Тёмных. Стандартные облёты спирального рукава, опять же… надо ведь понимать, что происходит вокруг с течением времени, а это самое «вокруг» суть миллионы звёзд, совсем не мало. Плюс дальние пассажирские магистрали, спасательно-профилактические мероприятия и много чего ещё. В общем, поле деятельности у касты Арганавтов обширное.

Спасательный катер и перехватчик миновали верхние слои атмосферы, и внизу показался исполинский диск Аргона, бесшумно парящий над нетронутыми лесами северного полюса Орея.

– Но во время опасной фазы Эксперимента, – Гармоничная подруга направила катер к южному сектору парящего града, – каста Арганавтов в системе Ярило практически отсутствует. Ведь Спящие не имеют силы энергопотока Сияющих и не в состоянии взаимодействовать с мощными Кристаллами. За тринадцать циклов Эксперимента специально для Спящих было разработано множество различного оборудования малой мощности, чтобы можно было полноценно жить и трудиться. Но корабельные Кристаллы касты Арганавтов маломощными не бывают. Маломощным судам не покинуть пределы солнечной системы, им даже до дальней орбиты Ярило приходится добираться ужасно долго. Поэтому все перевозки к нам и от нас во время опасной фазы осуществляют Арганавты из других Земель Сияющих. Или даже воины, кажется, так?

– В отдельных случаях, насколько я знаю, – Иннгунн напрягла память, поднимая архивную информацию, – наша каста может что-нибудь перевезти. Но обычно возят Арганавты, а мы обеспечиваем эскорт. Арганавты пилотируют гражданские суда лучше, чем мы. Мы ведь специализируемся на боевых кораблях, в воинской касте вообще нет гражданского транспорта. Так что эффективнее доверить Арганавтам пилотировать то, на чём они летают лучше, а самим пилотировать то, на чём летаем лучше мы. Так у каравана, если он подвергся нападению противника, больше шансов уйти, пока эскорт ведёт бой с агрессорами.

– Тут тебе видней. – Искрена аккуратно прошла через плотный поток воздушных судов всевозможных Рас, спешащих по своим делам на разных эшелонах, и взяла курс на четырёхсотметровый ангарный купол, возвышающийся на окраине Аргона.

– В общем, – подытожила она, – во время опасной фазы в Родах-Экспериментаторах почти нет Арганавтов, а в предстоящую, скорее всего, не будет вообще. Приближающаяся опасная фаза наиболее длинная, в пространстве низких энергий придётся пробыть шесть с половиной тысяч лет, и нет смысла в пилотах, толком не способных пилотировать. Каста уже объявила о планах постепенного сокращения своего присутствия в системе Ярило через полторы тысячи лет. До начала опасной фазы останется тысяча лет, этого времени будет вполне достаточно, чтобы все Арганавты, которые будут в то время жить в системе Ярило, целиком прошли свой жизненный путь и сменили тело. Через полторы тысячи лет набор в нашу касту в этой системе будет полностью прекращён, но уже сейчас в нашей системе в Арганавты идут только ненормальные вроде меня – те, кто не может жить без полётов!

Голубоглазая Гармоничная красавица улыбнулась и закончила:

– Таких в наших родовых ветвях немного, всё же Род Небесной Лазури – это в первую очередь непревзойденные Мастера и Венеды. Поэтому я действую совместно с родичами из других родовых ветвей, кто ещё состоит в Арганавтах. Род выделил нам ангар на территории Аргона, один на всех. Так что спасательный катер я оставляю там, а дальше на лодочке. Она, к сожалению, так быстро не летает, но до усадьбы, в которой живёт моя родовая ветвь, недалеко.

Оба быстроходных кораблика достигли купола, и кристаллический виброкомпозит поверхности ангара сформировал входной люк, зафиксировав приближение судна своей касты. Спустя часть обе машины замерли в доковых гнёздах, и Диагностические Кристаллы, встроенные в посадочную поверхность, вспыхнули мягким свечением. Иннгунн ощутила, как огромный купол ангара поглощает энергию светила и передаёт её на стоящие в доковых гнёздах корабли, ускоряя процесс успокоения атомарных решеток бортового оборудования. Очень полезная технология, между прочим.

Каста Арганавтов осуществляет подчас сверхдолгие перелёты, в течение которых корабельные Кристаллы находятся на пике резонансных значений по многу суток подряд. После окончания полёта атомарная структура особенно мощного оборудования успокаивается далеко не сразу. А так данный процесс ускоряется в разы. Подобная методика применяется на авианосцах и ударных крейсерах, чтобы быстро возвращать в состояние боевой готовности штурмовые крейсеры и перехватчики соответственно. Сейчас перехватчику Иннгунн столь сложное обслуживание, конечно, не требуется, но всё равно приятно.

– Вот моя лодочка, – подошедшая Искрена указала на стоящую поодаль совсем небольшую гражданскую лодку. – Она маленькая, но двоим места хватит. – Гармоничная дочь Великого Рода Свага оценивающе посмотрела на четырёхметровую Даарийскую воительницу и уточнила: – По высоте тоже!

Её Кристалл Связи ожил, и Иннгунн услышала негромкий мужской голос:

– Искрена, сестрица, ты с гостями?

– Да, братец, – подтвердила Гармоничная красавица. – Это Иннгунн, моя подруга. Мы хотим слетать ко мне, погулять по лесу да поболтать. У тебя всё в порядке? Как проходит дежурство?

– Очень познавательно! – ответил дежурный оператор. – К нам только что прибыла делегация от Мастеров, привезли первую партию новых стазис-капсул. Полностью обновлённая модель, повышенной прочности. Не желаете взглянуть? – В его голосе зазвучали весёлые нотки: – Вы посмотрите на стазис-капсулы, а мы посмотрим на вас! Не часто к нам в гости заглядывают Высшие Валькирии, герои сражения за Хель!

– Ты разболтала? – Иннгунн укоризненно посмотрела на подругу.

– Я?! – Искрена сделала большие глаза. – Да ни за что! Я здесь ни при чём! Вся система в курсе с того мига, когда Целитель Ирисвет стал Асом прямо во время излечения Высшей Валькирии.

– А что тут такого? – Оператор услышал их диалог и послал Иннгунн запрос на включение в общее образное пространство. – Мы по праву гордимся нашими воинами! У меня и моих братьев так вообще остались весьма светлые воспоминания о ратной подготовке, мы многому научились у воинской касты, и это очень хорошо!

Даарийская воительница коротким импульсом расширила диапазон собственного Кристалла Связи и подключилась к местному переговорному пространству касты Арганавтов. В сознании вспыхнул образ плечистого трёхметрового Свага с ярко-голубыми глазами небесного оттенка, сразу же выдающего происхождение владельца из Рода Небесной Лазури.

– Сияющих звёзд тебе, очаровательная Иннгунн! – По меркам воинской касты дежурный оператор был ещё молод, ибо не встретил своё тридцать второе лето. Однако Созидатели обретают совершеннолетие в двадцать один, судя по его энергоконтуру, произошло это полкруга лет назад, он уже встретил свою половинку и является отцом двух пар двойняшек. Посему не приходилось сомневаться, что в кастовом Уделе оператор уже не новичок.

– Ласкового солнца, братик, – поздоровалась Даарийская воительница.

– Высшие Валькирии невероятно очаровательны! – улыбнулся дежурный оператор, создавая перед подругами область прямого перехода. – Высоковаты немного, но для воинского Удела так и должно быть! Добро пожаловать в наш ангар! Меня зовут Спех!

– Многозначительное имя. – Иннгунн ответила улыбкой на улыбку и следом за Искреной шагнула в энергии прямого перехода.

По ту сторону обнаружился просторный склад, посреди которого в несколько штабелей лежало не меньше трёхсот новеньких стазис-капсул, сверкая хрустальным блеском в ярких лучах Ярило, проникающих через распахнутый потолочный свод. Грузовое судно, доставившее стазис-капсулы, ушло недавно, отпечаток его силовой установки ещё ощущался в энергоконтуре зала, и находящиеся здесь Сияющие не стали запирать потолочный свод, наслаждаясь солнечным светом.

– Спешу постоянно. – Дежурный оператор встретил их всплеском сияния идеально прямых соломенных волос и недовольно вздохнул: – Никак не избавлюсь от излишней поспешности.

– Зато он летает лучше всех в своей возрастной категории, – сообщила Искрена.

– Ну, не лучше тебя, сестрица, – добродушно уточнил Спех и подмигнул: – Хорошо быть Гармоничной!

– Есть свои плюсы, – дипломатично ответила подруга, и Иннгунн уловила в её энергоконтуре недовольные нотки, словно та ожидала чего-то нежелательного.

– Их множество! – тут же подхватил дежурный оператор. – Гармоничная сестрёнка – это воистину дар Роду от Великой Вспышки! А уж как повезёт тому, кто обретёт столь редкостную и прекрасную половинку! Сестрица, тебе нужно посмотреть на один образ, мы вчера получили его от Совета Касты в системе Тарха! Это Гармоничный муж с планеты Ингард, очень достойный кандидат, и ваши энергопотоки имеют неплохую совместимость…

– Спех, братик, не надо больше, хорошо? – печально перебила его Искрена, и Иннгунн ощутила, что именно этой темы Гармоничная красавица надеялась избежать. – Со вчерашнего вечера мне этот образ кто только не показал! Мы не подходим друг другу, я не чувствую соответствия, он тоже.

– Не беда! – Спех тоже ощутил печаль в энергоконтуре сестры и поспешил придать своим интонациям оптимизм, из-за чего сразу стало видно, что переживает он за сестру давно и серьёзно. – Подумаешь, нет соответствия! Найдем! Очаровательная Иннгунн! Наяву ты ещё прекрасней, нежели посредством Кристалла Связи! Мне очень приятно видеть тебя лично! Пойдемте, посмотрим на новое совместное творение Мастеров, Творцов и Целителей! Как там, в бою за Хель, тяжело было?

– Сейчас я понимаю, что нет, – ответила Валькирия. – Но в тот момент казалось, что очень тяжело. Это был мой первый по-настоящему серьёзный бой.

– Не тяжело? И это при том, что ты вернулась оттуда в стазис-капсуле?! Вот это да! Как же тогда у воинов выглядит «тяжело»?! Кстати, а что чувствуешь в стазисе?

Дежурный оператор повёл их к сверкающим хрусталём штабелям, и Искрена с улыбкой украдкой шепнула подруге:

– Поэтому наш Спех и получил имя Спех! Обо всём успевает спросить!

– Я всё слышу! – Оператор погрозил сестре пальцем и тут же заявил: – Я вот никогда не лежал в стазисе! Что такого в том, что мне любопытно?!

– В стазисе ничего не чувствуешь. – Иннгунн обменялась взглядами с Искреной и сдержала улыбку. – Там компрессия времени максимальна. Считается, что сны там невозможны. Но мне снилось что-то странное: будто я пытаюсь слиться в Идеальном Слиянии со своей половинкой, которая находится от меня на каком-то совершенно безумном расстоянии. Из-за этого я ощущала только Идеальное Слияние, а саму половинку не могла даже разглядеть. В общем, у меня – как всегда! Всё как-то не так!

Высшая Валькирия мелодично рассмеялась и добавила:

– Но Вигдис, наш командор, тоже говорила, что видела сон. И ей, что удивительно, тоже снилось Идеальное Слияние со своим бойцом-половинкой. В момент вражеского удара они находились в Боевом Слиянии, так что принять действительность за сон её подсознание не могло.

– Да? Здорово! – обрадовался Спех. – Вы рассказали об этом Целителям? Хотя что за вопрос! Конечно, рассказали, ведь Ирисвет стал Асом как раз во время вашего исцеления! Я вот тоже мечтаю стать Асом. Если у меня получится, то я обязательно останусь в этом слое Вселенной настолько, насколько хватит мерного тела, чтобы помочь потомкам сопротивляться пространству низких энергий, когда начнётся четырнадцатая опасная фаза. Вот когда искусство воинской касты будет особенно необходимо! Надеюсь, новые стазис-капсулы никому не понадобятся, равно как и старые.

Соломенноволосый оператор подвёл их к аккуратно уложенным стазис-капсулам и познакомил с десятком Сияющих, при помощи Кристаллов Антигравитации распределяющих новое оборудование по партиям. Один из них, умудрённый шестнадцатью десятилетиями профессионального опыта синеглазый муж в одеяниях касты Мастеров, поднял ближайшую стазис-капсулу высоко в небеса, минуя распахнутый потолочный свод, и неожиданно погасил Кристалл Антигравитации. Хрустальный пенал, сверкая прозрачными гранями, рухнул вниз.

– Разобьётся! – Рука Иннгунн машинально метнулась к собственному оборудованию, но Мастер предостерегающим жестом велел ей не вмешиваться.

Стазис-капсула пролетела два десятка метров и ударилась о гранитный пол. Хрустальный пенал с переливчатым звоном подпрыгнул на полметра, упал вновь и замер без каких-либо повреждений. Удивленная Иннгунн шагнула ближе и запоздало заметила вибрации силового поля, заполняющего пустую стазис-капсулу.

– Я думала, она сейчас вдребезги разлетится, – призналась Валькирия. – Уж очень высота была большая для стазис-капсулы. Обычно они разбиваются в таких случаях, если не активны. Я первый раз вижу активную стазис-капсулу без пациента. Это тестовый режим?

– Нет. – Мастер зажёг в воздухе схему стазис-капсулы, сопровождающуюся руническими строками описания технических характеристик изделия. – Это новая модель. Очень неплохая разработка!

Он увеличил схему хрустального пенала до молекулярной структуры и принялся объяснять её характеристики:

– Как известно, стазис-капсула суть сложнейший медицинский аппарат высочайшего уровня технологичности. Он изготавливается из высокорезонансного адаптивного хрусталя и потому слабочувствителен к течению времени. Однако ХРУСТАЛЬ – это ХРУпкая СТАЛЬ, без соответствующего энергополя он действительно хрупок. Высокорезонансные виды хрусталя прочнее обычных видов, атомарная структура которых не адаптирована к максимальному отклику на резонанс с биоэнергией. Но небьющимся высокорезонансный хрусталь не назовёшь. Действительно прочным хрусталь становится, будучи оболочкой либо вместилищем для соответствующего энергополя. Имея внутри своей структуры энергетическое поле необходимых параметров, хрусталь изменяет собственные характеристики и приобретает твёрдость алмаза. В совокупности с пропитывающим его силовым полем это позволяет добиться ещё более высокой прочности.

– Тёмные обычно режут её плазмой, если энергия не выдохлась. – Иннгунн внимательно изучала характеристики нового изделия. – Насколько я вижу, общая прочность стазис-капсулы не изменилась.

– Я искренне надеюсь, что когда-нибудь стазис-капсулы будут для Тёмных неразрушаемы, – вздохнул Мастер. – Наша цивилизация создавала их для того, чтобы уберечь смертельно раненного человека от гибели из-за невозможности получить медицинскую помощь немедленно. Для того, чтобы попавшие в беду космонавты могли спастись, даже если спасатели найдут их стазис-капсулы через тысячи лет. Для того, чтобы оказавшиеся под ударом океана кипящей лавы обитатели или исследователи вулканической планеты не ушли из жизни раньше времени. Прочности стазис-капсулы хватает для выполнения этих задач с лихвой. Но превзойти злобу, зависть и бесконечную ненависть Тёмных она не в силах.

– Для этого у стазис-капсулы предусмотрен режим воздаяния. – Высшая Валькирия мстительно усмехнулась. – Если стазис-капсулу вскрывает не представитель касты Целителей Сияющих, у которого для сего деяния есть соответствующая генетика и оборудование, то пациент, как правило, гибнет. И стазис-поле, угасая, производит свой последний всплеск за счёт энергии покидающей мерное тело Сущности. Частотная развёртка последнего всплеска рассчитана так, чтобы нанести непоправимые деформации энергоконтурам убийц, находящихся в радиусе досягаемости всплеска. Его мощности не хватит, чтобы убить врагов немедленно, зато атакующее воздействие является полностью биоэнергетическим ударом, и избежать его при помощи техногенных устройств невозможно. Деформация энергоконтура неизбежно приводит к развитию тяжёлых болезней и смертельных патологий. Убийцы, вскрывшие стазис-капсулу и погубившие раненого, всё равно умрут. Пусть даже для этого потребуется пара-другая лет. Хотя обычно смерть наступает быстрее.

– Кристалл Воздаяния был встроен в молекулярную структуру стазис-капсулы по требованию касты воинов в середине Первой Великой Ассы, – хмуро изрёк Мастер. – До тех пор никто не мог подумать, что Тёмные способны на такое – вскрывать стазис-капсулы с ранеными. В ту тяжёлую пору погибли миллиарды раненых… Мне искренне жаль, что нам пришлось пойти на исполнение сего требования воинов, но прошедшие с тех пор эпохи доказали их правоту. Количество вскрываемых Тёмными стазис-капсул сократилось значительно.

– Потому что не у каждой цивилизации Тёмных хватает науки вскрыть стазис-капсулу и при этом не получить отсроченный смертельный удар! – зло порадовалась Высшая Валькирия. – Многие из них поначалу думали, что достаточно отойти подальше, залезть в экранированный бункер поглубже, и всё – они в безопасности! Можно отправлять дистанционного робота или аватар и вскрывать стазис-капсулу!

– Кристалл Воздаяния с лёгкостью отслеживает биологический источник сигнала, управляющего аватаром или иным дистанционным механизмом. – Мастер вновь тяжело вздохнул.

Мысль о том, что его изделие может убить кого-либо, не радовала рождённого Созидать. Но Тёмные давно уже обучили Расу Сияющих простому правилу: в пространстве низких энергий безнаказанность порождает зверств больше, чем способен измыслить мозг самого изощренного преступника. Позволь убийце уйти живым, и он обязательно вернётся, чтобы забрать ещё больше жизней.

– Вот этой атомарной структуры раньше не было, – Иннгунн указала на новый элемент в строении стазис-капсулы. – Это она позволяет активировать заполняющее стазис-капсулу энергополе без присутствия внутри раненого?

– Именно так! – Мастер обрадовался смене темы и заметно повеселел. – Теперь стазис-поле может быть зажжено, например, Кристаллом Регуляции космического корабля или полевой больницы Целителей, когда речь идёт о научной экспедиции. Это сделано для того, чтобы сделать стазис-капсулу неразрушаемой за миг до гибели корабля или обрушения здания. Стазис-капсула гарантированно уцелеет, и будет куда поместить раненого.

– Хорошее нововведение, – оценила Иннгунн. – Обычно в результате сильного взрыва или тяжелых повреждений Кристалл Регуляции выходит из строя. Он является одним из наиболее хрупких элементов корабельного оборудования. Без Кристалла Регуляции и без стазис-капсулы шанс выжить сильно снижается. А так хотя бы стазис-капсулы уцелеют.

– В этом и смысл, – немедленно подтвердил Мастер. – Можно и раненого спасти, и самому в неё влезть, если помощи ждать неоткуда. Новая стазис-капсула имеет увеличенную способность к поглощению окружающей энергии. Если уровень реликтовых излучений в окружающем космосе средний, то этого достаточно для поддержания стазиса в течение очень длительного времени, до четырёхсот тысяч лет. Если же стазис-капсулу засыпало землёй или залило магмой, то при наличии высоких температур в окружающей почве или полноценного магнитного поля планеты стазис-капсула может функционировать ещё дольше. Поэтому каста Целителей всегда размещает госпитальные сооружения в областях повышенной энергетики: в местах увеличенной силы планетарных излучений, если речь идёт о планете, или в соответствующих участках космоса.

– То есть теперь у раненого больше вероятность погибнуть от ран, нежели от отказа стазис-поля? – уточнила Валькирия.

– При наличии уверенного источника излучений – так и есть. – Мастер с сожалением нахмурился: – Время в нашем слое сильнее нас, и с этим ничего не поделаешь. Даже стазис-поле не останавливает время, а максимально замедляет его. Время внутри стазиса едва движется, но оно всё равно идёт. Оно не может обратиться вспять и даже не может замереть. Поэтому, если вне стазис-поля раненому осталось жить одно мгновение, внутри его данное мгновение может растянуться на тысячелетия. Однако в конечном итоге оно всё равно истечёт, и раненый умрёт. Поэтому бесконечно хранить пострадавшего стазис-капсула не сможет. Чем быстрее её обнаружит спасательный отряд, тем лучше. Поэтому вскоре к новой модели будет разработан усиленный аварийный маяк.

– Он, как раньше, будет являться отдельным Кристаллом? – спросила Искрена.

– Да. Нет смысла делать собственный аварийный маяк к каждому изделию. – Мастер указал на схему стазис-капсулы: – Её собственный аварийный сигнал получил увеличенную мощность, так что в пределах планеты активную стазис-капсулу можно найти и так. А в космосе аварийный маяк будет установлен на корабле, искать следы корабля более эффективно. Аварийный маяк так просто не разрушить, поэтому спасатели пройдут по следу пропавшего корабля, в конечной точке маршрута засекут сигнал аварийного маяка, даже если он окажется в противоположной части солнечной системы, а от него будет недалеко до стазис-капсул. Они оставляют отчетливые следы.

– Если только потеря корабля не дело рук Тёмных, – скривилась Валькирия. – Эти могут попытаться спрятать аварийный маяк или устроить из него смертельную ловушку. Впрочем, если дело коснулось Тёмных, то лучше пусть будет аварийный маяк на корабль, чем на каждую стазис-капсулу. Иначе враги отследят капсулы и захватят раненых. И, скорее всего, убьют их если не специально, то непреднамеренно. Во время Второй Ассы так происходило очень часто.

– Я искренне надеюсь, что больше такого не произойдет никогда. – Мастер лишь покачал головой. – Великая Асса завершилась триста пятьдесят тысячелетий назад, с тех пор внутри Рубежа царит мир. Пусть так будет и впредь!

Кто-то из Сияющих, распределяющих стазис-капсулы по партиям, окликнул Мастера, и тот ушёл разбираться с текущими вопросами. Мешать специалистам заниматься делом не хотелось, и путешествие в гости к Гармоничной подруге продолжилось.

Усадьба родовой ветви Искрены располагалась в очень живописном месте, сразу напомнившем Иннгунн миниатюрную копию родной планеты-гиганта. Густо поросшее хвойным лесом гористое плато, вдоль которого хрустальной змейкой текла прозрачная река, бездонно-голубые небеса и яркое солнце, под тёплыми лучами которого на вершинах гор раскинулись концентрические круги усадеб. Всё как дома, только очень маленькое: сосенки едва двухсот метров в высоту, горы больше походят на высокие холмы, речушка едва километр в самом широком месте, и даже солнечный диск на небосводе вдвое меньше. Светило пылало жёлтым пламенем, а не ослепительно-звёздным, но в остальном с высоты атмосферного полёта пейзаж очень походил на домашний. Иннгунн даже машинально вытянула шею и принялась искать глазами замки воинской касты. Таковых, понятное дело, в системе Ярило быть не могло, но уж очень вид был похож на родные края.

Родичи Искрены оказались невероятно милыми крохами, такими же, как она сама, только ещё более жизнерадостными и неутомимыми. Увидев настоящую Валькирию, соломенноволосая ребятня пришла в восторг, и прогулка по лесу едва не отменилась. Детвора облепила Иннгунн и беспрерывно задавала вопросы о битве за Хель, о Тёмных врагах, о Тёмных союзниках, о Светлых союзниках, о фауне и флоре пространства низких энергий и ещё тысячу других вопросов, главным из которых была просьба расправить знаменитые энергокрылья Валькирии. Пришлось подняться в воздух на пару метров, зажечь крылья и не складывать их до тех пор, пока миниатюрная детвора не посчитает своё любопытство удовлетворённым.

Спасли положение дел старшие родичи. Несколько голубоглазых Наставниц, специализирующихся на работе с чадами младшего возраста, увели самых маленьких играть в прятки, и пара седобородых Наставников занялась детьми постарше. Ребятня с удовольствием отправилась изучать летающие виды животных с планеты Роуса-Ал, и лишь одна голубоглазая кроха лет семи всё никак не желала уходить.

– Дедушка! – Малышка смотрела на Наставника серьёзным взглядом. – Я хочу быть Валькирией, как прекрасная Иннгунн! Хочу такие же крылышки и серебряные глазки!

– У тебя голубые глазки, Малуша, это ещё красивее, – ласково улыбнулся седобородый Наставник, подхватывая кроху на руки.

– Но сестрица Искрена может делать любой цвет очей и волос! – возразила Малуша. – Я тоже так хочу!

– Искрена Гармоничная, – объяснил Наставник, делая донельзя озабоченное некой суровой трудностью лицо. – Гармоничные – это очень большая редкость, их мало, и потому Гармоничным приходится непросто. Искрене очень тяжело отыскать свою половинку. Ты хочешь, чтобы у тебя была идеальная половинка?

– Хочу! – не задумываясь, заявила малышка и тут же обернулась к Иннгунн: – Сестрица Иннгунн, а у Валькирий бывают идеальные половинки?

– Бывают, – Иннгунн печально вздохнула: – Только отыскать их тяжело. Я вот никак не могу найти. Приходится пока быть без половинки.

– Такая большая и красивая и до сих пор без половинки… – Полученная информация не на шутку озадачила голубоглазую кроху. – Тогда я лучше буду Мастерицей, как мама! – Она обернулась к Наставнику: – Дедушка, а Мастерице можно такие же крылышки, как у Валькирии?

– Вообще, крылышки Мастерице без надобности, – степенно ответил седобородый Наставник. – Но если Мастерица искусна в своём Уделе, она запросто может изготовить себе любые крылышки. Хватило бы уменья!

– У меня хватит! – решительно воскликнула малышка. – Я научусь всему-всему и сделаю себе такие же крылышки!

Наставник умело перевёл разговор в русло, близкое к играм касты Мастеров и далёкое от Валькирий, и увёл Малушу следом за сверстниками.

– Когда мне было столько же, сколько Малуше, – Искрена проводила голубоглазую кроху ласковым взглядом, – я тоже захотела стать Валькирией. Я играла со старшими братьями, кто-то из них в тот день начал обучение ратному делу и только что вернулся с первого занятия, полный впечатлений. Он показал мне частоту касты воинов, хранящую запись древнего сражения времен Второй Ассы, и там я увидела Высшую Валькирию, доблестную Даарийскую воительницу, точь-в-точь как ты!

Гармоничная подруга улыбнулась:

– В тот миг желание стать Валькирией вспыхнуло во мне с такой силой, что вот так просто, как Малушу, Наставники меня отвлечь не смогли. Понадобилось два лета, чтобы я подросла и вняла голосу Разума. Но во сне я до сих пор вижу себя посреди бушующего пламени, в ослепительно сияющей броне и с огромными крыльями дистанционной защиты за спиной… Крылья гудят от перенапряжения, словно я поглотила слишком много энергии, и сейчас мой мозг выгорит дотла в одно мгновенье, в виски тяжёлыми ударами бьёт кровь, но я знаю, что необходимо терпеть… Долгое время мне от этого становилось больно, и я просыпалась.

– Больно? – Иннгунн нахмурилась. – Разве сон может приносить боль? Ты показывалась Целителям?

– Показывалась. – Искрена тихо хихикнула. – Ещё до того, как проснулась! Ас Власожар – мой четырежды прапрадед, он Глава нашей родовой ветви. Он почувствовал, что я испытываю боль во сне, и вызвал Целителей прежде, чем сон завершился.

– И что они сказали? – Иннгунн с интересом смотрела на Гармоничную подругу.

– Что Валькирией мне не быть. – Искрена коротко развела руками, мол, что тут поделаешь. – Зато предложили мне обратить внимание на касту Арганавтов. Никто из нашей родовой ветви такого не ожидал, но летать я полюбила сразу, и братья постоянно катали меня на лодках и катерах до тех пор, пока я не подросла настолько, чтобы заняться кастовым обучением. Правда, сон про Валькирий мне сниться не перестал, но теперь он не причиняет боли, так что всё в порядке. Немного странно, но сразу после сна мне кажется, что я вполне могла бы перейти в касту воинов, однако стоит выбраться из постели и заняться делом, как Разум возвращается на место.

Она заговорщицки осмотрелась и с нарочитым подозрением прошептала:

– Идём в лес, я покажу тебе свою любимую тропинку через сосновый бор, пока ещё кто-нибудь не набросился на тебя с расспросами!

– Идём, – тихонько засмеялась Валькирия, и подруги направились к лесной опушке, возвышающейся в полусотне метров от внешнего кольца теремов усадьбы. – Летаешь ты просто очень здорово. Через десяток лет за тобой не угонится никто, разве только Асы или твоя Гармоничная половинка. Так что касту ты выбрала правильно. С таким пилотажем ты будешь нужна везде. Три-четыре Круга Жизни – и точно станешь Эссой! А в нашей касте в мирное время так вряд ли получится. Сражений мало, и все они в пространстве низких энергий. Там уничтожение Тёмных приносит вдвое меньший прирост силы Сущности в сравнении с битвой за Родину. В битве за Хель я ощутила, как это происходит! Мне казалось, что это невозможно, и никто из сестёр этого не почувствовал, но я точно знаю, что это было. Капельки такие крохотные… но ощущение непередаваемое – в этот миг ты с абсолютной ясностью понимаешь, что живёшь не зря.

Высшая Валькирия на мгновение закрыла глаза, вспоминая тяжёлую битву.

– Но таких капелек нужно просто бесконечное количество. Теперь я хорошо понимаю, почему становление Асом застало Целителя Ирисвета врасплох. Там нужно свершить столько деяний, что жизни не хватит. Поэтому Асом становится один из миллиона. И у тебя в касте Арганавтов шансов больше во сто крат!

– Благодарю тебя, сестричка, так убедительно меня ещё никто не успокаивал! – мелодично засмеялась Искрена. – Сразу чувствуется каста воинов! А то родичи всё ласково да мягко, а тут всё быстро и конкретно! И, главное, ни слова об отсутствии у меня воинской генетики! В первый раз мне по-настоящему совсем не грустно!

– Ну… – Иннгунн невольно задумалась. – Насчет нашей генетики я как-то не сообразила… Странно… в какой-то миг мне почему-то показалось, что она у тебя есть… Видимо, я слишком увлеклась беседой.

– Воинской генетики у меня действительно нет, иначе никакие Целители и Арганавты меня бы не удержали. – Гармоничная красавица вновь улыбнулась. – Я бы помчалась сражаться с Тёмными, несмотря ни на что! Но без воинской генетики нельзя держать Щит, а что за Валькирия без Щита?!

– Теоретически, – Иннгунн внимательно изучала энергоконтур подруги, – ты могла бы держать Щит своему бойцу-половинке. У нас в касте Гармоничных сыновей больше, чем Гармоничных дочерей. Надо поинтересоваться у Хранителей в родовом замке, может, для тебя можно будет сделать исключение…

– Нет смысла, – мягко прервала её Искрена. – Половинки у меня нет, я никому не подхожу. Воинской генетики тоже нет, так что негоже отвлекать Хранителей попусту. Я тщательно изучила энергетический механизм удержания потенциала Валькирией и не питаю иллюзий. Все подряд не могут быть Валькириями, даже если эти «все подряд» – Гармоничные. Валькирия должна иметь не только повышенную энергоёмкость, но и реагировать на страх, неожиданность, боль, агрессию и так далее строго определённым образом. Иначе и бойца не сбережёшь, и сама погибнешь.

– Это так, – согласилась Валькирия. – Но почему ты считаешь, что твоей половинки не может быть в нашей касте?

– Не знаю почему… – Гармоничная подруга с грустью вздохнула. – Но я абсолютно чётко ощущаю, что её нет нигде. То есть она есть, но где-то безумно далеко… словно не здесь. Не могу объяснить. Я и сама-то толком не понимаю.

Подруги углубились в лес, и Кристалл Связи Искрены неожиданно ожил:

– Сестрица! – Идущая рядом Иннгунн узнала неутомимую скороговорку Спеха. – Только что пришло известие из Совета Касты: Строители и Мастера собирают крупный караван в систему Хель, восстанавливать научную базу Творцов. Сами Творцы направляют туда новый состав специалистов из самой Даарии! Среди них будет сразу два Гармоничных мужа, и один из них ещё не заключил супружеский союз! Но это неважно, я по другому поводу! Я включён в состав каравана от нашей касты, буду пилотировать грузовик. Но мне хотелось отдохнуть после дежурства! Может, ты меня подменишь? Я спросил у Хранителей, они не против! Караван обещает быть очень интересным! Пилотирование в пространстве низких энергий! Ты же там ещё никогда не бывала!

– Благодарю тебя, братик. – Искрена ласково улыбнулась, но её энергоконтур едва заметно окрасился грустными нотками. – Я с удовольствием тебя подменю, но ты же сам хотел попасть в этот караван…

– Так я уже перехотел! – бодро перебил её Спех. – В другой раз слетаю! Мне бы после дежурства отдохнуть, а то сегодня столько дел, ты же сама видела! Ладно, всё, сестричка, до связи, я очень занят! Завтра утром жду тебя в ангаре!

Спех отключился, не дав Искрене ответить, и Гармоничная подруга вздохнула:

– Я даже придумать не могу, что должно произойти, чтобы дежурный оператор полусонного ангара касты Арганавтов Рода Небесной Лазури мог устать. Но родичи меня очень любят и от всей души стремятся помочь мне обрести половинку. Я не могу объяснить им, что это бесполезно. Никто не верит, говорят, не отчаивайся, он обязательно найдётся, нужно лишь не терять оптимизма и не прекращать поиски.

– Быть может, они всё же правы? – осторожно уточнила Валькирия.

– Нет, сестрица, – Искрена покачала головой. – Я точно знаю, что это не так… – Она сверилась с положением солнца, пробивающегося через густую лесную крону, и переложила толстую соломенную косу с груди за спину: – Давай-ка лучше полетаем! Секрет моей любимой тропинки заключается в том, что она не начинается на опушке! Её натоптали зверушки, а не Сияющие, поэтому искать её нужно в чаще, с высоты. Я так на неё и натолкнулась когда-то – летала по лесу и увидела!

Гармоничная красавица активировала Кристалл Полёта и поднялась в воздух, становясь вровень с Валькирией:

– Полетели! Тебе понравится! Там высокие тенистые сосны, их кроны густые, словно облака, на земле толстый мягкий ковёр из опавших иголок! Пахнет хвоей и свежими шишками, много бельчат и зайцев, и ещё там очень просторно – я регулярно чищу подлесок от валежника!

Глава пятая

Утро следующего дня началось с вызова по тревоге. Первую Ударную группу подняли в полном составе и отправили в пространство низких энергий. Перемещение осуществлялось посредством ноль-перехода, зажжённым конунгом Бьорнхардом, и спустя получетверть части двести пятьдесят шесть ударных крейсеров и шестнадцать десантных кораблей уже находились в одной из галактик Красной Расы. Зависшая в свечении десантного места Иннгунн слилась воедино с корабельным контуром и с любопытством обозревала окрестности.

В режиме слияния с корабельным энергоконтуром всегда ощущаешь себя кораблём, какое бы место ты ни занимал, будь то свечение пилотского поста, бортстрелка или десантника. Такова суть биоэнергетических технологий – ты не просто часть корабля, через которую проходит энергия. Ты неразрывная часть энергетического потока, ты существуешь в нём, а он существует в тебе. Сияющий вырабатывает энергию, являясь её источником для корабельных Кристаллов, которые резонируют с выработанными потоками, разгоняя их до огромных значений, и тысячекратно увеличившиеся силовые поля окутывают своего создателя, становясь с ним единым могучим целым. Ты ощущаешь каждый атом каждой молекулярной структуры, каждую частицу и каждый импульс, из которых состоит не только корабль, но и всё, что его составляет. Приказы и команды внутри корабельного энергопотока передаются со скоростью мысли, и никакое техногенное оборудование не способно соперничать с биоэнергетикой по уровню быстродействия.

Поэтому в корабельном экипаже, слившемся с корабельным контуром, каждый всегда чувствует каждого. Пилот точно знает, куда ведут огонь бортстрелки, бортстрелки мгновенно видят курс, как только его проложил капитан, Блюстителю известно, какой манёвр осуществляется пилотом в данный момент. В случае крайней необходимости оператор любого боевого поста способен взять на себя функции того или иного соратника. В отличие от экипажа десантные места не имеют полного подключения к корабельному энергоконтуру, ибо у десанта иные задачи. Десант ведёт бой отдельно, либо посредством личного пилотажа, если сражение атмосферное, либо пилотируя перехватчик, если битва идёт в космосе. Но Кристаллы Десантных Мест суть неотъемлемая часть корабля, и потому десант в любую секунду ощущает состояние всех присутствующих на борту.

Это позволяет десантникам в случае необходимости сбрасывать излишки собственной энергии на Кристалл Силовой Установки, на оборудование ремонта и саморемонта, и самое интересное – ограничений по взаимодействию с корабельным Кристаллом Наблюдения нет. Десантник каждый миг в курсе, что делает корабль, потому что в свечении десантного места он сам и есть корабль со всем его оборудованием, пусть и не всё из него тебе подчиняется.

Поэтому слабое энергетическое наполнение пространства Тёмных Иннгунн ощутила столь же мгновенно, как только корабль оказался в галактике Красных. Ощущение энергетического голода ни с чем не перепутаешь. Хотя на вид местное небо почти не отличается от небес порубежных окраин системы Ярило. Рисунок звёздных россыпей иной, а степень залегания звёзд на небесной сфере даже гуще, ибо система Ярило расположена на окраине спирального рукава, а система Тёмных Цвергов, в которую прибыла Первая Ударная, лежит у самого его основания. К тому же этот Мир Красной Расы почти вдвое больше Мира Пограничной. Но с родными Мирами, конечно, не сравнить – после эпицентра пространства высоких энергий в космосе Тёмных на самом деле темно.

И сейчас на фоне этой ставшей уже привычной темноты кипело масштабное сражение. Два крупных флота Тёмных, численностью под тысячу вымпелов каждый, сцепились друг с другом в ожесточённой резне. Судя по общему энергопотоку битвы, сражение шло не меньше суток. Окружающий космос тускло поблёскивал остовами уничтоженных космических исполинов, безвольно дрейфующих в окружении облаков разновеликих обломков, эфир был заполнен множеством автоматических сигналов спасательных капсул. Обе стороны понесли серьёзные потери, но до сих пор никто из них не сумел добиться преимущества. Сложившаяся патовая ситуация усугублялась, потери продолжали расти, но видимых перспектив окончания противостояния не имелось. Ибо к каждой из сторон периодически прибывало подкрепление.

– Довожу обстановку! – Кристалл Связи десантного корабля зажёг в корабельном энергоконтуре командную частоту Первой Ударной и образ её командира. – Две планеты одной цивилизации союзников сообщили о том, что подверглись нападению противника, и попросили военной помощи у Сияющих. Нас прислали её оказать.

Командир Первой Ударной сумрачно вздохнул и продолжил:

– Только что выяснилось, что обе эти планеты напали друг на друга и ведут сражение меж собой. И каждая из них требует содействия в уничтожении подлого агрессора. Сейчас будем думать, как со всем этим разбираться.

Командная частота затихла, и плывущая в безбрежной черноте космоса Иннгунн увеличила степень слияния с Кристаллом Наблюдения. Далёкий космический пейзаж начал быстро приближаться, и место событий стало видно во всех подробностях.

Планет действительно было две, и обе они находились едва ли не вплотную друг к другу. Потому что являлись спутниками газового гиганта исполинских размеров. Помимо них газовый гигант обладал ещё десятком прочих разношёрстных спутников и крупным кольцом астероидных россыпей, в котором без особого труда угадывались остатки ещё одной планеты-спутника, полностью разрушенной. Судя по застарелому отпечатку давнего, но очень мощного буйства разрушительной энергии, сожравшей когда-то данную луну, произошло это где-то в конце Второй Ассы.

В настоящий момент среди каменных россыпей астероидного пояса кипела битва не то за ресурсные поля, не то просто потому, что сражение шло везде. Обе планеты, ставшие вдруг врагами, имели схожие размеры и вообще ничем не отличались друг от друга на первый взгляд. Крупные Земли вулканического типа, впятеро больше Орея, с сильной гравитацией и слабым магнитным полем. Из-за этого атмосфера обеих планет была скудной, плохо отражала солнечную радиацию и на восемьдесят пять процентов состояла из азота. Ещё пять процентов воздуха содержали различные газы, и создавалось стойкое впечатление, что оставшиеся десять процентов кислорода неизбежно выгорят в ближайшие час-полтора. Потому что под действием приливных сил газового гиганта на обеих планетах-спутниках постоянно извергались многочисленные вулканы.

Командир Первой Ударной вывел на общую частоту группы краткую сводку по передравшимся между собой союзникам, и Иннгунн вслушалась во вспыхнувшие образы. Устроившие побоище Тёмные Цверги являлись одной из Красных Рас-Цвергов, заключивших военно-политический союз с Сияющими спустя несколько лет после окончания Второй Великой Ассы. До войны они поддерживали торговые и научные отношения со Светлыми Цвергами, во время войны четыре тысячи лет являлись основными претендентами на их планеты, и после сокрушительного поражения Коалиции Низкоэнергетического Пространства какое-то время опасались контактировать со своими Светлыми сородичами.

Пока сами не подверглись агрессии со стороны дальних соседей. Фактически у конкретно этих Тёмных Цвергов, или Коль-Уэргов, как предпочитали называть они сами себя, ближних соседей не было. Вокруг Сварт Аллена, их родной солнечной системы, в которой сейчас царила междоусобица, простирались десятки тысяч необитаемых солнечных систем, не имеющих живых Земель. Зато в самой системе Сварт Аллен, или Чёрной Скалы, таковых изначально имелось сразу три. Все они являлись тяжёлыми спутниками газового гиганта, но в отличие от двух сохранившихся ныне третья планета была ещё крупнее, при этом условия существования там были поприятней. Именно на ней когда-то давно и возникли Коль-Уэрги. После того как их цивилизация достигла космической эры, быстро выяснилось, что прямо под боком у материнской планеты имеются ещё две подобные, и через какое-то время состоялась успешная экспансия.

Позже цивилизация развилась и распространила своё влияние на всё созвездие, обеспечив себя солидной ресурсной базой. Потом были первые контакты с дальними соседями, первые войны, победы, поражения и так далее. О существовании Светлых Цвергов Коль-Уэрги узнали во время Первой Ассы, потому что до таковой за пределы своей галактики не выбирались. Впрочем, во время Первой Ассы все узнали обо всех, если говорить о цивилизациях, существовавших в то время. Другой разговор, все ли запомнили друг друга, ибо Тёмных Миров и населяющих их цивилизаций оказалось просто бесконечное множество, что удивило Тёмных ещё сильней, нежели Светлых. Потому что до Первой Всеобщей мало кто из них обладал технологиями межгалактических перелетов и перемещений.

К началу Второй Ассы Коль-Уэрги были признанными технологическими лидерами в своём спиральном рукаве, и Высокомерные Тёмные бросили их на пространство высоких энергий в числе первых. В итоге к окончанию Второй Всеобщей Коль-Уэрги понесли тяжёлые потери в численности и утратили всю свою экономическую мощь. Чем, как водится у Тёмных, не замедлили воспользоваться соседи. Из дальнего созвездия пришла менее пострадавшая в ходе войны цивилизация, которая была уверена, что обширная ресурсная база скатившихся в аутсайдеры Коль-Уэргов ей нужнее, чем вечно копошащимся под землёй карликам.

Агрессоры являлись споровой формой жизни, прекрасно чувствовавшей себя в азотистом воздухе вулканических пещер, и заинтересованности в сохранении Коль-Уэргов как вида не испытывали абсолютно. Тёмные Цверги сопротивлялись, и, несмотря на свою малую численность, сопротивлялись довольно успешно. Споровые поняли, что сражаться с более технологичной цивилизацией им слишком сложно, и приняли решение о полном геноциде конкурентов посредством уничтожения их планет. Логично предположив, что от исчезновения всего трёх Земель количество ресурсов в достающихся им созвездиях сократится незначительно. Тем более что разрушенную на астероиды планету тоже можно разрабатывать.

Споровые применили оружие, доставшееся им не то от Эмиссара, не то от ранее уничтоженных конкурентов, которым оно досталось от Эмиссара, и взорвали материнскую планету Коль-Уэргов. Получив столь ужасающий удар, Тёмные Цверги начали стремительно проигрывать и обратились за помощью к своим соплеменникам сначала из дальнего галактического рукава, а после в ближайшую галактику Красной Расы. Но прочие Тёмные Цверги не пожелали гибнуть за сверхдальних сородичей, и перед Коль-Уэргами очень убедительно замаячила перспектива полного уничтожения. Тогда Тёмные Цверги обратились с мольбой о помощи к Светлым Цвергам, остальное понятно: Светлые простили вчерашних врагов и вступили в войну со споровыми.

Но в силу серьёзной удаленности Сварт Аллена на доставку войск уходило множество энергии, и перебрасывать значительные силы единым ударным кулаком оказалось непросто. Споровых самих по себе было немало, их грибницы имели мощные репродуктивные характеристики, плюс на стороне агрессоров сражалась порабощённая ими ранее цивилизация Красных. Светлые Цверги начали нести потери и обратились к Сияющим. Боевые Асы в ту пору только начали уходить в Высь, освобождая для молодых бойцов поле ратных деяний, и безмерно могучих воинов в воинской касте имелось ещё очень много. Враг был наголову разгромлен, за уничтожение пусть вулканической, но всё равно живой планеты были подчистую выжжены семейные грибницы тех, кто имел отношение к оружию Эмиссара, после чего остальных Споровых оставили зализывать раны. Тёмные Цверги вступили в союз со Светлыми, позже они подали аналогичное дипломатическое прошение Сияющим, и Светлые Цверги попросили Сияющих не отказывать своим Тёмным собратьям. С тех пор союз и существует.

Как обычно, поначалу известия о союзе Тёмных Цвергов со Светлыми достигли далеко не всех обитателей пространства низких энергий, и время от времени у Коль-Уэргов случались вооруженные конфликты с другими Тёмными. Но после того как несколько разных агрессоров столкнулись с воинской кастой Сияющих, на территориях Коль-Уэргов воцарился прочный мир. Что в случае с Тёмными означает следующее: конфликты переместились подальше от живых планет, туда, где у воинской касты Сияющих не было причин вмешиваться в местные войны, ведущиеся между местными обитателями. Со временем Коль-Уэрги восстановили былую численность и влияние, и особых трудностей у них не возникало.

Отношения Сияющих с Коль-Уэргами были не то чтобы тесными и частыми, но достаточно регулярными. В большей степени Тёмные Цверги системы Сварт Аллен поддерживали контакты со Светлыми Цвергами системы Нидавель, располагающейся в Мире Пограничной на полпути от системы Ярило до центра галактики. Но наука Коль-Уэргов достигла заметных высот в области различных металлических сплавов, в том числе сверхпрочных, сверхизносостойких и прочих сверхнерядовых. В биоэнергетических технологиях подобные техногенные материалы не применяются, зато среди Тёмных Рас они были востребованы в значительной степени.

Поэтому Каста Жизнь Рекущих время от времени заказывала Тёмным Цвергам те или иные изделия, которые впоследствии шли на обмен с менее технологичными союзниками из числа Тёмных, если таковым требовалось что-то, выходившее за рамки биоэнергетических технологий. Некоторые творения Коль-Уэргов получили распространение в системе Ярило во времена опасных фаз Эксперимента, когда биоэнергетические способности Спящих падали слишком сильно. В общем, дела у Тёмных Цвергов шли вполне неплохо, насколько вообще неплохо могут идти дела у Тёмных, рассорившихся со всеми своими соседями. И было совершенно непонятно, с какого перепуга между двумя их планетами разразился столь кровавый конфликт.

Который прямо сейчас вспыхнул с удвоенной силой, словно обе стороны спешили уничтожить как можно больше оппонентов до того, как станет ясно, чью сторону примут только что прибывшие воины Сияющих. От орбитальных верфей обеих планет к наиболее интенсивным очагам сражения потянулись вереницы наскоро отремонтированных боевых кораблей и эскадрильи только что отстроенных ударных космических дронов. В астероидном поясе начали вспыхивать мощные взрывы, видимо, соперники атаковали друг друга россыпями самодвижущихся фугасов, движущихся под полями преломления. На двух особенно крупных астероидах ресурсного поля вспыхнул ближний бой, в котором сошлись лоб в лоб многометровые махины боевых роботов.

Разница между хищными боевыми колоссами Красной Расы и уродливыми многопушечными железяками Чёрных, с которыми Иннгунн столкнулась в сражении за Хель, бросалась в глаза даже без помощи Кристалла Слежения. Человекообразные ходилки Чёрных, утыканные примитивными лазерами, пороховыми автоматическими орудиями и гроздьями гиперзвуковых ракетных установок, не шли ни в какое сравнение с современными боевыми технологиями Красных. Такого робота одним сдвоенным ударом Валькирии не уничтожить, тут придётся повозиться, и без крайней необходимости такой поединок без поддержки опытных бойцов лучше не начинать. Но это ещё не значит, что его невозможно уничтожить! Интересно, какое решение сейчас примет командир Первой Ударной? Было бы интересно попробовать свои силы в подобной схватке!

Словно отвечая на её вопрос, корабельный Кристалл Связи вновь зажёг образ командира, и умудрённый веками боевого опыта ветеран объявил:

– Тёмные Цверги не желают прекращать сражение и всячески затягивают бой, несмотря на наше прямое требование отвести войска на орбиты своих Земель. Поэтому будем атаковать командные центры обеих планет. Штурмовым отрядам к высадке приготовиться! Валькириям обеспечить прорыв штурмовых кругов! Блюстителям в общую сеть объединиться! Будем давить союзникам электронику и физические процессы в силовых установках. Действовать быстро, бить на поражение только в крайнем случае, по возможности никто из Тёмных Цвергов пострадать не должен – союзники всё-таки!

Командир Первой Ударной коротким импульсом раздал целеуказания командорам штурмовых кругов, и густая россыпь лучащихся звёздной энергией шаров пришла в движение, с места набирая форсажное ускорение. Первая Ударная прямо в полёте разделилась на два потока, стремительно расходящихся в разные стороны, и обе волны Сияющих устремились к планетам Коль-Уэргов, обходя их основные силы, сцепившиеся в упрямой схватке.

В следующий миг объединённые в единую сеть Блюстители нанесли биоэнергетический удар, и бурлящее сражение резко снизило свою интенсивность. Оказавшиеся в эпицентре воздействия силы сражающихся лишились электроники, более удалённые эскадры испытывали тяжёлые сбои в работе бортового оборудования, эскадрильи истребителей наперебой сообщали своему командованию об отказах силовых установок. Подразделения Цвергов, находящиеся в удалённых секторах битвы, справились с лавинообразным всплеском помех, бросив всю энергию на системы анти-РЭБ, но их орудийные установки остались фактически без питания, и сражение начало захлёбываться.

Военачальники Коль-Уэргов начали срочно разворачивать свои эскадры для отражения удара с тыла, но обе волны Сияющих на максимальной скорости прошли мимо и погасили форсажное ускорение за считаные километры до входа в планетарные атмосферы. Иннгунн, мчащаяся в стремительном рывке воедино с десантным кораблём, ощутила запоздалую вспышку страха, густо полыхнувшую со стороны заполненного Тёмными Цвергами космического пространства. Многие из них решили, что мчащиеся на недосягаемой скорости волны кораблей Сияющих сейчас врежутся в поверхность их обитаемых земель и устроят планетарные катастрофы. Осознав, что Сияющие не собираются причинять вред планетам и не планируют атаковать войска своих союзников, Цверги в нерешительности остановились.

Пока находящееся в замешательстве полевое командование Коль-Уэргов не решалось атаковать Сияющих и торопливо запрашивало приказов у планетарного командования, десантные корабли второго штурмового отряда пошли на снижение над укрепрайоном центра управления войсками ближайшей из планет. Общий энергопоток Первой Ударной показывал, что вторая волна, в составе которой остался первый штурмовой отряд, проводила аналогичный манёвр на второй планете Коль-Уэргов, и замысел командира был вполне понятен: мгновенным ударом обезглавить обе враждующие армии и прекратить резню между ними, а после разбираться со всем остальным. Оставалось лишь увидеть, пойдут ли Тёмные Цверги на прямой конфликт с Сияющими.

Руководство обеих планет быстро осознало свои перспективы, и радиоэфир Коль-Уэргов на все лады зазвучал категоричными приказами. Укрепрайон центра управления войсками открыл огонь по десантным кораблям второго штурмового отряда, и зависшие в свечениях десантных мест бойцы перенаправили энергию своих потоков на Кристаллы Дополнительного Щита. Защита десантных кораблей Сияющих помимо стандартных Кристаллов Щита имеет шестнадцать дополнительных, по одному малому Кристаллу на каждое десантное место, и в режиме сближения с точкой высадки сбить десантный корабль, маневрирующий в максимальной защите, далеко не просто.

Стремительно падающие на укрепрайон сияющие корабли встретил шквал огня, но многократно увеличенная вязкость силовых полей способна поглощать потоки всевозможных зарядов без последствий в течение любого отрезка времени, необходимого для скоростного сближения. Повредить десантный корабль Сияющих, когда его защита усиливается полным десантным кругом бойцов, на порядок сложнее, нежели нанести ему урон после того, как десант покинул борт. Но операторы орудийных систем укрепрайона, ведущие огонь по Сияющим, либо уже забыли, либо ещё не знали данный факт. Центр управления войсками упорно бил из всего, что имел, именно по десантным кораблям, изо всех сил стремясь уничтожить десантников до момента высадки. В результате следом за десантными кораблями беспрепятственно пришла волна перехватчиков, которые за краткий миг залили антивеществом огневые точки укрепрайона, и оборона центра управления войсками перестала существовать.

Плотность заградительного огня резко упала, и командор второго штурмового отряда отдал приказ десантироваться. Иннгунн отработанным ускорением покинула свечение десантного места, одновременно формируя в палубе прыжковый люк, и спустя миг оказалась в жаркой атмосфере вулканической планеты. Тяжёлая гравитация, помноженная на ускорение Кристалла Полёта, швырнула тело вниз, словно на планетах родного созвездия, и Иннгунн разогналась ещё сильней, уходя от самонаводящейся ракетной боеголовки. Боеголовка ринулась следом, и Валькирия перешла на отвесное пикирование. В высокой гравитации, помимо комфорта и ностальгии по Родине, есть множество плюсов. Например, несмотря на обилие взрывов, дым в воздухе держится гораздо меньшее время, потому что частицы земли и пепла оседают быстрее. А ещё боеголовки, разогнавшиеся за тобой до гиперзвуковых скоростей, не успевают среагировать на резкий поворот.

Высшая Валькирия, мчащаяся к земле на огромной скорости, за десяток метров до столкновения мгновенно изменила вектор движения под прямым углом, и несущийся следом снаряд запоздало попытался отреагировать. Боеголовка успела отвернуть в сторону градусов на пятнадцать, врезалась в разбитую зенитную башню и исчезла в облаке взрыва. Остальной поток встречных зарядов был на подлёте расстрелян воинами, на лету выстраивающимися в атакующую формацию.

Атакующий круг устремился к скальному массиву, под которым Кристаллы Наблюдения показывали местонахождение центральных структур управления войсками Коль-Уэргов, и Тройка Высших Валькирий помчалась за своими бойцами. Однако дальнейшего сопротивления не последовало. Общий энергопоток затихшего боя показывал, что флотские капитаны обеих враждующих армий отказывались атаковать Сияющих, и планетарные правительства отменили приказы об открытии огня. Ещё до того, как второй штурмовой отряд приступил к подземному штурму, лидеры Тёмных Цвергов вышли на связь с командиром Первой Ударной и угрюмо сообщили о том, что складывают оружие.

Штурм отменился, и Иннгунн с сожалением вздохнула. Подземные тоннели Цвергов гораздо у́же, нежели пятиметровый рост Даарийских бойцов. Атаковать пришлось бы на лету, перемещаясь в горизонтальном положении, и бой обещал быть поучительным. Тем более что поступил приказ максимально избегать потерь среди союзников, значит, действовать пришлось бы в ещё более усложнённых условиях. Теперь же столь ценный опыт получить не удастся, хотя, конечно, это лучше, нежели сражаться с союзниками, пусть даже они Тёмные.

Командир Первой Ударной отменил штурм, отозвал свои силы на исходные позиции и заявил лидерам Коль-Уэргов, что ждёт их на своём крейсере для дачи объяснений. Правителей Тёмных Цвергов это покоробило, но не от того, что им придётся держать ответ перед всего лишь командиром Ударной Группы, а от того, что придётся вступать в переговоры друг с другом. Но факт того, что переговоры будут проходить на территории третьих лиц, Коль-Уэргов устроил, и Высшим Валькириям было приказано присутствовать на встрече и исключить всякую возможность провокационных действий с любой стороны.

– При малейшем подозрительном движении накрывайте их защитным полем! – велел командир Первой Ударной. – Пусть сидят внутри, пока не успокоятся. Не хватало ещё, чтобы они перебили друг друга прямо на борту флагмана нашей группы.

Дипломатическая встреча состоялась спустя полчаса, за это время командир связался со штабом флота Мира Пограничной и доложил предварительную обстановку. Штаб флота оповестил гражданские касты, и Жизнь Рекущие тут же прислали свою делегацию, состоящую из четырёх Харрийских дипломатов и двух Даарийских Асов. Один из них открыл ноль-переход, едва оказался в системе Сварт Аллен. Из ноль-перехода появилось дипломатическое судно Светлых Цвергов из системы Нидавель, и к моменту начала собрания действующих лиц на оном стало столько, что Иннгунн всерьёз сомневалась, что всем им хватит места в центральном отсеке флагманского крейсера Первой Ударной.

В итоге места всё же хватило, и Асы Жизнь Рекущих даже не стали отказываться от присутствия Высших Валькирий, необходимости в котором не было никакой, ибо любой из Асов был способен лёгким дуновением своего мощнейшего энергопотока выставить кому угодно защиту гораздо более сильную, нежели троица крылатых воительниц. Но Жизнь Рекущие заявили, что с Высшими Валькириями всё будет выглядеть не только гораздо красивее, но и послужит прямым намёком на то, что Сияющие воспринимают конфликт внутри союзников самым серьёзным образом и собираются препятствовать ему во всеоружии.

Дипломатическое собрание началось с яростного обмена претензиями лидеров Коль-Уэргов, и у Иннгунн была масса времени, дабы разглядеть невиданных ранее союзников во всех деталях. Внешне Тёмные Цверги из системы Сварт Аллен имели со своими Светлыми сородичами довольно много общего. Родной биосферой и тех и других являлись тяжелые планеты вулканического типа, и подземная жизнь в условиях низкой энергетики и высокой гравитации сделала Тёмных Цвергов совсем невысокими, но зато очень коренастыми и физически сильными. В высоту их тела были ещё ниже, чем обитатели Нидавеллира. Из-за крохотного роста в метр двадцать и едва ли не такой же ширины плеч Тёмные Цверги казались квадратными, а в высокотехнологичных боевых доспехах это впечатление даже не было обманчивым.

Поверхность и атмосферы их вулканических Земель являлись столь же недружелюбными и безжизненными, как у их Светлых собратьев, и вся жизнь на планетах Коль-Уэргов точно так же была сосредоточена под землёй, в громадных пещерах. Естественные и искусственные подземные лабиринты, заполненные тёмно-оранжевой флорой и своеобразной фауной, уходили на десятки километров вглубь земной поверхности и на сотни километров под ней, соединяя высеченные из камня высокотехнологичные города. Подниматься на поверхность обитатели Сварт Аллена не любили ещё сильней, нежели жители Нидавель, ибо их кожа тоже не имела естественной защиты от ультрафиолета, а организм был слишком чувствителен к космической радиации.

Разве что из-за ещё менее высокого содержания кислорода в подземных пещерах носы Коль-Уэргов имели крупные формы с резко очерченными объёмными ноздрями, что несколько отличало их от Цвергов системы Нидавель. И в отличие от темноволосых и светлоглазых Светлых Цвергов Коль-Уэрги, как и положено представителям Красной Расы, имели коричневый цвет глаз и угольно-чёрную шевелюру, но тоже толстую, густую и идеально прямую. Вообще, в Мирах Красной Расы, равно как в пространстве высоких энергий, существуют Цверги, вполне нормально переносящие и солнечный свет, и жизнь на поверхности, но в данном случае сходство между Светлыми и Тёмными низкорослыми крепышами было действительно сильным. У них даже темперамент оказался одинаково упрямый.

– Наши пресловутые сограждане без зазрения Совести направляли на собственные нужды ресурсный поток, добываемый на дальних приисках! – Лидер одной из вулканических планет-близнецов метал в своего оппонента обличительные взгляды, исполненные нескрываемой ненависти. – Самый дальний сектор нашего пространства, обильно политый кровью наших солдат, место если не постоянных, то очень частых конфликтов с конкурентами, периодически прибывающими туда отовсюду! Система необитаемая и очень богатая! Мы совместно отдавали жизни в боях за эту сокровищницу и доверили им её разработку, полностью положившись на порядочность партнёров. И они с лихвой продемонстрировали эту свою пресловутую порядочность: десять лет нас кормили ложной документацией на тему убыточности приисков и ежегодно требовали внести свою часть дотаций в бюджет предприятия! Пока мы скрытно не провели аудит и не выяснили, что прииски приносят миллиардные доходы ежемесячно и всё это направляется в секретный бюджет наших пресловутых сограждан, на который они строят флот у третьих лиц, чтобы завоевать нас! Это, без сомнения, и есть развитие по Конам Совести!

Лидера второй планеты данная обличительная речь не смутила абсолютно. У него были наготове собственные обвинения, и он не остался в долгу.

– Это безосновательная клевета! – злобно заявил лидер второй планеты-близнеца. – Мы не планировали агрессию! Где доказательства?!! Снова ложь и голословные обвинения! Флот был нужен нам для самозащиты! Это они планировали нас поработить, и не силой оружия, а бесчестными финансовыми методами! Они, а не мы, тайно продавали передовые разработки нашей совместной науки заклятым конкурентам нашей цивилизации! И не только зарабатывали на этом баснословные средства, но и подрывали нашу оборонную мощь! Только за последние пятнадцать лет три новейшие военные технологии, созданные совместными научными объединениями, оказались в распоряжении арахнидов и споровых! И ещё пять гражданских разработок последнего поколения утекли к Текам! Это средства, превышающие десятилетнюю выручку приисков на порядок! И куда они пошли?! Я скажу куда! У нас же одна цивилизация, так что мы тоже умеем проводить скрытый аудит! Средства пошли на тайную скупку наших основных промышленных активов! Когда мы забили тревогу, было уже поздно! Оказалось, что наша планета фактически нам не принадлежит! Мы лишь квартиранты, рабочая сила, которой хозяева с соседней планеты милостиво позволяют жить и трудиться во благо их прихотей! Но это деяние, конечно же, полностью вписывается в Коны Совести!

– Наглая ложь! – мгновенно взъярился лидер первой планеты. – Приобретение нескольких активов частными лицами не является финансовым захватом, спланированным государством! Это не подготовка к кровопролитию!

– Правда?!! – Лидер второй планеты взъярился не менее быстро и не менее сильно. – Тогда почему же ответом на наше требование восстановить справедливость и по остаточной цене вернуть всё, что находится на территории нашей Родины, и потому принадлежит нам по праву, стало объявление срочной мобилизации и попытка установления диктатуры?!!

– Ни о какой диктатуре речь не шла! – возмущённо рычал первый. – Мы лишь защищали собственность нашего государства от желающих наложить на неё лапу! С чего бы это мы должны отдавать вам что бы то ни было по грошовой остаточной цене?!! Хотите получить обратно то, что было продано, возвращайте полученные деньги в полном объёме! Разве наша вина в том, что в своё время вы бездумно продали свои активы?! Вы задумали всё это мошенничество изначально! Активы продаются, за них выручаются колоссальные средства, после чего всё отбирается назад за копейки! Вот истинная причина войны!

– Бред! – Судя по резким вибрациям слабенького энергоконтура, второго лидера обвинения взбесили не на шутку, и лишь многолетний опыт политика и присутствие союзников заставляли его сдерживаться. – Мы никогда не планировали продажу планетарных активов! Вы скупили всё руками наших соотечественников, воспользовавшись подлым обманом! Никто не знал, что права собственности покидают планету, все были уверены, что происходит обычная перепродажа бизнеса!

Оба оппонента были недалеки от того, чтобы если не наброситься друг на друга с кулаками, то немедленно приказать своим войскам продолжить резню уж точно. Обмен претензиями быстро усиливался, обстановка накалялась, и ожидать от враждующих лидеров желания пойти на компромисс не приходилось. По настоянию Жизнь Рекущих ход переговоров транслировался на всё пространство Коль-Уэргов, и обитатели обеих планет следили за ходом разбирательства. Ведущийся Харрийскими дипломатами анализ настроений Тёмных Цвергов прямо показывал подавляющую поддержку населением позиций своих лидеров, и не приходилось сомневаться, что отступать в таких условиях никто из правителей Коль-Уэргов не станет.

Переговоры быстро зашли в тупик, сводясь к изложению взаимных обвинений без каких-либо конструктивных предложений. Каждая сторона считала полностью правой себя и абсолютно неправым – своего оппонента. За десять лет аргументов и претензий у каждой из сторон накопилось немало, и за словом в карман никто не лез. Представители Светлых Цвергов пытались каким-либо образом снизить градус ненависти, душащей переговорный процесс, но их усилия приводили лишь к незначительным результатам. Лидеры Коль-Уэргов сбавляли агрессию в интонациях, но их взаимные обвинения выглядели ещё более непримиримыми. На этом фоне бросалась в глаза странная отстранённость Даарийских Асов. Оба многомудрых Жизнь Рекущих никак не вмешивались в ход переговоров и молча изучали сначала энергопотоки противоборствующих лидеров, а после того их внимание и вовсе переместилось куда-то вдаль.

Накал агрессивных страстей достиг своего пика, никто из сцепившихся в яростном споре сторон не собирался уступать, и Иннгунн подумала, что ранее в своей недолгой жизни ей никогда не доводилось присутствовать на таком Совете. Сияющие никогда не спорят друг с другом ради спора и никогда не предъявляют друг другу претензии ради претензий. Любой Совет проводится для того, чтобы выработать одну позицию, удобную для всех, и потому заканчивается только тогда, когда найденное решение удовлетворяет каждого. Родичи или Расичи могут и должны изложить всё, с чем они не согласны, но это лишь начало Совета. Ибо он собирается не для того, чтобы переругаться ещё сильней, и не для того, чтобы одна сторона переубедила или заставила другую согласиться со своей точкой зрения. Совет должен и будет длиться до тех пор, пока все не согласятся со всеми. А для этого каждому необходимо иметь способность пожертвовать личной выгодой ради своего соратника или соплеменника.

Это и есть Единство – когда личной выгодой ради общего блага жертвует КАЖДЫЙ участник Совета, а не меньшинство подчиняется большинству. Для Единства не существует ни меньшинства, ни большинства. Единство либо есть, либо нет. Если каждый из вставших в Круг Совета способен заботиться в первую очередь не о себе или своём личном семействе, а обо всём Роде или даже Расе, то выработать решение, удовлетворяющее каждого, сможет и миллион человек. А если каждый из Круга встал в него исключительно ради отстаивания собственной позиции, то и двое запросто могут не договориться вообще никогда. Что-то подобное сейчас и происходит на глазах Иннгунн, и она смотрит на Тёмных Цвергов с печальным удивлением. Как Тёмные союзники, собравшиеся жить по Конам Совести, собираются следовать более сложным Заповедям, если не способны договориться даже между собой? Они ведь даже не пытаются искать взаимовыгодное решение, они просто ругаются, обвиняют друг друга и требуют безоговорочного подчинения собственным желаниям и потребностям.

– Я ощущаю влияние Бессмертного, – негромкий голос Даарийского Аса, едва не утонувший в повышенных тонах взаимной агрессии оппонентов, произвел эффект бомбы замедленного действия, упавшей сейчас, а взорвавшейся спустя четверть части.

Ожесточённо обвиняющие друг друга Тёмные Цверги и безуспешно пытающиеся вытянуть дипломатическую ругань в менее конфликтное русло Светлые Цверги осознали негромкую фразу Аса Жизнь Рекущих, и в командном отсеке флагманского крейсера мгновенно повисла звенящая тишина. Все Цверги умолкли, с подозрением всматриваясь друг в друга, и Иннгунн почувствовала, как Блюститель флагмана ощущает резкий всплеск активности техногенных устройств связи. Двадцать миллиардов Цвергов, следящих за ходом дипломатической встречи посредством устройств связи, срочно выводили своё оборудование в режим максимального подробного приёма.

– Среди вас нет Бессмертного, – так же негромко изрёк второй Ас Жизнь Рекущих, и Иннгунн ощутила, как мощный поток многомудрого старца окутывает всех, здесь присутствующих. – Ваши подозрения чрезмерны. Однако всё, что привело к междоусобной войне внутри вашего народа, явилось следствием воплощения его планов. Вы стали друг другу врагами не случайно.

Он умолк, не мешая своему соратнику внимать энергопотокам, и несколько мгновений никто не произносил ни слова. Лидеры враждующих планет не ожидали подобного поворота, и каждый из них сейчас лихорадочно обдумывал варианты дальнейшего развития событий и собственную позицию. Наконец первый Ас закончил взаимодействие с Единым Информационным Полем и произнёс:

– Бессмертный, стравивший вас друг с другом, стар, хитёр и опытен. Он уцелел в ходе Второй Великой Ассы и предпринимает всё, что только в его силах, дабы остаться незамеченным и неузнанным. Нам требуется помощь касты воинов, чтобы быть во всеоружии в случае, если удастся выйти на его след. Завтра сюда прибудет Боевой Ас, и мы начнём распутывать клубок ваших противоречий, запутанный Бессмертным. До тех пор цивилизация Сияющих предлагает цивилизации Сварт Аллен прекратить междоусобные боевые действия и отвести войска в места постоянной дислокации. До выяснения конкретных деталей будет разумно избегать преждевременных обвинений и подозрений.

Всю следующую неделю Первая Ударная провела в системе Коль-Уэргов. Первые пару дней Сияющие занимались патрулированием всего, где только могли вспыхнуть стихийные столкновения между двумя донельзя обозлёнными друг на друга планетами, потом положение дел резко изменилось. За двое суток Асы Жизнь Рекущих получили из Единого Информационного Поля массу данных, но ещё больше таковых они вытащили из сознания правящей элиты обеих планет. Возникшая картина поставила Коль-Уэргов на дыбы, и последующие семь дней Первая Ударная пресекала вспыхнувшую охоту на ведьм, в которой бросились участвовать все Тёмные Цверги от силовых структур до простых рабочих. Применять к союзникам силу, пусть даже выражающуюся всего лишь в парализующем воздействии, для воинской касты было настолько оскорбительным деянием, что к исходу недели весь личный состав забрасывал командира возмущёнными рапортами о переводе к другому месту службы.

В итоге Боевой Ас, прибывший с базы Даарийской группировки Мира Пограничной, заявил Тёмным Цвергам, что если они не успокоятся, то воинская каста Сияющих покинет систему Сварт Аллен навсегда. И заберёт с собой представителей гражданских каст, ибо не имеет права оставить таковых здесь без охраны, когда речь идёт о Бессмертном. Жизнь Рекущие поддержали воинскую касту немедленно, заявив, что Единство Расы суть прежде всего. И если обитатели Сварт Аллена не желают объединяться перед лицом опасности, то это их дело, а Сияющие Едины всегда и везде, поэтому каста Жизнь Рекущих не бросит касту воинов, даже если не согласна с их решением.

Это возымело результат. Население обеих планет, особенно простые люди, существенно понизило степень агрессивности друг к другу, и в обществе Коль-Уэргов стала набирать обороты тенденция к объединению. Которая принесла пользы даже больше, чем столь неприкрытый шантаж, устроенный Боевым Асом. Совместная работа государственных структур и рядовой общественности обеих планет существенно ускорила ведущееся расследование, и вскоре схема возникновения и развития междоусобного конфликта была полностью вскрыта. После чего Жизнь Рекущие выложили всю обобщённую информацию в открытый доступ.

Цивилизация системы Сварт Аллен подверглась финансово-экономическому порабощению Бессмертным. Бессмертный был не просто стар и опытен. Он существовал ещё со времен Первой Великой Ассы и был одним из немногих правителей Серой Расы, кто сумел уцелеть тогда, и уцелел после. Отпечатки его аватара Асы Жизнь Рекущих выудили из сознания горстки главных марионеток Бессмертного, и Боевой Ас отправил их в архивные Скрижали воинской касты. Там обнаружилось соответствие, отмеченное как тип противника «Кощей»[5]. Следы столь закоренелого врага были неоднократно замечены в ходе обеих Великих Асс, но обнаружить и уничтожить самого Бессмертного так и не удалось.

Столь старый Бессмертный не только обладал огромным опытом и богатейшей практикой интриг. За полтора с лишним миллиарда лет он накопил внушительное количество средств и влияния в пространстве десяти энергонов. Но главным секретом его успеха являлось нечто иное. Боевой Ас, изучив все упоминания о нём, долго копался в сознании арестованных Коль-Уэргами марионеток и заявил, что ощущает нечто гораздо более сильное, нежели всего лишь аватар Бессмертного. Асы Жизнь Рекущих вызвали лучших Контактёров из двух десятков Миров Сияющих, и на четверо суток система Сварт Аллен превратилась в научный центр касты Жизнь Рекущих огромной мощности.

Слухи об охоте Сияющих за Бессмертным мгновенно распространились по всему спиральному рукаву данной галактики Красных. Арахниды и Теки, оказавшиеся замешанными в манипуляциях Бессмертного, даже прислали своих дипломатов высшего уровня с заверениями, что не имеют против Сияющих никаких предубеждений, никаких претензий, дурных намерений, иных негативных инсинуаций, в общем, вообще ничего не имеют, только не проводите карательных рейдов, как было в конце Второй Всеобщей, когда эскадры воинской касты Сияющих уничтожали марионеток Эмиссаров.

Устраивать войну Жизнь Рекущие, понятное дело, не собирались, но для острастки все представители воинской касты по их указанию в общении с Чужими делали предельно суровые физиономии. Вряд ли арахниды осознали всю глубину скрытого мимического смысла, а вот представители Теков на эту уловку попались. Правда, результат оказался неожиданным: Теки поклялись, что не знали о том, что покупают технологии Коль-Уэргов у марионеток Бессмертного, и выразили желание доказать свою искренность на любом полиграфе любого уровня технологичности, попутно пообещав заключить с системой Сварт Аллен пакт о ненападении на любых условиях.

Жизнь Рекущим в тот момент было не до Теков с арахнидами, на них наседала едва ли не вся воинская каста с требованиями достать информацию о Бессмертном типа «Кощей» откуда угодно. Ибо на его Совести, которая, впрочем, у Бессмертных вряд ли бывает, кровь и гибель миллионов Светлых и миллиардов Тёмных, павших во времена обеих Всеобщих Войн. Теков с арахнидами отправили к Цвергам подписывать пакт о ненападении без всяких условий, после чего послали восвояси, и поиски давнего врага Расы продолжились.

Однако найти Бессмертного не удалось. Все попытки получить сведения о нём из Единого Информационного Поля закончились неудачей. Контактёры предоставили подробный отчёт с обилием расчётов настолько сложных, что понять их могли только опытные специалисты Творцов и Жизнь Рекущих. Смысл отчёта сводился к следующему: следы Бессмертного затирает некая технология Высокомерных Тёмных. У старого врага имеется нечто, скорее всего, оборудование, выданное ему Эмиссаром, и это нечто постоянно находится непосредственно рядом с ним. Оборудование создано в Вышних слоях Тёмного пространства, поэтому транслирует в Единое Информационное Поле Вселенной информацию и о Бессмертном и о себе самом, но происходит это через родной для оборудования слой Вселенной. То есть где-то там, высоко вверху. Приходящий оттуда поток информации обладает большим количеством измерений, и потому правильно интерпретировать его смысл четырёхмерным разумом невозможно.

Именно в силу данного факта этого Бессмертного не удалось найти ни после Первой, ни после Второй Всеобщих Войн. Он всегда действовал руками марионеток, любой ценой избегал контакта с Боевыми Асами и никогда не рисковал, посему лично участвовал в боях с Сияющими только тогда, когда наступление возглавляли Высокомерные Тёмные и отказаться от участия в нём было невозможно. Поиски зашли в тупик, как уже однажды заходили в тупик полтора миллиарда лет назад, и их пришлось прекратить. Зато последствия разрушительной деятельности Бессмертного были ликвидированы полностью. И это само по себе явилось серьёзным успехом, ибо за лета своей активности закоренелый враг успел проделать многое.

Бессмертный появился в системе Сварт Аллен за пять лет до того, как у Коль-Уэргов начались первые междоусобные трения. Как именно он оказался в этой галактике, выяснить не удалось даже Контактёрам, и каста Жизнь Рекущих считает, что тут не обошлось без машинерии Высокомерных Тёмных. Враг быстро вник в местную политику и экономику, коррумпировал несколько десятков чиновников в государственных аппаратах обеих планет и начал действовать их руками.

В первую очередь Бессмертного интересовали передовые научные разработки. Посредством влиятельных марионеток он получил доступ к наиболее ценным открытиям и тайно продал их конкурентам Коль-Уэргов. На вырученные деньги марионетки начали скупать самые значимые активы собственной планеты, отыгрывая роль частных инвесторов. Параллельно с этим закоренелый враг оплачивал услуги наёмников из цивилизаций, тайно купивших секретные технологии Коль-Уэргов. Полупиратские эскадры головорезов по указке Бессмертного создавали напряжённость в местах интересующих его космических рудников, предприятий и прочего. Цены на подвергшиеся пиратскому саботажу объекты падали, что позволяло Бессмертному скупать их по выгодной цене.

Скупив самые ценные активы из числа тех, что находились в открытом обороте, закоренелый враг посредством щедрых подкупов мотивировал коррумпированных чиновников на новые злоупотребления властью. Коррупционеры из высших эшелонов власти обеспечили законодательную базу для скупки государственных предприятий, ранее входивших в списки исключительно государственной собственности, и Бессмертный приобрёл едва ли не всю экономику данной планеты. После чего приступил к реализации следующей части своего плана.

Его коррумпированные марионетки разыграли целый шпионский детектив, в ходе которого высшее руководство первой планеты в строжайшей тайне выяснило, что происходит: их экономика находится под полным контролем вовсе не собственных элит, как всегда считалось. Их соотечественники оказались лишь номинальными владельцами, истинными же бенефициарами являлись правительственные чиновники второй планеты. А средства, пущенные на достижение этой цели, получены подлыми лицемерами с продаж плодов совместной науки.

Элиты первой планеты просчитали ситуацию и не без помощи марионеток Бессмертного пришли к выводу, что вернуть былые активы мирным и законными путём невозможно. Вставать на дыбы было уже поздно, и пока власть имущие первой планеты размышляли, что можно сделать, ещё одна серия коварных интриг окончательно убедила их во враждебности извечных союзников: вторая планета готовит сначала экономическое и финансовое, а впоследствии и вооружённое порабощение первой. В особенности – процесс уничтожения теперешних хозяев с последующей заменой их на своих людей.

Пока элиты первой планеты, опешившие от такой информации, пытались думать, что делать и какую позицию занять, марионетки Бессмертного из числа высокопоставленных чиновников предложили лидеру планеты выход, признанный подкупленными экспертами единственно верным, – двуличных подлецов со второй планеты необходимо уничтожить прежде, чем вторая планета перейдет от финансового к вооружённому вторжению. Но вооружённые силы цивилизации Коль-Уэргов являлись общими, оборонная промышленность к этому моменту де-факто принадлежала подлецам со второй планеты, словом, собрать войска тайно невозможно. Вторая планета узнает всё очень быстро и ударит на опережение.

Алгоритм выхода из сложившегося катастрофического тупика лидеру первой планеты предоставил Бессмертный лично, явившись к нему посредством аватара, под видом частного независимого консультанта из пространства бывших конкурентов. План состоял в следующем: на границе пространства Коль-Уэргов есть та самая необитаемая система, богатая ресурсами. Её прииски принадлежат цивилизации, но эксплуатация общим решением возложена на первую планету. Поэтому первой планете надлежит при помощи двойной бухгалтерии и подтасовок фактологических данных создать и поддерживать миф об убыточности приисков.

В действительности же месторождения являются высокорентабельными, и за небольшой процент независимый консультант берётся предоставить первой планете более эффективную технологию их разработки, а также обеспечить законспирированный канал продажи добытых ресурсов. За это он тоже берёт свой процент, но это будут совсем символические потери, зато первая планета получит немалый секретный бюджет, который позволит ей регулярно строить боевые корабли для будущей операции возмездия. Заключение договоров с третьей стороной на строительство флота независимый посредник тоже берёт на себя. В итоге через пятнадцать лет первая планета будет располагать собственными силами, позволяющими добиться независимости и равноправия.

Десять лет Бессмертный отыгрывал свой сценарий согласно объявленному элитам первой планеты плану и пользовался их неограниченным доверием. После чего закоренелый враг перешёл к реализации своих истинных намерений. Его марионетки на второй планете организовали получение своими спецслужбами информации о восстании, готовящемся элитами первой. Спецслужбы провели тайную проверку и при помощи марионеток Бессмертного получили неопровержимые доказательства. Полученная информация была доложена на самый верх, последовала череда разбирательств и претензий на правительственном уровне, закончившаяся предъявлением взаимных ультиматумов. А так как все ниточки тщательно подготовленного конфликта находились в руках Бессмертного, то ни к какому конструктивному финалу взаимные разбирательства привести априори не могли.

События начали развиваться стремительно, нарастая угрожающими обстоятельствами подобно снежному кому, и спустя несколько недель между братскими планетами вспыхнула война. Первые же сражения которой показали, что силы обеих планет равны и конфликт обещает быть очень и очень затяжным. В этот момент независимый эксперт провёл тайные встречи с лидерами обеих планет, в ходе которых пообещал регулярные поставки вооружения по льготным ценам, в лизинг и в кредиты на выгодных условиях. За свои услуги он, как всегда, запросил вполне скромный процент. Оба лидера согласились, не подозревая о том, что каждый из них получил от Бессмертного одинаковую поддержку, и междоусобная война имела все шансы длиться десятилетиями. Стройную схему, созданную закоренелым врагом, испортила случайность.

В ходе очередного сражения замаскированный фугас, изготовленный где-то в пространстве Теков по заказу Бессмертного, дал сбой из-за ошибок в программировании условий подрыва. Оружие изготавливалось чужой цивилизацией и попало в руки новобранцам, не имевшим опыта работы с иноземными образцами. Новобранец что-то напутал в момент постановки задачи Искусственному Интеллекту фугаса, и тот сработал нештатно. Вместо подрыва в режиме невидимости фугас под полями преломления уплыл в атмосферу одной из планет и случайно навёлся там на лайнер, перевозивший детей из одного подземного города в другой, более укреплённый, находящийся в другом полушарии. Лайнер взорвался, полтысячи детей погибли, и пострадавшая планета захлебнулась от бешенства.

Под яростным давлением общественности её спецслужбы ценой больших потерь устроили диверсию в крупном городе противника, результатом которой стала гибель ещё большего количества детей. С этого момента взаимная ярость взлетела до небес, и обе планеты бросили в битву всё, что только могли. Всюду звучали голоса, требующие отменить любые запреты на применение любых видов оружия, включая бактериологическое, генетическое и тектоническое. Сражающиеся цивилизации одновременно выяснили о развёртывании друг другом на орбитах тектонического оружия, должного спровоцировать катастрофические обрушения подземных городов, и каждый обвинил каждого в готовящемся геноциде. Как только речь зашла о геноциде, все вспомнили о союзе с Сияющими, и обе стороны, не сговариваясь, отправили в пространство высоких энергий просьбы о военной помощи.

Как только в системе Чёрной Скалы появились передовые корабли Первой Ударной, Бессмертный взорвал свой аватар вместе с парой приближенных марионеток и разорвал всякую связь с пространством Коль-Уэргов. Несколько марионеток помельче в течение суток отправляли ему односторонние отчёты, надеясь на помощь своего хозяина, но так и не получили ответов. К утру второго дня их вычислили Контактёры Жизнь Рекущих. В конце концов спецслужбы Коль-Уэргов арестовали всех приспешников Бессмертного, и обе планеты ужаснулись масштабам бедствия: на закоренелого врага работало более миллиона чиновников всевозможных уровней. При этом подавляющее большинство из них пребывали в уверенности, что действуют во благо своих планет, и ни о каких пришлых Бессмертных не имели даже понятия. Истинного бенефициара произошедших событий знали только двое высших чинуш, по одному в элитах каждой планеты, ещё десяток тех и других были осведомлены о существовании Серого Хозяина, но лично с его аватарами не встречались, получая указания от вышеупомянутой пары особо приближённых.

В общем, указанная пара марионеток разлетелась в кровавые ошмётки вместе с аватаром Бессмертного, остальные не знали ничего о личности или конкретном местонахождении своего Серого Хозяина, след его планетоида Бессмертия отыскать не удалось. Закоренелый враг вновь ускользнул, и Контактёры Жизнь Рекущих пытались выцарапать из Единого Информационного Поля хоть что-нибудь, что могло бы навести на след Бессмертного. В ожидании результатов командование оставило Первую Ударную в системе Сварт Аллен до особого указания.

Глава шестая

Автоматика автономной установки жизнеобеспечения, содержащей аватар Бессмертия, зафиксировала активацию головного мозга искусственного тела и распахнула камеру хранения. Внутренние системы аватара вышли на полную мощность, предоставляя владельцу полный отчёт о своём состоянии вкупе со сведениями о текущем местонахождении, и Могущественный Еви недовольно поморщился.

Последний раз он использовал это тело три года назад, в тот момент его организм находился в женской лунной фазе, и аватар сохранил женский пол. Но сейчас могущественный гермафродит состоит в мужской половой фазе, и аватару предстоит ускоренная смена пола. Процедура эта довольно некомфортная, и Еви, пожалуй, заплатит планетоиду Бессмертия за мгновенную смену половой фазы.

Сопливая молодёжь из числа малоопытных Бессмертных уверена, что аватар Бессмертия не может менять пол самостоятельно, находясь в отключенном состоянии, для этой процедуры он должен быть активен. На самом деле это не так. За полтора с лишним миллиарда лет бессмертия Еви изучил возможности планетоида досконально. Планетоид работает по принципу «любой каприз за ваши деньги» и может гораздо больше, чем считается. Кстати, за то, чтобы получить расширенную информацию о его возможностях, тоже необходимо платить. Проблема в том, что цены за услуги планетоида растут в геометрической прогрессии, и большая их часть недостижима именно в силу невероятной дороговизны.

В частности, за процедуру защиты от Боевых Асов Сияющих планетоид требует энное количество вещества, неизвестного науке ни в одной из трёх тысяч галактик, в которых у Бессмертного Еви имеются финансовые интересы. За полтора миллиарда лет он наткнулся на это вещество лишь однажды, в разгар Первой Всеобщей, когда по повелению своего первого по счёту Господа участвовал в штурме солнечной системы Сияющих в эпицентре пространства высоких энергий. В том наступлении войска Бессмертного Еви поддерживала команда Тёмных Легов, и победа обещала быть лёгкой. Потому что тогда он, или, если быть точным, она, ибо тогда его организм находился в женской фазе, ещё не знала всех прелестей, свойственных Сияющим.

Поначалу огромные армады войск Еви, состоящих из миллионов боевых кораблей, собранных из двух галактик Чёрной Расы, одной галактики Серой и трёх галактик Бесов, обрушились на систему Сияющих, словно карающая длань Господня на грешников, презревших волю его. Эскадра воинской касты, охранявшая систему, была сметена в какие-то секунды. Точнее, она перешла в режим «битва насмерть» и уничтожила сама себя вместе с передовой волной атакующих. Это задержало войска Еви меньше, чем на пару минут. Правда, за это время две живые планеты Сияющих, находившиеся в той системе, успели поднять в космос ратное ополчение, но и это их никак бы не спасло. Соотношение сил было один к десяти тысячам в пользу Бессмертного Еви, и никакие биоэнергетические технологии не в силах нивелировать подобный разрыв.

Но Еви в итоге был разбит и жизнь свою сохранил чудом, не иначе. Потому что, пока эскадра прикрытия Сияющих умирала в бессмысленной самоубийственной контратаке, их воинская каста открыла в атакованную систему ноль-переход из другой галактики. Оттуда на замену только что разлетевшейся на атомы эскадре явилась ещё одна такая же. Бессмертный Еви, увидев это, только и успел, что рассмеяться. Потому что в следующую секунду открылись ещё ноль-переходы. Всё оказалось одновременно просто, и сложно: в одной из двухсот галактик Сияющих Эмиссары то ли по неопытности, то ли по каким-то иным причинам не устроили наступления. Галактика была тыловая, и обитаемые системы Сияющих там охранялись по минимуму: одна эскадра прикрытия на одну живую систему. Немного, в тот момент всего-то один тяжёлый авианосец класса «Белая Смерть», то есть двести пятьдесят шесть штурмовых крейсеров. В любых других условиях – это огромная сила. Но только не во время Всеобщей Войны, когда в распоряжении Бессмертной Еви, атакующей солнечную систему Сияющих, имелось двенадцать миллионов боевых кораблей и всемеро больше истребителей и прочих вспомогательных средств.

Проблема была в другом: как известно, в среднем в любой галактике на одну солнечную систему с живой планетой приходится десять тысяч систем с планетами, жизнь на которых невозможна. В Нейтральных Территориях после двух Всеобщих Войн эта цифра ещё выше, но сейчас речь не об этом. Сияющие, бесспорно, терраформируют множество неживых планет, если находят те, что в принципе возможно терраформировать. В эпицентре соотношение заселённых систем к незаселённым гораздо большее. Но даже если считать, что оно такое же, то картина оказалась удручающей: галактика Сияющих, не подвергшаяся удару, имела в своём составе более шестнадцати триллионов звёзд. Даже если Сияющие заселили каждую десятитысячную из них, в итоге получалось один миллиард шестьсот миллионов обитаемых систем. По одному авианосцу в каждой.

Вряд ли они явились сражаться с войсками Еви все сразу. После того как электроника аватара Бессмертия сообщила об одновременном открытии десяти тысяч ноль-переходов, она уже не считала прибывающие авианосцы Сияющих. Два с половиной миллиона крейсеров, вошедших в режим «битва насмерть», выпотрошили армию Еви, которую она прежде считала непобедимой в принципе, за двое суток. И никто ничего не смог сделать. Тёмные Леги, ринувшиеся было в самоуверенную атаку, стёрли в пыль пару тысяч лучащихся чернильно-чёрной энергией крейсеров, после чего в системе появились Светлые Леги. Светлых Легов было всего лишь вдвое меньше, чем Тёмных, что означало неминуемое поражение Тёмных Легов, но в тот момент Бессмертная Еви ещё не знала таких вещей и смело полезла в атаку следом за Тёмными Легами. Как ни странно, именно это её и спасло.

Последний корабль Тёмных Легов разлетелся на облако нестабильных изотопов прямо перед её флагманским крейсером. Изотопы мгновенно сожрали корпус флагмана вместе со всем экипажем, но смогли причинить вред изделию планетоида Бессмертия. Пока Могущественная Еви болталась в космосе внутри бурлящего облака изотопов, никто из Сияющих к ней не приближался, благо Светлые Леги покинули систему сразу же, переместившись на другой участок фронта. Выбраться из облака Еви не могла и в паническом ужасе наблюдала за Боевыми Асами Сияющих, проносящимися мимо неё каждые несколько минут. Было предельно ясно, что они обнаружили Бессмертного и лишь поле нестабильных изотопов не позволяет им ощутить путь к планетоиду Бессмертия. Но изотопы были нестабильны и быстро распадались, что обещало в скором времени скорую и на этот раз вполне настоящую смерть. И тут случилось воистину чудо: планетоид Бессмертия сам заговорил с Еви, заявив, что данные нестабильные изотопы являются очень востребованным товаром.

Если Еви соберет их, то планетоид отправит всё наверх, в слой Эмиссара, даровавшего ей Бессмертие. Взамен расторопная раба божия получит щедрую награду. Список наград был загружен в её мозг мгновенно, и Еви столь же мгновенно увидела в нём позицию «Противодействие обнаружению планетоида Боевым Асом Сияющих». Она сделала всё, чтобы болтающийся в космосе аватар впитал, всосал, поглотил, втянул, вдохнул и так далее в свои полости максимум изотопов. К сожалению, нестабильный изотоп распадался со скоростью света, и больше одного раза наполнить им аватар не удалось. Того, что смогла добыть полумёртвая от ужаса Еви, хватило на одно применение. Планетоид Бессмертия вытолкнул её сознание из наполненного неизвестным веществом аватара, и тот исчез из четырёхмерного слоя Вселенной. Сама Еви очнулась в цифровой ёмкости своего планетоида, и в тот день её действительно никто не нашёл. Зато два десятка других Бессмертных, участвовавших в наступлении, были отслежены Боевыми Асами Сияющих до самых планетоидов и взорваны вместе с ними. Не помог даже Эмиссар. Потому что сам был убит Высокомерными Сияющими то ли через сутки, то ли через двое непрерывной резни.

С тех пор Бессмертный Еви научился очень многому и усвоил главное правило Бессмертного: никаких Сияющих. Ибо там, где появляются Сияющие, рано или поздно обязательно появится их Боевой Ас, и только законченный идиот будет ставить на себе эксперименты на тему «рано» или «поздно». Дуракам, как известно, везёт. Но дураки не понимают, что везение не бывает вечным – это раз, и за всё в этой жизни надо платить – это два. Да, быть может, ты уничтожишь свой аватар на долю секунды раньше, и Боевой Ас не успеет отследить твой планетоид. Но он запомнит твой след, сообщит остальным таким же, и за тобой будут охотиться все Боевые Асы Сияющих до тех пор, пока либо не найдут, либо не уйдут в вышние миры в полном составе. А на это требуются тысячелетия. Бессмертный живёт вечно, но терять два-три тысячелетия крайне невыгодно. Планетоид Бессмертия обходится баснословно дорого, и столько лет сидеть в какой-нибудь тайной норе, не высовывая носа, чревато не только потерей власти и влияния, но и банальным разорением.

Ни терять влияние, ни тем более разоряться Бессмертная Еви не собиралась, поэтому более ошибок не допускала. Благодаря чему и пережила две Всеобщие Войны, чем может похвастаться не каждый Эмиссар, не то что Бессмертные, от которых на данный момент осталось едва семь процентов, а тех, что обладают Бессмертием ещё со времен Первой Всеобщей, и вовсе можно пересчитать по пальцам. Эта информация, кстати, тоже предоставлена Бессмертной Еви собственным планетоидом. И тоже за сумасшедшую плату. Впрочем, насчёт денег Еви не переживает очень давно – как говорят в её родном пространстве, их у нас есть!

Просто зарабатывать триллионы денежных знаков и коллекционировать цивилизации ей давно уже неинтересно. Скучно и приедается. Приключения и полная красочных эмоций жизнь – вот что придаёт разнообразие экстазу Бессмертия! Девиз Бессмертного интеллектуала гласит, что жизнь – это не те дни, что прошли, а те, что запомнились! Поэтому Еви давным-давно разработала собственную стратегию увлекательного существования. Её алгоритм был достаточно прост. Привязываться к конкретной цивилизации или к группе таковых невыгодно: бизнес держит тебя на одном месте, словно привязанную, и всякий раз приходится иметь дело с конкурентами. Надоедливая рутина, съедающая много времени, нервов и, главное, зачастую небезопасная, ведь конкуренты никогда не прочь уничтожить тебя при первой же возможности.

Гораздо выгоднее диверсифицировать свои вложения. Если иметь интересы в миллионах солнечных систем, сосредоточившись не на возне с целой цивилизацией, со всеми своими проблемами являющейся этаким громадным якорем на твоей ноге, а исключительно на работе с самыми прибыльными её отраслями, то суммарный финансовый эффект будет грандиозен. Он намного превзойдёт результаты тех, кто пусть и владеет цивилизацией, но это лишь пара-другая солнечных систем или даже созвездий. Пока они возятся со всеми проблемами их цивилизаций, ты зарабатываешь на самых перспективных отраслях их же вотчин, продавая свой товар им самим.

Главный секрет в этой стратегии – работать только с передовыми научными и технологическими разработками. Но непосредственно вкладывать собственные деньги в исследования невыгодно, передовая наука всегда стоит очень дорого. Поэтому лучший бизнес – это научный и промышленный шпионаж. Вот что является коньком Бессмертного Еви! Он держит руку на пульсе научной мысли трёх тысяч галактик, тщательно отслеживая научно-технические успехи различных Рас, от Красной до тупых Бесов. И как только где-нибудь появляется какая-то прорывная технология, Бессмертный Еви запускает цепочку событий, в результате которой она попадает в его руки. Дальнейшее есть дело техники: продать новую технологию за огромные деньги в разные созвездия разных галактик, да ещё заработать на выплатах по авторскому праву.

Сам процесс торга и получения денег вызывает у Еви неповторимое блаженство ощущения обогащения, но главные эмоции он получает от другого. Бессмертный Еви лично проводит шпионские операции по хищению технологий, если таковые можно именно похитить, а не просто перекупить, оплатив услуги алчных или обиженных низкой зарплатой членов исследовательских команд. Возможности аватаров Бессмертия превосходят технологии всевозможных спецслужб самых продвинутых Красных Рас, не говоря уже о главном преимуществе – невозможности погибнуть по-настоящему. Поэтому участие в лихих погонях, перестрелках, хитроумных похищениях и интеллектуальных дуэлях с корифеями спецслужб доставляет Бессмертному Еви массу увлекательного досуга и то самое ощущение насыщенной эмоциями жизни.

Но для того, чтобы этот бизнес был эффективным, нужно уметь исполнить главное его требование: всегда оказываться в нужное время в нужном месте. Реально добиться такого применительно ко всему пространству низких энергий невозможно. Если ты не Бессмертный Еви! Ибо Бессмертный Еви является особенным даже среди Бессмертных. Честно говоря, ему просто повезло. Лет через пятьсот после того ужасающего поражения, когда Бессмертная Еви осталась без Эмиссара, без флота и без денег, с собственной цивилизацией, тонущей в хаосе финансово-промышленного кризиса надорвавшейся от военной гонки экономики, в её солнечной системе появился новый Эмиссар Чёрного. Новый Господь собирал в кучу всё, что осталось от предыдущего и готовил очередное глобальное наступление.

Солнечная система, в которой правила Бессмертная Еви, изо всех сил пытающаяся поднять погрязшую в километровых мусорных свалках цивилизацию с уровня «анархия и разруха» хотя бы на уровень «разруха», оказалась второй системой, которую посетил новоявленный Господь. В тот момент он вёл политику кнута и пряника, и Бессмертной Еви посчастливилось получить пряник: Эмиссар подарил ей супероружие, которое в ту пору доставалось далеко не каждому Бессмертному. Это во время Второй Всеобщей Эмиссары раздавали направо или налево всякое барахло вроде Циранов, Экстервитов, Разрушителей планет и прочего хлама. Высокомерные Тёмные уже знали, что пользу большинство Бессмертных приносят недолго, текучка среди них высокая, а количество желающих стать новым Бессмертным прямо пропорционально количеству обитателей пространства низких энергий. Поэтому делать столь временному расходному материалу истинно шедевральные подарки лишено смысла.

Времена, когда милость Господня снизошла на Бессмертную Еви, канули в Лету бесконечно давно, и всё тогда было иначе. Высокомерный Тёмный рассчитывал, что Бессмертная Еви будет его рабой многие миллиарды лет, и потому ниспослал ей уникальную милость. Еви получила устройство, позволяющее ей мгновенно и беспрепятственно перемещаться по всему четырёхмерному слою Вселенной. Аппарат назывался «Ца-ад», имел размеры крупной планеты и, главное, был совместим с планетоидом Бессмертия. Точнее, планетоид Бессмертия был совместим с Ца-ад, потому что умещался внутри его целиком. Поначалу Бессмертная Еви опасалась прятать планетоид внутри Ца-ад, чтобы не потерять и то и другое одновременно, и держала планетоид на орбите Ца-ад в режиме невидимости. Но позже, когда она освоила дары обоих Гóсподов в совершенстве, стало ясно, что лучшего сочетания, кроме как по формуле «два в одном», не найти.

Потому что ни одна технология четырёхмерного слоя Вселенной оказалась не в состоянии отследить планетоид Бессмертия, находящийся внутри Ца-ад! Ни техногенная, ни биоэнергетическая, ни даже, внимание, технология Легов, как Тёмных, так и Светлых! Ибо Ца-ад был изготовлен в низкоэнергетическом пространстве ставосьмидесятишестимерного слоя Вселенной и был не по зубам всем вышеперечисленным! Никто из них попросту не был столь развит, чтобы прочесть Единое Информационное Поле в стольких измерениях! И пока планетоид находился внутри Ца-ад, их следы полностью сливались! Так что ни Контактёров, ни хитроумных технологий Бессмертному Еви можно было не бояться. Единственной угрозой оставалось лобовое столкновение с Боевыми Асами или Легами, но Еви не собирался сталкиваться ни с головорезами Сияющих, ни с Легами, причём как со Светлыми, так и с Тёмными. Потому что от Тёмных Легов ничего хорошего, кроме приказов и требований, ждать не приходится, так что чем дальше от этих недо-Эмиссаров, тем спокойней.

А ведь поначалу другие Бессмертные открыто посмеялись над Могущественной Еви. Типа, без мощного оружия Эмиссаров Еви светит перспектива какого-нибудь курьера на побегушках. Никто даже не пожелал вступить с ней в союз. И где они все теперь? Никто не пережил даже Первую Всеобщую, и ныне, спустя полтора с лишним миллиарда лет, их имена не помнит никто, даже сам Бессмертный Еви. Все те немногие Бессмертные, кто сумел выжить и в Первую, и во Вторую Всеобщие Войны, обладали не только нестандартным мышлением, подобно Еви, но и нестандартным оборудованием Высокомерных Тёмных. Владельцы же всевозможного высокомерного оружия первыми попадали в чёрные списки Сияющих, и Боевые Асы тысячелетиями вели за ними нескончаемую охоту.

Подавляющее большинство таковых обладателей вооруженного хлама а-ля «Убийца планет» были найдены и уничтожены Сияющими, и Бессмертный Еви несколько раз неплохо заработал на оставшемся от них оружии Эмиссаров. Потому что иногда Боевые Асы уничтожали Бессмертных столь быстро, что те не успевали использовать дарованное им Господом оружие для своей защиты. Правда, чаще они успевали сделать это, только ничего не менялось: Боевой Ас понимал, что сейчас будет уничтожен, и переводил себя из физической формы в волновую. И всё равно убивал Бессмертного и разрушал его оружие Эмиссара. Сам Боевой Ас при этом погибал, но ни Сияющих, ни остальных Боевых Асов, ни его самого сей факт не смущал абсолютно. Что вполне объяснимо – Асу держаться за жизнь есть впустую тратить время, и Бессмертная Еви искренне не понимала, зачем они сидят здесь, став Асами, когда можно сразу уйти в шестнадцатимерный слой и стать Легом. И возвращаться сюда фактически богом. Наверное, Асы Сияющих пытаются растянуть удовольствие, ведь лучше быть самым могущественным в своём слое, чем рядовым в более вышнем. Это Бессмертная Еви понимала очень хорошо!

В общем, от некоторых неудачников из числа Бессмертных оставалось оружие, даренное им Эмиссарами. Разумеется, подобное оружие всегда было тщательно спрятано и так просто на видном месте не лежало. Но с момента окончания Второй Всеобщей прошло триста пятьдесят тысяч лет, в течение которых в пространстве низких энергий сферы влияния переделывались многократно, и многие захолустные уголки космоса так или иначе подвергались освоению, исследованию, изучению или простому картографированию. В ходе подобных процессов бесхозное оружие уничтоженных Сияющими Бессмертных иногда находилось.

Вот, например, сто тысяч лет назад какие-то геологи одной из цивилизаций Серых, копошившиеся в окрестностях системы Шиах в Галактике Юр, нашли некое неизвестное устройство. Сейчас система Шиах вряд ли известна даже своим соседям, потому что куча бесполезного космического камня никому не интересна. Но когда-то, во времена начала Второй Всеобщей, в системе Шиах существовала обитаемая планета Серой Расы. Которая принадлежала Бессмертной по имени Мше. Амбиции Мше намного превосходили её возможности, и оная Бессмертная всячески пыталась выслужиться перед Эмиссарами. За что была награждена супероружием типа «Стерилизатор», которое пару раз успешно использовала против Светлых.

Результат был плачевен: на Мше начал охоту один из самых сильных Боевых Асов, который, конечно же, достиг своей цели. Бессмертная Мше была найдена, её планетоид уничтожен, а планета её цивилизации вместе с самой цивилизацией превратилась в субатомную пыль. Цифровой накопитель с Сущностью Мше попал в руки Сияющих, которые вытрясли из её сознания всё, что хотели, после чего казнили ставшую ненужной Бессмертную. Всё это Бессмертного Еви ничуть не волновало, потому что естественный отбор всегда расставляет всё по своим местам и выживают только сильнейшие, причём сильнейшие интеллектом. Интересным же было то, что от Мше остался «Стерилизатор», ибо в момент уничтожения планетоида оружие Эмиссара находилось где-то в другом уголке космоса и Боевой Ас его не уничтожил. В общем, «Стерилизатор» Мше так и не нашли.

Зато то самое неизвестное устройство оказалось системой наведения данного «Стерилизатора». Вероятнее всего, система наведения была утрачена Бессмертной Мше в момент первого удара Боевого Аса по её планетоиду. Может, разгерметизация произошла именно в отсеке хранения или ещё что – это неважно. Главное, что систему наведения обнаружили и подобрали, что является немалой удачей, ведь размеры системы невелики. Наверняка за двести тысяч лет мимо неё прошли миллионы судов, и никто не заметил столь ценное устройство. Цивилизация, обнаружившая устройство наведения, прочесала ту солнечную систему по кубическому сантиметру, но самого «Стерилизатора» там не оказалось. Но Бессмертная Еви не сомневалась, что в конце концов он отыщется. Не там, так в другом месте, это неважно. Важно, что без системы наведения эффективность «Стерилизатора» крайне невысока. То есть невысока и его стоимость.

Поэтому Бессмертная Еви выкрала систему наведения. Вообще, можно было её просто выкупить. Бессмертный, владеющий данной цивилизацией, выставил устройство на продажу по достаточно невысокой цене, всего лишь за тысячу ВВП своей планеты. Для Еви это были гроши, но дело тут было не в деньгах. Как можно упускать такой шанс?!! Еви устроила захватывающее шпионское приключение в сексуальном снаряжении, с проникновением в святая святых местной спецслужбы, стрельбой, драками, соблазнениями и погоней через астероидные поля. Естественно, противостоять аватару Бессмертного силовики не смогли, и Могущественная Еви заполучила устройство вместе с обилием позитивных эмоций. Если Бессмертный, лишившийся находки, и понял, кто оставил его с носом, то предпочёл сделать вид, что ни о чем не догадался. Вступать в конфликт с Могущественной Еви не рискнёт никто. У мелочи вроде облапошенного Бессмертного нет и миллионной доли ресурсов Еви, а у сопоставимых по влиянию Бессмертных всегда есть возможность договориться, ибо они умны. Были бы глупы – не прожили бы полтора миллиарда лет.

В итоге устройство наведения «Стерилизатора» находится у Бессмертной Еви, осталось дождаться, когда кто-нибудь найдёт сам «Стерилизатор». Пока его не нашли, но это, как уже было сказано, дело времени. Кто-нибудь да натолкнётся. Как спустя всего сто лет после окончания Второй Всеобщей кто-то в буквальном смысле натолкнулся на «Убийцу планет», оставшуюся от очередного Бессмертного неудачника. Бессмертный был одним из активистов Второй Всеобщей, его цивилизация находилась в самом центре пространства десяти энергонов, то есть очень далеко от Рубежа, и вышеупомянутый активист наивно считал, что так далеко Сияющие забираться не будут. Это ведь не Галактика Юр, находящаяся к Рубежу чуть ли не вплотную. Наивный простачок, разумеется, ошибался. Сияющие прекрасно запомнили все уничтоженные им планеты, поэтому в конце войны искали его везде, нашли и благополучно убили. Если он и хотел отбиваться от Боевых Асов своей «Убийцей планет», то сделать этого не успел. Даже не вывел её из режима невидимости, в котором она и простояла следующие сто лет.

Пока в неё не врезался какой-то чёрный копатель, рыскавший по местам былых сражений в поисках чем бы поживиться. Копателя, конечно же, убило столкновением мгновенно, но позже кто-то там его хватился, полетел искать и тоже убился об «Убийцу планет». В отличие от первого неудачника второй неудачник успел подать сигнал бедствия. Точнее, сигнал успел подать бортовой интеллект его лоханки. На место происшествия прибыли спасательные службы, которые и обнаружили оружие Эмиссара. В ту пору все боялись Сияющих до поросячьего визга, и слухи об обнаружении оружия Эмиссара мгновенно привели в состояние жуткой паники всё созвездие. Одни боялись появления Сияющих с очередной карательной миссией, другие боялись появления попрятавшихся Бессмертных, которые придут за бесхозным оружием, пальнут из него в Сияющих, и всё опять закончится карательной эскадрой энергетических монстров, третьи боялись, что обнаружение «Убийцы планет» спровоцирует появление Эмиссара и так далее.

Кто-то даже предложил уничтожить оружие Высокомерных Тёмных, что вызвало ещё больший резонанс. Потому что к тому времени о находке уже узнал Высокомерный Еви и незамедлительно распустил слухи о том, что при попытке уничтожить «Убийцу Планет» оружие Эмиссара уничтожит в ответ планету тех, кто попытается сделать это. Недаром же Боевые Асы Сияющих убивали себя, чтобы убить оружие Высокомерных Тёмных! Несмотря на многочисленные научные опровержения распущенных им слухов, цель была достигнута почти мгновенно: всё созвездие пребывало в ужасе и ждало всевозможных катастроф, возмездий и карательных операций.

Вот тогда перед лидерами созвездия предстал Бессмертный Еви в виде независимого консультанта из галактики Красных. Он выразил готовность за определённую плату утилизировать жуткую установку размером с небольшую планету и даже сделать это за пределами Серой галактики. При помощи нехитрой коррупции все цивилизации созвездия пришли к выводу, что предложение поступило крайне вовремя и лучше заплатить и спать спокойно, чем ждать катастрофы. Выжившие Бессмертные в тот момент усиленно скрывались, и мешать Серым людям избавляться от «Убийцы планет» никто из уцелевших не рискнул. Так Бессмертный Еви стал владельцем оружия Эмиссара. Впоследствии он схожими способами заполучил ещё несколько боевых устройств Высокомерных Тёмных и извлёк из них солидную прибыль.

Потому что самому Еви это боевое барахло было абсолютно ненужно. Стрелять из него в кого бы то ни было он не собирался. Ибо дразнить Сияющих станет только законченный болван, а уничтожать цивилизации в пространстве низких энергий будет только болван ещё больший. Ведь любая цивилизация низкоэнергетических территорий – это деньги, которые можно заработать на торговле технологиями. Кто же режет собственный бизнес?! В общем, ту «Убийцу планет» Бессмертный Еви выгодно продал. Собственно, из-за неё он и оказался в конечном итоге в системе Сварт Аллен.

Первоначально план был прост: спрятать «Убийцу планет» подальше от места обнаружения, попутно заметя следы, подыскать покупателя в другой стороне пространства низких энергий и продать. Галактика, в которой находилась система Сварт Аллен, являлась Красной и располагалась очень далеко от пространства Серых. До того момента Еви там не бывал, потому и выбрал её в качестве места для скрытного хранения «Убийцы планет». Однако почти сразу же выяснилось, что в одном из спиральных рукавов идёт жестокая резня за передел жизненных пространств. Некая цивилизация Споровых вознамерилась полностью избавиться от некой цивилизации Тёмных Цвергов, и сражения кипят насмерть.

Не воспользоваться ситуацией было глупо, и Бессмертный Еви предложил приобрести «Убийцу планет» обеим сторонам. Больше предложили Споровые, и представителей Тёмных Цвергов пришлось устранить в угоду конспирации. Споровые заплатили, и Еви покинул галактику через десять секунд после того, как они подтвердили получение оружия Эмиссаров и отсутствие претензий. Позже выяснилось, что Споровые применили «Убийцу Планет» по назначению, взорвав Тёмным Цвергам материнскую планету. Это привело к неожиданному результату: Тёмные Цверги обратились за военной помощью к своим недавним врагам, Светлым Цвергам, на планеты которых во время Второй Всеобщей они претендовали больше других.

Сейчас подобный исход уже не удивляет, а вот тогда мало кто ожидал, что Светлые Цверги согласятся помочь вчерашним агрессорам и убийцам, да ещё и обратятся за военной помощью к Сияющим. А те, в свою очередь, им не откажут. В общем, в систему Сварт Аллен явились сначала Светлые Цверги, а потом и воинская каста Сияющих. Споровых разгромили наголову, «Убийцу планет» уничтожили, но выйти на Бессмертного Еви, конечно же, никто не смог, ибо Ца-ад отследить невозможно. Сияющие не смогли выяснить, что тут замешан Бессмертный, и поверили Споровым, которые были уверены, что купили оружие Эмиссара у кого-то из Теков соседней галактики, которые, в свою очередь, сами купили его у кого-то ещё. Возиться со всем этим Сияющим было неинтересно, они убили всех, кого хотели, оставили остальных радоваться своей участи, и покинули галактику.

Бессмертный Еви выждал десять тысяч лет, давая возможность всем Боевым Асам Сияющих, кто мог помнить о том случае, гарантированно покинуть этот слой Вселенной, и вновь вернулся в систему Сварт Аллен. Чутьё его не обмануло: Коль-Уэрги оказались высокотехнологичной цивилизацией, и с тех пор Еви присматривал за их научными успехами, когда время от времени появлялся в данной галактике ради кражи той или иной перспективной разработки. С течением тысячелетий союз со Светлыми Цвергами вывел Коль-Уэргов в технологические лидеры сразу в нескольких областях, и относительно недавно Могущественный Еви выяснил, что в системе Сварт Аллен ведутся успешные разработки сразу десятка перспективных технологий, несколько из которых являются военными, а значит, будут иметь повышенный спрос.

Просто взять и выкрасть десять новейших разработок оказалось невозможно. Какие-то из них были ещё сырыми и требовали отшлифовки, какие-то находились в стадии завершения, а те, что уже прошли успешное апробирование, охранялись так, что вариант со шпионским приключением отпадал. Действовать грубо было нельзя, это могло привлечь внимание Светлых Цвергов, а там и до Сияющих недалеко, поэтому Бессмертный Еви приступил к более тонкой стратегии. Он коррумпировал нескольких амбициозных чиновников на обеих планетах Коль-Уэргов и при помощи денежных вливаний обеспечил им подъём по карьерной лестнице на самые верха. Дальнейшее было делом многократно отработанных алгоритмов: марионетки обзавелись сторонниками, добились власти и влияния и сами вручили своему благотворителю нужные технологии.

Но к тому моменту полностью разработано было не всё, и Еви продолжил интригу, стремясь достичь трёх целей сразу: дождаться оставшихся технологий, подготовить все необходимые условия для надёжного заметания следов в случае необходимости и неплохо заработать на войне. Возможность устроить гражданскую войну между двумя планетами Коль-Уэргов он увидел сразу. Ещё в тот момент, когда появился в системе Сварт Аллен впервые триста пятьдесят тысяч лет назад. В общем-то не увидеть таковую возможность мог только законченный профан в искусстве политических интриг и манипуляций, один из законов которого гласит: если несколько разумных общностей проживают рядом, они могут воевать. А тут ещё выяснилось, что после Второй Всеобщей из пространства Серой Расы в эту галактику никто особо не прилетал и о социопсихологических технологиях, знакомых до Второй Всеобщей каждой цивилизации Красного и Жёлтого пространств, в здешнем Мире успели порядком подзабыть.

Вооружённый опытом полутора с лишним миллиардов лет, Бессмертный Еви легко подмял под себя экономику одной планеты Коль-Уэргов, скупил несколько оборонных предприятий у соседних Теков и арахнидов, потом спровоцировал тайную гонку вооружений и так далее, попутно продав несколько технологий всем желающим. Когда обе планеты Коль-Уэргов созрели для начала затяжной междоусобной войны, обещающей ещё большие дивиденды и отличное поле для оттачивания выходящих из разработки военных технологий, Могущественный Еви щелчком пальцев запустил боевые действия. Вооружённый конфликт развивался просто отлично, пока из-за какой-то ошибки, вызванной людским фактором, всё пошло не так, и в системе Сварт Аллен появились Сияющие.

В эту секунду Бессмертный Еви активировал экстренный протокол, взорвал аватар вместе с марионетками, которые могли вывести Контактёров Сияющих на его след, и покинул систему Сварт Аллен. За последующие сутки он вывел из текущей галактики все доступные средства, остальное перевёл в доверительное управление третьим лицам и исчез из галактики спустя пять секунд после того, как из Сварт Аллен пришло сообщение о прибытии Боевого Аса Сияющих. Позже через открытые источники информации Еви выяснил подробности: междоусобный конфликт в системе Коль-Уэргов урегулирован, цивилизация вновь объединилась и как никогда дорожит этим. И, пуская изо рта пену от ярости, в мыле роет землю копытом, помогая Сияющим разыскивать Бессмертного, который всё это устроил. А все развитые цивилизации того спирального рукава, включая тех, что вышли в космос и развились до приемлемого уровня за триста пятьдесят тысяч лет, прошедших после окончания Второй Всеобщей, подняли все доступные архивы, касающиеся Сияющих. После чего быстро покаялись во всём и предоставили энергетическим монстрам всю информацию о взаимодействии с марионетками неизвестного Бессмертного, которую только смогли собрать.

Итого: отследить Ца-ад Сияющие не смогли, разыскать его по другим следам у них не получится, потому что он заранее позаботился о сокрытии таковых, самое время убраться подальше от той галактики и не появляться там в ближайшие три тысячи лет, пока состав Боевых Асов Сияющих гарантированно не сменится полностью. Тем более что проведённые в системе Сварт Аллен манипуляции сулят колоссальную прибыль: пусть он заполучил не десять, а только семь новейших технологий, но в трёх тысячах галактик эти семь технологий можно будет продать, без преувеличения, сотни тысяч раз. Это баснословные доходы, если проявить сноровку. Всё-таки новейшие технологии требуют очень скрупулёзного подхода к продаже: стоит продать их в одном созвездии и замешкаться лет на пять, как те, кто их купил, уже норовят сами продать их соседям. Поэтому сделки необходимо планировать тщательно и заранее, устраивая всё так, чтобы все покупатели в пределах одной галактики приобрели товар более-менее одновременно. А для этого требуется изрядно повертеться самому и повертеть марионетками.

За прошедшие тысячелетия Бессмертный Еви разместил аватары в каждой ключевой с точки зрения бизнеса галактике своей сферы влияния. Гонять туда-сюда свой планетоид невыгодно, всякий раз его необходимо прятать где-нибудь в мёртвом космосе, но даже там существует вероятность случайно попасться кому-нибудь на глаза. Полтора миллиарда лет – долгий срок. За это время чего только не случалось. Однажды Ца-ад и вовсе доставил его планетоид прямо под нос какой-то научной экспедиции Жёлтых, планирующих испытания кваркового заряда в условиях мёртвого космоса. Сложно даже представить, насколько малой была вероятность столкнуться в бесконечной пустоте Вселенной с этими яйцеголовыми, но тем не менее это произошло. Пришлось экстренно спасаться бегством от их охраны.

Оказалось, что эта Жёлтая цивилизация собственными силами разработала технологию кваркового взрыва и планировала далеко идущую экспансию в своей галактике. Для проведения испытаний Жёлтые выбрали совершенно пустынный сектор мертвого космоса, и именно его же выбрал Бессмертный Еви, когда подбирал место для перемещения своего планетоида в ту галактику Жёлтых. Жёлтая цивилизация, проводившая испытания, опасалась конкурентов и обеспечила научную экспедицию целой армией охраны. Которая вполне резонно решила, что вероятность появления в этой же точке каких-то случайных путников настолько призрачна, что просто не может реализоваться на практике. И вся эта армия охраны в фанатичном порыве ринулась атаковать появившийся из ниоткуда Ца-ад, пылающий переливами электрических разрядов оборудования перемещения, которые узкоглазые вояки приняли за боевую работу орудийных систем.

Планетоид Бессмертия дарует Бессмертие, но сам бессмертным совсем не является. Уничтожить его залпом пары линкоров, конечно, невозможно, особенно если он заключён внутри Ца-ад, но массированным огнём целой эскадры существенно повредить и то, и другое очень даже можно. А кто сможет отремонтировать оборудование, изготовленное Высокомерными Тёмными?!! Тем более когда самих Высокомерных Тёмных в нашем слое нет! И, кстати, очень хорошо, что нет. Пусть и дальше не будет, без них жизнь проста, увлекательна и бесконечна, а с ними может трагически завершиться в любую минуту.

Пришлось врубать всю имеющуюся защиту на максимум и проводить экстренное перемещение. Спасли выработанные за миллионы лет осторожность и предусмотрительность – Бессмертный Еви давным-давно взял за правило никогда не осуществлять переход на расстояние, требующее полного истощения возможностей Ца-ада. Возможности эти достаточно быстро восстанавливаются, но под сосредоточенным огнём противника и час покажется вечностью. Или окажется последним часом в твоей жизни. В общем, минимальный запас ресурса оставался, и Еви провел перемещение прямо под шквальным обстрелом Жёлтых. Сместиться удалось недалеко, всего на три десятка световых лет, но так как отследить Ца-ад невозможно, этого хватило. К счастью, защита лопнула уже после того, как отразила основной поток зарядов, и системы саморемонта справились с починкой полученных повреждений.

Отыграться после такого позорного фиаско было делом принципа, и Бессмертный Еви отправился к месту проведения испытаний на своём самом современном шпионском корабле с целым набором самых крутых шпионских аватаров. И блестяще осуществил захватывающее шпионское приключение, наполненное позитивом и яркими эмоциями. На кораблях Жёлтой экспедиции разыгрался целый детектив с последующим остросюжетным экшеном, в результате которых Бессмертный Еви в последнюю секунду взорвал кварковый заряд Жёлтых прямо там, где он дожидался испытаний. Наука Жёлтой цивилизации, кстати, не ошиблась – заряд взорвался, как положено, кварковая реакция получилась супер. От научной экспедиции и её охраны не осталось ничего, кроме огромного океана взбешённых субкварковых частиц, охватившего несколько миллионов кубических километров космоса. Шпионский корабль и аватары Бессмертного Еви, конечно, уничтожило, но это мелочи. Зато полученных эмоций было столько, что он ещё долго с удовлетворением вспоминал столь красочное приключение.

Но постоянно попадать в подобные приключения не стоит. На случай и удачу уповают только болваны. Могучий интеллект сам выстраивает всю цепь обстоятельств, приносящую в итоге искомый результат. Так что чем меньше планетоид Бессмертия перемещается в неизвестность, тем спокойнее. Гораздо надёжнее иметь аватар в каждой точке приложения своих бизнес-интересов. Для какого-нибудь занюханного Бессмертного, являющегося владельцем пары-другой планет, одновременно содержать порядка миллиона готовых к действию аватаров и требующихся для этого медицинских стационаров есть фантастическая мечта, настолько колоссальных средств это стоит. Причём основную их часть придётся платить регулярно, ибо это стоимость обслуживания стационаров. Но и та, вторая, часть суммы тоже явится для такого простака чем-то из мира фантастики, ибо планетоид Бессмертия требует за изготовление аватаров немалое количество дорогостоящих ресурсов.

Всё это Могущественного Еви совершенно не волновало. В каждой галактике, входящей в сферу его бизнес-охвата, в его распоряжении имелись миллиарды триллионов средств в самых твёрдых валютах. Идеально выстроенный бизнес удваивал это состояние каждую сотню лет, и Бессмертный Еви мог содержать в тысячу раз больше аватаров Бессмертия, если бы в этом была необходимость. Но даже несмотря на баснословное состояние, Еви не собирался нести расходы там, где можно получать доходы. Поэтому все его стационары, содержащие аватары Бессмертия, являлись частью коммерческих бизнес-центров, принадлежащих ему же. Центры находились на орбитах столичных планет, управлялись автоматикой и не имели живого персонала. Так проще, выгодней и меньше хлопот. В случае какой-либо поломки ИИ станции самостоятельно вызывал сервисную службу и оформлял необходимые документы. Учитывая, что бизнес-империя Бессмертного Еви была выстроена на самых прогрессивных технологиях, сбои были редки, носили незначительный характер и с лихвой окупались деятельностью бизнес-центров.

Потому что желающих арендовать офис в столь высокотехнологичной экосистеме всегда было больше, чем самих офисов. Любые трения с организованной или неорганизованной преступностью решались при помощи частных военных компаний, с которыми связывался ИИ того или иного бизнес-центра, а неразрешимые противоречия с государственными органами урегулировались при помощи взяток либо наёмных убийц, в зависимости от того, какой вариант рентабельней. Передовой перспективный ИИ бизнес-центра самостоятельно рассчитывал сумму, которую можно было потратить или на подкуп того или иного чиновника, дабы он потерял интерес к возникшей проблеме, или на подкуп того или иного высшего чина в силовых структурах соответствующей цивилизации, дабы оказавшийся слишком жадным чиновник всё равно потерял к ней интерес. Если же сумма в обоих случаях оказывалась выше порога рентабельности, ИИ направлял её на оплату услуг ликвидаторов.

Но на деле до такого доходило редко. Из миллиона бизнес-центров подобные проблемы возникали с одним-двумя, и Могущественному Еви было даже интересно время от времени провести ликвидацию лично. Если, конечно, ликвидация обещала стать увлекательным шпионским приключением. Обычно же бизнес-центры находились на столичных орбитах высокоразвитых цивилизаций, функционировали без серьёзных нареканий и исправно приносили небольшую прибыль. Правда, изредка случались ситуации а-ля «нашла коса на камень», когда на бизнес-центр мог заиметь зуб кто-то из лидеров самой цивилизации. Тогда Бессмертный Еви решал эту проблему просто и эффективно: бизнес-центр неожиданно взрывался со всем своим содержимым и строился заново в другом месте. А возомнивший себя всесильным лидер оной цивилизации оставался расхлёбывать последствия трагедии, унёсшей десятки тысяч жизней не самых рядовых людей своего государства.

Единственным убыточным вариантом могла явиться война, если таковая вспыхивала в той или иной системе. В таком случае автоматический бизнес-центр обычно уничтожался воюющими сторонами в первую очередь, ибо его ИИ начинал вести огонь посредством оборонительных систем во всех, кого считал врагами. Но на деле начало войны было наилучшим вариантом развития событий. ИИ бизнес-центра сообщал Бессмертному Еви о начале боевых действий, и уже через несколько дней Еви оказывался на аудиенции у потенциальных покупателей новых военных технологий. В остальное время все бизнес-центры отлично функционировали в автоматическом режиме, одновременно решая три задачи: были индикаторами войны, надёжно хранили аватары Бессмертия подальше от чьих бы то ни было глаз и окупали собственное существование – что очень важно!

Потому что, несмотря на огромное количество таковых, деньги никогда не переставали иметь для Бессмертного Еви интерес. Ибо он слишком хорошо знал, что именно на деньгах зиждется всё его могущество, и даже сам дар Бессмертия был ниспослан Еви самым первым его Господом когда-то давно именно потому, что к тому моменту Еви представлял собой солидную фигуру на политико-финансовой арене своего созвездия, ныне кажущегося ему ещё меньше и смешней, чем детская песочница. Так что тратить деньги просто потому, что их много и доходы значительно превышают расходы, он не собирался. Тем более что в любую минуту деньги могут потребоваться сразу и в колоссальном количестве.

Потому что помимо денег у Бессмертного Еви имелся второй смысл жизни: его Бессмертие и комфорт, с которым оно проходило. Жить вечно ему нравилось. Впрочем, жить вечно нравится всем, это глупо отрицать. Любой Тёмный за вечную жизнь отдаст всё, и это не преувеличение. Да что Тёмный – любой Светлый наверняка поступит так же. Разве что кроме Сияющих, вечно лезущих из кожи вон в надрывных попытках уйти в Высь. Да и те, прямо скажем, не дорожат жизнью только тогда, когда становятся Асами. До того момента даже Сияющие понимают, что чем дольше жизнь, тем больше у них шансов стать этими самыми Асами. Исключение составляет разве что их воинская каста, для которой умереть в бою раз плюнуть, но оценивать безумных одиозных фанатиков мерками высокоразумного и высокоинтеллектуального существа есть впустую тратить время.

Но комфортная жизнь стоит дорого, и это правило распространяется на всех, в том числе на Бессмертных. Чем могущественнее твой аватар, тем он дороже. Но в отличие от мирских проблем запросы планетоида одними лишь купюрами или банковским переводом не покрыть. Планетоид Бессмертия не принимает деньги. Вообще. В этом плане он чем-то сродни Сияющим – никакие надуманные эквиваленты истинных материальных ценностей его не интересуют, и обмануть его невозможно. Планетоиду требуются только настоящие ресурсы, причём не всякие, а вполне конкретные. И все они без исключения являются либо редкими, либо очень редкими, либо, как выяснилось за полтора миллиарда лет эксплуатации, ещё не открытыми. И Бессмертный Еви сильно подозревал, что сам планетоид Бессмертия не использует эти ресурсы в процессе создания аватаров или в прочей своей жизнедеятельности. Что бы там ни говорил ИИ планетоида, всё это было сказочкой для наивных, чтобы активнее шевелились и не задавали лишних вопросов.

На самом же деле планетоид отправлял все ресурсы куда-то наверх, в слои Высокомерных Тёмных. Наверняка там их ценность была значительно выше, возможно, даже в миллионы крат. Недаром же тот аватар, в который насмерть перепуганная Бессмертная Еви собирала оставшийся после смерти Тёмного Лега изотоп, она никогда больше не видела, и в недра планетоида он так и не вернулся. Скорее всего, планетоид Бессмертия, являющийся уникальным артефактом для четырёхмерного слоя Вселенной в силу невозможности воссоздания столь высокомерной техники в условиях физики четырёх измерений, для самих Эмиссаров был дешёвым бросовым девайсом, обходящимся в сущие гроши. Недаром Эмиссары раздавали Бессмертие лидерам Серых цивилизаций направо и налево, особо не заботясь о качестве рабов божьих. Что-то типа того: раз выбился в правители цивилизации – значит, ты нам подходишь.

Планетоид Бессмертия даже не вооружён. У него есть поле преломления, изготовленное по технологии Высокомерных Тёмных. Его невозможно засечь, и оно поглощает шальные метеоры и случайные метеориты. Но тот же Боевой Ас Сияющих вполне успешно способен отследить планетоид вплоть до столкновения с ним лбом, и, учитывая возможности Боевого Аса, этого самого столкновения планетоид не выдержит. Как не выдержит он столкновения с кометой, блуждающей планетой, дредноутом и прочим объектом подобной массы. Тот же Ца-ад защищён понадёжнее!

Из всего этого сам собой напрашивался вывод: планетоид Бессмертия обходится Эмиссарам в копейки и является дешёвым и эффективным сборщиком редких и редчайших ресурсов. А заодно и элементом естественного отбора среди Бессмертных: не сумел сохранить своё Бессмертие – туда тебе и дорога. Столь бесполезные рабы Эмиссаров не интересуют, ибо неэффективны. Для тех же, кто истинно достоин вечной жизни, планетоид открывает крайне широкие перспективы: любые аватары и связанные с ними услуги на любой вкус и любую прихоть. Бессмертный Еви даже видел в списках аватар Сияющего, и даже трёх видов: упрощённый, стандартный и эксклюзивный. Упрощённый аватар позволяет обмануть любого представителя Светлых, кроме Сияющих. Стандартный уже позволяет обмануть самих Сияющих, за исключением их Асов. Назначение эксклюзивного точно выяснить не удалось. То ли он позволяет обманывать даже Асов, то ли позволяет самому принимать личину Аса. За более точную информацию планетоид Бессмертия требует несколько тонн неизвестного науке вещества, а за создание самих аватаров Сияющих этого вещества надлежит занести во много раз больше, и не только его.

Но заниматься проектами, связанными с Сияющими, Могущественный Еви не собирается. Во-первых, слишком рискованно. Во-вторых, невыгодно. Даже если ты прикинешься Асом, долго эксплуатировать Сияющих ты не сможешь. У них Единство и коллегиальная система управления, доведённая до идеала, когда любое решение принимается как минимум всеми обитателями солнечной системы, а обсуждение чего-то более серьёзного сразу выносится на Совет Каст галактики. В таких условиях маскировка под Аса мало что даст. Ну, загрузят тебе наивные светящиеся работяги десяток-другой транспортных судов редчайшим ресурсом. Быть может, ты даже успеешь увезти всё это к себе, в пространство низких энергий, и даже успеешь продать прежде, чем твой обман раскроется. А он обязательно раскроется, и произойдет это быстро, ибо тебя никто не знает, и каждый второй Сияющий из любопытства поспешит выяснить, откуда ты Родом, чтобы немедленно подружиться с твоими родственниками и ещё сильнее упрочить то самое Единство.

Итого: твоя легенда долго не продержится. Зато злоба, которую на тебя затаит вся эта сияющая толпа, продержится очень долго. Потому что у них есть эта пресловутая воинская каста, чтоб им всем одновременно стать Асами! Может, хотя бы тогда отмороженные головорезы, обладающие просто фантастической злопамятностью, в полном составе покинут наш слой Вселенной и можно будет вздохнуть спокойно. До тех же пор наиболее разумным решением является не связываться с Сияющими и иметь сферу своих интересов вне областей их влияния. Поэтому Бессмертный Еви, не колеблясь, покинул и систему Сварт Аллен, и всю ту галактику Красных. Туда можно будет вернуться позже, а сейчас он сосредоточится на других проблемах.

Одна из которых – это поиски редчайших ресурсов для планетоида Бессмертия. В ассортименте аватаров, открывающемся избранным среди избранных, есть фантастически заманчивые образцы! Чего стоит, например, возможность прикинуться Тёмным Легом, выходящим с тобой на связь якобы из своего шестнадцатимерного слоя Вселенной! Имея на руках такой козырь, можно разыграть просто фантастически прибыльную и не менее увлекательную интригу! Есть и другие крайне интересные опции, например, аватар со встроенной возможностью ноль-перехода в пределах галактики. Для его создания планетоид тоже требует какое-то загадочное вещество, на данный момент никем не виданное и даже не просчитанное теоретически.

Но самое первое, чего бы хотел добиться Могущественный Еви, это наскрести того самого неизвестного нестабильного изотопа хотя бы на однократное применение. Ибо гарантированное спасение от Боевого Аса означает продолжение бесконечно увлекательной вечной жизни. Всё остальное может подождать. Но проблема заключается в том, что ни один учёный из трёх тысяч галактик, на которые распространяется сфера интересов Бессмертного Еви, понятия не имеет о том, что это за изотоп. Более того, все, кому он более-менее смог объяснить состав изотопа, в один голос утверждают, что быть такого не может. Либо Могущественный Еви что-то напутал в описании, либо такого вещества не может существовать в принципе.

Для выяснения подробностей Еви даже отошёл от своих принципов и создал собственный научный центр в одном из захолустных секторов галактики Красной Расы, находящейся подальше от Рубежа. Методом угроз, убеждения и астрономических зарплат он собрал в своём центре команду из наиболее перспективных Красных учёных, прославившихся нестандартным подходом к науке и нетрадиционными методиками работы. В момент реализации данной затеи казалось, что всё достаточно просто и понятно: лучше краснокожих в техногенной науке никого нет, в жуткой дыре никто искать научный центр не станет, с кадрами проблем тоже не возникнет, он в этом бизнесе разбирается досконально. Но на деле всё обернулось совсем не столь просто. За минувшие двести лет научный центр сожрал дичайшее количество средств, половину учёных пришлось заменить в силу того, что их нестандартность и нетрадиционность оказались всего лишь имиджем, скрывающим отсутствие гениальности, вторая половина постарела и ушла на покой. При этом никаких видимых подвижек в интересующей Еви области учёные не нашли.

С такими перспективами у него не раз возникало желание разогнать всё и всех, а состав команды хедхантеров, которая занималась поиском нужных учёных, и вовсе сменился раз двадцать. Однако лет пятьдесят назад в центре наконец-то сформировалась вменяемая научная команда действительно нестандартных специалистов. Каждый из них не смог сработаться с коллегами по месту жительства именно в силу нешаблонности и непривычности применяемых к науке подходов, здесь же все они оказались в среде себе подобных.

Первое, что бросалось в глаза охране и администрации научного центра, как живой, так и электронной, так это то, что вся научная команда подчистую являлась законченными психами не от мира сего. Один постоянно ходил в экранированном гермошлеме, защищённом семью различными силовыми полями от внешнего воздействия на разум, потому что был свято уверен в том, что на нём ставят эксперименты Леги, причём почему-то Тёмные. Другой спал вверх ногами, повиснув в антигравитационном поле, потому что считал, что так его мозг более эффективно перезагружается после напряжённого рабочего дня. Третий считал себя колдуном и подражал Сияющим: выбелил волосы до снежного цвета и заменил собственные глаза на светящиеся электронно-рентгеновские имплантаты, помимо прочих функций имеющие опцию мощного микроскопа, и на досуге любил потанцевать с бубном. Причём бубен был самый что ни на есть настоящий, без электроники, изготовленный умельцами в какой-то батрацкой деревне. Остальные учёные ничуть не уступали вышеуказанным в экстравагантности различной придури. Многие из них, кстати, любили ходить к самопровозглашенному колдуну, чтобы послушать бубен и расслабить сознание.

В общем, когда Бессмертный Еви увидел это скопище фриков впервые, он с трудом удержался от того, чтобы в эту же минуту уволить и их, и тех, кто их насобирал. Однако, к его удивлению, именно данная научная команда начала хоть как-то продвигаться к цели. С каждым разом информация, добываемая ими, становилась всё более осмысленной, и идеи на тему закрытия убыточного научного центра стали посещать Еви всё реже. Сутки назад научный руководитель эксперимента связался с ним по персональному каналу и объявил о необходимости провести серьёзный разговор. Учитывая недавние события в системе Сварт Аллен, оставаться в пространстве Красной Расы являлось не лучшим вариантом исчезнуть из поля зрения Сияющих. Но галактика, в которой располагался его личный научный центр, была далека от галактики с системой Сварт Аллен, и проблем возникнуть не должно.

Поэтому Бессмертный Еви счёл наиболее безопасным вариантом укрыть планетоид Бессмертия в пространстве четырёх энергонов, и после этого активировал один из двух аватаров, находящихся на хранении на базе исследовательского центра. Едва аватар шагнул наружу из сверкающей стеклом и хирургической сталью камеры хранения, Искусственный Интеллект оповестил охрану о прибытии владельца. Пара боевых андроидов замерла за дверьми, ожидая появления хозяина, остальные были приведены в состояние повышенной боевой готовности. Вообще, космическая станция, на которой находился научный центр, располагалась в мёртвом космосе между трёх захолустных солнечных систем этой Красной галактики. Все три системы не имели ни живых планет, ни какой-либо стоимости, потому что были подчистую выпотрошены ещё во времена Первой Всеобщей. Но даже полностью истощённых планет на орбитах их звёзд было совсем мало, что исключало возможность кому-либо спрятаться там более-менее надёжно. Поэтому данные системы не посещались никем столетия подряд, а уж мёртвый космос между ними и подавно.

Именно поэтому Бессмертный Еви держал здесь усиленную охрану. Чтобы случайно не вышло, как тогда, миллиард лет назад, с научной экспедицией Жёлтых и её кварковым зарядом. Кстати, собственный кварковый заряд в этом научном центре тоже есть. На всякий случай. Вдруг придётся отбиваться от каких-нибудь врагов или в срочном порядке заметать следы проводимых здесь изысканий. По этой же причине Еви использовал в центре только боевые аватары, намного превосходящие возможности любого синтетического солдата, и перемещаться по научному центру без охраны можно было запросто. Но без охраны владелец всего и вся смотрится как-то несолидно, и потому хотя бы пару телохранителей рядом с собой иметь надо. Тем более когда имеешь дело с фриками от науки. Никто не знает, что именно придёт им в голову испытать в следующую минуту. Лучше пусть охрана будет, чем не будет. В случае чего, может, успеют эвакуировать дорогостоящий аватар. И неважно, что у него их миллион. Деньги есть деньги, они любят счёт, а его аватары стоят особенно недёшево.

Лидеры научной команды уже были оповещены о прибытии хозяина и ожидали его в конференц-зале, заранее приготовленном к красочной презентации. Едва Бессмертный Еви вошёл в помещение, команда фриков от науки вскочила с кресел и принялась горячо аплодировать. Это настораживало. Раз фрики вылизывают ему зад заранее, значит, очередной бюджет с двенадцатью нолями опять ушёл в никуда.

Так и оказалось. После торжественной речи научного руководителя, приветствовавшего Еви, словно родную мамочку, началась изобилующая цифрами презентация. Которая заняла почти три часа и продемонстрировала две составляющие. Первая: весь бюджет потрачен на глобальные, сверхпередовые и сверхдорогие эксперименты вплоть до последнего цента и ничего не пропало даром. Вторая: все вышеуказанные мероприятия ни к чему не привели.

– Хотел спросить. – Бессмертный жестом велел научному руководителю замолчать. – Правильно вас понял: два триллиона истрачены полностью, результатов нет?

– Как это нет?! – оскорбился фрик с нелепым гермошлемом на голове. – Отрицательный результат тоже результат! И в нашем случае он имеет кардинальное значение! Именно это мы пытались вам только что показать, Могущественная Еви!

– Могущественный Еви, – машинально поправил его Бессмертный.

Поначалу он скрывал от учёных свою истинную личность, но позже оказалось, что как раз с ними лучше быть самим собой. Потому что фрики от науки испытывали пиетет перед научно-техническими возможностями Высокомерных Тёмных, и стоило им узнать, что их заказчик является к ним посредством аватара Бессмертия, как его авторитет в глазах научных фриков вырос на порядок. Тщательная слежка и непрерывное прослушивание, ведущиеся за научной командой, быстро объяснили причину этого отношения. Среди учёных бытовала версия, что планетоид Бессмертия, будучи продуктом технологий Высокомерных Тёмных, может обладать некой частью их научной информации. Вряд ли планетоид станет раскрывать таковую Бессмертному, иначе все Бессмертные давно бы уже знали всё обо всём и не нуждались в науке. Но наверняка планетоид способен проверить те или иные расчёты на правильность. Именно этим объясняется тот факт, что во времена Всеобщих Войн Бессмертные легко вскрывали попытки лжи учёных своих цивилизаций, при этом не будучи научными специалистами.

О том, что детектор лжи обмануть невозможно, никто из учёных фриков даже не думал. Потому что, будучи совсем не рядовыми научными специалистами, они прекрасно знали, что при наличии соответствующего оборудования можно обмануть любой детектор лжи, полиграф и иже с ними. Факт того, что в комплект аватаров Бессмертия может опционально входить детектор лжи, изготовленный по технологии Высокомерных Тёмных, которую невозможно обмануть силами четырёхмерной науки, был никому не известен. Кто-то где-то, вполне возможно, не исключал подобную возможность, но Бессмертные никогда не раскрывают своих тайн. А не имея доказательств, фрики от науки предпочитали придерживаться более интересной им точки зрения. Которую Бессмертный Еви всячески культивировал в целях укрепления собственного влияния на учёных.

– Вижу, что расчёты верны, – словно между прочим отметил он, – но что это нам даёт кроме понимания того, что искомое вещество не может существовать в нашем слое Вселенной?

– Вот тут жизненно необходимо внести ясность! – воскликнул учёный фрик. – Искомый изотоп может существовать в нашем слое Вселенной! Он не может здесь возникнуть! Именно так! Возникнуть не может, но существовать может! Да, в нашем четырёхмерном слое он нестабилен и быстро распадается, но если сразу после появления, без промедления поместить его в идеальные условия хранения, то распад можно замедлить! Существенно! В тысячу раз точно, а, возможно, и более! Мы не исключаем варианта, при котором можно создать условия, полностью препятствующие распаду!

– Минуту, джентльмены! – Бессмертный Еви вновь остановил поток фраз учёного. – Что значит «сразу после появления без промедления поместить его в идеальные условия»? Вы только что доказали мне, что искомый изотоп не может возникнуть в нашем слое!

– Возникнуть не может, – с нездоровым возбуждением заявил учёный фрик-колдун-блондин. – Но он может здесь появиться!

– Каким же образом? – вкрадчиво уточнил Могущественный Еви.

Эмоционирующее научное фрик-собрание на секунду стихло, и его руководитель нервно поправил водружённый на голову гермошлем, словно хотел убедиться, что данный собственноручно изготовленный девайс действительно надёжно защищает его от происков Тёмных Легов.

– Таким же, – наконец произнёс он, – каким он появился в тот раз, когда вы впервые получили его образец!

– То есть в случае гибели Тёмного Лега? – сделал вывод Еви. – Правильно понял? Вы предлагаете дождаться схватки Легов и собрать изотоп, который останется после гибели одного из них? – Бессмертный Еви не стал сдерживать улыбку: – Мы можем ждать этого слишком долго!

– Не совсем так, – научный фрик в гермошлеме перешёл на маниакальный шёпот: – Мы предлагаем убить Тёмного Лега и собрать всё, что после него останется! Вы получите искомое, а мы это тщательно опишем! Открытие войдёт в века! Наши имена будут навсегда вписаны в историю науки!

Сказать, что в первую секунду Бессмертный Еви опешил, было бы наглой ложью. Он пришёл в столь дикий ужас, что на несколько секунд потерял контакт с аватаром и очнулся внутри цифровой ёмкости своего планетоида, панически ожидая смертельного удара карающей длани Господней. Но секунды шли, кары всё не было, и Еви понял главное: либо за Бессмертными никто не следит, либо замысел убийства Тёмного Лега не является для Эмиссаров чем-то невероятно крамольным. Скорее всего, второе. Ведь сколько бы миллионов или даже миллиардов лет Бессмертный ни был предоставлен самому себе, стоит Эмиссару появиться в четырёхмерном слое Вселенной, и он в курсе каждого твоего шага, мысли и поступка. Даже если твой Господь убит Высокомерными Светлыми и тебя призвал под свои знамёна новый Эмиссар.

– Любопытно. – Бессмертный Еви восстановил контакт с аватаром и окинул заинтересованным взглядом притихшую научную команду, нервно ожидающую от него ответа. – И как же вы планируете сделать это?

– Своими силами убить Тёмного Лега невозможно. – Собрание учёных фриков мгновенно оживилось. – Поэтому мы должны спровоцировать бой между Легами! В идеале – между двумя Тёмными! Но можно и между Светлым и Тёмным, но в этом случае мы рискуем. Если победит Тёмный, не факт, что после Светлого останется требуемый вам изотоп…

– Если бой будет вестись один на один, Тёмному Легу не победить, – пренебрежительно ухмыльнулся Могущественный Еви и внезапно замер, осознавая всю глубину предложения научных фриков.

А ведь в их плане нет ничего невозможного. Более того, если всё сделать правильно, всё получится. И не просто получится! Это будет захватывающее приключение! Невероятный экшн! И, что самое главное, абсолютно безопасный!

В теории всё просто: если выманить Сияющих в пространство низких энергий и натравить на них Тёмного Лега, последний неминуемо убьёт множество из них. Если среди убитых окажется Ас любой касты, неважно, какой именно, его Сущность немедленно воплотится в шестнадцатимерном слое Вселенной. Ну, или не немедленно – не суть, главное, что для нас это будет выглядеть, как немедленно. Оказавшись в шестнадцатимерном слое, убитый Ас попросит помощи у Светлых Легов, и те обязательно явятся. Они всегда так делают! А даже если не явятся, то данную провокацию можно устраивать до тех пор, пока мёртвые Асы Сияющих не устроят там, в шестнадцатимерном слое, целый возмущенный хор!

И загнать в нужное место Аса Сияющих крайне просто: ему необходимо подбросить наживку, от которой он не сможет отказаться. Наживки лучшей, чем Бессмертный, просто не найти! Конечно же, Бессметный Еви не собирается рисковать собой в столь отчаянной авантюре. Для этой цели пригодится кто-нибудь другой, благо в конце Второй Всеобщей Сияющие не смогли уничтожить всех Бессмертных. Некоторым повезло уцелеть, в том числе новичкам. Достаточно лишь найти подходящую кандидатуру и использовать его в своей игре.

Короче говоря: Бессмертная марионетка подманивает Аса Сияющих, вызванный Тёмный Лег убивает Аса, Ас вызывает Светлого Лега, Светлый Лег убивает Тёмного, автоматические сборочные системы, которых в нужное время в нужном месте Еви сконцентрирует хоть миллион штук, собирают изотоп и – вуаля! Цель достигнута! В его распоряжении появится количество изотопа, достаточное для обеспечения многократной защиты от Боевых Асов! И никто даже не догадывается о роли Могущественного Еви в этой интриге, потому что всё можно сделать чужими руками, а мощь Ца-ад затрёт все следы Еви даже для Светлых Легов!

– Хотел бы отметить, что ваше предложение не лишено смысла, – неторопливо покивал Бессмертный Еви, зажигая на губах аватара ободряющую улыбку. – Это может сработать! Но я вижу одну проблему: как вы планируете вызвать в наш слой Вселенной Тёмного Лега?

– Это могли бы сделать вы, Могущественный Еви! – безапелляционно ответил фрик-колдун-блондин.

– Я?! – удивился Бессмертный. – И как же?

– Ну… – в голосе обесцвеченного фрика от науки впервые зазвучали нотки неуверенности: – Разве планетоид Бессмертия не может осуществить вызов Тёмного Лега? У него же должна быть связь с Вышними слоями Вселенной, раз он как-то отправляет туда искомые ресурсы…

– Понятно. – Бессмертный Еви скрыл выдох разочарования. Такое многообещающее начало оказалось очередным бесполезным прожектом. – Мы не сможем использовать планетоид Бессмертия для вызова Тёмного Лега. Это стоит определённых средств. В том числе того самого изотопа.

Данное заявление являлось чистейшей ложью, но Еви счёл стратегически полезным не выдавать фрикам ничего, что могло бы быть истолковано ими как слабость Бессмертного. Пусть считают, что в его распоряжении имеется всё вообще, просто в данный момент использовать всё подряд нет возможности.

– Это фиаско… – уныло протянул обесцвеченный колдун-академик. – Мы делали ставку именно на возможность вызова Тёмного Лега в любой момент… Может, рассчитать алгоритм вызова Светлого Лега… Теоретически, его можно подманить Сияющими… Но кто будет его убивать… Если Тёмные Леги не появятся в нашем слое, мы можем погибнуть сами…

На несколько секунд в конференц-зале повисла безрадостная тишина, и Бессмертный Еви обдумывал, а не пора ли активировать встроенный в станцию научного центра кварковый заряд. Все эти растраты, не приводящие к результатам, порядком его раздражают.

– С вашего позволения, Могущественный Еви, – на фоне всеобщего уныния возросшая нервозность главного фрика от науки, того, что в дурацком гермошлеме, выделялась особенно сильно, – мы сосредоточимся на создании автономного сборщика, предназначенного для искомого вещества. Если наш план реализуется, это устройство стоит иметь под рукой заранее.

Его скрытый психоз увеличился ещё сильней, и встроенная в аватар Бессмертного аппаратура сообщила о сильных негативных эмоциях научного руководителя. Его терзали сильные противоречия: с одной стороны, он хотел заниматься проектом, с другой – испытывал страх перед последствиями.

– Параллельно мы займёмся разработкой технологии вызова Тёмного Лега, – всё-таки выдавил из себя фрик.

– Вызвать Тёмного Лега невозможно. – Могущественный Еви даже не стал скрывать разочарования столь крестьянской наивностью, никак не сочетающейся с рангом передового учёного. – Для этого необходимо быть хотя бы шестнадцатимерным. Вы планируете договориться с кем-нибудь из Асов Сияющих, чтобы они, покинув наш бренный мир и воплотившись в шестнадцатимерном слое Вселенной, передали кому-нибудь из Тёмных Легов наше приглашение заглянуть на огонёк?

– Насколько я знаю, во времена Второй Всеобщей такой способ был, – нервно сглотнул фрик от науки, и его глаза забегали, бросая на всех полуистеричные взгляды из-под своего нелепого гермошлема.

– Способа не было. – Бессмертный Еви пришёл к выводу, что обязательно уничтожит научный центр после изобретения сборщика. – Были фиддеры проникновения. Это устройства, открывающие Тёмным Легам линейный переход из пространства низких энергий шестнадцатимерного слоя в наш четырёхмерный слой. Очень эффективный логистический инструмент, позволяющий Тёмным Легам появляться здесь, в том числе в составе команды. Данные устройства являются продуктом технологии вышних сил и поставлялись в наш слой Высокомерными Тёмными в преддверии глобальных наступлений на пространство высоких энергий. Изготовить фиддер проникновения невозможно.

– Тогда его можно купить, если вы выделите соответствующий бюджет, или даже украсть! – Научного руководителя уже заметно потряхивало от тихой истерики.

– Было бы где – давно бы купил или украл! – рассмеялся Еви. Этот гениальный идиот в гермошлеме начинал раздражать. – Но таких устройств в нашем слое Вселенной больше не существует.

– Одно точно существует! – тихо взвизгнул фрик. – Я изучал его десять лет, пока работал на армию! С тех пор я не снимаю этот идиотский гермошлем никогда! Даже сплю и моюсь в нём! Потому что это единственный способ заткнуть голоса в моей голове, которыми оно зовёт меня!!! Оно пожирает мой мозг!!! – Научный руководитель перешёл на крик: – Я должен вызывать его сюда, должен!!! Только так оно оставит меня в покое! Но за ложный вызов Тёмные Леги забирают жизнь!!! Я не хочу умирать!!! Мы должны его убить!!! Убить!!! Убить!!!

Обезумевшие глаза учёного закатились, и он рухнул, теряя сознание. Его потряхивающееся тело не успело долететь до пола, а в конференц-зал уже врывались андроиды охраны, на ходу раскладывая портативные антигравитационные носилки. Фрика унесли к медикам, и Бессмертный Еви проводил его весёлым взглядом лишённых зрачков чёрных глаз. Вот это называется приятный сюрприз! Оказывается, всё это время, триста пятьдесят тысяч лет, прошедших с момента окончания Второй Всеобщей, где-то здесь существовал фиддер проникновения Тёмных Легов, а Еви понятия об этом не имел. И это будучи акулой рынка технологий! Прокол, прокол, тут не оправдаешься. Но зато как вовремя всё выяснилось! А ведь он с самого начала знал, что у фрика от науки какие-то психологические проблемы на почве Тёмных Легов, но считал это обычными последствиями злоупотребления препаратами, расширяющими сознание. Фрик долгое время сидел на психотропных веществах и не скрывал этого. Собственно, из-за этой зависимости его и выпнули из секретного армейского НИИ своей цивилизации.

Кто бы мог подумать, что он пятьдесят лет на полном серьёзе хранил государственную тайну! Не приходилось сомневаться, что патриотизм и сознательность тут ни при чём. Излучения фиддера проникновения связали ему язык лучше любых подписок, угроз и карающих законов. О'кей, медики вернут его в чувство быстро, на этой станции отличные врачи и лучший во всём спиральном рукаве данной галактики медицинский ИИ. За фрика можно не волноваться. Сейчас пора заняться фиддером проникновения, а после тщательно обдумать предстоящий глобальный план. Такого приключения у Бессмертного Еви ещё не бывало.

Глава седьмая

В систему Ярило Первая Ударная вернулась только спустя две недели после завершения поисков Бессмертного, когда окончательно стало ясно, что найти закоренелого врага не удастся. К тому времени штаб флота прислал на Дэю Высшую Валькирию взамен Вигдис, и Четвёрка Иннгунн вновь стала полноценной четвёркой. Новая сестра недавно выпустилась из Учебного Центра, боевого опыта у неё не имелось, и Четвёрка немедленно занялась отработкой боевого слаживания. Несколько дней Высшие Валькирии оттачивали взаимодействие во время слияния в Круг Щита, потом синхронность единой ёмкости начала демонстрировать неплохие показатели, и к тренировкам в режиме Щита добавилась отработка боевого пилотажа.

Странно, но в астероидном поле, где традиционно отшлифовывался высший пилотаж, Иннгунн ни разу не встретила Искрену. Обычно Гармоничная подруга прилетала сюда задолго до окончания тренировок воинской касты и дожидалась, пока освободится самый сложный участок астероидного скопления, в котором они любили устроить полёты наперегонки. Трое суток Кристалл Связи Искрены не откликался на вызовы, на четвёртый день желание пообщаться с подругой стало неожиданно сильным, и Иннгунн попыталась связаться со Спехом.

– Сияющих звёзд тебе, очаровательная воительница! – Голубоглазый Арганавт ответил сразу, и энергии, истекающие от его Кристалла Связи, сообщили Валькирии о том, что Спех находится вне системы Ярило. – Я рад тебя видеть! Как там дела у Тёмных Цвергов? Вы правда напали на след Бессмертного уровня «Кощей»?! Родичи из касты Жизнь Рекущих говорят, что ему полтора миллиарда лет, он пережил Первую Ассу! Теперь устроил междоусобную войну среди Тёмных Цвергов, и у них множество погибших! Вот же поганец! Вчера мои старшие двойняшки спрашивают, мол, папа, а наши воины сумеют выловить Кощея когда-нибудь? Я отвечаю, сколько верёвочке ни виться, а конец всегда будет! Но если этот гадёныш исхитрился скрываться полтора миллиарда лет, то так просто его не поймаешь…

Словоохотливый муж Рода Небесной Лазури недовольно нахмурился, излучая высокую степень неприязни к Бессмертным, и тут же спохватился:

– Чем я могу помочь тебе, прекрасная Иннгунн? Ты, наверное, ищешь Искрену? Она трудится в пространстве низких энергий, в одном из Миров Красной Расы! С тех пор как каста Творцов начала восстанавливать научную базу в системе Хель, наша каста возит туда грузы, и Искрена записалась добровольцем на дальнемагистральную линию перевозок. Она там уже почти месяц, с тех пор как пилотировала вместо меня грузовик в самом первом караване.

В голосе Спеха зазвучала грусть:

– Очень жаль, но никто из Гармоничных Творцов не оказался её половинкой… А что у тебя, прекрасная Иннгунн? Удалось ли тебе встретить своего воина? Искрена упоминала, что Ас Ирисвет сказал, будто твоя половинка уже находится в нашем слое Вселенной, но при этом за шесть лет Совет Касты не смог найти для тебя даже среднего соответствия. Я уверен, что это значит, что твой мужчина из другой касты! Ты пробовала искать среди Целителей? Воины же создают с Целителями супружеские союзы время от времени! И среди Арганавтов надо поискать обязательно!

– Пока ещё до столь глобальных поисков не дошло. – Высшая Валькирия невольно улыбнулась. За несколько мгновений вечно весёлый и добродушный Спех успел рассказать всё, что ей хотелось узнать, ещё до того, как она задала вопросы. – Но я обязательно попробую! Просто пространство высоких энергий велико, и, наверное, я воплотилась слишком далеко от своей половинки. Мой возлюбленный обязательно найдётся, я не теряю надежды!

Она пару частей поговорила с голубоглазым Арганавтом, после чего направилась на Люцию, в сегмент Сверхдальней Связи. Надо связаться с Искреной и поболтать хотя бы пару частей, пока есть время. Галактика Красной Расы, в которой находится Хель, расположена слишком далеко от Мира Пограничной. Кристалл Связи перехватчика не дотянется на такое расстояние, тут требуется очень мощное оборудование. Могучая орбитальная крепость Дэи располагает именно такими Кристаллами Сверхдальней Связи, а у Иннгунн как раз есть свободное время.

Перехватчик Высшей Валькирии лег в дрейф на короткой орбите Люции, и Даарийская воительница встроилась в мощные энергопотоки, исходящие от Головного Кристалла Дальней Связи космической цитадели. Излучение головного мозга Валькирии, подхваченное личным Кристаллом Связи, мгновенно слилось в резонансном всплеске с вибрациями Кристалла Связи перехватчика, резко увеличивая собственную интенсивность. Полученной в результате силы энергопотока было достаточно для уверенного воздействия на Головной Кристалл Сверхдальней Связи орбитальной крепости, и спустя краткий сиг времени могучее оборудование лавинообразно взвинтило активность силовых полей, собираясь отправить в глубины Вселенной сверхмощный сигнал.

Оказавшись на вершине столь колоссального энергопотока, Иннгунн ощутила многоточечную деформацию принудительно свёрнутого пространства и с любопытством огляделась. Оказалось, что прямо сейчас система Ярило связана ноль-переходом с базой Даарийской группировки Мира Пограничной, расположенной в системе звезды Тара, а сама система Тары, в свою очередь, связана ноль-переходом с базой Харрийской группировки в системе Рады, одновременно соединенной с Галактикой Даария, Галактикой Харра и системой Хель. В настоящий миг по всем вышеозначенным ноль-переходам осуществлялась плановая ротация подразделений, и не составляло труда заметить, что слишком сложная цепочка перемещений затягивает перемещение войск раз в десять. Сейчас, в условиях мирного времени, это не играет особой роли. Но во время опасной фазы система Врат Между Мирами, связанных напрямую, очень бы пригодилась, да и вообще… сколько уже Советов проводилось на эту тему, не счесть!

Слившееся со сверхмощными энергиями Головного Кристалла Сверхдальней Связи сознание Иннгунн уловило далёкий крохотный отпечаток Кристалла Связи Искрены, и Высшая Валькирия настроилась на излучения разума Гармоничной красавицы. Искрена оказалась довольно далеко от зеркала ноль-перехода, зажжённого в системе Хель, где-то на самой окраине её гравитационного колодца. На максимальном форсажном ускорении в тридцать скоростей фотона это расстояние преодолевается суток за двадцать пять, зато если проложить курс через гиперпространство, то даже для слабенького гиперпривода перехватчика потребуется лишь малый сиг времени. Судя по пиковым всплескам резонансных вихрей ноль-врат, система ноль-переходов была открыта недавно и простоит ещё не меньше часа. Если отпроситься у командора своего штурмового отряда, то вполне можно успеть сгонять в Хель на полчасика, повидаться с Искреной и вернуться задолго до закрытия мостов.

Высшая Валькирия связалась с командором Второго штурмового, доложила о наличии свободного времени и попросила разрешения на визит к представителю гражданской касты, находящемуся в зарубежной экспедиции. Командор сначала воспринял просьбу Иннгунн с лёгким удивлением, но после того, как отыскал отпечаток Искрены в пространстве низких энергий, лишь хмуро покачал головой.

– Лети! – коротко разрешил он. – Так будет спокойнее всем – она в одиночку лазает по задворкам потенциально опасной солнечной системы Тёмных, в которой не так давно произошла масштабная битва. Кто вообще отпустил её туда одну? Как наговоритесь, сопроводи её в центр системы и возвращайся. Ноль-переходы будут активны ещё сто частей. Во славу Расы!

– Во славу! – Иннгунн коротко отсалютовала, переводя перехватчик в форсаж.

Спустя пять частей сверкающая звёздным светом смертоносная кроха пронзила подрагивающую черноту зеркала ноль-перехода, оказываясь в центральном созвездии пространства Сияющих Галактики Пограничной, и с ходу взяла курс на следующее зеркало. Цепь ноль-переходов сократила до десятка частей путешествие через половину территорий четырнадцати энергонов, которую в режиме гиперпрыжка пришлось бы преодолевать не меньше тысячи лет, и вскоре Высшая Валькирия ощутила, как защитная аура личного энергоконтура знакомо уплотняется, реагируя на пространство низких энергий. Иннгунн доложила о прибытии оперативному дежурному Харрийской эскадры, временно охраняющей систему Хель, и ушла в короткий гиперпрыжок. Спустя сиг её перехватчик вышел в реальный космос на окраине гравитационного колодца солнечной системы, и Высшая Валькирия подала импульс на Кристалл Связи, отправляя входящий энергопоток Гармоничной подруге.

– Сияющих звёзд, сестричка! – Иннгунн улыбнулась вспыхивающему в сознании образу Искрены.

– Иннгунн! Как хорошо, что ты вышла на связь! – обрадовалась голубоглазая подруга. – Вечно сияющих тебе звёзд! – Она сверилась с Кристаллом Связи и увидела, что перехватчик Высшей Валькирии находится где-то недалеко. – Ого! Ты здесь?! А я думала, воинская каста решила развернуть гарнизон в системе Сварт Аллен, поэтому тебя нет так долго!

– Гражданскую войну между Тёмными Цвергами удалось прекратить, так что в гарнизоне нет необходимости, – объяснила Высшая Валькирия. – Все наши подразделения вернулись в пункты постоянной дислокации. Я прилетела тебя проведать! В систему Хель сейчас проложена цепь ноль-переходов, так что у меня есть около часа.

– Это очень здорово! – Энергопоток Гармоничной красавицы лучился вибрациями радости. – Я как раз о тебе думала! А что с Бессмертным? – В её энергоконтуре неожиданно вспыхнули вибрации ненависти, но поток Искрены немедленно вернулся в равновесное состояние. – Его действительно невозможно выследить?

– К сожалению, нет. – Иннгунн сокрушённо вздохнула. – У него есть нечто, что позволяет ему скрываться даже от Контактёров касты Жизнь Рекущих. Наши Асы считают, что это какое-то оборудование Высокомерных Тёмных. Обычно это всевозможное оружие, но самые подлые и коварные Правители Серых имеют на вооружении нестандартную аппаратуру. Скорее всего, это тот самый случай. Но ничего, когда-нибудь он всё равно попадётся!

– Туда ему и дорога! – согласилась Гармоничная подруга, и её энергоконтур вновь на краткий миг окрасился агрессивными вибрациями. – Ненавижу Бессмертных! – призналась Искрена. – С самого детства! Ещё с тех пор, как бабушки рассказывали мне древние легенды о Великих Всеобщих Войнах! Даже не знаю, почему всегда злюсь на них столь остро, ведь я ни разу не видела ни одного Бессмертного. Наверное, легенды повлияли на меня слишком сильно.

– Ну и правильно! – одобрила Даарийская Валькирия, определяя направление на текущее местонахождение голубоглазой дочери Рода Небесной Лазури. – Бессмертные погубили множество жизней, их не за что жалеть. Когда планируешь возвращаться?

– Возвращаться?.. – неожиданно растерялась Искрена.

– Ну да, – кивнула Иннгунн. – Домой, в систему Ярило! Перевозки ведь не будут вечными. Вы же возите на Хель материалы Добывающих, из которых Строители восстанавливают для Творцов разрушенную базу?

– Базу уже восстановили. – Гармоничная красавица прислушалась к чему-то, и Иннгунн уловила в её потоке вибрации Кристалла Наблюдения. – Строители заново отстроили разрушенные строения, отремонтировали все поврежденные мегалиты и даже выстроили несколько новых, на планетарных полюсах. Каста Мастеров сейчас устанавливает там оборудование для касты Жизнь Рекущих. Вскоре на Хель начнётся следующая стадия восстановления магнитного поля планеты, и функции научной базы будут расширены. Пока досконально не понятно, как изменение излучения скажется на подземной и орбитальной инфраструктуре Хель, поэтому наша каста держит здесь спасательный отряд. Я записалась в его состав. Отряду приходится много летать, мне это по душе. Я задержусь здесь, пока в спасателях есть необходимость.

– Как освободишься, сразу сообщи! – Иннгунн повела перехватчик на сближение с Искреной. Судя по энергиям окружающего космического пространства, корабль Гармоничной подруги дрейфовал в лишённой чего бы то ни было космической пустоте. – Нам прислали новенькую сестрёнку, мы каждый день устраиваем состязания в астероидном поле и будем рады тебя видеть!

– Обязательно сообщу, – подтвердила Искрена, вновь прислушиваясь к Кристаллу Наблюдения. – С удовольствием погоняюсь с тобой вновь… я скучаю по нашим тренировкам… сегодня почему-то особенно сильно…

Она окончательно умолкла и сосредоточенно нахмурилась, разбираясь в энергопотоках окружающего космоса, усиленных корабельным оборудованием. Быстро приближающаяся Иннгунн, слившаяся воедино со своим перехватчиком, уже видела застывшую посреди безграничной пустоты искорку спасательного корабля Гармоничной подруги. Внезапно Кристалл Связи донёс до Валькирии слабую кляксу техногенной энергии, грязным пятном вяло растекающуюся по личному контуру голубоглазой красавицы. Сияющая искорка спасательного корабля дрогнула и растворилась в чернильной ледяной пустоте. Образ Искрены, истекающий из Кристалла Связи, утратил стабильность и задрожал, теряя четкость.

– Искрена! Ты куда?! – Грязный отпечаток техногенной энергии резко отразился от заложенной в глубинные слои памяти информации смертельно опасными ассоциациями. – Ты слышишь меня?! Где ты находишься?!! Я потеряла тебя из вида!

– Я тут. Где и была. – Гармоничная красавица задумчиво вслушивалась в истекающие вокруг энергии. – Давно хочу осмотреть этот сектор… Как ни пролетаю мимо, всегда связь портится, и постоянно ощущаю какой-то странный энергетический след. Может, аномалия какая-нибудь… надо глянуть…

– Остановись и не двигайся! – оборвала её Высшая Валькирия. – Я чувствую отпечаток отложенной детонации! Где-то рядом с тобой фугас в боевом положении, под полем преломления! Он очень близко, если я чувствую его через твои Кристаллы! Немедленно уходи оттуда!

– Тут есть что-то ещё… – Энергопоток Искрены стал ещё более сосредоточенным, и Иннгунн поняла, что возможности Гармоничной позволяют подруге ощущать гораздо больше, чем возможности рождённой в Священное Лето. – Оно совсем рядом… Не могу сконцентрироваться на этом ощущении… связь плохая, и твой поток почему-то заслоняет все остальные образы… Я отключусь на пару частей…

– Не смей! – выпалила Высшая Валькирия. – Вообще не шевелись! Взорвёшься!

Но Искрена уже разорвала связь. Иннгунн в мгновение ока вбила максимально возможный импульс в Кристалл Связи, вызывая оперативного дежурного по Харрийской эскадре, но внезапно оказалось, что сигнал не может пробиться через неизвестно откуда взявшиеся помехи. Высшая Валькирия резким ускорением устремилась туда, где исчез спасательный корабль подруги, и внезапно едва не врезалась в нечто невидимое и очень большое. Сработал отточенный до автоматизма рефлекс, и перехватчик замер у незримой стены, погасив ускорение до ноля в полуметре от столкновения. Но даже на таком расстоянии неизвестное поле преломления никак не ощущалось, и связи по-прежнему не было. Высшая Валькирия перешла на восприятие первичных энергопотоков, и картина окружающего пространства отпечаталась в сознании во всех подробностях.

Спасательное судно касты Арганавтов, которым ранее управляла Гармоничная дочь Рода Небесной Лазури, находилось внутри поля преломления, сочащегося густыми грязными отпечатками техногенной машинерии Высокомерных Тёмных. Неподалёку от спасательного судна застыл сильно разрушенный остов десантного корабля Сияющих времен Второй Ассы, впившийся в громадный ком смятых металлических конструкций, без сомнения, бывших некогда бортом флагманского линкора Тёмных. Застарелый отпечаток Серой Расы без усилий угадывался в нём даже спустя триста пятьдесят тысяч лет. Но источник поля преломления Высокомерных Тёмных находился не на борту мёртвого линкора. Грязь техногенной энергии истекала изнутри разрушенного десантного корабля Сияющих, оттуда же исходило ощущение приближающегося взрыва, и Иннгунн осторожно завела перехватчик вглубь поля преломления.

Видимость сразу улучшилась, и Высшая Валькирия остановила боевую машину между спасательным судном Искрены и погибшим десантным кораблём. Судя по характеру повреждений, испещрявших останки серебристой сферы, десантный корабль Даарийского воинского рода пробился к линкору Серых под плотным огнём превосходящих сил противника и к тому моменту уже был практически разрушен.

– Экипаж корабля взял линкор на таран. – Кристалл Связи вспыхнул образом Искрены. – Он сбил врагу силовые поля и пробил брешь в броне. Возле этой бреши оставшиеся в живых воины приняли свой последний бой.

Маскировочное поле Высокомерных Тёмных по-прежнему не позволяло сигналу пробиться за пределы своей границы, но внутри него блокировки связи не имелось. Гармоничная подруга, облачённая в женский скафандр, стояла посреди размозжённого десантного корабля и медленно обозревала доказательства доблести павших. Иннгунн вывела броню на максимум, покинула перехватчик и коротким ускорением присоединилась к Искрене. Но сразу приземлиться на ноги оказалось невозможно, и Высшая Валькирия зависла в метре от подруги, отыскивая взглядом подходящее для приземления место.

Изрешеченная пробоинами палуба была обильно усыпана трупами низкорослых серокожих солдат в боевых экзоскелетах, вперемешку с оплавленными роботами, дронами и дроидами. Тела уничтоженных врагов лежали друг на друге в два, а местами в три слоя, и среди них одинокими белыми глыбами виднелись погибшие воины Сияющих в некогда белоснежной, а ныне густо залитой чужой кровью бурой броне. Позади всех погибших, в тылу, если можно назвать тылом развороченные тысячами зарядов ошмётки переборок, виднелось тело Даарийской Валькирии.

Павшая воительница лежала на боку спиной к Иннгунн, и то, что осталось от кристаллического узора снаряжения Валькирии, покрывавшего её мономолекулярную броню, бросалось в глаза сразу. Кристаллов Крыльев фактически не существовало, они полопались от запредельной нагрузки, остальное оборудование либо расплавилось, либо рассыпалось. Валькирия держала Щит до последнего, и её мозг выгорел изнутри, поглотив в десятки раз больше, чем требовалось для гибели. По остаткам Крыльев было видно, что Валькирия была Высшей, но кристаллический узор её оборудования не был интегрирован в структуру брони. Значит, на ней было стандартное, неиндивидуальное съёмное снаряжение, которое выдаётся выпускницам Учебного Центра. Возможно, это был её первый и последний бой, и бесстрашная Даарийская воительница выдержала его с честью.

Что-то резко закололо в затылке, и Иннгунн опустилась на ноги, попирая трупы врагов. Пришлось потратить несколько мгновений на стабилизацию энергоконтура, так не вовремя полыхнувшего болью. Тем временем Искрена, осторожно обходя тела павших бойцов воинской касты, прямо по трупам Серых дошла до погибшей Высшей Валькирии и остановилась, задумчиво разглядывая её лицо.

– Как… странно… – тихо промолвила она, переводя взгляд на Иннгунн.

Боль в затылке не проходила, и Иннгунн заставила себя не обращать внимания на терзающую мозг резь. Она добралась до Гармоничной подруги и посмотрела на павшую воительницу.

– Какое знакомое лицо… – Резь в мозгу сменилась раскалённым жжением, и Иннгунн болезненно поморгала, облизывая ставшие сухими губы. – Она похожа на мою родную сестру…

Мгновение Гармоничная подруга смотрела сквозь Иннгунн невидящим взглядом.

– Она похожа на тебя, – всё так же негромко изрекла она.

Стабилизировать собственный энергопоток становилось всё сложнее, мозг пылал, словно залитый раскалённым расплавом, и помутневший взор отстранённо искал посреди заваленного трупами вражеских солдат отсека нечто важное. Иннгунн скорее почувствовала, нежели увидела, как Искрена идёт дальше, шагая по телам врагов в сторону того, что когда-то раньше было десантным отсеком. Ощущение приближающегося взрыва исходило именно оттуда, и Валькирия двинулась следом. Лететь уже не было сил, голову нестерпимо жгло, ноги ступали нетвёрдо, но где-то в глубинах подсознания всё ярче разгоралось нечто, сопротивляющееся раскалённой пытке. Долго идти не пришлось, ибо источник угрозы обнаружился почти сразу.

Прямо посреди искорёженного десантного отсека, на обломках разбитых Кристаллов десантных мест, лежал хрустальный пенал стазис-капсулы, окруженный двумя десятками уничтоженных врагов. Среди поверженных противников не было ни солдат Серых, ни воинов Сияющих, лишь разбитые боевые механизмы. Искрена стояла рядом со стазис-капсулой, вслушиваясь в исходящие из неё вибрации приближающегося взрыва, и собственным потоком подсвечивала источник техногенного поля преломления. И фугас, и скрывающее его маскировочное поле находились внутри стазис-капсулы, и Гармоничная подруга разглядывала то, что объединяло оба вражеских устройства.

– Это аватар Бессмертного, – голос Искрены звучал холодно и равнодушно, но её личный энергоконтур подрагивал нотками ненависти. – Это он излучает поле преломления. Внутри его находится очень мощный активированный заряд. Я чувствую, как оставшееся до взрыва мгновение тает внутри стазис-капсулы.

Иннгунн подошла вплотную к хрустальному пеналу и посмотрела сквозь прозрачную стенку. Внутри стазис-капсулы, едва умещаясь, лежали двое: густо израненный пятиметровый Даарийский ветеран и ушастый кучерявый рыжий коротышка едва двух метров ростом, которым боец Сияющих прикрывался, словно щитом. Вместо рук и ног у серокожего болтались обрубки, видимо, воин отсёк ему лишнее, чтобы нечем было сопротивляться, а может, ему просто досталось от собственных роботов, пытавшихся спасти своего господина. Лишённые зрачков чёрные глаза курчавого уродца застыли в опешившем взгляде, тонкогубое острое лицо несло на себе отпечаток запоздалой догадки, будто правитель Серых осознал что-то крайне неприятное в тот самый миг, когда время вокруг него замерло.

– В ходе боя десантный корабль обнаружил Бессмертного, – глухо продолжила Гармоничная красавица. – Воины пошли на абордаж, но врагов было слишком много. Бессмертный повёл в атаку свои подразделения, и вы сражались, пока не пали в бою. После твоей гибели, – Искрена перевела взгляд с Иннгунн на замершего в стазисе бойца, – он сумел добраться до Бессмертного. Бессмертный понял, что теряет аватар, и активировал систему самоликвидации. И тогда воин пробился вместе с ним до стазис-капсулы и заключил в ней себя и его. Он надеялся, что тебя ещё можно спасти. Я чувствую твой отпечаток в его потоке…

Мгновение Иннгунн смотрела на усталое лицо Даарийского ветерана, потом с нежностью провела ладонью по хрустальной поверхности, пытаясь коснуться его лица, и губы Высшей Валькирии сами собой прошептали:

– Хафтор… ты всё-таки дошёл…

Режущий мозг нестерпимый жар прорвало, словно хрупкую плотину километровой водной толщей, и в сознание ударил поток энергии Единого Информационного Поля Вселенной. Иннгунн покачнулась, скользя руками по хрусталю стазис-капсулы, и Гармоничная красавица подхватила оседающую Валькирию. Даарийская воительница оперлась на плечо голубоглазой подруги и выпрямилась в полный рост. Её звёздные глаза и белоснежные волосы ослепительно засияли, и за спиной вспыхнули переливающиеся потоками энергии мощные крылья дистанционной защиты.

– Всё было иначе! – голос Высшей Валькирии пульсировал всплесками информации, пронизывающей Вселенную. – Война только началась, и Тёмные вели масштабное наступление на пространство высоких энергий. В этой системе располагался стратегический узел вражеского тыла. Противник стянул сюда громадные силы: Красные, Жёлтые, Серые, Зелёные, Чёрные, Бесы – тут были войска всех представителей Тёмных. Силами врага командовали два Эмиссара, отсюда они распределяли войска по направлениям ударов. В нашей родной галактике шла тяжёлая битва, и доблестный Боевой Ас совершил свой Последний Подвиг, взорвав вместе с собой целую эскадру Чёрных.

На его Зов явился могучий Высокомерный Предок, но поток вражеских армад продолжал прибывать. И тогда Высокомерный Пращур организовал дерзкую контратаку: наша эскадра вместе с ним прошла через ноль-переход Эмиссаров и оказалась здесь, никем не ожидаемая. Высокомерный Предок вступил в схватку с Высокомерными Тёмными, мы же ринулись уничтожать эмиттеры ноль-переходов, чтобы отсечь Тёмных от театра военных действий. Это был мой второй бой, но я не подвела свою половинку! В разгар жестокой резни мы случайно натолкнулись на флагманский линкор Бессмертного. Бессмертный оказался обладателем редкого оружия, полученного от Эмиссаров, – его аватар был оборудован полем преломления, изготовленным по технологиям Высокомерных Тёмных. Засечь его не получалось, связаться с кем-нибудь, кто находится за пределами его радиуса, было невозможно. Наш корабль врезался в него в ходе боя, только так Блюстителю удалось засечь Правителя Серых.

Хафтор повёл нас на штурм, и мы пробились к Бессмертному через половину его линкора. Бессмертный понял, что среди нас нет Асов, не стал убегать и бросил на нас всех своих людей. Мы прорвались через их волны, схватили Бессмертного и попытались вытащить на десантный корабль, чтобы связаться с любым Асом. Бессмертный понял, что мы задумали, и активировал процедуру подрыва скрытого внутри аватара кваркового заряда. Кварковый заряд даже в самом маломощном исполнении – это десятитонная конструкция. Вместиться в аватар он не может, и мы не сразу поняли, что это и есть оружие Эмиссаров, которым они награждают Правителей Серых за ревностное служение.

Когда стало ясно, что заряд действительно кварковый и взрыв неизбежен, мы попытались предупредить эскадру. Но сигнал не мог пробиться через поле преломления Высокомерных врагов. Бессмертный принялся хохотать, обещая, что через несколько частей кварковая реакция сожрёт всю эскадру, которая даже не подозревает об этом, и он приведёт в нашу родную солнечную систему все свои войска, которые окажутся достаточно далеко от области полного уничтожения.

И тогда Хафтор принял решение уложить аватар Бессмертного в стазис-капсулу. Без живого Сияющего она не заработает, поэтому тот, кто дойдёт до стазис-капсулы, залезет в неё вместе с аватаром Бессмертного. Бессмертный понял, что это может сработать, и призвал на помощь всех, кого смог. Назад к десантному кораблю пробились только полкруга бойцов и я. Мы удерживали пролом, пока Кристалл Регуляции подавал в десантный отсек стазис-капсулу, потом его разбило взрывом, и Хафтор тащил капсулу на руках. В этот миг нас стало совсем мало, и Тёмные прорвались внутрь корабля. Я держала Хафтору Щит, он отбивался от Тёмных, и роботы противника концентрировали на нём огонь тяжёлого оружия. Я погибла, когда до взрыва оставалась ровно получасть.

Бесстрашная Даарийская воительница на мгновение умолкла, бросая исполненный преданности и гордости взгляд на застывшего в хрустальном пенале доблестного бойца, и негромко закончила:

– Но он всё-таки дошёл.

В следующий миг контакт с Единым Информационным Полем иссяк, и Иннгунн утратила свечение. Её энергокрылья погасли, и Высшая Валькирия прошептала:

– Я нашла тебя, возлюбленный мой… Более мы не расстанемся.

Иннгунн оторвала взор от израненного ветерана и посмотрела на Искрену:

– Ты права: внутри стазис-капсулы истекает последнее мгновение. Взрыв неизбежен. У тебя осталось совсем немного времени. Мчись на своё судно и переходи на форсаж.

– Но… – Гармоничная красавица потрясённо смотрела на Высшую Валькирию: – Вы же погибнете… Он могучий и опытный ветеран, он уйдет в Высь, а ты вновь воплотишься здесь… Вы не встретитесь ещё очень и очень долго…

– Он ждал меня триста пятьдесят тысяч лет. – Даарийская воительница тепло улыбнулась: – Ступай, сестричка, у тебя осталось не больше получасти. Будет обидно, если ты не успеешь.

– Я успею! – выпалила Искрена. – Я уйду в экстренный прыжок прямо отсюда, мой кораблик это позволяет!

Гармоничная красавица подала пиковый поток энергии на Кристалл Полёта и пулей умчалась прочь. Иннгунн вновь посмотрела в закрытые глаза своей усталой половинки. Уже скоро. Жаль, что она не сможет увидеть его взгляд, без Единого Информационного Поля она совершенно не помнит, какой он… Но и так ясно, что невероятно завораживающий… На губах Высшей Валькирии расцвела ласковая улыбка, и очаровательная Даарийская воительница вновь коснулась ладонью хрустальной поверхности, отделяющей её от возлюбленного.

Внезапно прозрачный корпус стазис-капсулы исчез вместе с курчавым черноглазым уродцем, и раненый воин оказался лежащим на обломках расколотых Кристаллов. Из многочисленных пробоин в броне потекла кровь, и Иннгунн, судорожно выдохнув от неожиданности, вбила одновременную серию импульсов во всё своё медицинское оборудование. Кристалл Регуляции подхватил затухающие сердечные сокращения раненого, и в следующий миг Высшая Валькирия ощутила, как где-то рядом уходит в экстренный гиперпрыжок судно касты Арганавтов. Где-то очень далеко, по ту сторону метрики пространства, бесконечное безликое ничто лениво шелохнулось, ощутив комариный укус кварковой реакции, и спустя миг потоки энергий окружающего космоса успокоились, возвращаясь в привычное русло.

Маскировочное поле Высокомерных Тёмных исчезло, уступая место свежему отпечатку работы Кристалла Прямого Перехода, хранящему след только что проведённой дистанционной операции: некий представитель касты Арганавтов захватил полем области перемещения стазис-капсулу с аватаром Бессмертного и переместил её к себе на борт за миг до прыжка, оставив раненого бойца у ног Высшей Валькирии. Кристалл Связи немедленно вспыхнул обильным потоком импульсов, зажигая образы оперативного дежурного по Харрийской эскадре, дежурных Блюстителей, Асов гражданских каст с научной базы на поверхности Хель и мощный всплеск энергий Боевого Аса, чья «Белая Смерть» уже выходила из прыжка в километре от перехватчика Иннгунн.

Даарийская воительница аккуратно поместила своего бойца в антигравитационное поле, убедилась, что её медицинское оборудование удержит раненого до появления Целителей, после чего устремила взор в Высь и негромко произнесла:

– Увидимся в Волхалле, сестра!

Глава восьмая

600 лет спустя. Галактика Пограничная, система звезды Ярило, 604 400 лет назад.

Плывущий посреди космической пустоты одинокий Охотник со стороны ничем не отличался от окружающего его ледяного вакуума. Мощнейшее поле преломления, скрывающее его от любых систем обнаружения, не только идеально повторяло девятиметровый сферический контур боевой машины, но и заполняло его целиком, обеспечивая высочайшую степень невидимости. На боевые корабли других классов подобные поля преломления не устанавливаются – нет смысла. Поле преломления – штука хрупкая, чтобы идеально прятать, оно должно безукоризненно обрабатывать любые излучения, приходящие как извне, так и изнутри. То есть пропускать без искажений свет всех спектров и диапазонов; преломлять под нужными углами всевозможные лучи и волны, не позволяя им отражаться; заставлять соскальзывать с себя любые частицы, атомы, молекулы и более крупные физические тела вплоть до метеоров и много чего ещё. Чтобы добиться вышеуказанных эффектов, баланс составляющих поле преломления множества разнонаправленных энергопотоков, вибраций и излучений должен быть идеален.

А сохранять идеал всегда непросто. Поэтому поле преломления легко разрушается, если приходящая извне энергия оказывается выше определённого предела. Посему, если хочешь получить от своего режима невидимости максимум эффективности, ты обязан свести к минимуму сумму дестабилизирующих факторов. То есть избегать лишнего притока энергии, способного нарушить идеальность маскировки. А это значит, что поле преломления запросто сорвётся с корабля по множеству причин: слишком высокая скорость, выстрел, близкий взрыв, контакт с препятствием, попадание метеора, снаряда и так далее.

Учитывая, что боевой корабль основную часть своего применения проводит либо на рейде, либо на марше, либо в огневом контакте с противником, тратить много энергии и корабельного объёма на сверхмощное поле преломления нет смысла. В бою и на марше оно не требуется, а на рейде или в засаде хватит и стандартных полей, окутывающих корабельный корпус. Но есть два типа кораблей, для которых сила поля преломления прямо пропорциональна их боевой эффективности. Это разведчик и Охотник. Оба они из режима невидимости не выходят никогда, либо почти никогда. Хорошего разведчика ты не увидишь потому, что он хороший разведчик. Его задача не рубиться с крейсерами противника в лобовой атаке, а скрытно обнаружить их местонахождение и навести туда собственные крейсера. Хорошего Охотника ты увидеть можешь. Если успеешь понять, что вспышка, превратившая тебя в фотонный всплеск, это и был его выстрел.

Поэтому защита на разведчиках и охотниках минимальна. Зато поле преломления самое совершенное из всего, что создано бесконечной мудростью гражданских каст. Сложнейший ансамбль Кристаллов Преломления занимает на этих машинах едва ли не половину рабочего объёма. Остальное отведено под специализацию: разведчик оборудован Кристаллами Наблюдения и Слежения максимальной мощности. Он подслушивает, подглядывает, взламывает, перехватывает управление, подменяет сигналы и данные, сканирует, копирует, подавляет, наводит помехи и делает много чего ещё. Специфика Охотника иная: сверхмощный Кристалл Поиска и усиленный излучатель антиматерии от перехватчика. Да, у перехватчика их четыре, а у Охотника только один, но Охотнику больше не требуется. Он наносит удар наверняка, и его цель – шпионские корабли противника, а им достаточно и одного удара антиматерией. Зато у Охотника самая высокая скорость в режиме невидимости и самый низкий шанс быть замеченным.

Летать на Охотнике Фьялар любил. Поначалу он пилотировал разведчик, но быстро понял, что душа больше лежит не к шпионажу, а к поиску тех, кто шпионит. Первое время командование было против того, чтобы рождённый в Священное Лето воин занимал в боевом строю место Охотника. Всё-таки охоту можно доверить обычному ветерану, а мощь рожденного в Священное Лето более эффективна в Боевых Кристаллах штурмового крейсера или в Искривителях Светоча Дальнего Боя. Но вскоре Фьялар начал демонстрировать столь высокое мастерство Охотника, что все сомнения отпали, и возражений ни у кого не возникало. За что Фьялар и получил своё теперешнее имя[6]. Сейчас, когда войн нет более трёхсот пятидесяти тысяч лет, работа для Охотника находится часто. В основном в Нейтральных Территориях, в солнечных системах союзников, соседствующих с секторами, охваченными пиратской активностью.

В пиратах за Рубежом никогда не бывает недостатка. Сколько их ни выводи, они всё равно появляются вновь. Как тараканы – есть такие противные насекомые в пространстве низких энергий. Тоже, наверное, своего рода пираты, только в мире насекомых. Всякий раз, как только та или иная цивилизация из числа окрестных Светлых или Тёмных уничтожала очередной пиратский оплот, не проходило и полкруга лет, как на смену разгромленным бандитам приходили новые. И всякий раз новоиспечённые пираты начинали свой промысел со шпионажа за пространствами своих потенциальных жертв. Это потом, когда пиратская эскадра разрастётся и потеряет страх, а вместе с ней и осторожность, нападения будут осуществляться с наскока и крупными силами. А поначалу новички осторожничают, потому что ещё не набрали силу и справедливо опасаются случайно вгрызться в кусок, который не проглотить.

На Сияющих пираты нападают крайне редко. Это объяснимо: и за Рубеж Сияющие просто так не выходят, и сами по себе даже гражданские суда Сияющих для пиратов не самая удобная добыча. Оружия нет, но есть противометеоритная защита, включающая как пассивный, так и активный компонент. Это, конечно, не боевой корабль, но пробить будет намного сложнее, чем гражданское судно любой другой цивилизации. Оно запросто может дожить до прибытия помощи. А помощь за Рубежом приходит исключительно из состава воинской касты. Пираты не всегда идиоты и лишний раз рисковать не любят. Зато они любят нападать на других Светлых, и на Тёмных, и даже друг на друга. И вылавливать их лучше до того, как они окрепнут. Чем круг Фьялара и занимается в настоящий момент.

Двое суток назад с Ушмаицу пришло оповещение. Их патруль во время стандартного облёта своего сектора наткнулся на обломки двух крейсеров. Крейсеры были не новы и принадлежали Серым, что, в общем, не удивляло. Галактика Юр относительно недалеко, и на подобной техногенной рухляди вполне можно добраться до Мира Пограничной, если прыгать с Юрских окраин. Пара месяцев межгалактического перехода, и Серые на окраине текущего спирального рукава. Так происходит довольно часто, тем более что в тех секторах есть обитаемая планета, вечно населенная целой кучей разных рас и видов и в силу этого постоянно раздираемая внутренними противоречиями. Гражданская война вспыхивает там раз в полкруга Жизни стабильно, и это давно уже никого не удивляет.

Однако на этот раз крейсеры Серых явно не имели отношения к горе-революционерам. Уж больно далеко они забрались, практически к самому Рубежу. Более вероятно, что это какая-нибудь новая пиратская организация. Пиратов в этом секторе уничтожили шесть лет назад, и не исключено, что здесь появились новые. Точнее, сразу две новых пиратских организации, ведь кто-то же уничтожил эту пару Серых крейсеров. И не просто уничтожил, а показательно растерзал: от крейсеров остались одни ошмётки, а ведь крейсер – это очень защищённый корабль у любой Расы, даже у Чёрной. Кроме достижения устрашающего эффекта, другого смысла так сильно разрушать свои жертвы у победителей не было – всякое сопротивление оба крейсера прекратили гораздо раньше, когда лишись всех орудийных палуб. Скорее всего, этим победители планировали достичь психологического эффекта. Если две новые пиратские банды делят сферу влияния, то такое вполне возможно.

Поэтому командование Даарийской группировки приняло решение оказать помощь союзникам с Ушмаицу в поисках вновь появившихся пиратов. Круг Охотников Фьялара получил боевую задачу, и сейчас хищные невидимые корабли, разбившись на четвёрки, осматривают указанный сектор. В этом созвездии проверено уже шесть солнечных систем, пока никаких следов нет, но приближается характерное для пиратских баз место – обширное поле астероидов. В этой системе таких полей более десяти, все достаточно крупные и состоят из скоплений больших камней, мелких же россыпей тут немного. Пираты любят подобный тип каменных дебрей – среди крупных астероидов можно спрятать инфраструктуру космической базы, в то же время здесь легко летать: большие препятствия хорошо видны и притягивают на свою орбиту всякое мелкое крошево, что делает пространство между ними довольно чистым.

Кристалл Связи принёс входящий образ: в соседнем секторе текущей солнечной системы один из соратников Фьялара углубился в такое же астероидное скопление. Два других Охотника заканчивают осмотр каменных облаков немного дальше. Россыпи, простирающиеся перед ним, последние в этой системе, похоже, тут тоже пусто. Через четверть часа будет ясно точно, ибо к тому моменту Фьялар углубится в астероидное поле на такое расстояние, что Кристалл Поиска сможет охватить его целиком. Пираты никогда не обладают самыми передовыми технологиями, если вдруг такое случается, вывод только один: подобную пиратскую эскадру снарядила какая-нибудь цивилизация, преследующая некие цели. Только так можно столкнуться с пиратами, вооружёнными и оснащёнными по максимуму.

Такое в Нейтральных Территориях случается нечасто. Всё-таки места здесь бедные, и мощным цивилизациям неинтересно терпеть местную скудность вкупе с многочисленными ограничениями, налагаемыми Положением о Нейтральных Территориях. Поэтому здесь полно мелких цивилизаций беспланетного типа, ютящихся внутри орбитальных городов, которые зачастую представляют собой полубеспорядочное скопление космических станций, состыкованных воедино или зафиксированных в общую орбитальную группу. Пиратские базы обычно являются чем-то аналогичным, только инфраструктура преступников находится не на планетарных орбитах, а заякорена поглубже в дебрях астероидных скоплений.

В силу этого зона покрытия их полей преломления получается довольно обширной, и Кристалл Поиска способен увеличить исходящий от них энергетический отпечаток до степени, которую может почувствовать пилотирующий Охотника опытный воин. Особенно если этот воин рождён в Священное Лето. Во время осмотра больших территорий главное скорость, Фьялару даже не обязательно искать конкретное местонахождение базы. Достаточно обнаружить сам факт её наличия, и командование пришлёт сюда Разведчиков. Разведчики вскроют пиратскую инфраструктуру целиком, не приближаясь. Дальше в дело вступят крейсеры Ударных групп, и Охотники станут отлавливать наиболее хитрых врагов, стремящихся ускользнуть из боя под покровом полей преломления.

Таких храбрецов среди Тёмных всегда достаточно. За двадцать лет службы Фьялару не раз приходилось сходиться в поединке один на один с пиратским крейсером, отпечаток поля преломления которого принёс Кристалл Поиска где-нибудь на самом краю кипящего сражения. Даром что крейсер велик и силён – пираты запросто могут попытаться удрать и на крейсере, бросив своих товарищей по эскадре на произвол судьбы, лишь бы уцелеть. Так что во время охоты случается всякое…

Сильнейший отпечаток техногенной энергии вспыхнул в общем энергопотоке окружающего космоса, просеиваемого сверхмощным Кристаллом Поиска, неожиданно и сразу везде. Фьялар отработанным рефлексом подал на Кристаллы Охотника серию управляющих импульсов, одновременно снижая скорость, повышая интенсивность маскировки и усиливая чувствительность следящего оборудования. Какой странный сигнал. Мало того что он необычно мощный, так ведь ещё и возник внезапно, без всякого нарастания. Сталкиваться с таким маскировочным оборудованием Фьялару ранее не доводилось. Но раз уж его удалось засечь, то обнаружить саму базу будет несложно – вон какое большое поле, едва вписывается в астероидное скопление, а ведь тут целая планета уместится без труда. Странно, как пираты исхитрились выстроить здесь столь массивную и обширную структуру и остаться при этом незамеченными?

Пришла пора сообщать командованию и соратникам о находке, и Фьялар отправил предупредительный образ в общее пространство связи. Энергия образа прошла через Кристалл Связи, взвинчивая свою интенсивность, и неожиданно увязла во вражеском поле преломления. Это уже интересно. Противник разместил где-то неподалёку очень мощное оборудование РЭБ, раз биоэнергетический сигнал не смог пробиться через его блокаду. Посмотрим, насколько продвинулись на ниве технологического развития неизвестные пиратские покровители.

Опытный ветеран разогнал резонансные колебания корабельного Кристалла Связи до максимального порога и подал на него предельно возможный для рождённого в Священное Лето бойца энергопоток. Кристалл Связи на неуловимо краткий сиг времени замер, перестраивая атомарную структуру под пиковый резонанс, и вспыхнул мощнейшим выбросом энергии. Лавинообразный сигнал выстрелил в космическую тьму, и стабильность поля преломления Охотника рухнула до одной четверти. Столь мощный импульс связи способен за пару лет дойти до соседней галактики без оборудования Дальней Связи вообще.

Однако и этот поток неожиданно увяз в поле невидимости противника. Странно. Что же там за оборудование такое, у врагов? Видимо, кто-то из Тёмных разработал некую прорывную технологию, аналогов которой не имелось. Значит, эту пиратскую базу нельзя уничтожать целиком. Новую технологию врагов должно захватить и предоставить касте Творцов. Многомудрые гражданские специалисты изучат её суть и создадут более совершенные Кристаллы Связи, способные преодолевать и такую блокаду. Интересно, а у самих Тёмных есть такая технология? Потому что, судя по структуре неизвестного поля подавления, оно не выпускает за свои пределы вообще ничего. То есть те, кто прячется сейчас внутри поля, тоже не могут ни с кем связаться. Или это так и было задумано? Неизвестные находятся в затяжном автономном рейде, и внешняя связь им не нужна?

Что ж, в любом случае нужно предупредить соратников. Кристалл Связи пробиться через вражескую блокаду не смог, теперь попробуем Кристалл Дальней Связи. Это оборудование устроено на иных принципах, зато выдаёт сигнал помощнее…

Внезапная вспышка ощущения смертельной опасности окрасила внешние слои ауры воина, и Фьялар бросил корабль в ускорение, машинально сверяясь с общим энергопотоком окружающего космоса. Удар пришёл из пустоты прямо перед Охотником, и разминуться с ним удалось на какой-то миг. От мощного ускорения поле преломления с Охотника сорвало, и опытный ветеран перешёл на свойственное космическому бою маневрирование. Прятаться теперь смысла нет, пришла пора проверить вражескую маскировку на прочность. Охотник, непрерывно петляя среди астероидов, набирал всё большую скорость, мчась к невидимому источнику угрозы, и из пустоты впереди пришёл ещё один удар. Ощутить его заранее было несложно, ибо он оказался настолько мощным, что мгновенно пожрал добрую половину астероидного скопления, оставшегося в тылу Охотника.

Маленький, но храбрый кораблик вырвался из зоны объёмного поражения с вибрирующим в аварийном режиме Кристаллом Щита, и Фьялар ударил в ответ наугад. Попасть вслепую в кого-либо в такой ситуации шансов практически нет, но Кристалл Поиска показывает, что источник вражеского поля преломления где-то совсем недалеко, и есть вероятность нарушить стабильность маскировки врага серией близких взрывов. Фьялар бросил Охотник в атакующий манёвр и подал всю оставшуюся часть своего потока на Кристаллы Излучателя антиматерии.

Пространство позади вновь разорвалось под действием взбешённых элементарных частиц, но на этот раз Охотник совершил короткий форсажный рывок и успел выйти за пределы зоны поражения. Едва-едва начавший успокаиваться Кристалл Щита принял удар остаточных излучений, хлынувших из области, накрытой орудиями невидимого противника, и с хрустом рассыпался на осколки. Фьялар перешёл на непрерывный огонь, и заряды антиматерии прошивали космическое пространство, пожирая попадающиеся на пути астероиды. Ледяная пустота пылала ослепительными фотонными вспышками и беззвучно кипела испаряющимися астероидными гигантами. Как врагам удаётся сохранять стабильность поля преломления в таких условиях, будем разбираться позже. Сейчас необходимо предупредить соратников!

Охотник, на огромной скорости мечущийся хаотичными зигзагами среди бурлящего огнём астероидного скопления, произвёл резкую смену направления движения и помчался прочь. Космический вакуум в точке его предыдущего нахождения вновь захлестнуло протонным потоком, но на этот раз из области поражения удалось выйти чисто. Если бы Кристалл Щита был жив, через пару мигов можно было бы перейти на прямой форсаж и вырваться и из астероидного поля, и из поля вражеской блокады, игнорируя столкновения с препятствиями. Но без Щита Охотник не выдержит таких таранов, это не крейсер и тем более не Светоч. Нужно уходить, грамотно маневрируя…

Прямо перед взором Фьялара космическая пустота сменилась бесконечной стальной толщей, уходящей во все стороны, и опытный ветеран инстинктивной реакцией погасил скорость в ноль прямо в точке контакта. Охотник замер в сантиметре перед бесконечной стеной, и Фьялар запоздало поморщился. Сейчас противник нанесёт последний удар. По стоячей цели Тёмные не промахиваются, в столь простых условиях их боевые компьютеры и баллистические вычислители не ошибаются. Остаётся надеяться, что соратники увидели противника, ведь блокирующее поле пропало, и гибель Охотника не вышла бессмысленной.

С момента остановки истёк четвёртый миг, но смертельного удара всё не происходило. По губам Даарийского воина скользнула вредная ухмылка: раз противник столь долго прицеливается, надо побесить его напоследок! Фьялар вложил всю силу собственного потока в Кристалл Невидимости, и оставшийся без защиты Охотник исчез под полем преломления. От удара по площадям это не спасёт, зато ударом по площади враги могут повредить эту свою стальную стену. Мелочь, а приятно! Однако вместо очередного всесметающего удара, пожирающего здоровенные астероиды десятками, Кристалл Поиска принёс отпечаток приближающихся маломерных кораблей противника. Похоже, враги опасались бить по своей структуре и выслали истребители.

Полчасти истребители добирались до растворившегося в пустоте Охотника, после чего изрядно утомлённый затянувшимся ожиданием Фьялар с удивлением воззрился на появившегося противника. Тройка донельзя ржавых угловатых металлических конструкций, увешанных орудийными подвесками высокой мощности, неуклюже плелась вдоль бесконечной стены. Судя по отсутствию в излучаемых ими энергопотоках живых вибраций, истребители управлялись автоматикой, причём централизованно, из некоего единого центра, расположенного где-то внутри того, что скрывалось за бесконечной стеной металла.

Троица ржавых железяк доплелась до цели и принялась в нерешительности кружить рядом, постепенно расширяя радиус полёта. Фьялар задумчиво потёр подбородок. То есть они его не видят и рассчитывают обнаружить столь незамысловатым способом. Восхитительно. А где же сверхмощные технологии, которые только что едва не отправили его в Высь? Как-то эти ржавые развалюхи не соответствуют только что закончившемуся бою. Опытный Даарийский ветеран дал Охотнику малый вперёд, и невидимый кораблик ловко проскользнул меж двух вражеских истребителей в область, которую противник считал только что прочёсанной и чистой. Уничтожить все три боевые машины врага являлось делом более быстрым, чем даже получетверть части, и торопиться Фьялар не стал. Он аккуратно остановил Охотник всё в том же сантиметре от бесконечной стальной стены, вывел Кристалл Поиска на полную мощность и принялся изучать происходящее.

Вскоре окружающая картина стала более-менее вырисовываться. Первое, что выяснилось, – загадочное поле преломления противника никуда не делось. Оно по-прежнему существовало и успешно подавляло любые сигналы, исходящие изнутри. Источник неизвестного поля действительно находился где-то за стальной стеной и был размещён где-то очень далеко, потому что стальная стена оказалась бортом не то космического корабля, не то космической станции, имеющей размеры средней планеты. Формой данное сооружение очень походило на кирпич с сильно зазубренными гранями. Оно однозначно умело летать и являлось скорее оборонительной, нежели наступательной конструкцией. Поэтому от идеи прожечь антивеществом дорогу до самой аппаратуры, продуцирующей поле преломления, пришлось отказаться. Охотник, да ещё без Щита, не выдержит энергию аннигиляции такого количества металлолома.

Пожалуй, Гармоничная связка Воин-Валькирия смогла бы добраться до цели. Эти смогут добраться куда угодно, если их прорыв будут прикрывать умелые боевые подразделения, вовремя отводящие внимание противника от Валькирии. Но, учитывая, что отсюда до источника загадочного поля преломления то ли десять, то ли одиннадцать тысяч километров, даже Гармоничной паре пришлось бы изрядно повозиться.

Впрочем, теперь особой загадки в технологиях врага не имелось. Планета-кирпич и её поле блокады-преломления были изготовлены Высокомерными Тёмными специально для своих четырёхмерных марионеток. Очередной подарок Эмиссара очередному Правителю Тёмных, сделанный во времена Второй Великой Ассы. В Информационной Скрижали обнаружилось более тысячи подобных соответствий: искусственный Потрошитель планетарных ресурсов класса «Изолированный Мир», получивший короткое наименование «И-мир». Назначение – пожирать богатые ресурсами планеты. «И-мир» в буквальном смысле пристыковывается к планете, вызывая мощную ударную волну по всей планетарной поверхности, и высасывает из её недр ценные ресурсы, включая воду и атмосферу в любом состоянии, от ледяного до газообразного. Два года работы – и от планеты остаётся лишь изъеденная огромными сквозными дырами каменная глыба. И громадное количество ресурсов перекочёвывает в карман Тёмного Правителя. Один из наиболее вожделенных подарков в среде Бессмертных.

Отличительной особенностью данного класса Потрошителей является то, что для его функционирования требуется живой персонал. Пара миллионов живых сотрудников, выполняющих грязную работу, ибо все важные функции, как это принято у Эмиссаров, возложены на автоматику. Поэтому Бессмертные устраивали из «И-мира» космическую каторгу, ссылая туда неугодных. Сломать каторжане внутри объекта, выстроенного в Вышнем мире, ничего не могли, поэтому были вынуждены работать ради получения пищи и выживания. Иногда каторжане устраивали забастовки, восстания и бунты, подавлять которые сам «И-мир» не желал, ибо это лежало вне его компетенции. Поэтому владелец Потрошителя обеспечивал поддержание внутреннего режима собственными силами, чем и объяснялось наличие устаревших истребителей и не очень сообразительного Искусственного Интеллекта, ими руководящего.

Ценностью «И-мира» в глазах Правителей Тёмных является его универсальность. Потрошитель хорошо вооружён и способен самостоятельно уничтожить оборону любой цивилизации до-космического и начального космического уровня. Владелец указывал «И-миру» цель, и дальше Потрошитель действовал самостоятельно: добирался до места, подавлял сопротивление, входил в контакт с планетой и начинал поглощение всего, что требовалось Владельцу. Попутно все аборигены, в процессе данных действий почему-то не погибшие, захватывались извлекающими ресурсы системами, перемещались внутрь Потрошителя и становились его персоналом. Кто хотел выжить – быстро понимал, что от него требовалось, остальные уничтожались.

О собственной безопасности «И-мир» также заботился самостоятельно: в случае опасности активировалось поле преломления Эмиссаров, засечь которое невозможно, пока не окажешься внутри его. Что и произошло с Фьяларом. Только на конкретно этом «И-мире» была установлена более эффективная защита: поле преломления имело некий механизм зеркальности, который транслировал отпечаток собственной активности в противоположную от себя сторону. То есть «И-мир» находится здесь, накрытый режимом невидимости и блокады, но отпечаток работы данных полей проецируется куда-то в сторону. И враги, наткнувшиеся на проекцию, рыскают внутри ее в поисках «И-мира», впустую тратя время. Видимо, по этой причине конкретно этот Потрошитель до сих пор не нашли. Хотя всё равно странно. В конце Второй Ассы в воинской касте Асом был каждый третий боец. Укрыться от такого количества Боевых Асов очень непросто, даже имея поле преломления Эмиссаров. Тут должно быть что-то ещё.

Кристалл Поиска показывал, что внутри «И-мира» находится множество живых существ низкоэнергетического пространства, и фиксировал обилие потоков техногенной энергии. Значит, там живут Люди, которые пользуются техникой. Тогда неясно, почему их истребители в столь плачевном состоянии.

Словно соглашаясь с постановкой вопроса, троица ржавых истребителей, бестолково нарезающих расширяющиеся концентрические круги, прекратила поиски и заторопилась прочь, набирая приличную скорость. Похоже, управляющий истребителями Искусственный Интеллект обнаружил, что боевые соратники Фьялара спешат ему на выручку. Воины Сияющих во время боевой работы находятся в общем образном пространстве связи, дабы каждый видел действия каждого каждый миг. Как только Фьялара поглотило поле преломления Эмиссаров, он выпал из общего пространства мыслеобразов. Соратники заметили это мгновенно и устремились к месту пропажи своего боевого брата. С того момента прошло уже несколько частей, и помощь должна быть недалеко.

Мгновение Фьялар просчитывал действия соратников. Они проникнут в астероидное скопление и попадут в поле преломления Эмиссаров. Вне зависимости от того, откроет ли «И-мир» по ним огонь сразу или несколько позже, Охотники уже знают, что тут исчез Фьялар. Значит, они не будут углубляться внутрь поля сразу. Они покинут поле немедленно, доложат в штаб флота, после чего кто-то один останется ждать подкреплений, остальные вернутся внутрь поля и попытаются отыскать потерявшийся Охотник. То есть, даже если «И-мир» сумеет уничтожить спасателей, вскоре здесь высадится как минимум одна Даарийская эскадра. А если учесть, как сложно сейчас найти серьёзное сражение, то нетрудно предположить, что эскадр будет полно. Очень скоро Потрошитель найдут и выпотрошат.

Можно немного подождать здесь либо попытаться прорваться навстречу своим. Но без Щита Охотник далеко не уйдёт. Один-два залпа и смена тела. Сама по себе смерть Фьялара не пугала абсолютно, но бегство от «И-мира» – это даже не есть неравный бой, в котором ты погиб, не успев сделать ни единого выстрела. Тут нет деяния, накапливающего Сущность. Умирать бесполезно совсем не хотелось. Бездействовать, пока гибнут другие, тем более. В результате Фьялар решил догнать истребители противника, сжечь их и посмотреть, что будет. Повинуясь энергиям пилота, незримый Охотник набрал скорость и начал стремительно сближаться с торопящимися прочь ржавыми боевыми машинами противника.

Но прежде, чем Фьялар подал первый боевой импульс на Кристалл Излучателя антиматерии, Кристалл Наблюдения ожил, расцветая пиковым всплеском вибрации. Где-то в непосредственной близости от Охотника запустился сверхмощный гиперпривод, быстро выстраивающий гипертрассу. Так вот почему этот «И-мир» до сих не найден – он умеет уходить в прыжок очень быстро. Учитывая поле преломления Эмиссаров, никто даже не поймёт, что Потрошитель вообще здесь был. И следов в гиперпространстве наверняка не останется, или будет не так ещё что-то. Тем временем ржавые истребители достигли здоровенного ангарного люка, способного пропустить если не дредноут Тёмных, то линкор уж точно, и многокилометровая люковая диафрагма раскрылась на добрую треть своего размера. Истребители заторопились внутрь, и Фьялар понял, что как только диафрагма закроется, «И-мир» совершит прыжок. Где именно он выйдет в реальный космос – сказать невозможно. Но одно ясно точно: Потрошитель так и останется ненайденным. Спрашивается: как можно оставить в мире такую гадость?!

Стальные лепестки исполинской диафрагмы начали закрываться, но прежде чем ангар захлопнулся, невидимая сфера Охотника осторожно вплыла внутрь и пристроилась следом за ржавыми истребителями, лениво ползущими к автоматическим держателям посадочных площадок. Ещё через мгновение здоровенный техногенный колосс ушёл в прыжок.

* * *

Сине-зелёный земной шар Заповедника, окружённый густой гроздью орбитальных монтажных комплексов касты Строителей, в лучах трёх солнц сиял сочными красками океанов и густыми коврами бесконечных джунглей. Идеально прозрачная атмосфера планеты, специально выровненная Жизнь Рекущими для предстоящей серии калибровочных процессов кваркового реактора, не несла в себе облачных фронтов, и с высоты короткой орбиты Заповедник выглядел настолько чётко, словно был не настоящей планетой, а мысленным образом, специально созданным для демонстрации мельчайших деталей. Столь высокий коэффициент прозрачности не позволяет планетарной атмосфере полноценно задерживать космическую радиацию, и мощное солнечное излучение может навредить фауне и флоре Заповедника, если продлится дольше безопасного минимума. Но калибровочные пуски тщательно рассчитаны и проводятся в строжайшем соответствии с графиком смены периодов восстановления. После каждого калибровочного всплеска, заставляющего всё живое на Заповеднике скрываться от жара трёх солнц, Жизнь Рекущие создают в атмосфере многочисленные ливневые фронты, и природа остывает, купаясь в живительной влаге.

Ас Власожар перевёл свою яхту в орбитальный полёт и привычно вслушался в магнитное поле Заповедника. Кварковый реактор встроился в планету столь идеально, что в режиме пониженной нагрузки Заповедник вообще не отличался от себя прежнего. Понять, что из планеты извлекли ядро и полностью заменили его на творение человеческого Разума, было решительно невозможно. Каста Творцов рассчитала устройство кваркового реактора безукоризненно, но усилиями лишь одной касты творение такого масштаба попросту невозможно. Деяния миллионов Сияющих девяти разных поколений сложились воедино в воплощении сего грандиозного плана.

Один только полный спектр теоретических расчётов занял у касты Творцов свыше пятисот лет. Со второй половины этого срока в процесс включилась каста Добывающих, лучшие специалисты которой почти триста лет синтезировали несколько тысяч различных уникальных материалов, имеющих столь же уникальные свойства, предназначенные для изготовления кваркового реактора. За эти столетия расчёты не раз совершенствовались, требуемые свойства материалов менялись, и Добывающие раз за разом создавали всё новые и новые вещества, упорно оттачивая совершенство конечных продуктов. И после всего этого каста Мастеров ещё почти пятьсот лет изготавливала уникальный реактор, скрупулёзно воссоздавая сложнейшую установку с точностью до отдельного атома. К моменту начала пробных пусков количество изобретений, сделанных кастовыми специалистами за время создания реактора, превысило десять тысяч наименований.

Столь сложный проект осуществлялся непосредственно в галактической Прародине Сияющих, в Мире Даария, и для транспортировки устройства через всё пространство высоких энергий была применена не менее уникальная и эффективная методика касты Арганавтов, хорошо зарекомендовавшая себя в прошлом. Кварковый реактор – это массивная установка размером с небольшую луну, и для её перемещения был выстроен одноразовый грузовик соответствующих размеров. Идеально круглая сфера его грузового трюма вмещала в себя не только сам кварковый реактор, но и всё оборудование, необходимое для его перемещения в центр планеты. Грузовик создавался непосредственно вокруг реактора прямо в космосе, и монтаж исполинского трюма потребовал месяц кропотливой работы, сорок стандартных суток день в день. В результате каста Мастеров так и назвала уникальный грузовик – «Месяц».

«Месяц» провели через сеть ноль-переходов от эпицентра цивилизации Сияющих до самого Заповедника и поставили на планетарную орбиту. С того момента в процесс деяний включились касты Строителей и Жизнь Рекущих. Пока тысячи сложнейших научных комплексов Жизнь Рекущих, установленных на полюсах, энергетических меридианах и малых орбитах Заповедника, искусственно поддерживали магнитное поле планеты в стабильном состоянии, Строители с филигранной точностью извлекли из планеты ядро и приступили к строительству Срединной Цитадели в центре ставшего полым земного шара.

Сложность работ была запредельной, ибо радиус Заповедника превышает шесть тысяч триста пятьдесят километров, диаметр Срединной Цитадели порядка трёх тысяч километров, и разрушать земной шар рытьём соответствующих полостей никто не станет. Все строительные операции проводились посредством пространственного перемещения материи, на принципах которого основана технология области прямого перехода. Каста Строителей изъяла ядро Заповедника, не разрушая целостности планеты, и столь же бережно выстроила на его месте Цитадель воинской касты, в центр которой был помещён кварковый реактор. Начало строительных деяний ознаменовалось символическим событием – две ближайшие к системе Ярило солнечные системы, сближавшиеся сходящимися курсами вот уже две тысячи лет, вышли в конечную фазу сближения. Сейчас обе гигантские звезды находятся максимально близко к Ярило, из-за чего с поверхности планет этой системы на небесном своде визуально наблюдаются три светила вместо одного.

Зрелище очень красивое, и для эпицентра пространства высоких энергий, где плотность звёздных скоплений максимальна, является обычным делом. Но для самой окраины Рубежа подобное сближение суть весьма нечастое явление, которое случается редко и длится недолго. Ближайшие полторы тысячи лет все три звезды будут находиться максимально близко, после чего их траектории вновь начнут расходиться, и к моменту наступления опасной фазы Эксперимента два светила из трёх вновь станут небольшими горошинами на небосклоне. Но сейчас в небесах Заповедника пылают три Солнца, и вскоре в его недрах вспыхнет четвёртое.

Каста Строителей возводила Мидгард[7] почти сто лет, работы внутри земного шара закончились недавно, и сейчас каста Творцов проводит пуско-наладочные процедуры, чтобы передать на попечение касте воинов полностью функционирующую систему: кварковый реактор, сеть космических ноль-переходов и комплекс планетарных Врат Между Мирами, связанных в единое древо перемещений. Параллельно с этим каста Строителей завершает установку «Месяца» на постоянной орбите Заповедника. Ибо грузовик, доставивший в систему Ярило кварковый реактор, тоже является частью уникальной технологии.

Все вещества, изъятые из недр земного шара в процессе строительства Срединной Цитадели и не пошедшие в дело, прошли надлежащую обработку и в настоящий момент укладываются на поверхность исполинского грузовика в качестве изоляционных слоёв. Слоям будут приданы свойства буфера, поглощающего падающие на поверхность новой луны метеоры и метеориты, и энергия столкновений будет безболезненно уходить внутрь полой сферы «Месяца», внутри которой собраны мегалитические структуры, являющиеся настроечной таблицей кваркового реактора. «Месяц» не требует обслуживания и нуждается лишь в энергии, для пополнения запаса которой ему будет вполне достаточно периодически оказываться на прямой линии между Заповедником и звездой Ярило. В этот момент направленное излучение кваркового реактора в совокупности с излучениями солнца будут иметь на «Месяц» максимальное влияние. Интенсивность воздействия кваркового реактора на зону своей ответственности в таковое время несколько снизится, но в режиме максимальной нагрузки это падение будет фактически отсутствовать, а пока реактор работает в режиме минимальной нагрузки, любые негативные эффекты нивелируются кастой Жизнь Рекущих.

Забот у которых, надо признать, не меньше, нежели у остальных. Потому что для достижения максимальной эффективности воздействия излучений кваркового реактора, призванных повысить плотность энергии в области проведения Эксперимента и замедлить развитие деградационного эффекта, скорость вращения Заповедника вокруг своей оси была существенно снижена. Установка «Месяца» в качестве луны позволила довести продолжительность местных суток до двадцати четырёх часов[8], приливная сила нового спутника вызвала в мировом океане изменение системы «прилив-отлив», и прочий перечень ранее не существовавших новшеств. Прежде у Заповедника имелся лишь один естественный спутник, небольшая луна с довольно коротким периодом обращения вокруг земного шара – всего лишь семь суток. Луну назвали «Леля» ещё триста пятьдесят тысяч лет назад, когда было принято решение о проведении Эксперимента. С тех пор у научного персонала наблюдательных лабораторий касты Творцов, размещенных в джунглях Заповедника, даже выработался особый сленговый термин – «лелеять» – то есть носиться вокруг чего-то, будто курица с яйцом, как Леля вращается вокруг своей планеты. Теперь лун стало две, причем «Месяц» не только существенно крупнее, но и имеет вчетверо больший период обращения, полностью огибая планету за двадцать восемь суток.

Всё это кардинальные изменения в балансе различных энергий земного шара, такое не могло не повлиять на биоритмы местной флоры и фауны. Каста Строителей уже получила от каст Творцов и Жизнь Рекущих заказы на строительство дополнительных научных лабораторий в дебрях джунглей на всех континентах Заповедника. Скучать без дела персоналу этих лабораторий не придётся. До завершения пусконаладочных работ кварковый реактор идеально воспроизводит изначальные характеристики энергетических развёрток планеты. Но после вывода реактора на полную мощность, в зоне своей ответственности, а это все пять ближайших к светилу Земель, потенциально пригодных к заселению, сила его излучений существенно дополнит солнечную активность.

Так что дополнительные лаборатории потребуются не только на Заповеднике. Тщательно отслеживать изменения в ходе Эксперимента, вызванные увеличением энергетического насыщения окружающего пространства, будет необходимо везде. Даже на Хорсе, хоть эта первая от солнца планета до сих пор не подверглась терраформированию. Особенности магнитного поля Хорса требуют слишком сильного вмешательства в планетарную структуру, и этот нелучший фактор с запуском кваркового реактора ещё более возрастёт. Зато эти же уникальные особенности позволяют касте Добывающих синтезировать на поверхности Хорса абсолютно чистое серебро с максимально возможным откликом на резонанс. Это ещё одна уникальная Земля в уникальной солнечной системе, и древние архивы гласят, что биорезонансное серебро высшего качества на Хорсе производили ещё четыреста шестьдесят с лишним миллионов лет назад. Пока необходимости в терраформировании Хорса нет, но когда-нибудь Сияющие будут жить и там.

Спрашивается, как можно отдать Тёмным столь редкостную солнечную систему, полную захватывающих дух перспектив? Как вообще можно отдать чужакам свою Родину, какой бы она ни была?! Ответ один – никак! Поэтому Эксперимент идёт уже триста пятьдесят тысяч лет и будет идти вплоть до полного возвращения этого спирального рукава в пространство высоких энергий. Тем более что пусть и небольшие, но обнадёживающие результаты есть. Собственно, именно появление этих результатов и привело к установке в центре Заповедника Срединной Цитадели с кварковым реактором. Десятки миллионов Сияющих вложили частичку себя в этот проект. И всех их, кстати, надо кормить!

Чем с превеликим удовольствием и занимается каста Венедов изо дня в день. Для касты Венедов строительство Мидгарда явилось несравненной возможностью обогатить свои Сущности, ведь решением Совета Касты всем участникам данного проекта поставлялись исключительно взращённые вручную продукты. За минувшие пятьсот лет Асами в касте Венедов стало больше сотни Сияющих. Большинство из них живут и трудятся в Галактике Даария, но с тех пор как строительство Мидгарда переместилось в систему Ярило, Асы в касте Венедов стали появляться быстрее и здесь. Учитывая, что полностью кварковый реактор и сопутствующее ему древо Врат Меж Мирами будут запущены к исходу столетия, велика вероятность, что за это время кто-нибудь из соратников по касте станет Асом раньше, нежели ожидалось. Чем больше Асов появится в системе Ярило к началу опасной фазы, тем лучше. Родам-Экспериментаторам предстоит самое затяжное испытание из всех прошедших…

– Ласкового солнца, мой многомудрый друг! – Кристалл Связи зажёг в сознании Власожара образ Аса Стромира, представителя касты Строителей галактической Прародины.

Ас Стромир принимал участие в строительстве Мидгарда с первого дня работ по извлечению ядра земного шара, и в настоящее время его монтажный комплекс, ослепительно пылая звёздным свечением, с Даарийской обстоятельностью вёл укладку буферных слоёв грунта на поверхность «Месяца».

– Я рад видеть тебя, искусный Строитель. – Власожар ответил дружеской улыбкой. – Хорошо ли прошёл твой завтрак?

– Не напоминай мне о завтраке, – вкрадчиво попросил Даарийский Ас. – Иначе я начну подозревать, что каста Венедов задалась целью закормить нас до потери возможности сделать вдох. Мне пришлось перейти на питание раз в двое суток.

– Раз в двое суток? – Ас касты Венедов сделал усиленно размышляющую физиономию. – Я скажу юным родичам, чтобы тебе подобрали другой рацион.

– Нормально всё с рационом! – рассмеялся Стромир. – Просто каста Венедов нас излишне балует. Я только что получил от Совета нашей касты в системе Ярило список заявок на строительство. В нём числится сеть испытательных полигонов касты Венедов, в том числе один на «Арктиде» и один внутри Мидгарда. Заявка одобрена воинской кастой, но её образ несёт твой поток.

– На «Арктиде»? – Власожар невольно улыбнулся. – Северный материк Заповедника переименовали из Даарии в Арктиду? Это прошло мимо меня!

– «Арктида» – это рабочее название научной базы Творцов и Жизнь Рекущих, которую они пожелали разместить в Даарии Заповедника. – Ас Стромир лёгким воздействием могучего разума прислал Власожару план предстоящего строительства. – Вчера от их каст пришёл совместный заказ. Планируется объединить все лаборатории северного материка в единый центр, благо в Даарии Заповедника нет ни вырождающихся Чёрных, ни стагнирующих предразумных. Твой полигон территориально оказывается внутри периметра данного научного центра.

– Место действительно удобное, – согласился Ас касты Венедов. – Никто не мешает, болот поменьше и температурные перепады помягче. Я хочу устроить там испытательную лабораторию, для начала небольшую. Посмотрим, как отразится на почвах и растениях установка второй луны и запуск кваркового реактора. Согласно нашим расчётам, общее повышение плотности энергии окружающего пространства должно привести к снижению заболоченности почв. Плюс усиленное воздействие энергий самого реактора, являющееся пиковым в точках пересечения энергетических меридианов планеты. Необходимо выяснить, как поведут себя здешние растения в Местах Силы – то есть там, где благодаря свойствам конкретных веществ, составляющих толщу земного шара, энергии физических полей планеты выходят на поверхность, имея повышенные характеристики.

– Каста Венедов планирует адаптировать основные пищевые культуры к условиям Заповедника? – уточнил Ас касты Строителей. – Если северный материк решено будет заселить, то его обитателям понадобятся местные виды сельскохозяйственных растений и животных. Вы решили действовать заранее?

– Отчасти да, – подтвердил Власожар. – Мы ведь живём у самого Рубежа, в этой области космоса энергетика северного и южного полушарий любой планеты различается очень существенно. Адаптация тут малоэффективна. Лучшим решением станет выведение полностью новых видов на основе аборигенных культур. Но основная задача получена нами от касты воинов.

– Автономность на случай затяжной осады? – с интересом предположил Стромир.

– Совершенно верно. – Могучий энергоконтур Аса Венедов невольно полыхнул увлечёнными нотками: – Воины поставили крайне увлекательную задачу! В случае осады, если случится так, что враги полностью отрежут Мидгард от космоса, база должна иметь способность существовать автономно неограниченно долго, до тех пор, пока пылает кварковый реактор. Для этого там, внутри Заповедника, должна существовать полноценная планетарная биосфера. С лесами, степями, реками и озёрами. И возделываемыми сельскохозяйственными угодьями, разумеется.

– Ну, места внутри Мидгарда предостаточно. – Ас Стромир кивнул на «Месяц», на короткой орбите которого сиял его монтажный комплекс: – Ровно столько, сколько на внутренней поверхности его обшивки. Можно с лёгкостью разместить небольшую страну. Как заявили Боевые Асы – «лишним не будет, в случае чего, эвакуируем туда кого-нибудь с поверхности».

– Вот именно! – Власожар не скрывал удовольствия. – Деяний нашей касте внутри Мидгарда предстоит непочатый край! Нужно с ноля создать и полностью отшлифовать идеальную самодостаточную экосистему! Нечасто выдаётся столь нетривиальная задача! В эпицентре пространства Сияющих каста Венедов отточила до эталонного состояния всё, что только можно, давным-давно! С тех пор вся надежда на периферию.

– Интересно, кто будет возделывать поля внутри военной крепости? – Знаменитый Строитель на миг задумался. – Устраивать отряды земледельцев внутри воинской касты суть неэффективное применение высокоуровневых специалистов. Пока Ярило находится в пространстве высоких энергий, этим деянием могут заниматься Венеды из Родов-Экспериментаторов. Но как будут обстоять дела во время опасных фаз?

– Мы провели предварительные советы с кастой воинов, – принялся объяснять Ас Власожар, – и изложили им своё предложение. Каста Венедов системы Ярило сформирует отдельный отряд специалистов из числа наших соратников с Земли Мерцана. Гравитация Мерцаны схожа с гравитацией Заповедника. Так что во времена опасной фазы, когда наши потомки будут находиться в фазе Спящих и их сил не хватит для обработки гравитационного контура, таковой контур им не понадобится. Они вполне смогут действовать в условиях гравитации Мидгарда, дискомфорт будет минимальным. Всё достаточно просто.

– И что воины? – поинтересовался Ас Стромир. – Отправили вас к Жизнь Рекущим?

– Отправились к ним сами, – уточнил Ас Власожар. – Выяснять, не нарушает ли это целостность Эксперимента. Жизнь Рекущие дали довольно неожиданный ответ.

– Они не усмотрели в этом нарушения – сие понятно, – уверенно произнёс Даарийский Ас Строитель. – Что же тут неожиданного?

– Воинов смутил сам факт того, что какое-то количество Спящих будет постоянно находиться рядом с Сияющими воинской касты. – Соломенноволосый Ас касты Венедов пожал плечами. – Они опасаются, что Спящие могут истолковать Удел касты воинов как нарушение Заповедей о свободе и о паразитизме, если будут трудиться на полях военной базы вместо самих воинов. Не понимаю, почему наши Потомки должны сделать подобный вывод, если за прошедшие тринадцать опасных фаз его ни разу не сделали наши Предки. Но Эксперимент на самих себе – это не шутки, должны быть учтены все варианты, столь длительной опасной фазы ещё не бывало, так что опасения воинов логичны и оправданны.

– Наверняка воинская каста ссылается на то, что подобная трактовка их Удела имела место быть среди некоторых молодых Сияющих до Второй Великой Ассы, – произнёс Ас Стромир. – Великая Война расставила все точки, и никто уже не сомневается в правильности развития каст нашей Расы. Однако если нечто случилось однажды, оно может повториться и впредь.

– Именно так мне и заявили Боевые Асы, прежде чем отправить запрос Жизнь Рекущим, – кивнул Власожар. – Это меня не удивило. Признаюсь, я не ожидал, что Жизнь Рекущие частично встанут на их сторону.

– Вот как? – Стромир заинтересованно поднял белоснежные брови.

– Жизнь Рекущие настаивают, что Спящие суть переходная форма от Сияющих к Тёмным, собственно, Эксперимент и создан ради устранения или сопротивления деградационному эффекту, который приводит к появлению Спящих. – Ас Власожар вздохнул: – Никто не спорит с тем, что в период экстремально затяжной опасной фазы у какого-то количества Спящих могут возникнуть черты характера, свойственные Тёмным. А дипломаты Жизнь Рекущих множество раз фиксировали краткость памяти Тёмных. С момента окончания Второй Ассы прошло лишь триста пятьдесят тысяч лет, но на окраинах пространства низких энергий о ней уже мало кто помнит. Тёмные цивилизации, обитающие в прилегающих к Рубежу галактиках, ещё хранят подробные исторические данные о Второй Всеобщей, но даже они сами признают, что чем дальше вглубь низкоэнергонного пространства, тем более смутной становится память о ней.

Десяти– и восьмиэнергонные Миры уверены, что всё это было столь давно, что уже утратило былое значение, а в пространстве Чёрных и Бесов и вовсе мало кто сохранил хоть сколь-нибудь подробную информацию. Когда-то она хранилась, но с течением веков была удалена за ненадобностью. Логика проста: Рубеж для них слишком далеко, самим не добраться, а если в наш слой Вселенной вновь явятся Эмиссары, то деваться всё равно будет некуда. И даже более того – чем меньше к тому времени народ будет помнить жутких страхов на тему смертоносности Светлых, тем проще их правителям будет отправлять их в битву во исполнение приказов Высокомерных Тёмных.

Соломенноволосый Ас недовольно нахмурился и продолжил:

– Неприятно слышать такое о собственных Потомках, но Жизнь Рекущие, особенно из нашей солнечной системы, сразу заявили, что возникновение подобных эффектов у Спящих исключать нельзя. Кто-нибудь действительно может решить, что батрачит на вооружённых до зубов паразитов, которые лишь прикрываются воинским Уделом.

– Война или нападение Тёмных быстро убедят заблудших в обратном, – вздохнул Ас Строитель, – но все мы надеемся, что крови удастся избежать, как удавалось избегать тринадцать предыдущих опасных фаз. Так каков был вывод Жизнь Рекущих?

– Что деятельность отряда Спящих из касты Венедов во благо воинской касты не противоречит условиям Эксперимента и если и может нанести вред, то только душевному комфорту самой воинской касты, которую подобные обвинения будут сильно расстраивать, – ответил Власожар, улыбаясь.

– Неожиданная формулировка! – Даарийский Ас поддержал улыбку. – Хотя, если вдуматься, вполне ожидаемая. Исполнение кастового Удела во благо Расы всегда идёт на пользу Сущности, будь она Сияющей, Тусклой, Спящей или даже Тёмной. Спящие могут испытывать психологический комплекс при виде могучих Сияющих воинов, но это же зрелище будет придавать им сил в борьбе с энергетическим голодом. Когда своими глазами видишь, к чему стремишься, уверенность в правильности выбранного пути возрастает. Тринадцать опасных фаз ваши Предки, утрачивая Сияние, не отступали от своего героического пути. В результате всякий раз Сияние возвращалось к ним, и теперь этот процесс происходит быстрее.

– Время покажет, насколько Эксперимент усугубится вследствие столь затяжной опасной фазы, но мы полны решимости преодолеть её не просто с честью, но и с улучшившимися результатами, – изрёк голубоглазый Ас. – К тому же теперь у нас есть кварковый реактор, сеть внутригалактических ноль-переходов, древо Врат Между Мирами и Срединная Цитадель, всё это охраняющая. Так что поле для деяний во имя Родов, Родин и Расы стало ещё обширнее. Заняться будет чем и сейчас, и во время опасной фазы. Особенно нашей касте. Пока же нам предстоит создать замкнутую экосистему в Мидгарде, обеспечить продовольственную автономность Срединной Цитадели и добиться того, чтобы всё это устойчиво функционировало и в пространстве высоких энергий, и в пространстве низких. Нам предстоит вывести новые виды и для Заповедника, и для Мидгарда.

– Всё это уже проделывалось сначала на Орее и Дэе, а после на Мерцане, – произнёс Стромир, – и каста Венедов отлично справилась.

– Задача действительно не нова, – согласился Власожар. – Но происходило всё это давно, и в ту пору у нас не было кваркового реактора. Так что реакцию на насыщение окружающего пространства энергией ещё предстоит изучить на всех планетах системы Ярило. Как только реактор будет запущен на полную мощность, мы займёмся всем перечнем вопросов в полной мере. Пока же надо сосредоточиться на Заповеднике, ибо с ним забот будет более всего. Поэтому наша каста отправила касте Строителей столь необычную заявку: нам требуется сеть специализированных полигонов на всех материках с возможностью полной рекультивации. Чтобы в случае необходимости можно было вернуть почву в первоначальное состояние очень быстро.

– Я с удовольствием займусь твоим полигоном лично, дружище, – заверил его Ас Строитель. – Задача не сложная, зато трудиться интересно – давно уже мне не приходилось бывать в джунглях. Жди моего вызова завтра поутру.

– А как же обшивка «Месяца»? – уточнил Власожар. – Хочешь отдать её юным?

– Здесь деяние посерьёзней, – кивнул Ас Стромир. – Пусть юные заполняют свои Сущности, в нашей касте множество умелых специалистов, которым только предстоит стать Асами. Молодежь пошла жадная до деяний, гонят старика прочь постоянно! Уйду от них в джунгли Заповедника и займусь твоим полигоном. Надеюсь, твои юные не выпрут оттуда нас обоих!

Умудрённые тысячелетиями жизненного опыта Асы негромко рассмеялись, и Стромир, попрощавшись, отключился. Власожар изменил курс, и ярко сияющая звёздным светом космическая яхта пошла на снижение, окунаясь в призрачно-прозрачную атмосферу Заповедника. Пылающая белоснежным огнём сфера помчалась к небольшому материку, венчающему северный полюс планеты, и устилающие поверхность земного шара джунгли начали быстро приближаться. Спустя часть знаменитый Венед аккуратно приземлил яхту на окраине лабораторного поля и покинул сплетение энергий пилотского поста.

– Прадедушка Власожар! – Соломенноволосая голубоглазая кроха лет восьми встречала его у подножия яхты, под действием трёх солнц отбрасывающей причудливые тени. – Шарик сегодня поймал ящерицу! Она хотела перегрызть мой огуречный кустик, но Шарик её поймал и съел!

Донельзя довольная кроха сияла излучением глаз и волос, реагируя на попадание в мощный энергопоток Истинного Аса. Рядом с ней, довольно посапывая, возвышался здоровенный шаровидный броненосец почти трёх метров в холке. Учуяв знакомый запах, броненосец коротко завилял бронированным хвостом и ткнулся носом в руку Власожара, выпрашивая лакомство.

– Попрошайка! – укорил зверя Ас.

Но броненосец был настроен решительно и задался целью обязательно заполучить от Сияющего любимую вкусняшку. В ответ на обвинение в попрошайничестве здоровенный зверь мгновенно свернулся в идеально круглый шар, негромко клацнув смыкающимися роговыми пластинами, и замер под довольный визг голубоглазой крохи. При виде этого зрелища чадо пришло в восторг, и не приходилось сомневаться, что броненосец отлично понимает, что это правильный способ выпросить угощение.

– Шарик свернулся в шарик! – торжествовал ребенок. – Прадедушка Власожар, давай угостим Шарика вкусным корешком! Он очень любит сладкие корешки!

– Ох и разбалуешь ты его. – Власожар укоризненно посмотрел на голубоглазую кроху, прислушиваясь к работе укреплённого на воротнике её белоснежных одежд Кристалла Дыхания. – Так и перестанет ящериц ловить! Всё будет ждать, когда ты его в обмен на пустые трюки кормить станешь.

– Я не просто так! – немедленно заявила кроха. – Я обещала Шарику награду за спасение моего кустика! Просто у меня на грядке корешки закончились!

– Что ж, – рассудительно изрёк могучий Ас. – Обещания надо выполнять! Ступай на поле и выбери Шарику награду. Только не позволяй ему ростки топтать!

– Не волнуйся, прадедушка Власожар, мы осторожно! – Голубые глаза ребёнка вновь полыхнули излишком энергии, и она устремилась к лабораторным грядкам: – Шарик! За мной! Пошли кушать сладкий корешок!

Броненосец, услышав знакомое слово, немедленно развернулся из шара в обычное состояние и поспешил за ребенком, старательно пыхтя. Власожар проводил их взглядом и послал короткий импульс на Кристалл Барьера, открывая проход в окружающем лабораторное поле куполе силовой защиты. Кристалл Дыхания крохи работал исправно, обогащая кислородом вдыхаемый ребёнком воздух, и энергоконтур праправнучки демонстрировал отличные параметры.

Вообще, содержание кислорода в атмосфере Заповедника было слишком низким. Фактически атмосфера данной Земли была азотной, ибо количество содержащегося в воздухе азота достигало семидесяти процентов. Но из оставшихся тридцати двадцать девять процентов занимал кислород, и при наличии Кристалла Дыхания в непосредственной близости от головы комфортно дышать мог даже ребёнок. Пока Заповедник не заселён, этого достаточно. Позже, если необходимость в колонизации этой Земли всё-таки возникнет, уровень содержания кислорода в планетарной атмосфере будет доведён хотя бы до пятидесяти процентов, и это вызовет необходимость в дополнительной адаптации местной флоры и фауны, включая сельскохозяйственные виды. В Совете Касты до сих пор идут споры о том, не стоит ли сразу разрабатывать новые культуры для будущей кислородной атмосферы.

Так или иначе решение будет принято, как только кварковый реактор запустится на полную мощность и станет возможным отследить сопутствующие этому изменения. Самое интересное, конечно же, будет происходить во время опасной фазы. Вот когда появится громадный массив новых данных, за которым последует ещё большая масса славных деяний. К сожалению, той поры Власожару не застать, его мерному телу уже полторы тысячи лет, и он чётко ощущает, что больше семи-восьми Кругов Жизни оно служить не сможет. Уйти в Высь придётся лет за восемьсот до начала опасной фазы, так что увидеть своими глазами столь уникальные деяния родичей он не сможет. Но это не беда. Если там, в Выси шестнадцатимерного слоя Вселенной, его новый Удел позволит, он будет возвращаться сюда, как подобает Щуру, и поводов гордиться славными деяниями своих Потомков у него будет достаточно. Пока же необходимо подготовить юным Потомкам условия для продолжения деяний Предков.

После вывода кваркового реактора на полную мощность все усилия касты Венедов будут в первую очередь сосредоточены в Мидгарде. Срединная Цитадель получит собственную биосферу и автономность, и с этой задачей всё понятно – каста воинов всегда обозначает свои заказы предельно конкретно. Мидгард будет укомплектован гарнизоном на сменной основе, Даарийская и Харрийская группировки станут присылать туда личный состав поочерёдно. Поэтому биосфера Мидгарда должна отвечать основным параметрам эпицентра пространства высоких энергий: содержание кислорода семьдесят процентов, древесные леса, пресные водные бассейны с высокой кислородной насыщенностью водной толщи, перемещение грозовых фронтов, и так далее. Пока не ясно, будет ли тяжёлая гравитация и смена климатических времён распространяться на всю область Мидгарда, это каста воинов решает прямо сейчас, и первым, кто узнает результаты воинского решения, будет каста Строителей. Так что Стромир сообщит подробности уже завтра. В общем, фронт работ внутри Мидгарда вполне понятен.

Но и сам Заповедник становится всё более интересной Землёй с точки зрения грядущих перспектив. Особенно после того, как планета избавилась от сумасшедшей скорости осевого вращения. Две луны на орбите отлично вписались в рассчитанное для них уравнение взаимозависимого обращения вокруг земного шара, и новая продолжительность суток просто идеальна. Двадцать четыре часа по системе счисления времени Сияющих – ровно столько же, сколько было на Арктиде. Всего лишь за триста пятьдесят тысяч лет Образы Крови не утратят того, что накоплено за двадцать миллионов. Память о суточном цикле древней Родины проснётся мгновенно, стоит только потомкам выходцев с Арктиды переселиться на Заповедник. К повышенной гравитации можно адаптироваться, пониженный уровень кислорода в атмосфере повысить, болота высушить, леса насадить.

И для начала проделать всё вышеописанное в рамках северного материка, чтобы отточить технологию и заодно не мешать вырождающимся Чёрным и Четвероруким доживать отпущенный Мирозданием срок. В конце концов, можно вообще не заселять Заповедник дальше материка Даария, раз каста Жизнь Рекущих не исключает возможности возникновения на этой планете собственной разумной формы жизни.

– Прадедушка Власожар! – Юная кроха добралась до края лабораторного поля, отцепила от пояса детский совочек и принялась аккуратно раскапывать ближайший к краю корнеплод. – Можно, я отдам Шарику этот корешок?

– Отдавай! – Голубоглазый Ас сделал серьёзное лицо. – Но учти, что это очень питательный продукт! Шарику на сегодня хватит еды, иначе начнет толстеть!

– Хорошо! – заверила его кроха и очень солидным тоном заявила здоровенному броненосцу, радостно принюхивающемуся к обнажающемуся корнеплоду: – Шарик! Сейчас ты скушаешь корешок, и больше сегодня кушать не будем! Переедать нельзя, это вредно для здоровья!

Власожар тихонько улыбнулся. Смена растёт серьёзная, есть на кого со спокойной Совестью оставить кастовый Удел. Эта кроха приходилась ему девятикратно праправнучкой, она была поздним ребенком, семнадцатым по счёту. Все её братья и сёстры давно встретили своё совершеннолетие и обрели собственные супружеские союзы, как вдруг родители пожелали явить на свет ещё одно чадо. Дочь родилась без двойняшки, но росла тем ещё живчиком, и нескончаемого энтузиазма в ней было ровно на двоих. Родители часто брали её с собой на кастовый Удел, и у деловитой крохи даже была собственная маленькая грядка рядом с лабораторным полем. Где она лето назад исхитрилась прикормить недавно рождённого детеныша броненосца, оставшегося без матери. Шарик за половину лета вымахал в здоровенного жлоба с полуметровыми когтями, но уходить в дикую природу не пожелал, и с тех пор его определили сторожить детскую грядку от местных вездесущих рептилий. Чтобы сторож сам не оказался преступником, на краю лабораторного поля высадили несколько местных корнеплодов, очень любимых броненосцами за своеобразный вкус сочной травянистой мякоти.

Тем временем деловитая кроха скормила броненосцу корнеплод, и оба умчались на другую сторону лабораторного поля, к родителям неугомонного чада, в данный момент проводящим коррекцию вызревающих опытных образцов. Оба родителя крохи медленно летели над грядками в свечении операторских постов антигравитационных лабораторных культиваторов, и мощный энергопоток Аса отсюда улавливал работу Кристаллов коррекционного оборудования. Пока никаких изменений в доносимых ими частотных развертках вызревающих образцов не ощущалось, но это пока. Кварковый реактор будет запущен, и всё вокруг станет иначе.

Знаменитый Ас дошёл до лабораторного поля и активировал собственное кастовое оборудование. Его белоснежные одежды вспыхнули свечением сложных Кристаллических узоров, в которые были сведены многочисленные элементы приборно-аппаратного биоэнергетического оснащения, и знаменитый Венед неторопливо двинулся по полю. Можно, конечно, задействовать Кристалл Полёта или аэромобильную кастовую технику, так охват будет шире и скорость больше, но на лабораторном поле более в цене тщательность и скрупулёзность.

Адаптация генетики требует досконального контроля. Специалист касты Венедов, осуществляющий столь высокоуровневую процедуру, обязан уметь ощущать внутриклеточные изменения опытных образцов на уровне митохондрий в момент их образования. В этом деле спешка обходится дорого, а ведь речь пока идёт только о растениях. Адаптация животных последует второй стадией, когда накопленной информации будет достаточно для работы с живыми видами. Но всё это достижимо, были бы Сияющие. Ведь Спящие не способны на биоэнергетические воздействия серьёзного уровня, и гигантское наследие Предков, прирастающее миллиардами лет, большею своею частью для них бесполезно. Во времена опасных фаз население системы Ярило переходит на странную смесь низкоуровневой биоэнергетики и относительно несложных техногенных технологий.

В самые первые опасные фазы всё техногенное оборудование каста Жизнь Рекущих выменивала у союзников из числа Светлых Рас, ведь Светлые Расы Мира Пограничной являются техногенными не на сто процентов. Каждая из них так или иначе имеет в своих технологиях ту или иную биоэнергетическую составляющую. Поначалу казалось, что это поможет Родам-Экспериментаторам, но позже выяснилось, что всё гораздо сложнее. Чем дольше Спящие остаются Спящими, тем слабее их способности к биоэнергетике. И ранее несложные технологии Светлых Рас постепенно становятся недосягаемыми. Сейчас до начала следующей опасной фазы остаётся две тысячи лет, и заниматься приобретением техногенных устройств ещё рано. Однако в конце концов каста Жизнь Рекущих вновь начнёт рассылать дипломатов по цивилизациям союзников, наиболее искусных в техногенном развитии…

Но знаменитый Созидатель, всю свою жизнь посвятивший кропотливым деяниям на ниве заботы о продовольственном обеспечении Расы, ни мгновения не сомневался в одном: когда-нибудь, рано или поздно, настанет день, в который система Ярило в очередной раз вернётся в пространство высоких энергий из затяжного витка за Рубежом, как возвращалась всегда в течение почти двух миллиардов лет, минувших со дня сотворения Ярило. Но этот день будет отличаться от миллионов других. Ибо впервые на вернувшихся домой Землях не будет ни одного Спящего и синие глаза и бело-золотые волосы детей Великого Рода Свага будут сиять всё тем же неукротимым пламенем Мироздания.

Глава девятая

Первые сутки гиперпрыжка Фьялар откровенно проспал, пользуясь тем, что в ангаре «И-Мира» никому и ничему нет дела ни до чего. На выяснение данного факта ушло не более пары часов. Когда крадущийся в режиме невидимости Охотник дополз следом за ржавыми истребителями до посадочных площадок, взору Фьялара предстала сюрреалистическая картина смешения высших технологий и невообразимого упадка. Колоссальное идеально отполированное помещение было снизу доверху заполнено коррозийными штабелями доковых гнёзд, словно новенький хромированный улей давно прогнившими сотами.

Всюду на фоне блестящих нержавеющих поверхностей внутренних конструкций и поверхностей «И-Мира» рыжела ржавчиной и зеленела застарелыми окислами издыхающая инфраструктура Серой Расы. Ободранные, покрытые множеством вмятин и корродирующих царапин доковые держатели несли на себе грубые швы многочисленных сварочных работ. Механические кран-балки, поршни лифтовой подачи истребителей и стопорные зажимы заросли ржавым налётом и функционировали с душераздирающим скрежетом, стояночное оборудование было кривым и косым неправильно сложенным пазлом из неподходящих друг другу элементов, приваренных по принципу «пусть наскоро, зато работает». Сверху то там, то сям что-то вяло капало, сочилось маслянистой мокротой или подтекало, снизу там вяло парило, здесь сизо дымило, сям потрескивало слабыми искорками замыканий.

Сами истребители, размещённые в держателях доковых ячеек, ничем не уступали своему сервисному оборудованию: ржавые, мятые, заваренные-переваренные и разваливающиеся на ходу. Процентов тридцать доковых ячеек были пусты, забитые толстым слоем масляной грязи, которая давно заросла шубой из пыли, и самый дальний угол ангара был превращён в свалку. Там беспорядочной ржавой кучей валялись истребители, починить которые автоматике ангара уже не удавалось, и столь же грязные и ржавые роботы-ремонтники ковырялись в их трухлявых внутренностях в поисках ещё работающих запчастей.

Троица истребителей, следом за которыми незримый Охотник проскользнул внутрь «И-Мира», добралась до своих доковых гнёзд и неуклюже замерла в стояночных захватах. Стопорные якоря со скрежещущим лязганьем захлопнулись, и к ржавым истребителям направились столь же ржавые сервисные механизмы. Один из таковых вдруг громко захрустел, выбрасывая из штатных отверстий облака искр, остановился на полпути и принялся чинить сам себя, сверкая горелками и громыхая кривыми мятыми манипуляторами. Остальные добрались до цели и вроде начали там что-то как-то чинить. Фьялар лишь покачал головой. Да, это тебе не каста Мастеров, однозначно.

Невидимый Охотник доплыл до ближайшего нерабочего докового гнезда и завис над слоем покрывающей его грязи на высоте пяти миллиметров. Никакой реакции на это не последовало, и Даарийский ветеран подал на Кристалл Наблюдения импульс посильнее. Окружающее пространство словно увеличилось в десятки раз, и Фьялар принялся изучать многократно возросшие отпечатки сотен техногенных энергопотоков. Быстро выяснилось, что система внутреннего наблюдения здесь когда-то была, но её последний датчик вышел из строя лет этак тысяч сто назад. Состояние остальных привнесённых систем и устройств приблизительно соответствует формуле «немного хуже, чем в ангаре».

Было хорошо заметно, что сам «И-Мир» за прошедшее время не изменился никак, все его системы и конструкции, изготовленные в Тёмном пространстве Высокомерными Тёмными, работали также эффективно, как в день первого запуска. Но к тому, что происходит внутри своих полостей, Потрошитель был абсолютно безразличен. Собственные функции он выполнял исправно, остальное являлось заботами владельца. Посему последний хозяин «И-Мира» выстроил внутри его обильную рабовладельческую инфраструктуру с делением на зоны в зависимости от климатического типа атмосферы. Так держать рабов в узде было проще. Всё управлялось и охранялось Искусственным Интеллектом и когда-то давно было, без сомнения, высокоэффективно. Но не сейчас. Сейчас половина техногенных потрохов умерла, вторая находится при смерти, и ИИ внутренней инфраструктуры понятия не имеет о появлении на борту Охотника Сияющих.

Выяснив всё это, Фьялар улёгся спать прямо внутри сплетения энергий своего боевого поста и за сутки выспался так, что глаза даже закрываться отказывались. Понять, как долго «И-Мир» собрался провести в прыжке, не удалось, и Даарийский ветеран принялся готовиться к предстоящей операции. Предстоит пройти одиннадцать тысяч километров, отделяющих его от места нахождения вражеских механизмов, вырабатывающих маскировочное поле Эмиссаров. На месте будет видно, как и что потребуется сделать, чтобы вывести из строя данную аппаратуру, после чего можно будет связаться с собственным кораблём и отправить сигнал о помощи. На зов Охотника откликнется штаб флота, и с «И-Миром» будет покончено, где бы он ни находился в тот миг.

Но одиннадцать тысяч километров ещё надо преодолеть. Двигаться предстоит пешком, через потроха Потрошителя, населённые множеством неизвестных Тёмных, и переход этот будет непростым. Так что лучше взять с собой всё, что только удастся разместить на поверхности своей брони. Пара часов ушла на тщательную подготовку, после чего Фьялар подкрепился в дорогу и отправился в путь, оставив невидимый Охотник висеть на прежнем месте. Внутри техногенного монстра, изготовленного Высокомерными Тёмными, получить приток биоэнергии было неоткуда, и без пилота Кристалл Поля Преломления проработает не больше месяца. Потом энергия, вложенная в него Фьяларом, иссякнет, и Охотник станет видим. Искусственный Интеллект, руководящий установленной внутри «И-Мира» машинерией Серых, старый, но не тупой. Просто так смотреть на обнаружившийся посреди ангара Охотник Сияющих он не станет. А без корабля не подать сигнал в штаб флота.

Значит, у него есть месяц на то, чтобы добраться до генераторов полей преломления Потрошителя. То есть одиннадцать тысяч километров необходимо преодолеть за сорок суток. По двести семьдесят пять километров в сутки. Вопрос: как это организовать? Теоретически можно просто пролететь или пробежать, скорость и время позволяют даже с запасом: гравитация тут минимальна, снаряжение в порядке, и опытный воин Сияющих без каких-либо трудностей сможет преодолевать ежедневно и триста километров. Но это в теории.

А на практике ещё предстоит найти путь, и никто не гарантирует, что путь этот окажется подходящим по росту. Тёмные расы в основной своей массе низкорослы, крохотные Туле в два восемьдесят ростом считаются среди них гигантами, что тогда говорить о пятиметровом Фьяларе? По службе ему пару раз доводилось бывать в системе Ярило, её сейчас охраняет родовая эскадра. Система Ярило находится в непосредственной близости от Рубежа и является порубежной дипломатической территорией Сияющих. Там великое множество дипломатических посольств и представительств различных Тёмных Рас, при этом Фьялар ни разу не видел среди них никого, кто доставал бы ему макушкой хотя бы до груди.

Даарийский ветеран убедился, что Охотник надёжно укрыт среди гнутых ржавых железяк поломанного докового гнезда и ничто из местной полуокислившейся-полуразвалившейся автоматики не наткнётся на невидимый корабль даже случайно. Фьялар подал на личный Кристалл Невидимости чуть больше энергии, увеличивая стабильность поля преломления за счёт ускоренного расхода излишков собственного энергопотока, и пошёл вдоль бесконечных сот техногенного ангара.

Особых изменений в активности местной автоматики после ухода Потрошителя в прыжок он не заметил. Полудохлые механизмы вяло шевелились там-сям, починяя разваливающееся от старости оборудование, и шансов выйти победителями из противостояния с разрухой у них было немного. То и дело то один, то другой ремонтный механизм заедало, заклинивало или зацикливало, и управляющий всей этой свалкой ИИ запоздало отправлял машину либо в перезагрузку, либо на запчасти. Сильно обветшавшая и ещё более сильно устаревшая техника не замечала Фьялара абсолютно, что было вполне ожидаемо: судя по параметрам девайсов Серых, демонстрируемых Кристаллом Поиска, их технологии не были способны засечь поле преломления Сияющих и в лучшие свои времена.

А вот с выходом из ангара возникла загвоздка: его не было. Похоже, система безопасности периметра никак не контактировала с размещёнными внутри каторжанами, и от идеи просто выйти из ангара через какие-нибудь ворота пришлось отказаться. Даарийский ветеран вновь прислушался к пронизывающим техногенный колосс мутным потокам неживой энергии. Генераторы полей преломления ощущались отчётливо, с определением их местоположения он не ошибся, теперь стоит понаблюдать за более близкими энергиями. Где-то же должен быть проход, например, к складам запчастей. Энергия как-то подаётся в ангар, значит, могут обнаружиться какие-нибудь коммуникации, ответственные за её транспортировку, и так далее. Невидимый Фьялар перешёл на неспешный бег и принялся осматривать все попадающиеся на пути всплески техногенной энергии.

Где-то через пару часов выяснилось, что абсолютно все помещения ангарного комплекса отгорожены от прочих внутренних полостей Потрошителя массивными стенами, сваренными из чего придётся. В качестве материалов для возведения использовался поступающий из-под пресса ржавый металлолом, некогда бывший вышедшими из строя местными истребителями и обслуживавшими их механизмами. Не подлежащую ремонту прогнившую технику частично разобрали, после чего попросту расплющили и пустили на строительство стен. Кто-то или что-то таким способом изолировало ангарный комплекс от остального пространства Потрошителя. Для чего это нужно – непонятно, но теперь выйти из ангаров можно исключительно через внешнюю поверхность.

То есть сперва нужно дождаться выхода из гипера, потом вылетать из ангара наружу и искать во внешней обшивке иные люки, ангарами не являющиеся. Слишком долго. И непонятно, когда закончится прыжок, так можно и пару лет прождать, с машинерии Эмиссаров станется! Ясно же, что данный «И-Мир» прыгает постоянно, потому и не найден до сих пор. Тогда план номер два: займёмся поиском самой тонкой самодельной стены и выясним, насколько она прочна. Фьялар изменил параметры собственного энергопотока, подаваемого на Кристалл Поиска, и сконцентрировался на изучении ржавой мозаики сваренных из чего попало стен.

Потоки биоэнергии, распространяемые Кристаллом, сливаются с первичными энергиями окружающего пространства и в буквальном смысле пропитываются через попадающиеся на пути препятствия. Всё, что поглощено излучаемым Кристаллом Поиска потоком, на время воздействия становится частью расширяющегося биополя Сияющего, то есть фактически частью его самого. А когда что-то становится частью тебя, пусть даже на время, ты сразу понимаешь, что это такое, из чего оно состоит и так далее. Для того чтобы заставить это подчиняться твоей воле, нужно быть на несколько порядков сильнее объекта. Подобное достигается применением соответствующего оборудования, например, Кристалла Слежения или Кристалла Подчинения. Это мощные стационарные устройства, их носимые вариации не столь сильны и позволяют манипулировать вот так чтобы прям много чем разве что Асам. Зато для простого получения информации не требуется массивного переизбытка энергий личного потока. Тем более для ветерана, рождённого в Священное Лето.

Искомое обнаружилось спустя четверть часа. Здоровенная ржавая лоскутная стена, прилегающая к ещё более здоровенной идеально отполированной стене «И-Мира», была на треть завалена чуть менее здоровенной кучей ржавых истребителей. Фьялар отметил, что это уже вторая, но не последняя такая свалка. Похоже, нагромождение вышедших из строя механизмов имеется в каждом из углов исполинского ангара. Энергопотоки Кристалла Поиска показывали, что где-то в основании этой кучи, в ржавой стене есть дыра, ведущая вглубь Потрошителя. Если она окажется достаточно крупной, то применять оружие не потребуется. Осталось только добраться до неё через дебри ржавых механизмов, среди которых вяло копошатся другие ржавые механизмы. Даарийский воин размеренным бегом достиг нужной свалки и принялся пробираться к нужному месту через горы техногенного металлолома.

Внутри дебрей оказалось совсем не пусто и даже в каком-то смысле не беспорядочно. В хаотичности нагромождений мёртвых механизмов имелась некая упорядоченность, в соответствии с которой по свалке перемещались механизмы, пока ещё живые. Ползающие среди гор разломанной техники роботы что-то там демонтировали со своих развалившихся собратьев, после чего к месту демонтажа прилетали другие машины и забирали освобожденную от ценных запчастей конструкцию под пресс. Время от времени над свалкой зависал летающий кран и сбрасывал вниз очередную гору поломанной техники. Одного взгляда на баланс отремонтированных и отправленных под пресс механизмов было ясно, что трухлявая машинерия Серых проигрывает битву безжалостным тысячелетиям.

Очередной заунывно скрежещущий ржавыми деталями робот-монтажник проковылял мимо Фьялара в полуметре, даже не догадываясь о наличии в непосредственной близости от себя поля преломления Сияющих. Полумёртвая железяка остановилась возле одного из множества нагромождений мёртвых железяк, выхватила из кучи какого-то измятого робота и, светясь дугами резаков, принялась вырезать из него какую-то деталь. Протиснуться мимо работающего механизма не позволяла узость тропы, наезженной роботами в толстом слое усыпающей пол ржавой трухи, и Даарийский ветеран остановился, дожидаясь окончания работ.

Ржавый монтажник заполучил нужную запчасть, отшвырнул донора обратно в кучу металлолома и немедленно принялся устанавливать обретённую деталь самому себе. Несколько раз что-то искрило, потом с громким хлопком закоротило, робот полыхнул снопом искр и выбросил сам в себя струю какого-то порошка, гася вспыхнувшее пламя. Потом новая старая запчасть всё-таки встала на место, индикаторы монтажника засветились ярче, движения стали быстрее, и их координация заметно улучшилась. Довольный механизм покатил дальше, как вдруг замер, фокусируя свои системы наблюдения как раз на том участке свалки, куда продвигался Фьялар.

Пару мгновений робот не шевелился, выцеливая некий объект, потом ринулся с места в карьер, стреляя не то пулями, не то заклёпками. Даарийский ветеран вслушался в усиленные Кристаллом Поиска энергопотоки. Внутри самой крупной из окрестных гор металлолома, наваленной прямо на стену, был кто-то живой и явно совсем небольшой, раз мог уместиться меж наваленных искорёженных железяк. Возмущённый монтажный робот мчался к этому «кто-то», пытаясь уничтожить, но цель быстро смещалась, прячась за ржавыми корпусами мёртвой техники. Несколько частей робот бегал вдоль подножия горы туда-сюда, стремясь загнать жертву, но жертва в отличие от него двигалась по гораздо меньшему радиусу и потому успевала уходить от выстрелов.

Потом к первому ржавому монтажнику присоединился второй такой же, и заклёпки полетели в удвоенном количестве, выбивая из металлической свалки то грязные облачка ржавчины, то тусклые искры рикошетов. Наконец, роботам удалось загнать жертву в какую-то слишком узкую полость, и один из них резким движением манипулятора схватился за какую-то балку, торчащую из нагромождения железа. Робот рванул балку на себя, выдёргивая из ржавой кучи-малы, и это вызвало мгновенное проседание горы металлолома. Куча ржавой рухляди объёмом в полсотни кубов дрогнула, частично спрессовываясь, и Фьялар уловил вибрации боли, брызнувшие из её недр. Оба ржавых монтажника остались удовлетворены результатом и укатили каждый в свою сторону, скрежеща изношенными шарнирами.

К доносящимся из-под завала вибрациям боли добавились вибрации страха, и Фьялар перешёл на образное восприятие информации. В дебрях металлолома находилось разумное существо, получившее травму и не имеющее возможности выбраться из похоронившей его горы металла. Даарийский ветеран приблизился к завалу и принялся осторожно разгребать ржавую рухлядь. В условиях минимальной силы тяжести могучий пятиметровый гигант подхватывал многотонные обломки издохшей техники Серых без особого труда, и вскоре попавшее в беду существо стало видно.

Под обломком ржавого манипулятора приличных размеров лежало что-то вроде метрового букета цветов. Пучок плотно перевитых друг с другом зеленых стеблей толщиной с большой палец, снизу оканчивающийся мочалкой довольно толстых и длинных корней, сверху венчался пятёркой мясистых псевдобутонов серых оттенков, меж которых возвышались два гибких стебелька, оканчивающиеся крупными глазами сочного маслянисто-чёрного цвета. Десяток широких мясистых псевдолистьев, растущих из пучка стеблей, постоянно меняли свою форму подобно ложноножкам, пытаясь надёжнее обхватить придавивший стебли обломок стали. Но обломок намертво заклинило осевшей свалкой, и все попытки существа освободиться были заранее обречены на провал.

Увидев пятиметровую пустоту, пробирающуюся сквозь завал прямо к нему, существо пришло в ужас и выдвинуло из-за бутонов ещё одну пару стебельков, увенчанную глазами. Однако столь серьёзное увеличение мощности зрения ничем существу не помогло, и оно забилось в панических попытках освободиться. Мутной голубоватой жидкости, заменяющей существу кровь, на пригвоздившем его ржавом обломке стало больше, и Фьялар обеспокоился слишком бурной реакцией существа. Если оно будет и дальше так дёргаться, то быстро убьёт само себя. Энергоконтур пострадавшего ясно и чётко демонстрировал его принадлежность к Серой Расе, но смерть существа в планы Фьялара не входила. Стоит воспользоваться представившейся возможностью и выяснить о местной обстановке хоть что-нибудь.

Чтобы снизить степень охватившей существо паники, Фьялар деактивировал Кристалл Невидимости. Всё равно на данный момент поблизости нет копошащихся на свалке роботов. Однако результат получился обратный.

– Демон!!! – Существо задохнулось от страха. – Двуногий демон!!!

Оно вновь задохнулось, и стало ясно, что так устроен его речевой аппарат. Существо почти не издавало звуков, лишь лёгкие шумы сложной структуры вдохов-выдохов сопровождали наполнение и опорожнение воздушных мешков, находящихся внутри псевдобутонов. Речь существа основывалась на вибрациях этих мешков, которые неплохо передавались не только по воздуху, но и через металл окружающей свалки. Что автоматически означало угрозу обнаружения данных панических криков роботами-монтажниками.

– Помолчи! – Фьялар вложил собственный мыслеобраз существу непосредственно в мозг. – Твой крик распространяется далеко по ангару. Роботы услышат и вернутся, а мне ещё тебя из-под завала доставать!

– Не трожь мой мозг, демон!!! – возопило существо, дёргаясь ещё сильней. – Или я убью тебя! Ни шагу больше!

– Чем ты меня убьёшь? – вздохнул Фьялар, убирая очередной полуторатонный обломок. – Ты даже местного ремонтника убить не в состоянии!

– Слуг Всевышнего невозможно убить! – продолжало паниковать существо. – Они неуязвимы и способны умереть только тогда, когда Всевышний призывает их к себе!

– Что-то он, как я погляжу, дня не может прожить без своих слуг. – Даарийский гигант многозначительно выдрал из груды обломков очередную ржавую железку. – Если так дело пойдет и дальше, то в конце концов их здесь вообще не останется.

– Богохульство! – ужаснулось существо. – Ты искушаешь меня, демон! Хочешь, чтобы я разуверилось во Всевышнем! Но ты зря тратишь время! Я истинно верую…

Существо дернулось слишком сильно, запинаясь на полуслове, и ржавый обломок придавившего его манипулятора впился в один из стеблей туловища. Брызнула голубая кровь, и существо дернулось всем букетом, испытывая сильную боль.

– Бесово дерьмо! – выдохнуло оно с бесконечной досадой. – За что мне всё это?!! Я всего лишь хочу жить! Что я сделало такого, чего не делают остальные?! Почему я?!

– Потому что орёшь много, – философски уточнил Фьялар.

– Нет! Неправда! Я всегда молчу! – панически раздышалось существо. – Я не хочу умирать! Отпусти меня, демон! Я верну трансформатор! Только не убивай!!!

– Так ты ещё и воруешь? – Даарийский гигант подобрался к существу, бьющемуся среди заляпанных густой голубой кровью ржавых нагромождений.

Теперь было хорошо видно, что среди псевдолистьев, окутывающих пучок стеблей, имеется довольно вместительный карман, в котором находится наполовину ржавый техногенный девайс размером с кирпич, ощетинившийся множеством мелких окислившихся контактов.

– А что в этом такого?! – Существу становилось всё больней. – Все так живут!

Панические вибрации существа всё-таки докатились до кого-то из монтажных роботов, и Фьялар ощутил приближение носителя техногенной энергии. Даарийский ветеран вновь активировал Кристалл Невидимости, исчезая из вида, и существо забилось в новом приступе ужаса.

– Не убивай меня, демон! – жалобно дышало оно, направляя на приближающегося робота все четыре стебелька с глазами. – Я всё отдам! Покажу, где спрятало гравилёт, только отпусти! Не убивай! Я сделаю всё, что прикажешь! Не надо! Пожалуйста!

Ржавый монтажник, скрежеща шарнирами, довольно быстро приближался, и Фьялар ощутил исходящие от него радиоволны. Робот заметил существо, управляющая им программа получила приказ на уничтожение, и механизм Серых пришёл к выводу, что наиболее эффективной тактикой истребления будет хорошо зарекомендовавшее себя обрушение. Стало быть, придётся вступить в бой, потому как вылезать из-под рухнувших на голову десятков тонн ржавчины будет слишком долго и слишком заметно. Даарийский ветеран выломал из общей кучи-малы пару железяк потолще, подпёр ими окрестности обломанного манипулятора и мощным усилием выломал ту его часть, что придавливала незадачливого представителя Серых. Для существа всё это явилось истинным чудом: две мощные железяки сами выломались из груды рухляди, сами подлетели к нему, сами подперли собой нависающую сверху толщу металлолома, после чего пригвоздивший его обломок ржавого манипулятора точно так же сам сломался и сам улетел в сторону.

Капающее голубой кровью существо растопырило стебельки с глазами, направив одну пару назад, на приближающегося робота, а вторую вперёд, и торопливо полезло вглубь горы металлолома, орудуя многочисленными корешками, словно сороконожка лапками. Энергоконтур существа сочился вибрациями боли и вызванным потерей крови упадком сил, но инстинкт самосохранения требовал спасать жизнь и гнал псевдорастение вперёд. Серому существу стоило бы помочь, пока не издохло, но ржавый монтажник был уже рядом с горой металлолома и увлечённо выдергивал из её основания наиболее крупные элементы.

Гора металлолома зашаталась, начиная оседать, и пришлось поторопиться. Фьялар полез обратно по проделанному ранее коридору, но лаз, сделанный для себя пятиметровым Сияющим, велик уже сам по себе. Сотрясаемая роботом куча металлической рухляди окончательно утратила устойчивость и обвалилась, когда Даарийский воин находился в полуметре от выхода. Выбора не было, и Фьялар подал весь свой энергопоток на личную энергозащиту и ускорение Кристалла Полёта. Несколько десятков тонн ржавого металла рухнуло на стремительно вырывающегося из западни Сияющего, но суммарный урон не превысил половины ёмкости защитного поля – сказались низкая гравитация и высокая скорость.

Поле преломления лопнуло, и в этот же миг тахионный клинок Фьялара пробил монтажнику ржавую грудь, сжигая блоки обработки информации. Ещё через миг Даарийский ветеран вновь активировал поле преломления, быстро смещаясь в сторону на полсотни метров, и замер, прислушиваясь к своему оборудованию. Пока тихо. Устаревший ИИ, управляющий машинерией Серых, точно не успел обнаружить воина Сияющих. Рассчитывать на то, что электронные мозги «И-Мира» тоже не увидели Фьялара, было слишком наивно. Это оборудование Эмиссаров, для него наши четырёхмерные достижения суть мелкая детская возня. Видимо, в силу этого Потрошитель и не обратил внимания на действия Фьялара, сочтя их очередной бессмысленной попыткой раба проявить характер. Это хорошо. Потому что чем позже Потрошитель поймёт, с кем имеет дело, тем легче будет пробиваться к генераторам поля преломления.

Выждав ещё получетверть части для надёжности, Фьялар вернулся к изрядно осевшей горе ржавого мусора. Существа в её дебрях уже не было, его отпечаток отчётливо тянулся в сторону дыры в стене, и Даарийский ветеран вновь принялся разбирать завал. Пока он проделывал проход к дыре, к месту короткого боя явилось сразу пять ещё более ржавых монтажных роботов. Но вместо поисков противника они принялись бодро потрошить своего уничтоженного товарища, то и дело примеряя на себя демонтированные с него элементы оборудования. Мешать им Фьялар не стал и вскоре добрался до искомого отверстия.

Дыра в стене представляла собой кусок расплющенного прессом робота, впаянного в ржавую мозаику здоровенной стены у самой палубы ангара. Судя по зазубренным краям дыры, данный кусок был выгрызен острыми прочными зубами, и проделано это было с той стороны, откуда в ангар проникло существо с четырьмя глазами-стебельками. Теперь понятно, почему некто отгородил ангар от всего остального – чтобы сохранить от разграбления запчасти, остающиеся от поломавшихся механизмов. Но обитатели Потрошителя нашли способ преодолеть барьер.

Тот, кто прогрыз дыру, ростом был явно невелик, потому что в высоту она не превышала метра, да и в ширину оказалась лишь немногим больше. Пришлось продвигаться ползком, расширяя лаз тахионными клинками. Это потребовало времени, зато спустя десяток метров лаз закончился в очень просторном и очень грязном помещении. Похоже, раньше здесь находилось какое-то химическое производство, ныне пришедшее в негодность. Кругом возвышались какие-то громадные ёмкости, изъеденные коррозией до дыр, из которых на грязный пол, густо покрытый засохшей химической пеной, стекали мутные капли вязкой токсичной жижи. Где-то под утопающим во влажном ядовитом тумане потолком виднелись сильно побитые коррозией кран-балки, по углам и вдоль стен рыжело толстым слоем ржавчины давно сгнившее оборудование.

Гравитация стала ещё меньше, влажность воздуха возросла, температура держалась у отметки в тридцать градусов, и многократно усиленный Кристаллом Наблюдения окружающий энергопоток был перегружен отпечатками пропитывающих воздух токсичных примесей. Дышать здесь без Кристалла Дыхания долго не получится ни у кого. И картина, развернувшаяся посреди покрытого ядовитой испариной помещения, прямо доказывала полученные данные.

Уже знакомое Фьялару существо лежало в закутке между двух сочащихся токсичной жижей баков, наполовину утопая в клубах ядовитого пара, лениво стелящегося по полу от какой-то здоровенной дырявой ёмкости. Вокруг него возвышалось полтора десятка улиток в донельзя исцарапанных гермошлемах и ещё более исцарапанных нелепых раковинах, мгновенно напомнивших Фьялару сваренные из ржавой рухляди мозаичные стены ангара. Кристалл Наблюдения доказывал правоту своего владельца, демонстрируя молекулярную структуру столь же ржавых одеяний улиток как аналогичную структуре сплава, из которого были изготовлены истребители. К тому же улитки высотой и шириной подозрительно соответствовали прогрызенному лазу, что наводило на вполне конкретные выводы.

– Отдайте трансформатор, дебилы! – сипело задыхающееся в токсичных испарениях существо. – Я должно вернуть его демону! Он спас меня в обмен на трансформатор! Он придёт за мной, как только пожрёт робота, и покарает вас!

– Демонов не существует, тупое споровое колхозницо! – не остались в долгу улитки, щёлкая пятисантиметровыми треугольными зубами, заметными даже через мутный пластик гермошлемов. – Эту сказку будешь рассказывать в своей тупой грибнице, когда вернёшься в неё в следующей жизни!

– Я сказало правду… – Существо захрипело, тщетно пытаясь заткнуть ложноножкой псевдолиста рану, оставшуюся от обломка ржавого манипулятора. – Демон есть… Он огромный… непобедимый… по его повелению обвалившаяся свалка выпустила меня…

Оно обмякло, теряя координацию от накапливающегося отравления, но суровые улитки были столь же продвинуты в области атеизма, сколь беспощадны к врагам.

– Если демон есть и он столь могуч, как ты говоришь, – с нескрываемым презрением завибрировала одна из улиток, – зачем ему какой-то там трансформатор? Он и так всемогущ!

– Вот-вот! – воинственно присоединилась к ней вторая. – С каких это пор великие и ужасные демоны стали использовать трансформаторы?

Из всех облачённых в ржавые доспехи улиток эта была самой крупной и являлась обладателем наиболее массивного оружия. На её головогруди красовалась серьёзного вида сбруя, более всего походящая на смесь собачьей шлейки и блока почти не ржавых пулемётных стволов. Воинственная улитка демонстративно прицелилась в быстро слабеющее от отравления существо, и оно вяло сжалось, слабо подрагивая.

– И вообще, что же он не исцелил тебя? Для могучего демона это должно быть запросто! – Улитка издала вибрацию, аналогичную саркастическому смеху: – Почему демон не сделал это?

– Потому что у меня закончился целебный отвар из слизней, – заявил Фьялар, сворачивая поле преломления.

– Бесово дерьмо!!! – разом возопили улитки, бросаясь в разные стороны. – Демон!!!

Судя по чахлым энергопотокам, испускаемым улитками, они, как и существо, тоже принадлежали к Серой Расе и тоже являлись бесполыми гермафродитами. Однако если существо принадлежало к споровым и было грибом, хоть больше походило на растение, то улитки являлись вполне обычными брюхоногими моллюсками. Которые в настоящий момент энергично пытались затеряться среди утопающих в токсичных парах нагромождений прогнивших конструкций.

– Кто посмел осквернить своим прикосновением мой трансформатор?!! – Фьялар усилил исходящий от себя энергопоток, и его мыслеобразы загрохотали в сознании на удивление бодро расползающихся улиток.

Улиточную вибрацию, раздавшуюся в ответ, наиболее достоверно можно было перевести где-то так:

– Ааааа!!!

Какая-то из отчаянно уползающих улиток отрастила ложноножку и ткнула ею в подобие рюкзака, укреплённого поверх сваренной из ржавых лоскутов бронераковины. К ложноножке прилип тот самый металлический кирпич с обилием штекеров, что ранее наблюдался в кармане у существа, и улитка в ужасе отшвырнула его наземь. Подрагивающее существо заметило это и дёрнулось, пытаясь доползти до выброшенного девайса, но не смогло.

Его слабый энергоконтур начал затухать, и Фьялар вновь прислушался к энергопотокам окружающего пространства. Токсичный отсек был достаточно велик и заканчивался где-то в километре прямо по курсу. Исчезающие в ядовитом тумане бронированные улитки спешили во все стороны, кроме этой, что наводило на подозрения, но времени не оставалось, и Даарийский ветеран вновь ушёл в режим невидимости. Фьялар сгрёб в кулак потерявшее сознание существо, подобрал железяку, из-за которой разгорелся конфликт, и подал на Кристалл Полёта несильный импульс. Пока размеры окружающего помещения позволяют лететь, можно передвигаться по воздуху. Однако носимый Кристалл Невидимости не удержит поле преломления на высоких скоростях, так что в случае чего эффективнее перейти на бег. Так нагрузка на поле преломления будет меньше, а скорости бега Даарийскому ветерану хватит. Было бы, где бежать пятиметровому Сияющему. Если всё местное население едва переросло отметку в сто сантиметров, так просто, как сейчас, может оказаться далеко не везде.

* * *

Сгнившее химическое производство, или что здесь было когда-то, занимало весь отсек целиком и, похоже, являлось для местных чем-то вроде опасной зоны. Среди массивных конструкций из прогнившего металла не наблюдалось никаких следов постоянного присутствия живых существ, но отпечатки энергоконтуров представителей Серой Расы время от времени встречались. И все они имели схожий след: местные жители проникали в токсичный отсек через дыры в дальних стенах, пересекали его при помощи средств индивидуальной защиты и добирались до ржавой стены, преграждающей путь в ангарный комплекс. Летящий через полумрак ядовитого тумана Фьялар не выходил из режима восприятия энергопотоков, и сейчас было хорошо заметно, что прогрызенные дыры, аналогичные той, через которую в ангар проникло существо, время от времени встречаются в самых укромных углах химического цеха. Похоже, местные обитатели промышляют не только кражей деталей с ангарной свалки, но и незатейливым рэкетом по отношению друг к другу. Поэтому стремятся пересекать ядовитый цех по наименее заметным маршрутам.

Переборку, отделяющую химическое производство от следующего отсека, было хорошо заметно издалека. В отличие от внутренних проржавевших стен она являлась частью «И-Мира», блестела отполированной поверхностью и несла на себе элементы освещения. Потолок, теряющийся в токсичном тумане в трёх сотнях метров над головой, был выполнен по аналогичной схеме, благодаря чему в химическом цехе царил мутный полумрак, а не полнейшая темнота. Но непосредственно у самой переборки было светло, как днём, что являлось сильным демаскирующим фактором, и Фьялар увеличил радиус поля преломления, чтобы зажатое в кулаке существо не оказалось в зоне видимости.

Возле исполинской переборки, уходящей во все стороны бесконечной стеной, было пусто, лишь в полусотне метров виднелась подсвеченная габаритными огнями арка выходного люка. Воздух вблизи переборки чище не стал, и Кристалл Дыхания у Фьялара имелся только один, но, судя по чахлым энергопотокам существа, данный вид грибов был нетребователен к составу атмосферы. Существо получило отравление не в процессе дыхания, а из-за контакта открытой раны с токсичными испарениями.

Добравшись до отполированной переборки, Фьялар приземлился, уложил существо на пол и сконцентрировался на извлечении из глубинной памяти информации о биологии споровых представителей Серой Расы. Четверть части ушло на разбирательства с деталями, после чего Даарийский ветеран достал флягу и принялся лить воду в рану спасённого существа. Позеленевшую от заражения голубую кровь вымыло из разорванных волокон пучка стеблей, составляющих туловище, и Фьялар попытался вызвать у существа регенерацию тканей. Сюда бы Валькирию с её оборудованием, а ещё лучше специалиста из касты Целителей… Они бы справились гораздо эффективней. Но никого из них нет, поэтому сделаем, что можем. Даарийский ветеран добился какого-никакого деления клеток поверхностных тканей и принялся хоть как-то затягивать рваную рану новой кожной кожурой.

Едва рана перестала быть открытой, просевший энергопоток существа возрос, и концентрация токсинов в крови начала падать. Кровеносной системы как таковой у существа не имелось, голубая жидкость, заменяющая ему кровь, пропитывала различные виды волокон, из которых состояло тело и своеобразные внутренние органы. Ротовой полости также не имелось, поэтому Фьялар, следуя инструкциям хранящейся в глубинной памяти базы данных, начал поливать существо водой целиком. В конце концов, раз это гриб, то нет особой разницы, где именно его намочил дождь – само разберется, как напиться.

Вскоре фляга истощилась, и пришлось вернуть её в состав снаряжения, чтобы быстрее перезаряжалась. Спустя несколько частей ёмкость наполнилась, и Фьялар собрался было повторить полив импровизированного огорода, но в этот момент личный энергоконтур существа активизировался, и из-за цветочных псевдобутонов показалась пара стебельков с глазами. Составляющие веки лепестки проморгались, один из стебельков развернул глаз к валяющейся рядом железяке со штекерами, и существо испуганно задышало:

– Не пожирай меня, демон! Я не знало, что этот трансформатор принадлежит тебе!

– Я подумаю. – Фьялар отправил существу мыслеобраз, взвешивающий варианты приготовления грибов в полевых условиях. – Воды ещё хочешь?

– Да! – Оторопевшее от страха существо мгновенно расслабилось и выпустило ещё два стебелька с глазами. – Мне снилось, будто меня омывает восхитительная божественная влага!

Пришлось вылить на четырёхглазый гриб ещё одну флягу. Существо блаженно нежилось под льющейся струйкой, поглощая воду всем телом, словно губка.

– Божественный нектар! – В дыхании существа слышалась лёгкая эйфория. – Никогда не думало, что демоническая вода такая чистая! Теперь понимаю, почему некоторые продавали демонам души! Даже у Господа нет такой воды! Впрочем, может, когда-то вода Господня именно такой и была, пока её не загадили Немрущие!

– Немрущие? – Фьялар смодулировал суровый образ: – Кто такие? Как посмели?

– Это… – озадачилось существо, – ну… Немрущие… они живут в океане Господнем. Когда поглощаешь воду из вен Господних, ощущаешь привкус – это их следы. Вода, которую отфильтровывают воздушные установки, другая. Я их ни разу не видело, к океану не подобраться, через отсек с Двуногими не пройти даже с оружием, их слишком много. Господино Президенто иногда объявляет им войну, но это ерунда, грибницу туда не дотянуть, её постоянно сжирают эти тупые улитки, а без полноценной грибницы войну не выиграть.

– Как тебя зовут? – Фьялар опорожнил флягу и вновь вернул её на место.

– Юко! – Существо уставилось на Сияющего одной парой глаз, стебельками второй провожая флягу, интегрирующуюся с бронёй в одно целое. – Демоническая вода закончилась? Ты можешь наколдовать ещё воды, великий и ужасный демон?

– Позже. – Фьялар всмотрелся в энергоконтур существа. Потоки чахлые, что взять с Серого, всё еле теплится, но функционирует грибной организм вроде бы нормально. – Когда фляга перезарядится, полью тебя ещё. Зачем тебе эта железка?

Даарийский ветеран подтолкнул полуокислившийся девайс со штекерами ближе к существу. Существо выпустило из псевдолистьев ложноножки, схватило девайс и проворно убрало в карман.

– Спасибо, о великий и ужасный демон! – подобострастно задышало Юко, и его энергоконтур окрасился довольными вибрациями. – Я три года искало такой трансформатор! Слуги Господни редко умирают с рабочим трансформатором протонной тяги, обычно он сгорает раньше. Найти такую модель очень тяжело, это большая редкость, он стоит огромную кучу денег, а тут ещё эти тупые улитки в прошлом году захватили ядовитый путь и теперь берут плату за проход на свалку! А самую ценную добычу вообще отнимают, дебилы тупые! Хотели отобрать у меня трансформатор! У них всё равно не хватит мозгов ни на что большее, чем использовать его в протонной пушке!

– А у тебя хватит? – глубокомысленно уточнил Фьялар.

– Я не такое тупое, как все! – гордо задышало Юко. – Я само собрало гравилёт! Он имеет запас хода в сто часов и грузоподъёмность двадцать килограмм! Продам его и куплю поломанную отопительную систему! Починю и буду строить корабль! Теперь у меня есть трансформатор! Осталось собрать протонный двигатель, как у Слуг Господних! Что толку от ещё одной большой пушки? Всё равно найдётся много тех, у кого есть такая же! Будь ты здесь хоть самым крутым, хоть с тысячей пушек, всё равно останешься здесь! А я хочу покинуть Чрево Господне!

– Вот как? – заинтересовался Фьялар. – И куда потом?

– На свободу! – воодушевлённо вдохнуло Юко. – Легенды грибницы гласят, что прежде чем стать рабами божьими, грибница жила в райских землях! Но согрешила, и за это Господь поглотил её! И повелел жить в своем Чреве до тех пор, пока грехи не будут искуплены! Если грибница докажет Господу свою веру и преданность, он исторгнет её из своего Чрева обратно. Только лично мне кажется, что всё это чушь!

При этом выдохе существо спохватилось и нервно сжалось:

– Нельзя произносить и думать такое! Это богохульство, за которое Господь продлевает срок заточения грибницы во Чреве своём! Но ведь многие недовольны жизнью! Я бы сказало – очень многие, просто все молчат, потому что боятся! Но если все они думают недовольные мысли, то грибница никогда не докажет свою веру! Не хочу сидеть здесь всю жизнь из-за каких-то дебилов! Соберу двигатель, как у Слуг Господних, потом построю корабль и улечу отсюда в райские земли!

– А как же грибница? – Фьялар изучал энергоконтур существа. Юко говорило правду, воодушевленно выплескивая наболевшее. – Не тоскливо тебе будет жить в одиночестве? Как же твои родичи?

– Да пошли они! – Дыхание существа стало возмущённым. – Колхозники примитивные! Ничего не хотят, только впитать воды почище да разбросать спор побольше! Даже на выборы Президенто ходит меньше половины, им вообще на всё плевать, лишь бы их никто не трогал! Сидят себе в своих грибных нитях и возятся со своими спорами! А потом удивляются, когда их гонят на работу для Президентских нитей или на убой в очередной войне с Двуногими или улитками! Не хочу так! Хочу жить в райских землях! Создам свою грибницу, наштампую спор, буду Матриархом! К Бесам президенство!

– Серьёзные планы, – оценил Сияющий. – А ты уверено, что сможешь отсюда выбраться?

– Ну Эпическое Тру Оло Лло же выбралось! – воодушевлённо поведало существо.

– Эпическое Трололо?! – округлил глаза Фьялар. – Вот те на! Такое бывает?!

– Не! – отрицательно задышало Существо. – Тру. Оло. Лло. Это означает «То, которое освободилось». Это не на нашем языке, это на языке тупых улиток! Было среди них когда-то единственное умное создание! Оно украло на свалке двигатель от умершего Слуги Господня, сделало корабль и улетело!

Воодушевление существа заметно снизилось, и оно продышало с сильной досадой:

– Только это было двести тысяч лет назад, если в грибнице записано всё правильно. В те годы достать двигатель и материалы для строительства корабля было легче. После того как Эпическое Тру Оло Лло освободилось, много народу захотело сделать это, поэтому Слуги Господни возвели стены до неба и отгородили ангар. И убивают всех, кто посмел туда проникнуть. Через нору ещё можно украсть какую-нибудь деталь, но корабль в неё не пролезет. Улитки говорят, что вроде бы существует другой путь из Чрева Господня, так сказано в их исторических архивах. И там даже объяснено, где он! Но они слишком тупые, чтобы понять, куда ведёт описание! Там много технических терминов Господа! Я пыталось купить у них какую-нибудь копию описания, но они заламывают такую цену, которую за десять жизней не заработать! Говорят, типа, это их святыня, она священна, поэтому стоит дорого! Только, думаю, они врут! Или не могут скопировать, или никакого описания не существует.

Четыре глазных стебелька с надеждой воззрились на Сияющего:

– Ужасный демон, ты же враг Господень! Скажи, умоляю, из Чрева Его есть выход, кроме ангара?

– Какие-то выходы есть, – обрадовал существо Фьялар. – Только мне придётся тебя огорчить: на таком двигателе, какие стоят на летающей ангарной технике, ни до какой Земли ты не долетишь. Даже если ты выберешься за пределы этого космического уродца, тебе потребуется десяток-другой жизней, чтобы долететь до ближайшего космического тела. И с вероятностью один к десяти тысячам оно окажется живой Землёй. В смысле той, на которой ты сможешь дышать без дыхательных приборов.

– Как?! – опешило Юко.

– Да вот так! – безапелляционно отрезал Даарийский ветеран.

– Но… – дыхание существа сбилось от горя и разочарования, – но как же Эпическое Тру Оло Лло… Оно же освободилось и улетело… или это чушь, сочинённая тупыми улитками…

– Может, и не чушь. – Фьялар отправил Юко мыслеобраз, аналогичный пожиманию плечами. – Кто-то вполне мог действительно выбраться в открытый космос. Но это ещё не значит, что этот кто-то выжил. Эта летающая свалка металлолома, которую ты называешь Господом, убивает всё, что видит вблизи себя. А от того, что убить не может, немедленно улетает в безжизненную космическую глухомань.

– Значит, всё зря… – потрясенно продышало существо, и его псевдолепестки бессильно поникли. – Значит, господино Президенто было право, когда говорило, что судьбу нельзя изменить… Мне придётся прожить здесь тысячу жизней и бесследно раствориться в грибнице среди этих тупых примитивов…

Юко умолкло, разрываемое горем, и Фьялар прислушался к Кристаллу Поиска. По другую сторону отполированной стены, в соседнем отсеке, двигался какой-то механизм, пытающийся сканировать пространство. Механизм был жутко старым и изношенным, но при этом довольно мощным. И управляли им уже знакомые ему бронированные улитки. Судя по вибрациям их энергоконтуров, они были полны решимости уничтожить демона, а судя по тому, что следом за отпечатком первого механизма двигались ещё два похожих, улитки подготовились к бою очень серьёзно.

– Что ты собираешься делать теперь? – Воин Сияющих перевёл взгляд на Юко.

Энергоконтур Серого существа был полон вибраций горя, тоски и разочарования. Учитывая ярко выраженные доминирующие потоки генетики, отвечающей за алчность, эгоизм и двуличие, не приходилось сомневаться, что Юко воспринимает кражу, обман и какую-нибудь гадость вроде бросить своих соратников в момент опасности и удрать, спасая собственные споры, как действия, сами собой разумеющиеся, если тому благоприятствует жизненная ситуация. При этом словам демона существо верило сразу и безоговорочно, ибо Высшие Силы, по его мнению, не станут врать столь ничтожным существам, как оно. Фьялар не знал, вызвана ли столь нелепая смесь суеверий и технологичности упадком, в который погрузился персонал «И-Мира» за три с половиной сотни тысяч лет замкнутого существования внутри Потрошителя, или же подобное восприятие жизни свойственно всем Тёмным. Однако в деле уничтожения Потрошителя помощник из числа местного населения не помешал бы. И желательно такой, чтобы следить за ним приходилось хотя бы каждый второй миг, а не каждый первый.

– Не знаю… – вяло отреагировало поглощённое горем рухнувших надежд существо. – Продам трансформатор… придётся иметь дело с улитками, в грибнице половину выручки отберут в качестве налога… у улиток налог тридцать процентов… Подлые дебилы, они специально сделали это… чтобы все тащили им запчасти, а на обратном пути бизнесменов может поджидать засада, как здесь. Хотят заполучить и детали, и деньги! Вот бы добраться до Немрущих… говорят, у них упрощённая система налогообложения, всего пять процентов с оборота! Но в одиночку не пройти через Двуногих, а они всё отбирают…

Юко окончательно рухнуло в пучину трагедии всей жизни и трагически умолкло.

– Я могу помочь тебе выбраться из этой летающей свалки, – сообщил Фьялар. – Но сначала ты будешь должен мне помочь.

– Ты хочешь, чтобы я продало тебе свою душу, демон? – Юко на мгновение замерло и лихорадочно задышало: – Я согласно! Я сделаю это! Мне уже всё равно! Что жить здесь – пытка, что продать тебе душу – одно и то же… Так хоть поживу богато напоследок! А это очень больно, когда демон пожирает душу?

– Очень! – сурово подтвердил Сияющий, приводя существо в суеверный ужас. – Но на данный момент я не голоден, поэтому тебе повезло: твоя душа останется с тобой.

– Правда?! – мгновенно воспряло духом Юко. – Что я должно сделать?

– Помочь мне убить твоего Господа, – огорошил существо Фьялар.

– Что?! – Юко пришло в крайний ужас. – Убить Господа?! За эту мысль он уничтожит меня на месте!

Существо прекратило мыслительную деятельность, панически сжалось и рухнуло плашмя, из-за чего вместо букета на ножках стало похоже на нераспустившийся початок. Фьялар уселся поудобнее и терпеливо дожидался возобновления работы грибного мозга, параллельно отслеживая отпечатки боевой техники улиток по ту сторону переборки. Троица боевых машин не смогла засечь поле преломления Сияющих и удалялась, уходя вдоль стены всё дальше. Либо улитки были уверены, что демоны могут проходить сквозь стены, и ищут его там, в соседнем отсеке, либо где-то дальше есть проход, достаточно крупный для проникновения в химический цех столь массивной техники. Штатный люк в переборке улитки проигнорировали, видимо, он то ли не открывался вообще, то ли не открывался перед улитками в частности.

– Странно. – Юко возобновило мыслительную активность, и зелёный початок распустился обратно в букет, выдвигая из-за псевдобутонов четвёрку стебельков с чёрными глазками. – Я всё ещё живо! Господь не убил меня за это ужасное преступление. И не изгнал тебя. Значит, Великий Господь не такой уж великий. – Существо на мгновение задумалось: – Если я помогу тебе убить Господа, что мне за это будет? Какова награда?

– Тебе точно будет нужна награда посреди всей этой убогой свалки, которая после уничтожения превратится в груду нерабочего металла? – уточнил Фьялар.

– Системы жизнеобеспечения во Чреве Господнем прекратят функционирование в час смерти его! – задышало существо, усиленно соображая. – Иссякнут шины энергопитания, и закончится воздух… потом замёрзнет Океан Господень вместе с Немрущими… На них бы я посмотрело… Говорят, у них полно сказочных богатств!

– Как хочешь. – Фьялар равнодушно кивнул. – Отведу тебя к этим Немрущим.

– Нет-нет! – торопливо вздохнуло Юко. – Я не умею жить в воде! Для этого нужно водолазное снаряжение, не хочу прожить в водолазном снаряжении всю жизнь! Какие ещё есть варианты награды?

– Вариант один: я отвезу тебя на живую планету вместе со всеми остальными.

– Получается, что помогать убивать Господа буду я, а награду получат все?! – опешило существо. – Даже эти тупые улитки, которые хотели отобрать у меня трансформатор?! Несправедливо!

– Чего же ты хочешь? – Даарийский ветеран с любопытством изучал чахлые энергопотоки Серого существа.

Гены алчности и эгоизма Серой Расы почувствовали возможность наживы и требовали от носителя урвать кусок покрупнее, желательно выторговать цену побаснословнее. Разум же подсказывал существу, что любые богатства внутри мёртвой стальной коробки бесконечных размеров быстро станут бесполезными, а специфики жизни в так называемых райских землях никто не знает, и непонятно, что же попросить, чтобы не оказаться в дураках.

– Демоны хитры, – обиженно продышало Юко, – им ничего не стоит обмануть простых смертных. Ты хочешь вынудить меня продать тебе душу бесплатно!

– Даже не знаю, что больше тебя расстроит, – вздохнул Даарийский ветеран. – Тот факт, что мне не нужна твоя душа, или тот, что я не демон.

– А кто же ты? – недоверчиво выдохнуло существо.

– Я – Сияющий. – Фьялар вложил в сознание Юко мыслеобраз, объясняющий суть Расы Сияющих, а заодно и суть Потрошителя планет класса «И-Мир». – А ты находишься внутри премерзкого механизма, который мы уничтожим в любом случае. Всех, кто при этом выживет, мы переместим на подходящую планету.

– Ну всё правильно – ты демон! – уверенно вдохнуло существо. – Твоё описание очень похоже на древние басни, рассказывающие о войне Людей и Демонов в далёкой древности! Чтобы сразить демонов, Господу потребовались рабы во Чреве своём! И тогда поглотил он грешников, кои не уверовали в него, и так далее. Грешников было много, поэтому Господь поглотил десять планет! Недостойные давно вымерли, а праведники уцелели и бла-бла-бла! О! Я поняло, какую награду хочу! Хочу отдельную райскую землю для себя! Я сделаю там свою грибницу и стану Матриархом!

– Не пойдет, – возразил Сияющий. – Эта уродливая гадость, внутри которой вы живёте, не стоит двух планет. Она вообще ничего не стоит. Поэтому мы высадим вас всех на одной живой Земле. И её, кстати, ещё предстоит найти, это тебе не запчасти в куче металлолома собирать, живые планеты – редкость, и обычно они заняты. Поэтому могу пообещать тебе максимум отдельный материк, если ты действительно хочешь жить в одиночестве.

– Хочу! – немедленно согласилось Юко. – Мне никто не нужен! Навыпускаю спор и со временем у меня будет своя грибница! А что такое отдельный «материк»? Это отдельный отсек? Тогда я хочу два! Отсек большой, но этого мало!

– Материк – это примерно вот так. – Фьялар отправил существу мыслеобраз.

– Вау! – продышало Юко. – Материк в тысячу раз больше, чем отсек!!! Я согласно! А электропитание у меня будет? И водоснабжение? Отдельное от всех, чтобы можно было продавать остальным излишки!

– С электропитанием что-нибудь придумаем, – пообещал Фьялар. – А вот вода на живой планете общая для всех.

– Как-то не особо выгодно, – принялось торговаться Юко. – А если кто-нибудь захочет отобрать у меня материк? Я хочу супероружие! Чтобы использовать его в целях самообороны!

– Не хочешь – дело твоё. – Даарийский ветеран потерял интерес к беседе. – Я найду кого-нибудь другого. Может, твои брюхоногие приятели согласятся. Они как раз нас ищут. Уже едут сюда на каких-то боевых машинах, пылая решимостью за километр.

– Протонные танки! – испуганно подскочило существо. – Я согласно на отдельный материк и энергоснабжение! Где надо расписаться кровью?

– Нигде, – успокоил Юко Фьялар. – Устного согласия достаточно. У нас хорошая память. Все твои слова фиксируются, и после уничтожения Потрошителя полный образ нашей беседы будет занесён в архивные Скрижали.

– После? – Существо вновь задумалось. – А если улитки убьют тебя? У них есть три протонных танка! Тупые дебилы, чуть что, залазят в них и начинают палить по всему, что движется! Протонная пушка может развоплотить демона, я, если что, в курсе!

– А вот я, если что, нет! – поддразнил существо Сияющий. – Сейчас заодно и посмотрим, на что они способны. Не переживай, если меня убьют, ты автоматически освобождаешься от всех обязательств. И у тебя остаётся трансформатор.

– Тогда лучше давай спрячемся! – Страха в дыхании Юко становилось всё больше. – Здесь, у Переборки Господней, слишком светло! Нас видно издалека!

– Нас не видно вообще, – лениво возразил Даарийский воин, поднимаясь. – Советую не отходить от меня дальше двух шагов. Твои приятели уже исхитрились провести свою технику в этот отсек, несмотря на задраенные люки.

– Там есть дыра, в которую пролезет танк! – Существо протянуло вдаль псевдолепесток и отрастила из него указующую ложноножку. – Она в Переборке Господней, которая отделяет ядовитый путь от территорий улиток!

– В переборке Потрошителя можно пробить дыру? – усомнился Сияющий. – Я думал, металл Высокомерных так просто не пробивается.

– Так и есть! – подтвердило Юко. – Переборку ничего не берёт, кроме протонной пушки танка! Но за это Господь карает смертью!

– То есть раньше у улиток было четыре танка, а теперь три танка и одна дыра в переборке? – предположил Даарийский ветеран.

– Откуда ты знаешь?! – изумилось существо и тут же озарилось догадкой: – Ты использовал демонические способности! – Вдали послышался шум приближающейся техники, и Юко проворно спряталось за ногу Сияющего: – А ты высокоуровневый демон или обычный? Ты можешь покарать этих дебильных улиток за то, что они возжелали убить нас?

– Я поступлю эффективнее, – заверил существо Фьялар. – Я отравлю их сознание сомнением. Это будет интересно и без лишней огласки.

– Лучше просто убей их! – свирепствовало из-за его ноги существо, обжигая приближающиеся танки угрожающим взором четырёх глазных стебельков. – Пусть остальные дрожат от ужаса при одной только мысли о том, что могут встретиться с Юко, которое служит великому и ужасному демону!

– Пока убивать никого не будем, – остудил пыл существа Даарийский ветеран. – Нам огласка не нужна, зачем устраивать дополнительные трудности на пути? Одиннадцать тысяч километров пройти предстоит!

– Сколько?!! – Глазные стебельки Юко встали дыбом. – Зачем идти так долго?! Ты же демон, ты можешь телепортироваться куда угодно!

– Я дороги не знаю. – Фьялар подал импульс на Кристалл Поиска и отыскал вибрации средств связи улиток. – Ты отведёшь меня к сердцу Потрошителя, а дальше я разберусь сам.

– Капец! – обалдело существо. – Вот это я попало… Одиннадцать тысяч километров пилить… Это же половина пути через Чрево Господне! Сколько же мы будем добираться?

– Быстро, если покажешь путь, которым можно лететь. – Даарийский ветеран встроился в несущую частоту переговорных устройств моллюсков. – А пока помолчи.

Протонные танки двигались к месту пленения улитками Юко, стараясь удерживать боевое построение углом вперёд. Следом за ними ползло не меньше сотни пехотинцев в ржавых доспехах поверх собственных раковин, в мутных от грязи гермошлемах и с угрожающего вида исцарапанным тяжёлым оружием на шлейках. Двухметровые танки оказались похожи на своих хозяев, напоминая сшитых из ржавой брони улиток, узких, длинных и высоких. Благодаря этому техника моллюсков имела неплохую проходимость, что позволяло ей протискиваться среди ржавых дебрей гигантских конструкций химического цеха. Истекающие от них потоки техногенной энергии свидетельствовали об ужасном техническом состоянии донельзя обветшалых механизмов, но сами протонные излучатели имели вполне работоспособные кондиции. Множество мелких диссонансов в работе их электронно-механических узлов указывало на то, что воинственные моллюски раз двести заменяли полностью изношенные фрагменты на добытые всевозможными способами запчасти, добиваясь сохранения боевых качеств оружия. Всё это несколько не сочеталось с эпитетом «тупые улитки», но Фьялар не стал выяснять, кто же лучше разбирается в местной проржавевшей инженерии, споровые или брюхоногие.

Даарийский ветеран встроился в чахлые энергоконтуры танковых экипажей и приступил к биоэнергетическому воздействию на органы чувств. Несколько мгновений устаревшие системы личной защиты сопротивлялись атаке, но долго противостоять боевым технологиям Сияющих не смогли.

– Демон среди нас!!! – истерично завибрировал канал связи улиток. – Он сожрал головной танк и смотрит прямо на меня!!! Открываю огонь!!!

– Что ты несёшь, идиотко?! – опешил кто-то в ответ. – С нами всё норм! Куда ты собралось открывать огонь?!

– Я тоже вижу демона! – вклинился доклад пехоты. – Он пожрал правый танк! Повторяю! Правого танка нет, вместо него демон! Он нацеливает на меня лазерную турель! Разомкнуть строй!!! Огонь! Огонь!

– Какой ещё огонь?! Прекрати стрелять по нашему танку, тупицо! Бесово дерьмо! Демон в тылу! Он среди пехоты! Это он стреляет по нам! Разворачиваюсь для атаки! Прошу помощи!

– Вы там что, грибов объелись?! Тут нет демона! Куда ты разворачиваешься?! Своих перебьёшь нафиг!!!

– Заткнись, демон! Тебе не обмануть меня!

– Вижу второго демона! Он сидит на левом танке! Аааа!!! Третий демон сзади нас!

– Я тоже вижу его! Огонь по головной машине! Огонь! Он пожрал головной танк!

– Да никто нас не пожирал! Танк в порядке! Что там у вас происходит?! Где цель?!

– Сзади! Сзади! Демоны сзади! Рассыпаться! Уходить под прикрытие танков!

– Правый фланг пожрали демоны! Их становится больше с каждой секундой! Прошу помощи! Прошу помощи!

– Нет там никого! Только свои! Демоны на левом фланге, тупицо!

– Само ты тупицо, идиотко! Мы на левом фланге, здесь чисто! Демоны прямо у тебя за спиной! Ползи!!!

– Система опознавания «свой-чужой» запрещает вести огонь по демонам! – панически верещал кто-то из танкистов. – Не могу выстрелить в демона! Он ползёт прямо на нас!

– Прямо на вас ползу я! Демоны повсюду! Прикройте меня!

Фьялар аккуратно подделал вибрации одного из танкистов и завибрировал в улиточный эфир:

– Всем прекратить огонь! Танкам – стоп! Мы так перебьём друг друга!

– Демон в эфире! – завопил кто-то. – Он пытается заставить нас сдаться!

– Нафига мы ему нужны?!! – вещал Даарийский ветеран. – Одумайтесь, болваны! У нас протечка систем защиты дыхания! Мы испытываем массовые галлюцинации! Перестаньте стрелять и сообщите в эфир, кого конкретно убили демоны?!

На мгновение в эфире наступила тишина, потом кто-то неуверенно заявил:

– Потерь не наблюдаю… Но демон стоит прямо передо мной! Приближаюсь!

– Ты приближаешься ко мне, дуро! – перебил его кто-то ещё. – Я не демон! Протри усики, если не чувствуешь!

– Кто ещё видит демонов? Поднять хвосты!

– Я только что видело, как демон поднял хвост!

– Бесово дерьмо! Нас и вправду глючит! Когда в последний раз менялись фильтры?

– На прошлой неделе! Это была новая партия! Мерзкие уродливые грибы! Они продали нам подделку!

– Всем перевести оружие в походное положение! Возвращаемся на базу! Не обращать внимания на демонов! Дома разберёмся, что это за хрень с фильтрами!

Протонные танки развернулись и двинулись обратно. Следом за ними поползли пехотинцы, нервно озираясь и опасаясь приближаться друг к другу.

– Демон ползёт рядом со мной… – громким шёпотом завибрировал кто-то.

– Не обращать внимания! – резко перебили его в ответ. – Это галлюцинация!

– Точно? А то уж очень похож…

– Абсолютно точно! – Кто-то из офицеров улиток придал своим вибрациям властную и уверенную в себе модуляцию. – Демоны не могут ползать, у них ноги, они ходят! Мы отравились! Необходимо срочно покинуть ядовитый путь! Кто-нибудь ещё видит демонов?

– Так точно! Я вижу! Один из демонов сидит возле Переборки Господней и смеётся над нами! Рядом с ним какое-то споровое! Оно тоже смеётся!

– Я же сказало – нас глючит! – с заметным облегчением выдохнул офицер. – Я тоже их видело! Настоящий демон сожрал бы споровое и попытался бы сделать это с нами! А мы все живы, и останков спорового нигде нет! Нам всё это привиделось! Надо выставить торговую претензию грибам и впаять им штраф за некачественный товар!

– Бесово дерьмо! Я же говорило, что демонов не существует! Столько проблем из-за каких-то дурацких фильтров! Тупые грибы! Ненавижу!

Возмущающиеся улитки скрылись в полумраке ядовитых паров, и неровное подвывание убитых танковых двигателей стихло вдали.

– Офигеть! Вот это сила! – Юко выпрыгнуло из-за ноги Фьялара, возбуждённо дыша от нахлынувших эмоций. – Я никогда такого не видело! Вот это коварство! Ты точно высокоуровневый демон! Как запросто ты завладел их примитивными мозгами! Я тоже так хочу! А можно мне такое умение вместо отдельного материка? Тогда бы я осталось в своей грибнице и сделалось бы Президенто!

– Тебе так не суметь, для этого необходимо быть демоном, – разочаровал существо Сияющий. – Не печалься, тебе бы всё равно не понравилось быть одним из нас. У нас нельзя стать ни Президентом, ни Матриархом, и денег нет.

– Тогда лучше отдельный материк! – мгновенно приняло решение Юко. – Что мы будем делать теперь? Пойдем к Сердцу Господню? Можно, возьму мой гравилёт? Он развивает приличную скорость.

– Возьми на всякий случай, – разрешил Фьялар. – Пригодится.

– Только он спрятан возле норы, ведущей в ядовитый путь со стороны территории улиток, – с огорчением вдохнуло существо. – По-другому было не пройти, тупые улитки нагнали сюда целую толпу патрулей! Ты поможешь мне забрать гравилёт? С таким демоном, как ты, я сделаю это запросто! Если что, снова захватим их мозги!

– Показывай дорогу. – Могучий Даарийский ветеран со вздохом покачал головой.

Глава десятая

– Счастливы видеть вас на нашей скромной станции, Могущественный Анне! – Упитанный дежурный врач секретного стационара подобострастно склонился в поклоне, масляно поблёскивая чёрными глазами, лишёнными зрачков.

– Могущественная Анне! – недовольно огрызнулась Бессмертная Еви, покидая распахивающуюся камеру хранения аватара Бессмертия. – Вы же доктор, не так ли?! Должны понимать показания медицинских приборов!

– Простите великодушно, Могущественная! – Врач пришёл в ужас, живописуя в воображении последствия столь неряшливой ошибки. – Ни в коем случае не хотел оскорбить вас! Монитор биологических фаз не был включён персоналом предыдущей смены! Больше такого не повторится! Простите, молю вас!

Встроенный в аватар Бессмертия детектор лжи Высших Сил показывал, что толстый врач врёт и никто, кроме него самого, в халатном отношении к работе виноват не был. В другое время Бессмертная Еви организовала бы его ликвидацию в эту же секунду. Никакой докторишка не стоит и сотой части аватара. Это уникальное оборудование, планетоид Бессмертия берёт за его изготовление целый сонм ультрадорогих компонентов, многие из которых не в каждой солнечной системе встречаются. Даже если продать на органы этого жиртреста со всей его семьёй, вырученных средств не хватит на компенсацию ущерба, который может быть причинён Бессмертному в случае выхода из строя аватара Бессмертия в силу нарушений условий хранения или иной халатности.

Поэтому среди Бессмертных бытовало негласное правило уничтожать потерявших страх медиков, замеченных в нерадивом отношении к своим обязанностям. Это лишний раз повышало градус ответственности среди вспомогательного медицинского персонала и заодно позволяло избавляться от лишних свидетелей. Ведь главный козырь Бессмертного – это его анонимность. Ты бессмертен лишь до тех пор, пока никто не знает, где ты прячешь свой планетоид. Иначе конкуренты сожрут тебя мгновенно, и никаких Сияющих с их жуткими Боевыми Асами не понадобится. Что бы там себе ни думали наивные новички, а главные враги Бессмертного – это сами Бессмертные. Никто не упустит шанс избавиться от столь влиятельного «партнёра» и заполучить освободившуюся сферу влияния себе любимому. Как гласит древняя мудрость Серой Расы: «Защитите меня от моих друзей, а от врагов я защищусь сам!»

Для сохранения своего инкогнито за полтора миллиарда лет существования Бессмертных ими были придуманы различные способы. Самый простой и эффективный – это наличие множества аватаров, разнесённых по ключевым точкам своего влияния. Переключаться между аватарами можно практически мгновенно, от расстояния это совершенно не зависит, и плюсы очевидны даже новичку: не надо рисковать, гоняя свой планетоид туда-сюда, и никаких затрат на ноль-переходы и прочее. Планетоид висит себе, надёжно спрятанный, а Бессмертный путешествует из аватара в аватар и остаётся неуязвим. Всего-то забот – единожды доставить в нужные точки требуемое количество аватаров своим ходом. Да, это потребует космического перелёта, гиперпрыжка, ноль-врат и прочее, то есть займет какое-то время, быть может, даже продолжительное. Но сделать это требуется всего один раз, а Бессмертному спешить некуда по определению.

Но если аватар Бессмертия, находящийся внутри планетоида, обслуживается автоматикой последнего, то вдали от такового за отключённым аватаром необходимо следить самому. Ведь если ты прямо посреди улицы переключишься на другой аватар, находящийся где-нибудь на космическом корабле, и воодушевлённо помчишь внутри него развивать бизнес на просторах космоса, то первый аватар попросту рухнет там же, посреди улицы. И будет лежать посреди неё до тех пор, пока ты не вернёшься или что-нибудь с ним не случится.

А случиться с ним может много чего. Например, он совершенно случайно потеряется. Особенно когда одновременно с этой неприятной случайностью где-то неподалёку оказывается, тоже совершенно случайно, табун секретных агентов твоих заклятых партнёров. После такой пропажи аватар обычно либо исчезает навсегда, либо обнаруживается где-нибудь в пространстве Сияющих, куда его отправила та самая случайность. Воинская каста Сияющих очень быстро обнаруживает появление низкоэнергетической Сущности внутри пространства высоких энергий. А в воинской касте Сияющих, как известно, всегда найдётся какой-нибудь маниакально настроенный Боевой Ас. Впрочем, других Боевых Асов у Сияющих не бывает.

Потому что Ас – это высокоэнергетическая Сущность, достигшая предела своего развития в рамках четырёхмерного слоя Вселенной. Никакого смысла находиться здесь для таковой Сущности больше нет. Любой нормальный здравомыслящий индивид это понимает и потому, если бы развился на максимум, не стал бы задерживаться здесь ни на секунду, дабы впустую не тратить время. Кроме Сияющих. Эти так помешаны на своём Единстве, что у них даже Асы сидят в текущем слое Вселенной тысячами лет. Но если Асы гражданских каст с нулевой выгодой для себя убивают время, занимаясь обучением следующих поколений и выполнением всевозможных операций максимального уровня сложности, то Боевым Асам тут делать нечего от слова вообще.

Всё, на что способен Боевой Ас, это убивать всех подряд крупнооптовыми партиями да ноль-переходы открывать. Обе эти способности, использованные одновременно, и несут в себе угрозу существования Бессмертному. Потому что Боевой Ас при личном контакте способен почувствовать тень, отбрасываемую лучом высокомерного коннекта, соединяющего планетоид Бессмертия с аватаром Бессмертного. Почувствовав тень, Ас мгновенно вычисляет местонахождение планетоида и, естественно, столь же мгновенно открывает к нему ноль-переход со всеми вытекающими отсюда последствиями. Отбиться от Боевого Аса планетоид Бессмертия не способен.

Если быть полностью точным, то сделать это вообще никто не способен. И не столько из-за того, что Боевой Ас прилетает к тебе на сверхмощном боевом корабле Сияющих, который имеет запредельные показатели живучести и огневого поражения. Уничтожить можно любой корабль, всё зависит лишь от количества вложенных в уничтожение средств. Проблема в том, что ещё раньше, чем твои войска уничтожат Боевого Аса, Боевой Ас уничтожит себя сам. Ибо, как уже было сказано выше, делать ему в данном слое Вселенной давно уже нечего – это раз, и он ничего не умеет делать, кроме как убивать, – это два. Поэтому он сотнями лет изнывает от скуки в ожидании возможности убить себя максимально эффективно с точки зрения нанесения урона противнику. Не важно какому, лишь бы был позначительнее.

Иными словами, чем бы ты ни защищал свой планетоид, как только Боевой Ас до него доберётся – конец планетоиду и твоему Бессмертию вместе с ним. Потому что оголтелый маньяк если увидит, что просто пальнуть из всех стволов есть процедура, недостаточная для разрушения планетоида Бессмертия, то с превеликим удовольствием взорвёт себя вместе с ним. А о разрушительной силе, сопровождающей процесс добровольного перехода Аса Сияющих из атомарного состояния в волновое, умные люди прекрасно осведомлены ещё со времён Первой Всеобщей. А все остальные – со времён Второй.

Именно в связи с непреодолимо высокой разрушительной способностью Боевых Асов никто не занимается ерундой, оснащая свой планетоид Бессмертия изобилием всевозможных пушек. Потому что от Боевого Аса всё равно не спасёт, а от остальных врагов надо защищаться не пушками. Только идиот будет рисковать в бою столь уникальным сокровищем, а идиоты Бессмертными не становятся. Когда речь идёт о сохранении планетоида Бессмертия, самый удачный бой – это тот, в который ты не вступила. Если твои конкуренты обнаружат твой планетоид, они уничтожат его, что бы ты ни делала, это лишь вопрос времени. Бессмертная Еви отлично знает это, ибо за полтора миллиарда лет избавлялась от конкурентов самыми разными способами. В том числе даже при помощи кражи аватара.

Если вдруг твоим шпионам удалось выяснить, где конкурентка хранит неактивный аватар, его можно выкрасть, погрузить на звездолёт и отправить в пространство Сияющих. Желательно очень быстро, так что лучше всего использовать ноль-переход. Мгновенное перемещение на столь колоссальное расстояние обойдётся недёшево, но что такое деньги для Бессмертного? Истинный Бессмертный в этом плане подобен Сияющим, только полностью наоборот. Сияющих величина расходов не остановит, потому что у них нет денег в принципе. Бессмертного величина расходов не остановит, потому что денег у него бесконечное количество. Если ты не способен генерировать суперприбыли, долго твоё Бессмертие не продлится – это аксиома, проверенная полутора миллиардами лет существования Бессмертных. Так что лучше потратиться и отправить аватар конкурента Сияющим задорого, зато быстро.

Сияющие должны обнаружить его как можно быстрее, чтобы с той самой секунды один из их Боевых Асов постоянно таскал аватар с собой. И если твой конкурент окажется столь недальновиден, что по привычке или по запарке переключится на данный аватар, даже не проверив, где тот находится, то нет смысла объяснять умным людям, что произойдёт дальше. Сейчас, по прошествии полутора миллиардов лет, все уже в курсе данного трюка, старого, как мир. А поначалу кое-кто попадался. Но торопиться списывать его со счетов не стоит, ведь, как известно, всё новое – это хорошо забытое старое. Сейчас все Бессмертные, кому хватило интеллекта выжить после Второй Всеобщей, проведут семь проверок аватара, прежде чем один раз его активировать. Но рано или поздно кто-нибудь расслабится либо появятся неопытные новички – в общем, беречь свои аватары всегда полезно.

И не только потому, что конкуренты могут подбросить их Сияющим. От обычных смертных хлопот ещё больше. То его сдаст на запчасти кто-нибудь очень любопытный или очень предприимчивый, приняв за дорогостоящего андроида или за аватар обычных технологий. То по аналогичным причинам разберут и, соответственно, уже никогда не соберут обратно инженеры какого-либо местечкового технологического гиганта, которым аватар продали ушлые мошенники под видом промышленного шпионажа за конкурентами. Или просто сломают какие-нибудь идиоты, потому что им так захотелось. А ещё аватар может прийти в негодность от длительного бездействия, если много лет находился без работы, и испортиться из-за затянувшихся на годы ненадлежащих условий хранения. Последняя пара факторов, в этом Бессмертная Еви была почти уверена, является искусственно созданной проблемой. Вряд ли машинерия Высокомерных Тёмных может испортиться от бездействия. Скорее, это такой способ заставить Бессмертного активнее пичкать планетоид редкими ресурсами.

Резюмируем: для того чтобы аватары Бессмертия, разнесённые Бессмертным по разным ключевым географическим точкам своих интересов, всегда пребывали в состоянии готовности и безопасности, их необходимо не только проверять перед активацией, но и соответствующим образом хранить. Для этих целей Бессмертные устраивают специализированные стационары, как правило, медицинские. Потому что медицинское учреждение в стереотипах толпы обычно занимает достаточно трепетное место, и поднять на него руку осмелится не каждый. Глупо не пользоваться этим активно.

Людям свойственны переживания за собственную жизнь. Инстинкт самосохранения есть даже у Сияющих, хоть многие считают это утверждение спорным. Но речь сейчас не о Сияющих. У других Светлых он точно есть, а у Тёмных выражен ярко и качественно. Жить хотят все, поэтому один из лучших бизнесов – это бизнес в сфере здравоохранения, и элита любой цивилизации, даже зачаточной, быстро приходит к выводу, что цены на здравоохранение не могут быть низкими. Ибо это золотое дно. Людишками, трясущимися за свой кошелёк и своё здоровье, управлять гораздо легче, чем людишками, трясущимися только за здоровье. Цены на лечение – эффективный рычаг и в системе социального управления, и в системе извлечения прибыли.

Но смертные постоянно норовят урвать от пирога своих хозяев и потому стремятся пролезть хотя бы на краешек тёплого места. Как только медицина начинает приносить хорошие деньги, то количество медиков устремляется в рост подобно грамотно надутому финансовому пузырю. Все хотят зарабатывать большие деньги. Но сам принцип существования денег основан на том, что их не может быть много у всех. Иначе деньги потеряют смысл и финансовая система рухнет. Никто ведь не захочет работать, если де