Book: Мертвые миры



Мертвые миры
Мертвые миры

Константин Муравьев

Перешагнуть пропасть: Мертвые миры: роман

Серия «Современный фантастический боевик»

Выпуск 172


Мертвые миры

Оформление обложки Бориса Аджиева


© Константин Муравьев, 2019

© ООО «Издательство АСТ», 2019

Глава 1

Какой-то из мертвых миров

Неизвестный мертвый мир.

Болото

«Ну что за непруха такая», – сам у себя спросил я, отплевываясь от той грязи, что попала мне в рот. Выныриваю и осматриваюсь кругом.

М-да. Ну, том, что я где-то в темных мирах, можно не сомневаться. Уж больно тут высокая насыщенность и плотность энергии хаоса.

Благодаря воспоминаниям моих противников, я наконец достаточно сносно разобрался в той классификации миров, что они использовали.

Нижние – это царство энергии хаоса, и чем ее больше, тем мир считается более темным. И это самые опасные миры. Худшими из них, как я понял, в этом отношении были как раз те самые мертвые миры, родом откуда и был тот демон. Это царство чистой энтропии, или, как ее тут называли, магии смерти. Хотя, по мне, так это наиболее концентрированный тип энергии хаоса. Но тут не мне судить, все же классификацию разрабатывал не я.

Дальше по градации шли срединные миры. Это царство смешения упорядоченных и хаотичных энергий и стихийной магии. Тут не так много естественных источников темной и светлой энергии, это если говорить о магии в понимании местных; если же судить категориями Иилы и ее соотечественниц, то это хаос и идеальный порядок. Ну и плюс это набор различных элементарных энергий, их тут считают стихийными. Огонь, вода, земля, воздух – это основные. Но кроме того, есть еще три дополнительных основных направления, которые не относят ни к стихиям, ни к энергии хаоса или порядка, это такие понятия, как жизнь, дух и разум. Дальше идет их полное смешение, в котором сам черт ногу сломит.

Ну и на последнем этапе идут уже верхние миры.

Это царство светлых энергий и чистого порядка. Эти миры по идее считаются чуть ли не самыми безопасными и желанными. Все бы хотели оказаться и жить там. Только вот какое дело: видел я этих светлых, те же архангелы, с которыми нам пришлось схлестнуться на Тирии. И там я прекрасно видел, что от тех же архидемонов их, кроме энергетического наполнения, совершенно ничего не отличает. Вот и думайте о том, кто же там должен обитать.

Последними были нейтральные миры, но это вроде как параллельная, вернее даже перпендикулярная ветвь развития, и в них совершенно равномерно, лишь с разной концентрацией от мира к миру, переплелись все энергии. Это и создает тот нейтральный тип энергии, как о нем говорили местные жители, или нулевой потенциал, как решил для себя считать я.

Так что благодаря этим своим знаниям я достаточно точно определил, куда же меня занесло. Плюс еще и навигатор выдал какие-то координаты, карту и не слишком произносимое название этого мира. Правда, он не смог этот мир никак соотнести с той градацией миров, что сформировалась у меня в голове благодаря полученным знаниям, но тем не менее я все же решил считать, что попал куда-то в нижние миры.

И вот сейчас я барахтался в этом болоте. И это мне еще повезло, что сразу после падения в него я на автомате переместил все более или менее полезное и ценное в пространственное хранилище, включая и мои доспехи с оружием. Даже тот рюкзак, что все время висел у меня за плечами для отвлечения внимания и большую часть времени оставался практически пустым. Тем не менее я и его перетащил, ведь и он мог пригодиться в будущем, хотя бы для того же банального отвода глаз.

К тому же, как только все это оказалось в хранилище, меня перестало с постоянной силой затягивать вглубь, и мне стало значительно легче двигаться.

В дополнение я избавился даже от одежды. По себе знаю, что так по болоту пробираться гораздо проще. Ничто не намокает и не тянет вниз.

Конечно, есть такая противная мелочь, как различные присоски-пиявки и мелкий гнус, но придется потерпеть. Иначе на болоте я проведу гораздо больше времени, чем мне бы хотелось.

Так что сейчас я полз вперед, загребая под себя тягучую и плотную грязь, при этом постоянно отплевываясь от той слизи, что попадала мне в рот.

«Ну и болото», – уже в который раз подумал я, продираясь, проползая еще на пару шагов вперед.

Повезло еще, что это болото оказалось достаточно плотным, а не какой-нибудь жидкой кашей, которая не смогла бы удержать мое тело на поверхности и не дала бы плыть в нем.

Я хотел воспользоваться той своей способностью, что позволяет мне чувствовать себя как рыба в воде, только вот тут она оказалась бесполезной. Хватило меня и моей способности чуть меньше чем на пятьсот метров продвижения по этой затопленной низине. И сейчас я ждал, пока она восстановится и это позволит мне воспользоваться ею еще раз.

Так что сейчас пришлось мне ползти на животе, превратившись в такого вот всего облепленного грязью и мусором червяка. Так я и пробирался уже что-то около часа, когда почувствовал нарастающую опасность и угрозу, двигающуюся в моем направлении откуда-то снизу.

До берега оставалось чуть менее трехсот метров. И мою способность активировать повторно не получилось. Почему-то тут она срабатывала, только если была восстановлена полностью.

«Надо быстрее выбираться, – понял я, – а то на болоте я останусь совершенно беззащитен».

И это было правдой. При такой вязкости и плотности грязи я не смогу наносить уверенные удары под ее поверхностью, тогда как для моего противника это, похоже, не является особым препятствием.

«Вперед, – подопнул я себя мысленно и с остервенением пополз вперед, при этом думая: – Как бы хорошо было оказаться сейчас на бережку».

И только сейчас до меня дошло, а зачем я вообще ползу… Никак не могу перевести свои магические знания на уровень умений и особенно способностей. Хоть их теперь и не отнимешь, но вот навыка и привычки работы с ними у меня не выработалось. А потому, закинув метку на ближайший берег, я командую себе «прыжок». Проходит одно мгновение, и я оказываюсь на берегу.

Но что странно и непонятно, чувство опасности не ушло. Оно только усилилось.

Непонятно. И потому я быстро сканирую окружающее меня пространство.

Ага. Буквально через несколько мгновений в десятке метров от себя я заметил, что в толще болота ко мне пробирается кто-то огромный, по своей форме напоминающий слизняка. И что было странно, когда я был далеко от берега, он был там же. А сейчас находится у берега. И я был уверен, что эта опасность и страх исходят от одного и того же существа.

«Надо бы валить отсюда», – решил я и вновь активировал «прыжок». Но не тут-то было, вместо выбранной точки, которую я закрепил на каком-то холмике, в лесу, меня опять забросило в болото.

Черт, черт! В этот раз я воды и грязи наглотался гораздо больше, чем в тот момент, когда выпал из портала.

Проверяю навигатор и карту. Были тут, опасность оставалась тоже тут, и пока я ее не чувствую. Но перенесся к берегу, и сразу же опасность проследовала за мной, будто на поводке. Значит, маршрут мне необходимо проложить туда, где я наиболее быстро и безопасно смогу выбраться из болота.

И я сразу передаю навигатору необходимое задание на построение маршрута. Но карта повела себя странно. Она вновь подсунула мне тот самый, уже пройденный мною, путь, а главное, попасть я должен был в то же самое место, где меня поджидал неизвестный монстр.

«Не понял, – тупо спросил я сам у себя, – так это что, и есть самый быстрый из безопасных маршрутов?»

Но, похоже, так оно и было.

Мгновенно проверяю свою догадку, оценив уровень риска по другим участкам. И оторопело понимаю, что все это болото представляет собой одну сплошную ловушку, приготовленную уж не знаю даже и кем, но точно не тем самым слизнем, хотя и создана она, складывается такое впечатление, специально для них и их охоты. Так что подобные слизни, похоже, уже давно приспособились к местной аномалии, которая не позволяет корректно работать любому виду телепортационных площадок вблизи нее. При этом сама аномалия работает по принципу возврата того, кто пробует телепортироваться за пределы этого болота в произвольную его точку.

«Теперь хоть понятно, что произошло и что я не ошибся, – констатировал я. – Но вот прыжок в пределах самой аномалии был возможен. Я сам это проверил, переместившись на ее край».

Еще раз проверив конечную точку, прошептал:

– Повезло…

И только я это произнес, как опасность вновь подстегнула меня, чуть ли не кусая за пятки и заставляя опять активировать «прыжок».

«Вновь резкий и внезапный перенос этого слизня», – оценил я его появление, и тут речь уже не шла о передвижении. Слишком быстро он переместился ближе к центру болота. К тому же навигатор до миллисекунд смог воспроизвести картинку переброски жуткого слизня. Вот он еще где-то на болоте, а вот – он уже рядом со мной.

Тем временем сам я делаю обратный прыжок, который теперь использую как главное средство отступления и нападения, и оказываюсь у берега. Но не тут-то было. Слизень вновь рядом.

Так, быстро вперед, «прыжок» сейчас бесполезен. Если навигатор утверждает, что этот противник наименее опасен из тех, кто еще остался в болоте, то стоит все же принять бой.

С подобными слизнями я уже сталкивался. И я чувствую, как нарастает страх. Он движется в мою сторону. Но не пользуется «прыжком», как и я, видимо, знает о том, что дальше он переместиться не сможет.

«Странно, неужели он разумен, или это инстинкты? – подумал я. – Хотя это не имеет значения, надо начинать действовать».

Так же можно было сработать еще там, на болоте, но почему-то я решил поиграть в догонялки. Опять все тот же вопрос с магией. Я все еще не воспринимаю ее как неотъемлемую часть боя, хоть некоторые ее элементы уже сумел вбить себе в подкорку. Например, тот же «прыжок», но в несколько иной обстановке, или постоянное сканирование.

«Так, хватит рассуждать, вот он, идеальный момент», – тормознул я свои самокопания.

Слизень оказался как раз на участке напротив меня.

Щит… Щит… Все, он в коробочке. Накрыть его еще несколькими щитами. А теперь преобразовать тот водный объём, в котором я его зажал.

Ну ни черта себе, поразился я, наблюдая за тем, как сначала грязь начинает светлеть, а потом превращаться в полупрозрачную субстанцию.

Так. Слизень, судя по всему, еще жив. Тогда повторно накладываю три слоя щитов и повторное преображение. Жду еще немного, контролируя давление на силовой барьер и по необходимости укрепляя его.

Все. Готово. Монстр мертв. Ощущения целостности его структуры я не замечаю, ну а жизни там не чувствовалось и раньше. Только сгусток темной энергии с какими-то примесями.

А теперь обратное преобразование, и я не менее пораженно смотрю на силовой кокон, наполненный прозрачной жидкостью. Теперь я точно знаю, что она для меня полностью безопасна, даже больше. Она не просто безопасна, она обладает как целебными, так и восстановительными и тонизирующими свойствами. И ее у меня в силовом контейнере, который я создал из нескольких щитов, несколько сотен литров.

«Вот и то, где я смогу набрать воды, искупаться, отмыв всю налипшую на меня грязь, и выстирать свои вещи», – с удовольствием подумал я. Только вот приготовлю-ка я небольшую защиту.

И я раскидал несколько типов сигнальных сетей, в основном завязанных на энергии хаоса. Хотя тут бы более эффективно действовали плетения на основе энергии порядка. Только вот в этом была одна такая маленькая загвоздка. Подобные плетения тут будут светиться как маяк, и они больше привлекут к себе внимания, чем защитят.

Так что я решил не изгаляться и воспользоваться тем, что подкинули мне воспоминания демонов-магов.

«О, это подойдет», – решил я, правда тут же на берегу устраиваться не стал, а отошел от болота подальше, выбравшись из этой аномалии.

Странно выглядел мой поход. Идет что-то облепленное грязью с ног до головы, бормочет нечто невнятное себе под нос, а за этим бормочущим чудом, словно на веревочке, летит огромный такой куб воды.

Пришлось, правда, попетлять, ища те тропинки, где я смог бы пройти, не наломав деревьев. А так все прошло нормально. Я, пользуясь своей способностью по управлению силовыми полями, просто поднял этот куб над землей и пошел, контролируя способность одним из потоков сознания. Дальше нашел небольшой овраг, куда и спустился. После чего разделил весь объем воды на несколько неравных частей, которые пришлось разнести на отдельные летающие полупрозрачные кубы.

Один мне требовался для того, чтобы искупаться, второй я хотел использовать, чтобы постираться. Ну и последний… зачем пропадать полностью такому добру.

Не знаю, как такое получилось, но уверен, что при прошлом преобразовании такой чудодейственной водички я точно не создавал. Там была простая вода, чуть ли не дистиллированная.

А потому я решил часть ее залить в те фляги, что у меня были, благо в загашнике оказалось несколько из них, еще тех, что я унес со своего спасательного бота. Те, что изготавливали сполоты, и которые, попав сюда, не потеряли своих свойств.

Ну а остаток я собирался заморозить каким-нибудь плетением из арсенала Иилы и поместить в хранилище. Запас карман не тянет, особенно такой запас и такой карман.

Правда, мне пришлось слегка постараться. Оказалось, что даже у меня есть пределы, и чтобы контролировать сразу несколько десятков магических щитов, плюс еще при этом управлять несколькими силовыми полями, да еще и заниматься своими бытовыми делами, – для этого нужна сноровка. Не в плане того, что это сложно, а несколько непривычно.

Но я справился. И теперь, весь из себя такой чистый и довольный, я одевался в только что просушенное белье.

Я хотел было уже вылить воду в овраг, но решил кое-что проверить. И как и предполагал, повторная очистка воды, которую я провел еще раз, выдала такой же результат, как был у меня и в тот первый раз, когда я воспользовался этим преобразованием. У меня получилась хоть и кристально чистая, но тем не менее обычная вода.

«Ну все, – со спокойной совестью решил я, – теперь пора двигать отсюда».

И только я об этом подумал, как сработала «тревога». Ко мне кто-то приближался. И приближались они со всех сторон.


Мертвый мир. Лес у болота.

Некоторое время спустя

– Граф, – обратился один из следопытов к высокому и статному демону в темном доспехе, сидящему на боевом раккаре (боевой ящер, похожий на уменьшенную копию тираннозавра), – лазутчик поступил безрассудно. Никто бы и никогда не стал соваться в Великую Гиблую топь, но его это не остановило, и он как-то сумел пройти через нее, даже несмотря на болотных слизней, которые обитают вблизи наших берегов. Я уж не говорю о монстрах из центральной части болот или Гиблых земель, – и, немного подумав, невысокий демон, пожилой мужчина с очень морщинистым лицом и седыми волосами, но тем не менее крепким и поджарым телом и мощными руками, добавил: – Я, конечно, не могу этого утверждать, но или он невероятно умен и расчетлив, или до невменяемого везуч и глуп.

– А не может быть все проще… – Еще один демон, который сидел на таком же раккаре, что и граф, показал в сторону болота. – Может, тут есть какая-то тропа, о которой ты не знаешь?

И он вопросительно посмотрел на невысокого следопыта. Тот немного потоптался, думая, как ответить этому непонятному другу их господина, который так часто влезал с не очень уместными, а главное, не слишком рассудительными и разумными вопросами, но, еще немного помолчав, все же перевел свой взгляд с графа на его друга.

– Сеньоры, – наконец, ответил он, – идемте, я вам кое-что покажу. Только, – и он указал в сторону раккаров, – ваши верховые животные там не пройдут.

Граф вполне доверял своему слуге, тем более ему и самому было интересно, как кто-то смог пробраться на его ранее считавшиеся неприступными земли.

– Идем, – согласился он, резво спрыгивая со своего ящера. Его примеру последовал и друг графа, а также еще несколько демонов, из тех, что прибыли с ними. Слишком уж странную весточку передали графу прибывшие в замок вестовые, чтобы он ее проигнорировал.

«Со стороны Великой Гиблой топи кто-то проник» – это было все, что содержало то послание, но и этого было много.

С территории Империи Каранг на земли опального и взбунтовавшегося графа мог проникнуть лишь шпион или лазутчик. И болота были тем единственным направлением, которое сам граф считал наиболее безопасным. Тут его егерь и следопыт был прав.

Он даже представить себе не мог того безумца, что отважится лезть через Гиблые земли, а потом еще для полного счастья и удовольствия влезет в Великую Гиблую топь, которая как раз и являлась восточной границей графских земель. Но, как оказался, таковой нашелся. И если этот неизвестный смог преодолеть эту преграду, к нему стоило отнестись с должной осторожностью и опаской. Вот потому он и два десятка его воинов сейчас прибыли на эту границу его земель, имеющих не слишком хорошую славу.

Мало кто отваживался жить на этих землях – не только из-за постоянного прорыва сюда болотных монстров. В основном угрозу представляли образующиеся тут с непонятной периодичностью нестабильные аномалии, связывающие эту местность с Гиблыми землями, когда сюда прорывались орды различных тварей или, наоборот, целые селения исчезали с этих земель.



Единственным поселением, которое тут оставалось или, что вернее, было, являлась Восточная застава, которая стояла на самой границе большой защитной стены и открытых (свободных, как их называли те немногие, кто осмеливался в одиночку или небольшими группами селиться тут) восточных земель и являлась последним оплотом графских сил на этой территории. Ее гарнизон в основном и защищал эти земли от прорывавшихся сюда монстров.

Но вот поимка шпиона… это должен был сделать сам граф.

– Нам сюда, – дал о себе знать невысокий проводник, указывая куда-то в глубь леса, и хоть и казалось, что он непроходимый и непролазный, но граф прекрасно понимал, что стена леса тут не так широка и уже через пару десятков шагов они выйдут к Великой Гиблой топи.

И вот они, последние метры. Здесь и вправду лес обрывался очень резко.

– И что? – оглядевшись вокруг, посмотрел на проводника друг графа. – Что ты хотел нам показать?

– Это… – пожилой демон спустился практически к самому краю болота, указывая на какой-то непонятный смазанный отпечаток, слегка видимый на почве. Только вот он не слишком походил на след обычного демона.

– И? – все так же вопросительно продолжал смотреть на него этот непонятливый друг и советник графа.

– Тот, кто прошел сквозь топь, вышел тут, – уверенно ответил ему следопыт.

Даже граф в удивлении посмотрел на него и хотел что-то сказать. Но его опередил все тот же неугомонный молодой и считающий себя самым знающим советник.

– Не смеши меня, – произнес он, – прекрасно видно, что этот след мог оставить кто угодно, но только не кто-то, нам подобный. Это не след демона.

Пожилой следопыт покивал головой, как бы соглашаясь с ним. И вроде даже одобрительно посмотрев на него, он вдруг достаточно жестко и при этом уверенно посмотрел на графа, а не на его болтливого спутника.

– Все верно, – сказал следопыт, – это след не того демона, который пробрался сквозь болота, – и еще раз взглянув в глаза графу, добавил: – Это след слизня, который напал на пришельца, – после чего он оглядел уже всех и веско так проговорил: – И след этот ведет только на берег.

Сначала никто даже не понял того, о чем сказал сейчас следопыт. И только через некоторое время граф сообразил.

– Так ты хочешь сказать, что обратно в болото слизень не ушел? – Он вопросительно посмотрел на пожилого демона.

– Да, – подтвердил тот.

– Так он что, – всполошился спутник графа, нервно оглядываясь по сторонам, – все еще где-то тут, на берегу?

После его слов скривилось лицо даже у его друга.

– Жить на границе и не знать таких элементарных вещей, – пробормотал он, посмотрев на советника, после чего перевел свой взгляд на следопыта.

– Как давно он убил его?

– Не знаю, сеньор, – только и ответил следопыт. – Это единственный след, который мне удалось обнаружить, а по нему я могу сказать, что слизень выбрался из болота не больше трех часов назад. И это все.

Никому не нужно было говорить, какую угрозу может представлять демон, в одиночку расправившийся с болотным слизнем.

– Он, скорее всего, еще и маг, – произнес один из воинов графа, – ведь слизней можно уничтожить только плетением «Распыление». Но до того как его активировать, этого монстра надо как-то еще и сдерживать.

Граф кивнул, соглашаясь со своим бойцом, а потом и сам оглядел стену леса и болото позади себя.

– Ну, а шпион? Куда двинулся он?

– Не знаю, – честно признался следопыт и, под удивленный взгляд графа, пояснил: – За все время пребывания тут он не оставил ни единого следа. Будто тут прошел призрак, а не обычный живой демон.

– Но хоть что-то есть? – спросил у него граф, сам бы он не заметил даже этого следа, что нашел местный егерь.

– Если же предположить, что он не сразу рванет к вам, а постарается хотя бы разведать обстановку в округе, то можно сделать вывод, что он отправится на юг. Ведь на севере горы, и там практически невозможно перебраться через стену.

– Да, – согласился с ним граф. – Я бы и сам двинул на юг, а не сразу к заставе.

– Угу, – подтвердил следопыт, – а потому я думаю, что он все же пошел на север.

И он кивнул головой на тот след, что они только что рассматривали.

– Все же я склонен думать, что везением тут и не пахнет. Это очень расчетливый и опасный демон.

– Тогда идем на север, – скомандовал граф, указывая на стену леса.

Уже через несколько минут они двигались вперед. Повезло, что у них была пара заводных ящеров. Вот одного из них и выделили следопыту. Иначе бы его пришлось оставить. А преследовать лазутчика без него не имело смысла, это понимали все, пожалуй, за исключением советника графа, который иногда бросал в сторону пожилого демона злобные взгляды исподлобья.


Мертвый мир. Лес у болота.

Некоторое время спустя

– Граф, – резко подскакал к едущему впереди колонны демону один из его воинов, – там дальше кто-то раскинул магическую сеть. Я ее чувствую, – добавил он.

Граф кивнул и обернулся к вечно недовольному магу, которому просто претили такие вот вылазки и который предпочитал проводить большую часть времени в лаборатории замка, подготавливая различные свитки и артефакты. Но только он умел воспроизводить наиболее чувствительные поисковые заклинания. Сам же граф специализировался больше на боевой магии, хотя и он мог что-нибудь заметить. Но не в данном случае, это он проверил первым делом.

Вот его замковый маг выехал вперед и что-то прошептал себе под нос. Прошло несколько секунд, и он удивленно посмотрел сначала на графа, а потом и на следопыта.

– Я засек сигнальную сеть, очень необычное построение. Но нас бы она засекла, даже если бы я наложил магическую защиту. Очень интересная разработка. Понять бы еще, как это плетение работает.

Он на пару мгновений замолчал, погрузившись в свои мысли.

– Гунд, – окликнул его граф, возвращая к действительности, – что еще? Ты нашел, где засел шпион?

– Э-э… – слегка удивленно посмотрел на него не слишком собранный маг; да что уж кривить душой, маг был рассеянным демоном. – Ах да, – наконец он сообразил, по какой же причине находится тут, в чаще леса, вместе с боевым отрядом графа, – там никого нет… – только и ответил он и, немного подумав, добавил: – Или он умеет маскироваться так, что его просто так не засечь. Не знаю, но я сам его обнаружить не смог… – И он слегка пожал плечами, как бы говоря, что сделал все, что мог.

– И?.. – посмотрел граф на мага. – Как нам его найти?

Тот с удивлением поглядел на него в ответ.

– Да откуда же мне знать, я за всю свою жизнь не поймал ни одного шпиона, – вполне искренне произнес он и с недоумением стал переводить взгляд с графа на его людей. – Даже не знаю, что вам предложить, – повторил он.

– Он точно там, – стал размышлять граф, – иначе бы не стал устанавливать тут сигнальную сеть.

Демоны, слушавшие его, согласно закивали головами.

Неожиданно раздался голос следопыта, о котором уже все и позабыли, так как тут он им и вправду вряд ли смог бы помочь. Но, как оказалось, они рано сбросили его со счетов.

– Сеньор, – обратился он к графу, – а ваш маг сможет точно определить границы, покрытые сигнальной сетью?

Граф быстро перевел свой взгляд на мага, переадресовывая вопрос ему.

– Да, без труда, – спокойно ответил тот.

Следопыт кивнул головой в ответ и попросил:

– Тогда обозначьте зону, которую накрывает сигнальная сеть, на этой карте… – Он вытянул из своей небольшой котомки обычную карту, нарисованную на бумаге.

Маг подошел ближе, но потом перевел свой удивленный взгляд на пожилого демона.

– Так она обычная, не магическая? – несколько обескураженно спросил он.

– Ну, да, – только и ответил ему егерь. – Откуда тут взяться магической. – И он похлопал рукой по своей котомке.

– Но я не понимаю, где мы сейчас, да и вообще, где тут и что? – Маг потыкал рукой в карту.

– Сейчас… – Быстро подошел к нему следопыт и стал показывать, поясняя все словами: – Тут было болото. Тут я вам показал след. Так мы добирались сюда. Ну и тут сейчас мы.

– Хм, – протянул Гунд, – тогда это примерно вот так.

Он обвел небольшой квадрат карты.

– Точнее не скажу.

– А точнее и не нужно, – ответил ему следопыт и обернулся в сторону графа. – Я знаю, где может быть лазутчик.

Он подошел чуть ближе к ящеру графа и стал показывать на карте.

– Тут есть овраг, и если он где-то и смог укрыться на этом участке, то именно там.

– Хм, – протянул граф, – и как бы нам тогда его не спугнуть раньше времени.

– Так нам же известна граница сигнальной сети, – посмотрел на него проводник. – Можно распределить воинов вдоль нее, и, когда цепь замкнется, начать облаву. Сразу он сориентироваться не успеет, а мы за это время уже успеем добраться до оврага.

– Неплохо, – поглядел на своего следопыта граф. – Пожалуй, принимается.

И буквально через несколько минут маг собственноручно распределил всех воинов графа вдоль магической сигнальной нити.

– Вперед! – скомандовал тот, и бойцы мгновенно ринулись по направлению к оврагу. Но когда они добрались до него, тот оказался пуст. Там никого уже не было.

– Ушел? – удивленно посмотрел на следопыта граф. – Мы его упустили? Или это обманка?

Тот оглядел овраг и его кручи, а потом, спустившись вниз, потопал по стоящей на его дне воде.

– Он тут был. Видимо, пытался придать себе более или менее нормальный вид. Нельзя пройти сквозь топь и остаться чистеньким. И коль вода все еще не впиталась, был он тут недавно. Меньше десяти минут назад. – И он вновь показал на воду. – Пока мы говорим, она опустилась уже на один палец. Так что точно, он был тут не больше десяти минут назад.

– Но откуда столько воды? – удивился один из воинов.

– Не знаю, – пожал плечами следопыт, – магия, наверное. Тут ее очень много. Просто так столько не дотащить никому.

Немного подумав, он поднялся наверх и крикнул:

– После этого он ушел. Мы разминулись буквально на несколько минут. – Пожилой демон огляделся вокруг. – Отсюда он мог уйти куда угодно. К тому же он не стал деактивировать сигнальную сеть.

– И что теперь? – спросил язвительно советник графа.

– Он знал, что кто-то идет по его следу, и потому устроил для нас ловушку, заманив сюда, сам же в это время ушел куда-то еще.

– Куда? – уточнил граф.

– Теперь уж точно не на север, – пожал следопыт плечами, – сейчас там ему делать нечего. Ведь свое присутствие он обозначил, а на безлюдной территории его будет гораздо проще разыскать, если найти нескольких хороших поисковиков. Так что сейчас он точно постарается попасть на обитаемую территорию графства.

– Значит, ему не миновать Восточную заставу, – резюмировал граф.

– Да, – подтвердил следопыт.

Высокий демон кивнул и, сев на своего ящера, скомандовал:

– Возвращаемся.

Уже через несколько минут фигуры всадников перестали мелькать среди деревьев. Ну а с одной из ветвей за ними наблюдал молодой парень не слишком понятной расы.

– Значит, вы почему-то уверены, что мне на Восточную заставу, – пробормотал он. И помолчав пару мгновений, с некоторым удивлением произнес: – Смотри-ка, и правда, единственный путь отсюда эта самая застава и есть.

А уже в следующее мгновение он будто растворился в тени, отбрасываемой стволом дерева. И больше уже ничто не нарушало покой этого леса.

Глава 2

Какой-то из мертвых миров

Неизвестный мертвый мир.

Восточная стена на границе графских земель.

Пара суток спустя

М-да. Ну, теперь отпали любые вопросы, почему местные были уверены, что пройти дальше можно было лишь через какую-то там Восточную крепость.

Как выяснилось, все оказалось до идиотизма просто.

Вот представьте себе огромнейшую такую стену, высотой порядка трех километров (ну, это не мое предположение, высказанное наобум, это те вычисления, что подсунули мне как нейросеть с искином, так и навигатор), вершина которой теряется где-то в заоблачной дали. К тому же о ее толщине можно лишь догадываться. Однако, чтобы выдержать такую громадину и не завалиться, она по определению должны быть просто невероятной (что-то около километра или полутора, по предварительному расчету, выданному Кирой). Но и это еще не самое главное.

Ладно бы это был камень с кучей выщербин и трещин, по которым хоть и с трудом, но все же можно перебраться через нее. Ага, как же. Это не камень. Я это понял, еще только начав приближаться к этому невероятному строению, воздвигнутому кем-то (и кем, интересно?). Это чистейший адамантит, который кто-то использовал для построения этой исполинской стены, простирающейся с севера на юг от горизонта и до горизонта.

«Это кого же они так опасались, что воздвигли такую огромную стену?» – поражённо посмотрел я на представшую моему взору картину.

О том, что это некое рукотворное строение, говорили как минимум те руны, что были нанесены на внешнюю поверхность стены, покрывая буквально каждый ее квадратный сантиметр. При этом нанесены они были с такой филигранной точностью и с такой идеальной пропорциональностью, одинаковыми размерами и точно выверенным расположением относительно друг друга, что ни о какой случайности тут речи просто идти не могло. Искин вероятность такого события даже высчитывать не стал, обозначив ее как нулевую.

Ну и кроме всего прочего, стена эта была идеально гладкой. Конечно, если не считать тех еле заметных царапин, что кто-то умудрился оставить на этом минерале, да еще не просто где-то снизу, но, как мне кажется, по всей высоте этой огромнейшей стены. По крайней мере, та ее часть, что можно было рассмотреть, вся покрыта подобными еле заметными шрамами, оставленными на ней.

«Невероятно», – еще раз покачал головой я и развернулся на север. Где-то там, километрах в десяти, находилась та самая Восточная застава, к которой я добирался уже вторые сутки.

Угу, вот именно, добирался. Мне пришлось топать до этой стены, вернее до той самой заставы пешком. В этом-то все и дело.


Неизвестный мертвый мир.

Леса и предгорья.

Предыдущие пара суток

Этот мир хоть и был переполнен ментальной энергией, но совершенно не подходил для магов, в обычном понимании этого слова, которые могли бы ею воспользоваться. И это я смог выяснить уже буквально через полчаса, после того как немного понаблюдал, пока это было возможным, за тем самым отрядом некого графа, что пытался захватить меня.

Что, казалось бы, может быть сложного в такой простой задаче, как «добраться из пункта А в пункт Б»? Особенно если учесть такую переменную, как магия, ну, или в нашем конкретном случае, тот ее подраздел, что касается создания порталов. Ведь подобных плетений в моем арсенале достаточно много. Да и магия, после той последней встряски, когда я схлестнулся с демоном из мертвых миров, стала более часто рассматриваться мною как один из альтернативных путей решения тех или иных задач. А потому сейчас я, как только подумал о том, что мне необходимо, не тратя особо времени на дорогу, как-то добраться в ту самую точку Б, которой в моем случае являлась некая Восточная застава, то решил воспользоваться созданием портального перехода.

Координаты как точки закрепления портала или его открытия, так и точки выхода из него вычислить не составило труда. Вернее, даже не так, было несколько плетений, для которых не требовалось внесения координат начальной точки открытия портального перехода. Это были как индивидуальные порталы, так и стационарные.

Я решил воспользоваться одним из индивидуальных. Тащить за собой какую-то толпу или еще что-то я не собирался, так что данный вид портала мне подходил идеально. Дальше, требовалось нарыть координаты для закрепления конечной точки портала. Но с этим прекрасно справился навигатор, когда я выделил необходимую область, куда бы хотел переместиться и где бы должен был открыться портал. Он первоначально выдал мне какие-то непонятные координаты, которые и координатами-то было сложно назвать.

Скорее они походили на некий метрический образ или скан местности. Но оптом, как только я задумался над тем, как же мне преобразовать их во что-то более удобоваримое и применимое в том плетении, которым я хотел воспользоваться, навигатор уже самостоятельно произвел все необходимые операции по преобразованию и выдал мне нужный набор координат, который идеально подходил к тому типу плетений, что я предполагал использовать.

Вот так и вышло, что для открытия портала никаких возражений или особых препятствий, которые бы могли мне помешать, у меня не было. Правда, после того как я получил конечную точку портала у Восточной заставы, то понял, что маюсь дурью и, вообще-то, мне необходимы координаты не для того, чтобы попасть в какую-то промежуточную точку своего маршрута, а для того, чтобы оказаться сразу в конечной, той, куда мне и следует попасть в конце концов.

Так что теперь на руках у меня был уже новый набор координат. Ну, вот я и готов к путешествию.

Активация. И…

И судя по карте, меня опять закидывает черт знает куда. Кстати, я даже не выпал в тот мир изнанки подпространства, до него не дошло. Но ощущения такие, что все же мое тело прошло этот этап и меня этак знатно вывернуло внутренностями наружу, а потом этот процесс повторился вновь.



Проверяю, куда же меня занесло? И к своему огромному удивлению, вижу, что я даже с места не сдвинулся ни на миллиметр.

Я, конечно, не упертый баран, но решил все же проверить еще раз. Необходима была более основательная база под мою теорию. Только вот в этот раз координаты я выбрал чуть поближе. Ими стала та сама крепость.

Активация. Ощущения все те же…

Но при этом произошло невероятное. Я переместился! И переместился на целый миллиметр.

Вот тут-то я и заподозрил неладное. Нужен был еще один эксперимент, чтобы подтвердить мою теорию. И я быстро вычисляю координаты, которые смог бы получить при использовании своей способности «прыжка».

Новая активация плетения… и все, как я предполагал, оказываюсь там, где и должен был. Ну что же. Это хоть будет и не так быстро, как при сквозном портале, но тем не менее и не той же самой прогулкой, которую придется совершать на своих двоих.

Поэтому я уже со спокойной душой делаю еще один «прыжок»… И оторопело отплевываюсь от очередной порции болотной жижи…

«Э, не понял?» – только и успел подумать я, как почувствовал приближающийся ко мне страх…

Оцениваю свое положение. Благо схема действий в такой ситуации уже была наработана в прошлый раз. И потому я вновь переношусь к берегу болота, но уже не дожидаясь тут появления какого-нибудь монстра, наподобие того слизня, умеющего пользоваться «прыжком» не хуже меня, быстро захватываю с собой куб воды и скорым шагом углубляюсь в лес.

Отойдя в этот раз для разнообразия от уже другого болота на пару километров и найдя вполне неприметное место, повторяю процедуру, сначала по очистке воды, превращая ее первым делом в опасную непонятную жидкость, а потом и переводя в обычную воду.

И только тут соображаю, что в общем-то делаю это зря. Необходимо было разобраться, почему я не смог воспользоваться «прыжком». Хотя кое-какие догадки у меня уже появились, но все равно требовалось кое-что прояснить для большего понимания. Потому в этот раз я обошелся лишь повторной чисткой, стиркой и сушкой своей одежды. После чего она оказалась в моем подпространственном хранилище.

Я же приготовился к новым экспериментам и новой порции грязи или болотной жижи.

Очередной «прыжок»… И вновь я в болоте. Опять выбираюсь оттуда. Теперь падение в него не стало для меня неожиданностью, и я не наглотался этой противной болотной жижи. Но кое-какая схема стала прорисовываться. Перемещаться я мог лишь на какое-то неизвестное расстояние, при этом при пересечении некой неизвестной границы меня закидывало очень, нереально далеко назад. Пару раз я даже оказался не то что на болоте, из которого выбрался в первый раз, а где-то по другую его сторону.

Так что мне пришлось еще и оттуда перебираться, благо хватило мозгов и одного «прыжка», чтобы сообразить, что перемещаться над болотом можно вполне себе спокойно. Поэтому мне лишь пришлось добраться до него и пересечь его границу, и я, воспользовавшись «прыжком», несколько раз пересек его полностью. За одно пересечение добраться до противоположного берега у меня не вышло, не хватило дальности «прыжка».

Вот так вот я и выяснил то, что в этом мире, переполненном ментальной энергией, магия работает как-то до невозможности странно, иногда подчиняясь, но чаще не подчиняясь общеизвестным законам магии и правилам по работе с нею. И только разобравшись в этом, я вытащил кое-какие упоминания похожих эффектов, правда менее глобальных, с которыми встречался тот самый демон из мертвого мира, Куцый.

Там, откуда он был родом, тоже наблюдались подобные аномалии в поведении магических констант, принятых во всех остальных мирах. Но тем не менее они не были настолько глобальными, как в этом мире.

А о таком эффекте, как перенос куда-то не в том направлении при совершении «прыжка», он вообще не слышал. До сего дня это плетение, и уж тем более способность подобного плана, считалось наиболее стабильно работающим даже там, где все остальное было неприменимо.

Вот так я и дошел до той простой мысли, что оказался где-то в мертвых мирах. Притом, если среди мертвых миров есть тот, который можно посчитать его самой глубокой и темной дырой, то так получается, что я оказался где-то очень недалеко от нее.

Так вот и выходило, что если тут пользоваться «прыжком», то рано или поздно можно оказаться не просто где-то очень далеко, а там, куда Макар телят не гонял. И потому я сейчас, потеряв на своих экспериментах несколько часов, топаю пешком по маршруту, предложенному навигатором.

И вот тут-то выяснилась и еще одна непонятная странность этого мира, хотя она, может быть, связана с теми нестабильными аномалиями, порою виденными мною.

Тот маршрут, что предложил мне навигатор, дабы максимально быстро и безопасно добраться до искомой крепости, периодически изменялся. Например, как это произошло сейчас. Мне предстояло сделать круг в десяток километров, хотя буквально еще несколько минут назад навигатор предлагал пройти прямо насквозь небольшую рощицу, лежащую на пути. Но что-то не было у меня никакого желания выяснять причину того, а почему же он так резко решил изменить свое решение и перестроить тот маршрут, что предлагал ранее.

Так я и прошел без приключений практически двое суток, с одной ночевкой, устроенной в кроне дерева, кстати, тоже порекомендованной навигатором.

Ну не именно в кроне дерева, а в наиболее безопасном в данной местности месте ночевки на следующие шесть часов. Тут тоже был небольшой казус. Как оказалось, в понимании навигатора «безопасная ночевка» и «безопасная ночевка длительностью шесть часов» – это два разных понятия. Так как в первом случае он предложил изменить маршрут на несколько километров, добравшись до каких-то небольших скал посреди леса. Однако, когда я подумал, что туда топать еще час, а из тех шести часов, что я себе отвел на отдых, тратить час или полтора на дорогу неразумно, мне было предложено новое место, причем гораздо ближе, и над новой точкой была небольшая пометка – «приемлемый уровень безопасности в течение ближайших шести с половиной часов».

Вот это-то меня удивило и заставило более обдуманно и взвешенно давать задания на построения того или иного маршрута для навигатора. И это себя вполне оправдало. Если в первый день я еще замечал где-то поблизости от себя различных хищников или странные магические аномалии, то после того, как внес поправку на «максимально возможный уровень безопасности», то даже эти встречи пропали.

Вот так и получилось, что я добрался до этой нереальной стены, отделяющей восточную часть земель графства от их западной части, совершенно без приключений. Хотелось бы сказать, что было скучно, но как-то ничего подобного я не ощущал, наоборот – был рад, что удалось оказаться тут без каких-либо неприятностей и неожиданных сюрпризов.

И теперь я двигался на север.


Неизвестный мертвый мир.

Восточная стена на границе графских земель.

Некоторое время спустя

«Опять изменился?» – удивился я. Навигатор уже некоторое время не перестраивал мой маршрут, и я подумал о том, что путь вблизи стены достаточно безопасен. Но как бы не так. До той самой заставы оставалось еще что-то около трех километров…

«Столько же сколько эта стена в высоту», – мысленно усмехнулся я.

…как новое изменение маршрута. При этом еще и пометка.

= Перейти в режим незаметности.

Получается, что полностью той опасности, что меня там поджидает, я избежать не смогу. К тому же она еще и завязана на то, что меня можно заметить.

«Противник или хищник», – сообразил я.

Только вот в том-то и дело, что ни сама карта, ни мои способности не могли ничего заметить впереди. Да и маршрут сместился не так сильно, чтобы это как-то существенно повлияло на дальнейший путь.

«Всего с полсотни метров в сторону отойти-то и придется», – констатировал я. С этой мыслью я двинулся вперед.

Так, а вот это интересно… Причина, по которой маршрут не слишком изменился, стала понятна достаточно быстро. Я как-то не поглядел, что же находится на том изгибе, который мне придется совершать, обойдя его, а все оказалось до идиотизма просто. Буквально в нескольких десятках метров от того места, где я сейчас находился, со стороны леса к стене подходил какой-то тракт, который одной своей стороной практически шел вдоль стены, а вот с другого края он граничил с заболоченным лесом.

И вот как раз по краю болота я и должен был обогнуть небольшой участок. Дальше в болото уйти бы не получилась, там, судя по тому, что я видел, находилась какая-то аномалия. Ну, а причиной того, почему я все же должен был двигаться по краю заболоченного леса, а не по тракту, была маленькая такая битва, разгоревшаяся на нем.

Прижавшись к стене и заняв круговую оборону там, стараясь отбить нападение каких-то приземистых монстров, похожих на распластавшихся по земле тараканов, только вот с больно уж неприятно выглядящими мордами, больше присущими каким-нибудь хищникам из кошмарных снов, стояла пятерка архидемонов, как я понимаю, при том уже перешедших в свою боевую ипостась.

Сначала я никак не мог понять, чем же были так опасны монстры; вроде они и не проявляют особой активности, просто недолго постоят напротив демонов, после чего потихоньку приближаются к ним. Ни особо длинных лап с когтями, которые могли бы разорвать на части врага, ни каких-то там огромных пастей с клыками или зубами акулы, представляющих угрозу. Ничего такого, если, конечно, не считать, что выглядели они до невменяемости отталкивающе.

Просто ползут вперед, и все. При этом сами демоны, замерев в одной и той же позе, ожидают их нападения.

И только я об этом подумал, как произошло странное. Один из демонов стал оседать на землю, тогда как четыре оставшихся даже не обратили на это внимания. Они все так же стояли и наблюдали за приближающимися к ним тараканоподобными монстрами.

«Не понял», – я с удивлением заметил, как от ближайшего к завалившемуся демону таракана протянулся едва заметный луч и уперся в голову другого обороняющегося. И только он ее коснулся, как в прямом смысле растворился. Тогда как в этот же самый миг демон, который стал новой целью, слегка пошатнулся, но вроде как устоял на ногах. Хотя его взгляд слегка поплыл. Мне это стало понятно по тому, что он начал более часто моргать, будто стараясь согнать с себя сон и усталость.

«Так это ментальное воздействие?» – поразился я.

Только вот странным было то, что я ничего не видел и не чувствовал. Создавалось такое впечатление, что эти тараканы воздействуют не на ментальное поле, а на метрическую матрицу, в этом случае никакого внешнего проявления не будет.

«Можно заметить только первоначальную активацию воздействующего влияния, – как вспышкой мелькнуло в моей голове. – И именно это я обнаружил, когда этот таракан переключился на другого демона».

И вот это уже непонятно. Монстры, которые влияют, да еще и целенаправленно, на метрические матрицы?

Теперь понятно, почему навигатор посчитал их опасными противниками. К тому же о них мне больше ничего не известно. Но вот очередная дилемма. Сам я при своем уровне защиты смогу противостоять тем, кто воздействует на метрическую матрицу.

«Кстати, похоже, для самого навигатора или, что вернее, для тех, кто его когда-то создал, воздействие на метрическую матрицу считалось опасным, и они не могли противостоять ему, хотя и знали о его существовании».

Интересная мысль. Но пока оставим ее. Необходимо понять, стоит ли вмешиваться в это уже проигранное демонами сражение или нет… Я уже давно был лишен чувства сопереживания, но мне необходима информация об этом мире, а ее я смогу получить только от живых, хоть они и будут находиться без сознания.

Решено, действуем. Хорошо, что Симб начал сканирование противников, – а в данный момент это как демоны, так и монстры, – еще в тот момент, когда мы их только обнаружили. И как оказалось, проще сначала вырубить демонов, пробив их защиту, что несколько отвлечет тараканов и позволит напасть уже на них.

Так что алгоритм действий в скором времени был готов. Благо при нападении на демонов не требовалось моего непосредственного присутствия вблизи них. А вот с монстрами оказалось несколько сложнее. Работать придется как на ментально-метрическом уровне, так и оружием. И это хорошо. Будет меньше вопросов ко мне у демонов, что рано или поздно придут в себя.

«Вот черт, – сообразил я, – в своей излюбленной манере с использованием „прыжка” работать не получится».

И только я об этом подумал, как навигатор отобразил на карте странную область, в которой сейчас находились как я, так и монстры с демонами.

«И что это?» – удивился я.

= Зона безопасного использования микроперемещений в пространстве, – возникло понимание в моем сознании, явно сформированное там навигатором, так как до этого своего вопроса я даже не знал, что он способен вычислять подобные участки в пространстве.

И как ответ на эти мои мысли пришло следующее:

= Подобное стало возможно после получения более подробной метрическо-ментальной и информационной карты местности.

А вот теперь я действительно не понял. Получается, что первоначально он пользовался чем-то обобщенным или достаточно упрощенным, чтобы суметь собрать первоначальные данные, по какому-то ускоренному механизму сканирования или получения информации. Сейчас же он сообщил мне о том, что им постоянно ведется работа по изучению и исследованию этого мира, и на данный момент уже собрана более полная информация о нем, и с этого времени навигатор способен уже работать по более усложненной схеме, предоставляя гораздо более подробную информацию.

«Невероятно, – быстро прикинул я предоставленные возможности, – так получается, что качество построения маршрута могло измениться не только с более конкретной формулировкой, заданной мною, но и с более оптимальной и эффективной работой самого навигатора в связи с поступлением к нему новых данных об этом мире».

Ладно. Это пока в сторону. Сейчас же вносим новые условия в составление алгоритма нападения на монстров, теперь необходимо еще учесть и возможность использования «прыжка».

Как только Симб получил новую установку, он мгновенно внес изменения в план проведения нашей атаки на монстров.

Ну что ж. А теперь поехали.

Первый этап. Отключение демонов. С этим справились без особых проблем. Я оказался прав. Практически одновременное отключение демонов и их переход в бессознательное состояние вызвали некоторое замешательство у этих тараканов-переростков. И они притормозили свою атаку. Не знаю, что уж они пытались делать, не разобраться же в происходящем. Однако это мне дало некоторое время. И я приступил ко второму этапу своего плана. А дальше уже закрутилась круговерть перемещений при помощи «прыжка», метрических атак, ментального воздействия и добивающих ударов.

Я хотел первоначально отключить этих монстров, чтобы более подробно изучить их и по возможности перетащить если не их способности, то хотя бы то, что можно посчитать их воспоминаниями. Больно уж разумно вели они себя как во время нападения на демонов, так и во время моей атаки. Но это оказалось лишним. Их метрическая матрица была несовместима с моей, даже частично.

Ну а по ментальному слепку их памяти Симб сообщил, что даже если у меня и получится вытащить из их головы какую-то информацию, то разобрать ее смысл не будет никакого шанса.

Если эти тараканы и были разумными, то мыслили мы с ними совершенно различными категориями, которые даже принципиально не пересекались ни по каким схожим понятиям. Это были совершенно чуждые нам существа. В отличие от тех же демонов, с которыми все прошло нормально. И теперь осталось лишь дождаться, пока те придут в себя.


Мертвый мир. Восточные земли графства.

Тракт у стены. Некоторое время спустя

Гаиса резко пришла в себя.

«Я все еще жива?» – удивилась девушка.

Все что она помнила, это как их небольшой отряд нарвался на нескольких монстров из Гиблых земель, попавших сюда через какую-то аномалию.


Мертвый мир.

Восточные земли графства. Тракт у стены.

Некоторое время назад

О подобных существах она даже не слышала. Гаиса знала, что среди подобных тварей, порождений взбесившейся магии древних войн, очень много тех, кто наделен магическими способностями, потому брату и пришлось взять ее с собой, когда он отправился в восточные земли. Без мага, который сможет установить магическую защиту, тут было не выжить. Но, как оказалось, встречались и такие монстры, для которых был не опасен даже молодой магистр, один из лучших выпускников Академии магии, которым и являлась девушка.

Демонесса даже не представляла, что установленный ею щит кто-то может разрушить менее чем за несколько минут. И как только щит пал, все члены их отряда почувствовали настоящую силу и мощь тех монстров, что напали на них. Давление на их разум возрастало. Демонесса почувствовала, что эти монстры стараются пробиться в их сознание и подчинить его. Но пока это у них не получалось. Все-таки все бойцы в их отряде – это чистокровные архидемоны из касты повелителей. Хоть и такие же, как и она с братом, бастарды, но тем не менее древняя кровь повелителей в них сильна. И потому, хоть сейчас и спало поле, что до сих пор сдерживало атаки этих монстров, но демоны все еще держались.

Но так продолжаться долго не могло. Даже разум архидемона можно подчинить, и сама Гаиса знала это лучше многих. Ведь кроме того, что она прирожденный маг хаоса, так она была еще и магом разума. Так что сейчас не стоило надеяться только на природные щиты магической защиты.

Поняв, что никак не сможет противостоять этим монстрам в одиночку и только своими силами, девушка крикнула:

– Гаслан, они прорвали мое поле, активируйте те амулеты, что я вам дала, быстро!

И сама воспользовалась своим же советом. Еще один щит разума не будет лишним. Тем более против таких непредсказуемых противников.

– Отходите к стене, – между тем приказал ее брат, оглянувшись, – постараемся продержаться.

И проследив, как его бойцы организованно стали отступать к стене, он посмотрел на девушку.

– Гаиса, – обратился он к своей сестре, – ты успела переслать за заставу сигнал о помощи?

– Да, – только и ответила девушка, – как только поняла, что с ними мне одной не справиться.

И только она это сказала, как почувствовала очередное магическое давление, которое оказывали на них монстры.

– Они опять атакуют. Я ставлю щит. Не отходите от меня.

– Понял, – ответил брат.

В этот раз щит продержался еще меньше.

– Как быстро подойдет помощь? – спросил кто-то из воинов.

– Не раньше получаса, – ответил ему Гаслан, – нужно держаться.

Он приготовился к атаке, ведь монстры подобрались к ним уже достаточно близко. Но те почему-то на некоторое время замерли на месте.

– Почему они не нападают? – спросил кто-то другой, тоже обратив на это внимание.

– Это магические твари, – ответила вместо брата демонесса. – Им нет необходимости атаковать нас, они постараются задавить нас силой на расстоянии.

И она выставила новый щит. Но тот все так же быстро разрушился.

Между тем отряд уже практически отошел к стене, которая гарантировала хоть какую-то защиту со спины.

В тот момент, когда Гаиса прижалась к ней, – а девушка отходила самой первой, ведь она должна была защищать отряд, тогда как остальные прикрывали ее, – молодая магиня почувствовала, как вблизи этого наследия древних войн перестала действовать вся ее магическая защита.

Демонесса попробовала воспроизвести простое магическое атакующее заклинание. Но оно не сработало.

– Быстро, все к стене, – мгновенно сообразив, в чем дело, сказала она остальным, – тут они не смогут атаковать нас магически. Я о таком, кажется, слышала, но сама не сталкивалась с подобным явлением. – И поясняя для всех, добавила: – Магия тут не работает.

– Это хорошо, – пробормотал брат, выставив свой длинный меч в сторону монстров и подходя ближе. – Их не так много, всего шестеро. Чуть больше, чем нас. Мы продержимся, даже если они нападут.

Девушка кивнула. Сейчас рядом с нею стояли и остальные воины из отряда ее брата.

– И это везде так? – поинтересовался один из них.

– Нет, – отрицательно покачала головой девушка, – не везде. Есть какие-то определенные участки стены, и нам повезло, что мы оказались вблизи них.

Ее брат в этот момент указал в сторону остановившихся монстров, которые даже не пытались приблизиться к ним.

– И, похоже, не только мы это знаем, – произнес он.

– Вот это и странно, – ответила ему Гаиса, – монстры не должны чувствовать подобных зон, ведь они ничем не отличаются ото всех остальных.

И только она это произнесла, как ее тело парализовало, а что-то неимоверно могучее стало продавливать защиту ее разума, разрушая ментальные щиты, установленные там, один за другим.

«Так это было ловушкой, – в изумлении подумала демонесса, не в силах отвести взгляда от странных и нереальных глаз монстра, стоящего прямо напротив нее и будто заглядывающего ей в сознание, – мы сами дали им преимущество, укрывшись в этой аномалии и разрушив все свои щиты, кроме тех, что дала нам природа. И сейчас эти твари пытаются прогрызть и их».

Вот она заметила, как свалился один из демонов. Она этого даже не видела, а просто услышала. И в следующее мгновение давление на ее разум возросло многократно, щиты стали слетать с неимоверной скоростью.

«Мы не продержимся», – это было последней мыслью перед тем, как она потеряла сознание.


Мертвый мир.

Восточные земли графства. Тракт у стены.

Некоторое время спустя

«Возможно, что-то случилось и монстры ушли? – подумала Гаиса. – Или их кто-то спугнул? Наверное, подоспела помощь с заставы».

Но ничего не было слышно. Будто тут кроме нее одной вообще никого нет. И просканировать окрестности она не могла.

Магиня находилась все там же, где на них и напали эти твари. В зоне, где не действовала магия.

Пока девушка приходила в себя и пыталась разобраться, что же произошло и где они находятся, раздался неожиданный шум.

– Мужики, вы поосторожней там, – раздался насмешливый голос, – я вас тут слегка связал, на случай, если вы начнёте делать глупости. И, кстати, вы начали.

После чего девушка услышала неторопливые шаги. Но неизвестный шел не в сторону шума, а явно он направлялся именно к ней.

Гаиса сжалась, ожидая худшего. Тут же послышался скрежет зубов ее брата.

– Не тронь ее, урод, – услышала она его взбешенный голос.

Гаслан, так же как и девушка, сообразил, куда направился незнакомец. Но того совершенно не тронули слова ее брата.

Неизвестный как шел, так и продолжил идти к лежащей на земле девушке.

«Не могу пользоваться магией, – заметались суматошные мысли у нее в голове. – Даже сопротивляться не смогу. Этот не стал перетаскивать нас в другое место, будто знал, что тут я буду лишена своих сил».

И как раз в этот момент Гаиса услышала тихий шорох за своей спиной.

«Все», – только и подумала она, прикусив губу и зажмурив глаза, ожидая развязки.

Она даже забыла о том, что может оказать сопротивление и так, ведь она архидемон и много сильнее любого другого, впрочем, в общем-то, как и все остальные в их небольшом отряде, – будто что-то не давало ей возможности пошевелиться или сдвинуться с места.

Никогда девушка не думала, что с нею все произойдет именно так…

– Эй, – кто-то слегка потрогал демонессу за плечо, – я гляжу, ты тут наиболее рассудительная и спокойная, по крайней мере не срываешься и не кидаешься ни на кого. Так что давай, я сниму с тебя путы, и ты сама уж разбирайся со своими чересчур буйными товарищами.

После чего Гаиса почувствовала, что и правда кто-то срезал веревку, которую она даже, до тех пор, пока к ней не прикоснулись, и не замечала.

«Так вот что мне не давало пошевелиться», – пораженно осознала она. Демонесса даже не представляла, что кого-то можно связать так, что он не будет ощущать этого, при этом и сам не сможет хотя бы пошевельнуться или шелохнуться.

– Ну все, – сказал неизвестный, – ты свободна.

После этого он немного отошел назад, давая девушке возможность подняться с земли.

Гаиса встает и медленно оборачивается в сторону говорившего.

Напротив нее стоит парень. На архидемона или кого-то из высших не похож.

Судя по внешнему виду, достаточно молодой, странного медного цвета волосы, холодный спокойный взгляд, который рассматривает ее в ответ. Неброская, совершенно обычная одежда. Пара мечей, рукояти которых выглядывают из-за плеч. И, что необычно, никаких доспехов. В этом демонесса была уверена.

«Более точно пойму, только когда мне станет доступна магия», – мысленно прокомментировала девушка.

Все-таки она, хоть и незаконнорожденная, но дочь одного из повелителей доменов, и потому воспитывали ее наравне с ее старшим братом и другими детьми аристократов. Так что отличить опасного противника от обычного демона демонесса могла без особого труда.

Только вот сейчас перед ней стоял некто, от кого она не чувствовала совершенно никакой угрозы. Будто смотрит в абсолютное ничто, на пустое место. И это заставило насторожиться ее еще больше.

«Он опасен даже больше, чем мы можем себе представить», – только и подумала девушка.

Между тем парень перевел свой взгляд с Гаисы на связанных мужчин, лежащих чуть в стороне, и сказал.

– Там, у стены, я сложил ваше оружие, – он кивнул в нужном направлении, – так что если есть желание, то можешь воспользоваться им и освободить этих.

Сам же тем временем отошел обратно, как раз туда, откуда и послышались его шаги в самый первый момент.

Гаиса кивнула.

– Спасибо, – только и сказала она, смотря вслед этому странному парню. И тут ее взгляд наткнулся на трупы тех самых монстров, которые напали на них.

– Так они никуда не делись, – только и прошептала она, глядя на валяющиеся тела.

– Ну да, – раздался спокойный голос. Оказывается, тот, кто их спас, прекрасно расслышал ее негромкий шепот. – Куда они денутся-то? Падальщики не примутся пировать, пока мы отсюда не свалим. Так что валяются все еще. Но это, надеюсь, не надолго.

И парень кивнул в направлении трупов.

Демонесса вновь посмотрела в сторону монстров, а потом перевела свой взгляд на спокойно сидящего у края тракта парня. И теперь у нее не было никаких сомнений в том, что она была права.

«Этот неизвестный опасен, как бы странно он ни выглядел», – решила девушка.

После чего, кивнув ему, благодаря за это разъяснение, она быстро подошла к аккуратно сложенному оружию. Парень даже не пытался следить за нею, а сидел и о чем-то размышлял, уставившись в одну точку. Выбрав свою амуницию, она быстро накинула перевязь с мечами, а потом, вытянув из ножен кинжал, быстро подошла к своему брату и остальным демонам из их отряда.

– Ну, как вы? – спросила она, при этом сама разрезая веревки, удерживающие и стягивающие их.

– Башка трещит, – ответил ей Гаслан и, искоса посмотрев на сидящего у обочины парня, негромко спросил: – Он тебе ничего не сделал?

– Нет, – уверенно покачала головой девушка. – Даже не приближался, как я поняла, за все время только и сделал, что связал. Но это, я так поняла, мера предосторожности. Он не знал, чего от нас ожидать.

– Понятно, – пробормотал брат, после чего встал и, подойдя к сложенному оружию, принялся выбирать из него свое.

Через пару минут экипированы были уже все из них.

За это время парень, спасший их, так ни разу и не повернулся в их сторону, будто ему они были совершенно не интересны.

– Ну, пойдемте познакомимся с ним, что ли, – усмехнулся брат девушки, потирая затылок.

И только сейчас Гаиса заметила там огромную такую шишку.

– Так это был ты тем неугомонным, что устроил весь этот переполох, – усмехнулась демонесса.

– Не только, – улыбнулся ее брат, – парни вон тоже попытались развязаться, но только мне посчастливилось долбануться об какую-то каменную глыбу, – и он еще раз потрогал свой затылок. После чего махнул им рукой, и они направились в сторону спокойно сидящего демона, который развернулся к ним лицом, перестав изображать из себя безучастную ко всему статую.


Неизвестный мертвый мир.

Восточная стена на границе графских земель.

Некоторое время спустя

Теперь не оставалось никаких сомнений в том, что те тараканоподобные монстры были разумными. В этом я убедился в тот момент, когда до меня дошло, где они все же зажали этих архидемонов. Вернее, даже не зажали, а подготовили вполне себе грамотную и продуманную ловушку. О ней я узнал только тогда, когда и сам оказался в зоне действия той аномалии, что действовала там.

«Вот почему они не приближались к демонам, – сообразил я, когда подошел ближе. – Это все то же поле, где не работала магия. Или иные привнесенные способности. Только то, что дано от рождения или прописано в метрической матрице».

И источник этого поля находился где-то в самой стене, которая возвышалась передо мной.

Сами демоны, когда оказались тут, видимо, подумали, что это их шанс спастись от магического воздействия этих монстров, но как бы не так. Те только и ждали, когда сами демоны останутся беззащитны перед ними и смогут противопоставить им лишь свои истинные умения.

Конечно, и архидемонов не назовешь слабаками, но для шестерки этих тараканов, которые, судя по всему, сначала обездвижили их, а потом старались что-то сделать с их разумом, это не было проблемой. Ведь они вели бой на своей территории. Но это же сыграло и с ними самими злую шутку. Они и сами оказались не готовы к нападению, устроенному мной. А я-то еще гадал, почему так легко получилось разрушить их метрическую матрицу, пробив защиту.

Но в том-то и дело, что и сами эти тараканы лишались своей защиты, когда оказывались в зоне действия этого поля. Там работала лишь их способность, позволяющая воздействовать на метрическую матрицу. И вот теперь я мог наблюдать за спасенными.

«Не зря я все-таки предугадал их первую реакцию», – подумал я, наблюдая за тем, как с шумом завалился один из них.

Во избежание, так сказать, я их не стал перетаскивать и связал, забрав оружие. Так, чтобы они поумерили свой пыл. Все же демоны. И черт его знает, чего от них можно ожидать? Общение с ними в большинстве своем было для меня не очень положительным, как правило, они хотели меня убить да покалечить.

Поэтому я так и поступил. Ну, а когда они пришли в себя, то развязал ту девушку, что была с ними в отряде. Как мне показалась, она наиболее выдержанная из них, да и рассудительная. По крайней мере, так говорили не только ее воспоминания.

Кстати, эта демонесса оказалась магиней. К тому же очень необычной, по крайней мере, для демона. Кроме того, что она маг хаоса, так она оказалась еще и магом разума. И это тут было не редкостью. Что, в принципе, очень уж своеобразный нонсенс в демоническом мире.

Среди местных магов было очень много тех, у кого были способности к еще какому-то типу магии. И связано это было с тем, что во многих из них тлел свой внутренний источник силы. Не было тут только светлых. По крайней мере, о подобных сама девушка не слышала.

Что еще меня поразило во встреченных демонах, так это то, что некоторые из них могли иметь по две боевые ипостаси. Такими были как раз эта самая девушка и тот слишком буйный парень, который оказался ее братом.

И вот сейчас вся эта дружная компания направлялась в мою сторону.

– Приветствуем тебя, – от лица всего их отряда поздоровался со мной этот самый демон, брат девушки, – я Гаслан. И позволь выразить тебе благодарность за наше спасение… – Он перевел свой взгляд в сторону лежащих тел монстров.

Я мысленно усмехнулся, мне стало интересно, как отреагирует этот архидемон на мою шутку, а потому вполне серьезно произнес в ответ:

– Ну что же, выражай.

Тот слегка опешил от моих слов и посмотрел в сторону девушки. Явно он не думал услышать именно их.

Та лишь слегка улыбнулась, почему-то посмотрев мне в лицо.

– Спасибо, – сказала она, обращаясь ко мне, и слегка наклонила голову, после чего перевела свой взгляд на брата. – Именно так выражают свою благодарность обычные люди, братец. Говорят «спасибо».

Тот лишь как-то слегка удивлённо кивнул в ответ.

– Спасибо, – повторил он за девушкой.

– Пожалуйста, – слегка пожав плечами, ответил я. – Будет нужно, обращайтесь еще.

И я указал ему глазами на веревки и тот камень, о который он приложился головой, когда пытался освободиться.

Похоже, с архидемоном никогда так не разговаривали, потому что он опешил и как-то даже потерянно переводил свой взгляд с меня на камень и обратно и, судя по всему, собирался делать это еще очень долго, но тут раздался мелодичный смех девушки, который заставил его остановиться и посмотреть на демонессу.

– Гаслан, да он шутит, не парься… – После этого она уже достаточно свободно и дружелюбно обратилась ко мне: – Я, кстати, Гаиса, его сестра, – и она указала в сторону все еще с недоумением смотрящего на меня демона. – Ты это, – добавила она, смотря на демона, – не обижайся, – а дальше, уже поясняя мне, в чем проблема: – Мой брат совершенно не понимает ни шуток, ни юмора. Особенно когда находится в своей боевой ипостаси. И так по жизни бесчувственный чурбан. А тут он вообще превращается в своеобразного говорящего и с трудом думающего голема.

После этого она, с любовью посмотрев на архидемона, добавила:

– Но лучшего командира, чем он, найти сложно.

– Понятно, – только и кивнул я в ответ.

Девушка же перевела свой взгляд с меня на остальных демонов.

– А это наш отряд, – сказала она и, обведя рукой стоящих рядом с нею воинов, представила их, после чего с ожиданием посмотрела в мою сторону.

– Дим, – ответил я девушке и слегка наклонил голову, поняв, что же она хочет услышать от меня.

– Приятно познакомиться, – произнесла девушка.

Меня же в этом разговоре удивило и еще кое-что. Не знаю, права она или нет, но парни из их отряда действительно выражали очень мало эмоций, тогда как она будто светилась ими.

«Может, это следствие или побочный эффект того, что они сейчас находятся в боевой ипостаси?» – предположил я.

Так что разговаривала со мной в основном Гаиса. И потому не удивительно, что она как раз первой и поинтересовалась у меня:

– А ты какими судьбами здесь и куда направляешься?

Но не успел я ответить, как она продолжила:

– Мы вот сами возвращаемся на заставу. Были в рейде, но неудачно, да еще и на обратном пути нарвались на этих монстров. – Она, передернув плечами, показала в сторону трупов, оставшихся у стены.

– Я тоже иду на заставу, – в свою очередь сказал я.

А чего скрывать? Все равно нам по пути с ними, возможно, с этим отрядом под шумок удастся и проникнуть на нее без особых проблем.

– Да? – и она более пристально посмотрела на меня.

А в следующее мгновение я заметил, как она активировала какое-то сканирующее плетение из того арсенала, что ей был известен.

«Ага, проверяет, не маг ли я и не архидемон ли», – всплыли ее знания в моей голове.

– Хм, – протянула она, когда получила какие-то результаты, – не похож ты на тех, кто исследует древние развалины.

Правда, она оглянулась назад и, что-то прикинув, добавила:

– Хотя, как я понимаю, тебе это особо и не нужно.

И уже менее подозрительно произнесла:

– Тоже хочешь выбраться из этого мира и перебраться в нейтральные?

Я слегка удивился этому ее вопросу.

– Почему ты так решила? – спросил я у нее в ответ.

– Ну, а зачем еще кому-то лезть за Великую Восточную стену, если он не хочет раздобыть пару артефактов времен войны Древних и обменять их на возможность пройти сквозь портал. Мы вот тут именно за этим.

И она показала рукой в сторону своего отряда.

– Зачем же еще лазить среди нестабильных аномалий и монстров, которых они порождают? Не ради же банальной возможности разбогатеть?

Она пытливо всмотрелась в мое лицо.

Хм. Вот, значит, как. Получается, что местные как минимум знают о существовании нейтральных миров и возможности попасть туда. Но не только это. Они знают, как это сделать.

Правда, для этого им зачем-то необходимо найти непонятные артефакты времен какой-то войны Древних, благодаря которым они и смогут воспользоваться порталом для перехода в нейтральные миры.

– Ну да, я тут за тем же, мне необходимо попасть в нейтральные миры, – согласился с девушкой я.

– Ищешь лучшей доли, как и мы? – поинтересовалась она.

– Нет, у меня несколько другие причины, – сказал я в ответ.

Не знаю, но я почему-то был уверен, что лгать ей не стоит.

«Неужели очень многие, особенно в таких уникальных по своим условиям существования мирах, чувствуют правду?» – поразился я, уже в который раз натыкаясь на подобный феномен.

Но теперь, по крайней мере, понятно, почему именно она выступает в этом отряде переговорщиком. Солгать ей или что-то скрыть от нее не получится.

– Понятно, – кивнула демонесса и потом уточнила: – Пойдешь с нами, или у тебя тут еще какие-то дела?

– Да мне, собственно, все равно, – ответил я ей.

– Тебе что, действительно, без разницы, путешествуешь ты тут в одиночку или с отрядом? – Мои слова, похоже, удивили ее.

– Не очень, – слегка пожав плечами, достаточно честно ответил я. – Но и особого дискомфорта я от этого не чувствую.

– Странно и необычно, – протянула Гаиса, глядя на меня. – Здесь одиночки не выживают, но тебя это действительно не беспокоит.

И присмотревшись ко мне, она неожиданно спросила:

– Почему ты так хочешь попасть в нейтральные миры, рискуя до такой степени, что переходишь через стену даже не найдя себе отряда, который бы мог прикрыть тебя в случае необходимости?

Ну и что мне ей ответить? Да, по сути, только правду. Все остальное она распознает в мгновение ока.

– Долг, – только и сказал я.

Я должен вернуться назад. Ведь там остались те, кто мне дорог, те, кого я должен спасти и уберечь.

Демонесса медленно кивнула, а потом, сначала поглядев на своего брата, после чего и на остальных подчиненных ему бойцов, она перевела вмиг затвердевший и ставший очень серьёзным взгляд в мою сторону.

– Дим, не желаешь присоединиться к нашему отряду? – глядя прямо мне в глаза, обратилась ко мне Гаиса.

И теперь мне стало понятно, кто действительно является главой в этой небольшой группе архидемонов и кто принимает самые важные и ответственные решения у них.

– Да, – спокойно произнес я, ответив взглядом на ее взгляд.


Неизвестный мертвый мир. Восточная застава.

Некоторое время спустя

М-да. А я-то все гадал, что тут будет за проход сквозь стену? Как он открывается или как его обороняют от различных тварей и монстров?

А, как оказалось, никакого прохода сквозь стену не было. Никаких ворот или решёток, которые следовало бы оборонять. Только один подъёмник, который сейчас спускался за нами с крепостной стены.

Когда мы подъезжали к тому месту, где он должен был нас забрать, то Гаиса заранее связалась с магом на заставе, чтобы он отдал приказ на спуск подъёмника. И к тому моменту, как мы прибудем, дожидаться его появления останется не так долго.

Конечно, был и другой вариант. Им бы пришлось пользоваться мне, не будь я магом.

Два раза в сутки – утром в восемь и вечером, но уже почему-то в десять часов – из заставы спускался патруль, который потом забирали, когда их отрядный маг связывался с заставой.

Так вот, этим же подъёмником мог воспользоваться и я или любой другой демон, который не был магом, чтобы попасть на заставу. Но таких тут обычно не было. В любом отряде должен быть маг, если члены отряда хотят вернуться назад живыми.

Пока мы стояли и ожидали спуска того подъёмника, что должен был нас забрать, ко мне подошла Гаиса.

– Мы остановились в небольшом домике на заставе, – сказала мне девушка. – Можешь переехать к нам или остаться там, где ты останавливался в прошлый раз.

– Я не снимал там жилье, – только и ответил я ей.

Эти мои слова поразили ее еще больше.

– Так ты не собирался возвращаться, пока не сможешь что-то найти? – удивленно посмотрела она на меня, хотя потом покачала головой и пробормотала себе под нос: – Но мы же тебя встретили на обратном пути.

И видимо, так и не найдя ответа на этот вопрос, демоница внимательно посмотрела на меня.

– У меня нет на это денег, – выдал я тот единственный действительно правдивый ответ, который у меня есть, с учетом того что местных денег у меня в самом деле нет.

Девушка покачала головой.

– Ты очень странный, – наконец сделала вывод она. – Но тогда с этим не будет никаких проблем, можешь сразу заселиться к нам. Когда мы сдадим на ингредиенты органы тех монстров, просто вычтем часть из твоей доли, и все.

Я на это лишь согласно кивнул.

Как оказалось, на заставе было множество перекупщиков, которые занимались скупкой менее ценного товара, чем найденные тут артефакты.

Кстати, местные почему-то не именовали их создателей Древними; они говорили: «предметы из времен Древней войны». Но вот кому они принадлежали, сказать не могли. Это я вытащил из воспоминаний демонессы.

Так вот, подобным товаром, что интересовал перекупщиков, было очень многое из найденного тут, за стеной. Например, останки и потроха тех тараканоподобных монстров, которые напали на отряд демонов. Вот распотрошив их и выбрав из того, что там было, наиболее ценное, на взгляд Гаисы, мы и собирались реализовать это на заставе.

Вернее, собирались реализовать демоны. Я-то об этом как-то даже не думал.

Но пришлось. Распотрошив воспоминания девушки и порывшись в них, я выяснил, зачем же необходимы эти самые артефакты.

Я, если честно, первоначально предполагал, что их используют как плату за активацию и открытие портальной арки. И частично оказался прав. Артефакты и вправду отдавались за возможность пользования аркой, ровно половина из того, что ты принесешь с собой. Но это была лишь часть правды.

Второй и наиболее важной причиной в необходимости артефактов для перехода в нейтральные миры служило то, что портальную арку можно было активировать лишь при помощи подобных артефактов.

Не знаю, что там происходило на самом деле, да и девушка этого не знала, но при активации необходимо было поместить какой-нибудь артефакт Древних на небольшую платформу, находящуюся возле арки, и через некоторое время портал активировался. В этот момент артефакт с платформы исчезал.

В некоторых случаях одного артефакта не хватало и требовалось два, а иногда и три. Что самое странное, и девушке это было точно известно, бывали такие случаи, когда портальная арка активировалась либо не активировалась, если на платформу помещали совершенно одинаковые артефакты. Вот и думай, в чем тут дело. В первую очередь в голову приходит предположение о разном объёме энергии, вложенном в артефакт. Но местные маги были не сильно глупее меня и это проверили в первую очередь. И выяснилось, что время от времени, правда очень и очень редко, портальную арку может активировать даже совершенно незаряженный артефакт.

Но была и еще одна идея.

Как я понял, местные хоть и догадывались, что нейтральный мир не один, но почему-то предполагали, что от них можно добраться только куда-то в определённое место. Я же, ранее столкнувшись со странностью отработки основных постулатов в этом мире, мог предположить, что и портал тут работает не совсем корректно, и если он и отправляет народ в нейтральные миры, то не факт, что в один и тот же.

То, что все же через него я мог туда попасть, подтверждал и как минимум мой навигатор, проложивший наш дальнейший маршрут именно в столицу этого графства, туда, где и располагалась портальная арка. Так что хочешь не хочешь, а задержаться здесь придется.

И я рад, что Гаиса предложила мне присоединиться к их команде. По крайней мере, так у меня уже сейчас было на одну проблему меньше. Ведь как раз в данный момент спустилась платформа, и с нее на нас посмотрели несколько десятков вооруженных демонов.

– Гаслан, ты? – узнали брата девушки.

– Угу, – только и ответил тот.

– Ну и как сгоняли? – поинтересовались у него, когда мы поднимались на платформу.

– Порожняком, – недовольно буркнул тот, – та наводка, что нам скинул этот толстяк из магазинчика, оказалась пустышкой.

– Бывает, – махнул ему рукой демон, который и узнал брата девушки, – вернетесь и заберете у него деньги. В этом Жирдяй всегда держит свое слово. Хотя, конечно, он только тем и живет, что пытается нажиться на таких вот слухах. А если кто-то не вернется, то и возврата не придется делать. Ведь никто и ничего не предъявит. Ну, а если все выгорит, то еще и проценты ему светят.

– Тут ты прав, – подтвердил Гаслан.

Я же сообразил, что для всех, и в казарме в том числе, командир нашего отряда – это он. Гаиса же для всех просто магиня и его сестра.

Мы как раз уже все забрались на платформу, и я думал, что обо мне забыли, когда тот самый говорливый демон и обратил на меня внимание.

– Слышь, Гас, – и он кивнул в мою сторону, – а этот с вами, что-то я его не помню?

– Да, он наш, – спокойно ответил тому брат демонессы, хотя по-другому он и не мог, с эмоциями у него что-то и вправду было не очень.

– А, ну ладно, – только и махнул рукой демон и отдал команду на подъем.

Я же с некоторым удивлением смотрел на изготовленный из чистого адамантита подъёмник, который тянули наверх веревки, сделанные из адамантитовых нитей.

«Куда я попал?» – только и подумал я.

А потом посмотрел наверх, туда, где находилась эта самая загадочная Восточная застава, практически целый город, раскинувшийся на гребне этой исполинской стены.

И именно там мы и должны были оказаться примерно через час.

Глава 3

Какой-то из мертвых миров

Мертвый мир. Восточная застава.

Некоторое время спустя

Ну вот мы и оказались на этой знаменитой заставе.

Я, конечно, из воспоминаний демонов прекрасно представлял, что же мы тут увидим, но тем не менее, когда мы поднялись на стену и передо мной предстало то место, которое местные называли заставой, я слегка оторопел.

Вот представьте себе поселение, раскинувшееся в оба направления от того места, где нас высадили с подъёмника, как минимум на два-три километра в длину и во всю ширину стены. Конечно, тут не было высоток или чего-то подобного. Максимальная высота зданий не превышала трех этажей, но тем не менее этих зданий тут было множество.

Я как-то даже и не ожидал того, что тут проживает такое большое количество народа. И так получалось, что этот город лишь чуть меньше не то что столицы местного графства, но и вообще столицы или других крупных городов той империи, на территории которой находились земли опального графа, встреченного мною у болот. И причина была достаточно проста.

Этот город-крепость, который столетия, а может, и тысячелетия назад называли Великой Восточной заставой, был основан еще в те далекие времена, когда тут бушевали Древние войны.

И она же являлась последней твердыней, сдерживающей наступление того неизвестного противника, что оставил достаточно заметные шрамы на этой громадной стене, созданной из цельного адамантита.

Вот с тех пор крепость, как это ни удивительно, не потеряла ни своей значимости, ни своего величия. Да и люди тут продолжали жить, хоть слегка и сменился контингент местных обитателей. Ведь, конечно, уже не требовалось нести постоянную вахту для сдерживания врага, но это не помешало заставе выжить с тех времен, когда без этого все остальные земли этой империи вымерли бы.

Так что воинов и бойцов в большинстве своем сменили наемники, авантюристы, мошенники и воры. Но что было очень даже необычно, тут до сих пор работала одна из сильнейших и влиятельнейших магических академий, готовившая лучших магов в империи. И этого не смогло изменить даже то, что город этот находился на землях графа.

Эта академия даже сейчас считалась одним из самых престижнейших учебных заведений не только в самой империи, но и в соседних государствах. А потому и юные таланты как тянулись, так и продолжали тянуться сюда со всех сторон света. Так что это место как было, так и осталось и городком студентов и магов.

К тому же тут же, на заставе, находились еще и две резиденции самых влиятельных гильдий: гильдии магов и гильдии наемников.

Ну и в дополнение тут же располагались и многие другие представительства, более мелких и менее значимых гильдий или торговых палат и посольств из других государств.

Я вот совсем не понимал, почему до сих пор сюда не перенесли столицу хотя бы местного графства, и эта застава, которая являлась огромнейшим городом-крепостью, управлялась каким-то непонятным советом. Хотя одно время так и было, я имею в виду столицу.

«Ага, – сообразил я, – вот почему этот город до сих пор не опустел и не превратился в жалкий призрак того могучего великана, каким он и был ранее».

Именно род этого графа еще пару поколений назад правил этой империей, и как раз тут находилась их основная резиденция. Но из-за удаленности властей от центра империи, где в основном и плелись все интриги против них, они упустили тот момент, когда полностью потеряли свое влияние, а власть перешла к их противникам.

Была резня, и тогда же были казнены все основные претенденты на трон, за исключением отца местного графа. Его же заперли здесь, перекрыв доступ в остальную часть империи.

«Хорошая в общем-то ловушка, – прикинул я. – И не выберешься из нее, и большой бучи не устроишь. Не хватит людей для этого. И сам при этом не выглядишь тираном и кровавым маньяком. Можно даже сказать: вот смотрите, какой я милосердный и справедливый, оставил даже тех, кто мне не опасен, и не вырезал весь их род до основания».

Так что задумано все было вполне грамотно. Не знаю, какими правителями были предки местного графа, но тот, кто устроил тогда переворот, был башковитым дядькой.

Кхм. Тут я слегка ошибся, башковитой была какая-то демоница.

Темная история.

О происхождении матери теперешнего императора вообще ничего не известно, по крайней мере тем демонам, с которыми меня свела судьба. Но эта женщина взяла власть в империи в свои, хоть и хрупкие, но очень жесткие и сильные руки. И, кстати, судя по тому, что я понял из их воспоминаний, этот переворот пошел империи на пользу. Из захудалого и потерявшего свое влияние на международную политику государства оно превратилось в империю, приобретшую былую значимость и важность, которыми обладало в момент своего образования.

Но все это никак не повлияло на значимость именно этого города-крепости. Ведь только отсюда можно было попасть за Великую стену, которая разделила этот континент на две неравные части. И постепенно из столицы империи он превратился в столицу авантюристов и магов, наемников и воров – в общем, той толпы людей, которым было не особо интересно, что живут они на землях опального графа, находящегося в состоянии перманентной войны со всей остальной империей.

Эти господа в большинстве своем прибыли сюда за деньгами и удачей, так что любую проверку на лояльность, когда они покидали земли графа, они проходили без труда. Особенно если подкрепить свою лояльность небольшим стимулом в виде полновесного золота.

Так что сам город продолжал жить и существовать, как и раньше. Только вот расширяться дальше, вдоль стены, он стал не так активно, как в былые времена.


Мертвый мир.

Восточная застава.

Некоторое время спустя

И вот в эту круговерть мы сейчас и окунулись с головой, только чуть отойдя от стены и остановившись на небольшой площади, чтобы переговорить о том, чем же заняться дальше.

– Думаю, стоит сначала сдать наши трофеи перекупщикам, – сразу предложила Гаиса своему брату. – Так у Дима не будет проблем с деньгами.

Тот отрицательно помотал головой.

– Нет, – ответил он, – надо бы сначала навестить Жирдяя, пока он не прознал о нашем возвращении. А то закопается опять куда-нибудь так, что мы его не найдем. Помнишь, как это было в прошлый раз с командой Тусклого. А со следующего рейда он со своей командой не вернулся.

И Гаслан посмотрел на свою сестру.

– Да, – и она чертыхнулась, – вот же хряк изворотливый. И нет у меня никого, кто бы мог дать еще одну наводку на более точное место поисков артефактов.

Я же, слушая их, размышлял.

Этот демон, о котором у Гаслана и его сестры сейчас шла речь, нужен был их отряду, чтобы получить наводку на новое место поисков, а других информаторов из архива гильдии магов, на которых бы они могли выйти, у них не было. Текущий же их информатор не вызывал доверия у девушки. Они вообще предполагали, что тот просто наугад выбирает менее изученные районы за стеной и продает те как информацию о предполагаемом месте нахождения артефактов.

По крайней мере, так было с теми тремя координатами, выкупленными у этого мага из архива гильдии. Там, где, по его словам, должны были находиться какие-то развалины, ничего кроме голой земли, какого-то болота и леса не было. Это я узнал еще по дороге к крепости. Сейчас как раз встал вопрос о том, что если они прижучат этого толстяка, то им просто не у кого будет достать новые сведения. И все равно придется обратиться к этому пройдохе и мошеннику.

К тому же этот не чистый на руку поставщик информации не всегда возвращал деньги, особенно в тех случаях, когда продавал сразу несколько вроде как верных наводок на место поиска артефактов. А сейчас такой случай и был. Три сотни золотых, которые выдали ему за информацию Гаиса и ее команда, были немаленькими деньгами не только по местным меркам.

– Да, ты прав, – согласилась с ним девушка, – первым делом нужно заглянуть к нему. Заодно и узнаем, нет ли у него чего более надежного, чем то, что он предложил нам в прошлый раз.

– Угу, – буркнул ее брат, – только вот жаль, что он, как и ты, маг разума, и ты не можешь его считать, как всех остальных.

– Не в этом дело, – отрицательно тряхнув головой, ответила ему демонесса. – Считать-то я его могу без труда. Только вот этот гад никогда не лжет. Он сам верит в то, что говорит своим клиентам. И как ему это только удается? – и демонесса вопросительно посмотрела на нас, а потом прокомментировала: – Очень скользкий тип. Никогда не сталкивалась с такими честными врунами.

Я мысленно хмыкнул.

Девушка была права в одном. Сложно поймать на лжи того, кто говорит тебе правду. По крайней мере, если он и сам думает так же.

– Не против, если я пойду с вами? – спросил я у них.

– Да мы и так все вместе туда собирались идти, – пожала плечами Гаиса. – Кроме того, что он мошенник, этот маг к тому же еще и не полный идиот, и у него есть неплохая охрана, которой Жирдяй вполне приличные деньги платит не просто так. И я думаю, что они тоже достаточно часто служат тем аргументом, который позволяет ему выигрывать коммерческие споры. Или ты думаешь, что мы все еще не сменили боевую ипостась по какой-то иной причине? Есть парочка дел, которые необходимо решить, пока мы в городе.

– Понятно, – только и ответил я.

Ну, а дальше мы двинулись в глубь города. Пока мы шли в нужное место, я размышлял.

«Значит, одним из этих дел был разговор с их информатором. Интересно, а что им необходимо сделать еще? Ведь это явно как-то связано с возможным нападением и боестолкновением».

Но никаких намеков больше сделано не было, так что в этом вопросе мне пришлось довериться мнению девушки и членов ее отряда. Хотя вот, бредя по улицам города, я что-то заметил тут не слишком много людей, если точнее – демонов, которые перемещались бы тут невооруженными или не облаченными в броню.

И многие из них были в своей боевой ипостаси.

«А городок-то опасный, судя по всему», – прикинул я.

И, похоже, все местные прекрасно представляли это.

– Он дома, я его чувствую, нас прикрыть успела, чтобы он не заметил, – сказала Гаиса, когда мы приблизились к невысокому двухэтажному домику. – Только надо не дать ему скрыться.

После этого девушка перевела свой взгляд на Гаслана. Тот кивнул ей в ответ и указал на двух бойцов из отряда.

– Дингон и Онг, обойдите здание, там был задний вход, я его еще в прошлый раз приметил, – сказал брат Гаисы выбранным демонам.

Я же, коль они готовятся к возможности того, что этот их информатор может сделать ноги, быстро прикинул, воспользовавшись навигатором, какая еще есть возможность незаметно покинуть стены его дома.

И оказалось, такой вариант присутствует, не знаю, известно ли о нем самому этому их толстому поставщику информации, или нет, но предупредить о нем стоило бы.

– Гаиса, – шепнул я на ухо девушке, – я кое-что знаю о вашем информаторе, – и глазами указал в сторону дома, к которому уже собрались направиться выбранные ее братом демоны.

Она вопросительно посмотрела в мою сторону.

– Что? – только и спросила демонесса.

– Есть потайной ход, ведет, как мне известно, в ближайший бар, – и я показал в направлении какой-то забегаловки, куда, судя по данным навигатора, и выходил тот самый лаз.

– Хм, – протянула девушка, – мы о таком не слышали.

Но тем не менее быстро подошла к своему брату и пересказала тому мои слова. Он поглядел в мою сторону, после чего пару мгновений подумал.

– Турк, – обратился он еще к одному демону, – ты все слышал, последи там, – и Гаслан перевел свой взгляд в сторону того самого заведения, куда, по данным навигатора, выходил потайной ход.

Дождавшись, когда его люди займут выбранные позиции, брат Гаисы махнул мне и демонице рукой.

– Идемте, – сказал он нам, открывая двери в дом того самого Жирдяя.

И вот мы внутри.

Хм. Смотри-ка, а девушка была права, если этот демон и собирался кому-то возвращать деньги, то это точно были не они.

– Гаслан, – елейный голосок и заискивающая улыбка, – вы вернулись. Да так быстро. Неужели моя наводка не принесла никаких результатов?

Смотри-ка, и вправду не лжет. Но это только на ментальном уровне. Притом и его эмоции выражают искреннюю заботу, но вот метрическая матрица этого демона так и клокочет от вносимых в нее изменений, как раз сейчас полностью перестраиваясь и переходя в несколько иную форму.

«Не понял, – тупо поглядел я на этого прощелыгу. – Так его боевая ипостась – это и есть та маска, которую он натягивает. Маска того, кто говорит всегда правду? Того, кому невозможно не поверить».

Вот почему она не может его считать. Все, что сейчас произносит этот демон, его метрическая матрица преобразует в правдивую речь, которую как его ментальный, так и эмоциональный фон будут выдавать за истину, в которую он верит и сам.

«Необычная способность, с такой я не сталкивался, – констатировал я. – Притом она полностью прописана в его метрической матрице. Вернее, это одна из его матриц. У этого демона, как и у девушки или ее брата, их было две. И та, в которую он перешел сейчас, не вносит никаких внешних изменений. Она лишь подменяет часть параметров в его текущей метрической матрице, и, как я понимаю, сам демон натягивает ее только в такие вот моменты, как этот».

Разобравшись с такой вот странной особенностью, я сразу дал Симбу задание на проведение полного сканирования его метрической матрицы и отдельных ее фрагментов.

И как это ни смешно, провести его мой виртуальный помощник смог достаточно быстро. Ведь, как оказалось, в такие вот моменты переговоров этот демон был совершенно беззащитен в плане ментальных или метрических атак. По сути, это было одним из побочных явлений той способности, которой он пользовался. Оказалось, что для прямого контроля ментального и эмоционального фона его метрическая матрица должна быть полностью открыта.

«Конечно, это огромный минус, но возможно, что-то получится с этим придумать», – решил я.

То, что эту способность можно перетянуть, я уже выяснил, у меня даже был подобный участок в матрице, но он был практически атрофирован и не развит, так что мы могли провести полное замещение.

Но сделать я это решил не сейчас. Зачем светиться перед всеми? Загляну к этому демону вечером или ночью.

Пока же я просто прикрепил к нему маркер, по которому смогу разыскать его без проблем. Если же говорить о других, то его слова для них были правдой и искренней заботой. Именно так отнеслась к ним Гаиса, кивнув своему брату, подтверждая искренность заботы демона о них.

– Хорошо, верни нам деньги, и мы пошли, – только и буркнул Гаслан.

Однако, при наблюдении за изменениями, происходящими в метрической матрице этого толстого архидемона, пытавшегося раньше нагреть Гаису и ее отряд, ко мне пришло четкое понимание того, что он ужом вертеться будет, но не отдаст Гаслану деньги, которые давно уже считает своими.

– Тут такое дело, – начал юлить Жирдяй, как его называли, похоже, не только мы, но и во всем городе, – я сейчас на мели. Пришлось все деньги пустить в оборот.

Наш командир переводит свой взгляд на демонессу, чтобы удостовериться в правдивости слов собеседника, и, естественно, получает ее подтверждающий кивок.

– И что ты хочешь предложить? – спрашивает он.

– Взаимный обмен, – быстро нашелся архидемон. – Даже больше выгодный вам, чем мне. Я вам выдам пятерку недавно найденных мною наводок, что покроет покупку информации о них с процентами.

И он вопросительно своими заискивающими глазками стал посматривать то на Гаслана, то на его сестру, и обратно. На меня этот толстый архидемон внимания не обращал в принципе. Ну и зря… Пока они общались, Симб уже полностью завершил сканирование как его метрической матрицы, так и менто-информационного поля. Так что сейчас он занимался той стражей, о которой меня предупреждала девушка.

В доме находилось еще как минимум четыре демона, два из которых были простыми, а два других – архидемонами, правда, не с двумя, как Гаиса и ее брат, а с одной боевой ипостасью.

Между тем Гаслан поглядел на демонессу.

– Что скажешь? – спросил он у нее.

– Нужно посмотреть, что он предложит, – только и произнесла она в ответ.

Как раз в этот самый момент толстый демон испытал облегчение от происходящего сейчас разговора. Похоже, дальше он был уверен в том, что новые сведения, которые он им предоставит, будут достаточно убедительны.

– Вот, – гордо выложил на стол он какой-то непонятный пергамент, – это обрывок старинной карты. Его нашли недавно в архиве, и я, пока остальные не разобрались, что и к чему, выкупил его у гильдии.

И демон развернул перед нами какой-то непонятный сверток. То, что это обрывок, было понятно и без особых на то пояснений. И, судя по всему, ткань, на которой было что-то нанесено, сама по себе тоже была достаточно древним материалом.

– На нее наложено плетение нетления, – театрально проговорил Жирдяй, тыкая пальцем в обрывок. – Я совместил те более или менее известные приметы с нынешней картой земель за стеной и выяснил, где находятся вот эти несколько меток.

И он показал на какие-то обозначения, нанесенные на том самом обрывке материи. После этого он развернул уже вполне приличную карту и выделил на ней определенную местность.

– Вот они, эти развалины и приметы, – сказал демон. – Это определить достаточно просто, – и он приложил к выделенному месту показанный им ранее обрывок. – Видите, как все идеально совпадает. Так что с этими руинами никакой промашки быть не может.

Гаиса переглянулась с братом.

– Не лжет, – только и сказала она, а потом чуть ближе наклонилась к карте, ее же примеру последовал и Гаслан. – Все как на обрывке, – удостоверившись, подтвердила она.

– Ну, а я вам что говорил? – вопросительно посмотрел на них архидемон.

Я же не мог понять, что меня во всем этом смущает. В том, что он лжет, я не сомневался, но как мне отговорить своих новых соратников, не выдавая себя, не понимал.

«Что не так с этим обрывком?» – сам у себя спросил я.

То, что это и вправду какой-то древний пергамент, сомнений не вызывало, но что-то не позволяло даже сейчас поверить в древнее происхождение той карты, которая была якобы нанесена на него.

«Точно», – сообразил я.

Искин проверил структуру материала, но не проверил чернила, которыми были нанесены пометки на карту. Но и это еще не все, слишком идеально она совпадала с той картой, что сейчас лежала на столе у демона.

– Гаиса, а у вас есть своя карта? – немного издалека начал я.

– Да, – удивленно посмотрела на меня девушка. – А что?

– Да вот, – ответил я ей, – хочу нанести на нее найденные объекты, пока мы здесь… – И, посмотрев на толстого архидемона, уточнил: – Не возражаешь?

– Конечно, – спокойно пожал плечами тот, – без проблем. Я для этого и вытащил свою карту, чтобы вам легче было разыскать искомые места.

Я на это лишь кивнул и, дождавшись, когда Гаслан выложит их карту на стол, не особо спрашивая разрешения, протянул руку и взял тот самый кусок карты, с которого все началось.

– Осторожнее, – всполошился Жирдяй.

– Да не переживай, я быстро, – ответил я ему, – только сверю то, что ты тут рассказал с нашей картой, и все.

После чего, уже играя в дурачка, я приложил пергамент к тому месту, где, по идее, и должны были находиться развалины, информацию о которых нам пытался втюхать этот толстый торгаш, и удивленно пробормотал.

– Ой, не совпадает почему-то… – Я несколько обескураженно посмотрел на демона.

– Идиот, – только и пробормотал он, – это разный масштаб карты. Проверяй на моей. У меня все сходится идеально.

Я перевел свой взгляд на него и спокойно сказал:

– Вот именно, что идеально.

После чего посмотрел сначала на Гаису, потом и на ее брата.

– Он опять пытается вам сплавить какую-то пустышку, не слушайте его слова, думайте. Он лжет, хоть вы и не понимаете этого.

Глаза толстого демона начали наливаться кровью, в них пробудились ярость и злость.

– Смотри-ка, а вот теперь в тебе есть хоть какая-то правда, – глядя прямо на него, произнес я, после чего обернулся к своим.

– Смотрите сюда, – отвлек я их от этого необычного гипнотизёра, который не позволял архидемонам адекватно реагировать на его речь.

После чего я ткнул пальцем в его карту, где так идеально сошлись все нанесенные метки с тем, что было отображено на каком-то непонятном древнем клочке пергамента или ткани.

– Так точно все совпадать не может. Прошло слишком много времени. Да еще и такой идеальный масштаб, который соотнес нам этот клочок почему-то именно с его картой тютелька в тютельку.

И я вновь постучал по столу, привлекая к нему внимание.

– Проверь возраст клочка, – быстро посмотрел на демонессу ее брат.

Та активировала какое-то плетение.

– Тут все точно, это старинный пергамент, – только и ответила ему девушка.

Гаслан перевел свой взгляд на меня, я же усмехнулся ему в ответ.

– На старой бумажке нарисовать можно все, что душе угодно, – и обратился уже к Гаисе: – А проверь-ка возраст чернил, которыми и нанесены все эти отметки.

Девушка мгновенно сообразил, о чем я говорю, и выполнила мою просьбу.

– Они свежие, не старше недели, – глядя прямо на брата, сказала ему Гаиса.

Я перевел свой взгляд на архидемона, брата девушки.

– Думаю, вам не стоит доверять ему в этом деле.

Тот хищно усмехнулся в ответ.

– Говоришь, нет наличности, – произнес он, приближаясь к толстяку.

Я же заметил, как тот резко поднял руку.

– Он вызвал стражу, – сообщил я своим, сам перемещаясь ближе к той потайной двери, через которую они и должны были проникнуть в это помещение, хотя отсюда можно было контролировать и главный вход. – Я их задержу, вы же пока переговорите с ним.

– Уверен? – спросила у меня девушка.

– Да, – только и ответил я, пинком отправив в обратный полет первого ворвавшегося в кабинет телохранителя.

Все-таки они были готовы к такой развязке переговоров и довольно-таки быстро отреагировали на поданный Жирдяем сигнал опасности. Но не зря и я подготовился к подобному повороту событий.

Единственное, что я решил обойтись пока без жертв. Так что в ход пошли лишь небольшие воздействия на метрические матрицы телохранителей, ворвавшихся к нам в комнату. Таким образом, благодаря изменению кое-каких параметров, я достаточно сильно снизил скорость их восприятия и реакции, а также неплохо так дезориентировал противника, не давая им времени, чтобы они сумели сориентироваться на месте.

Все это мне позволило вполне эффективно, без применения еще каких-то трюков разобраться с ними еще до того, как они прорвались внутрь кабинета.

Проблемы вызвал лишь один из архидемонов, так что его пришлось отключать более грубо, но и с ним я справился уже через пару секунд. Параллельно я делал слепки памяти со своих противников, обойдя вниманием лишь Жирдяя, с ним я в любом случае собирался пообщаться сегодня ночью.

Когда я закончил, ко мне подошла Гаиса со своим братом.

– Он вернул нам все, а также возместил кое-какой моральный ущерб, – усмехнулся Гаслан, потрясая тугим кошельком. – Так что тут мы закончили.

На это я лишь кивнул в ответ.

– Тогда уходим, – перешагивая начавшего приходить в себя телохранителя, сказал он. Правда, в дверях обернулся и, оглядев лежащие на лестнице и в комнате бесчувственные тела, добавил: – Теперь у меня нет никаких сомнений, – обратился Гаслан ко мне, – в том, что это именно ты тогда разобрался с монстрами у тракта.

И он указал как раз на того самого архидемона, что и вызвал у меня кое-какие трудности.

– Это мастер-мечник из императорской гвардии, а ты вырубил его всего за пару ударов, я это прекрасно видел, – брат девушки спокойно посмотрел мне в лицо, – думаю, что у тебя был хороший учитель.

Я мысленно прикинул, а потом невесело усмехнувшись, ответил:

– Ты даже не представляешь, насколько.

Гаслан лишь кивнул в ответ.

После этого мы спустились на первый этаж и покинули домик очень уж нечистого на руку информатора. Я даже не уверен в том, что он кому-то хоть раз сбыл достоверные и проверенные сведения.

Пока мы удалялись по улице, я ощущал на себе злобный взгляд толстого архидемона, чьей второй ипостасью была ложь, звучащая как правда.

«Зря они его не грохнули, пока была такая возможность, – подумал я. – Такого злопамятного врага нельзя оставлять за спиной».

Почему-то его телохранители меня совершенно не беспокоили. Те выполняли свою работу, и они в этом отношении были профессионалами, прекрасно осознавшими, что жизнь им оставили лишь до следующей нашей встречи. Но вот их наниматель это вряд ли сможет понять.

«Значит, мы еще поговорим, – констатировал я, сворачивая в небольшой проулок вслед за Гаисой и остальными парнями. – Есть у меня подозрение, что это произойдет несколько раньше, чем я сам собирался заглянуть к тебе».


Мертвый мир.

Восточная застава. Таверна.

Некоторое время спустя

– Я все же не пойму, – спросил у меня один из демонов, – как ты сообразил, что он опять собирается подсунуть нам пустышку?

Этот же вопрос заинтересовал и Гаису, которая расположилась за столом рядом со мной.

– Да, – повернулась ко мне девушка, – я точно знаю, что ты не пользовался плетениями, чтобы определить возраст пергамента и чернил, как это сделала я. Иначе бы я это почувствовала.

– Есть такое дело, – согласился я с демонессой. – Но первые подозрения у меня возникли несколько по другой причине.

– Какой? – теперь на меня заинтересованно поглядели и все остальные.

Сейчас мы сидели в небольшой таверне, которая находилась недалеко от того особняка, что арендовала Гаиса и ее команда. Зашли мы сюда поужинать, после того как сначала посетили перекупщика и слегка освежились дома, помывшись и переодевшись.

Там же парни оставили и свои походные доспехи, переодевшись в облегченный, так сказать, городской и повседневный их вариант.

И вот мы сидим тут, едим и обсуждаем планы на будущее. Вернее, их обсуждал Гаслан и некоторые его бойцы, а вот этот любопытный парнишка, который оказался, когда перешел в свою обычную ипостась, демоном чуть постарше меня, звали его Онг, как раз и пристал ко мне с вопросом о том, как же я смог распознать подлог.

А услышав эти его последние слова, все остальные тоже заинтересовались нашим с ним разговором.

– Да, – поглядел на меня брат демонессы. – Я еще там у тебя хотел поинтересоваться этим, но не стал говорить об этом в доме Жирдяя. Не только же карта навела тебя на подобные мысли.

Этот вопрос я уже обдумывал, так как понимал, что он рано или поздно всплывет, а потому и ответ на него у меня был. К тому же вполне правдивый.

– Я несколько мест, координаты которых он вам предоставил, уже проверил, – ответил я Гаслану.

И это было чистой правдой. Я проверил их с помощью навигатора. И не было там никаких не то что развалин, а ничего вообще. Как, в общем-то, и в любом другом месте, координаты которого пытался нам впарить тот демон. Так что на этом вопросе меня никто не сможет поймать. Так и случилось.

– Понятно, – поглядела на меня Гаиса, – жаль. Я думала, может, хоть что-то есть из того, что он нам скинул. Но если ты уверен…

– Да, – подтвердил я, – три места из тех пяти точно пустышки. Не думаю, что и в других что-то есть.

– Жаль, – еще раз повторила демоница. И перевела свой взгляд на брата.

– Придется поискать еще кого-нибудь. Только тех, кого можно было поднять через свои связи, я уже всех проверила еще перед нашим рейдом.

И девушка вопросительно посмотрела на архидемона.

– У меня тут есть парочка старых боевых товарищей, еще по Императорской гвардии, – ответил он. – Может, через них что получится?

Я же сидел и размышлял вот над чем. Была у меня идея, как нам помочь. Только вот мне было кое-что необходимо для этого.

Первоначально я просто попытался задать поиск необходимого места с помощью навигатора. Но для идентификации конечной точки ему не хватало данных. Он, конечно, выводил различные магические лавки или те или иные хранилища, но все это было не то. Мне нужно было нечто иное. А для большей конкретики навигатору не хватало или визуального образа, или метрического слепка разыскиваемых объектов. Все как с моим телепортационным кораблем Древних.

И вот поэтому в моей голове и родилась эта самая идея.

– Гаиса, – посмотрел я на девушку, – а не знаешь, где можно посмотреть хоть на какие-нибудь из артефактов, за которыми мы охотимся? А то как-то так вышло, что я ни одного из них и не видел ни разу раньше.

Магиня в некотором изумлении посмотрела на меня.

– А как же ты их собирался искать, если даже никогда не видел, – и она вгляделась мне в глаза. – Как бы ты их смог узнать-то?

– Да вот, – развел я руками, – думал, что увижу, узнаю.

И, немного помолчав, продолжил:

– Только вот что-то сейчас я решил, что надо бы все же мне на них посмотреть, во избежание, так сказать.

– Действительно, – кивнула мне в ответ демонесса, – это надо сделать. Я устрою тебе допуск в местное хранилище. Благо там работает один из моих сокурсников.

И она махнула мне рукой.

– Идем, это можно организовать уже сегодня.

Я возражать не стал и поднялся из-за стола. С нами за компанию напросился один лишь Онг.


Мертвый мир. Восточная застава.

Хранилище артефактов. Некоторое время спустя

До хранилища добираться пришлось практически через весь город. Но, как это ни странно, располагалось оно не на территории Академии магии или Магической гильдии, а где-то на окраине города.

– А почему тут? – удивился я, когда мы приблизились к небольшому одноэтажному домику. Что-то даже не верилось, что в нем может находиться хотя бы небольшое хранилище артефактов. Хотя меня Гаиса и предупредила о том, что оно является резервным и его используют как промежуточное, для переправки артефактов дальше, на территорию империи, но мне все равно казалось, что оно должно быть несколько побольше.

«Разве что, – сообразил я, – хранилище не само это здание, а что-то находящееся под ним».

Только вот я даже представить себе не мог того, что кто-то сумел бы создать в цельном куске адамантита некие пустоты, для организации там залов.

– Подождите, я сейчас, – когда мы оказались у этого небольшого домика, магиня оставила нас на входе, – договорюсь о допуске.

И вошла внутрь.

– У нее очень много знакомых везде, – сказал мне Онг, – и все благодаря тому, что она вопреки всем советам решила окончить именно эту академию. – И немного подумав, он добавил: – Я знаю Гаису с детства, она всегда была упрямой демоницей. Вся в своего отца.

Я кивнул, принимая его слова к сведению.

Парень хотел добавить что-то еще, но как раз в этот момент в здании открылась дверь, и оттуда нам махнула рукой девушка.

– Идемте, все готово, – крикнула она.

И уже через несколько минут я понял, почему именно этот небольшой домик сделали местным хранилищем артефактов. Мало того что он сам был полностью изготовлен из адамантита, так еще под ним, прямо в толще стены, находился неплохой такой подвал с четырьмя огромными комнатами, где как раз и дожидались переправки в империю оказавшиеся на заставе артефакты.

М-да. Такого я еще не видел. Можно было забыть о том, что это пресловутые артефакты Древних, как я подспудно надеялся, коль тут постоянно упоминалась какая-то война, связанная с ними. Но только взглянув на ближайший артефакт, я сразу сообразил, что это нечто совершенно иное. Более нереальное и, как это ни банально звучит, древнее, не старинное, а именно древнее.

И тут такая прорва лет, что я даже представить не могу. Одно то, что определить даже примерную дату создания у нас не вышло, уже говорило о многом. Но и это было не все. Материал не известен. Тип используемой энергии не поддается определению. Единственное, что я мог точно сказать, так это то, что энергия там была, и было ее достаточно много.

Все, что приходило мне на ум, это некие предтечи, упоминание о которых мне встречалось уже несколько раз. Но вот с их творениями мне встречаться так до сих пор и не случалось.

– Так это и есть те самые артефакты? – уточнил я у девушки.

– Угу, – подтвердила демоница, – они родимые.

И кивнув в угол, добавила:

– Там не рассортированные или те, что вызывают какие-либо подозрения. Здесь же те, о которых хоть что-то известно, – и Гаиса показала на ближайшую полку, потом перевела руку на следующий стеллаж. – Ну а там, дальше, хранятся те, что нам не удалось опознать. Может, рано или поздно с ними кто-то разберется или они кому-то понадобятся для дела. Тогда их отсюда и вытащат. А так, это чуть ли не самое надёжное хранилище для столь опасного товара.

Тут я с девушкой был согласен. Чтобы разнести или как-то иначе повредить подобному мелкому подвальчику, нужно очень и очень постараться.

– Ну что? – посмотрела на меня демонесса. – Ты утолил свое любопытство, теперь не будет вопросов, как выглядят эти самые артефакты? А то нам выделили не очень много времени, так что надо бы отправляться обратно.

– Да, – подтвердил я, – я тут увидел все, что хотел.

И тут все было именно так, как я и сказал.

То, зачем я здесь оказался, Симб уже закончил, и у меня на руках на данный момент были ментально-метрические слепки абсолютно всех артефактов из этого самого подвала. Так что теперь осталось только задать навигатору поиск по полученным мною метрическим слепкам. Что я и собирался сделать, как только мы выберемся наружу.

Тут, что и не удивительно, навигатор работать не мог. Вернее, он отображал внутренние помещения, расположенные внутри этой стены, и подобных оказалось здесь далеко не одно или два, а множество. Но вот местность снаружи он будто перестал видеть абсолютно. Правда, это продлилось лишь до того момента, как мы поднялись наверх.

Зато сразу после этого у меня опять пропала вся информация по расположению помещений, находящихся внутри стены. Ну, как пропала, Кира-то ее всю успела внести в имеющуюся у нас карту, можно сказать, на всякий случай.

Сейчас же, оказавшись на поверхности, я задал поиск для навигатора тех мест, где мы бы могли найти подобные артефакты. Оказалось, что подобных очень много. Правда, я быстро сообразил, что лучше эти места сгруппировать, для большей наглядности.

И вот в таком контексте уже можно было работать. Теперь у меня были более точные координаты тех тайников, куда нам следовало направиться. Правда, я перед тем, как начать разговор с Гаисой о нашей следующей точке назначения, решил отобрать из них наиболее безопасные.

Как я уже давно для себя решил, риск – это дело благородное, но в разумных пределах. А сейчас было разумным не лезть на рожон. И потому я остановился на предложенных навигатором вариантах. Таких оказалось четыре. Только вот две точки располагались поблизости от того места, что нам предлагал исследовать Жирдяй, и почему-то я решил обойти его стороной. Тем более и нашим я сказал, что ранее уже побывал там.

Так что вот как-то так, не особо углубляясь в дебри местных сплетен, я получил координаты последующей точки назначения для нашего отряда. Правда, я не знал, как подкинуть своим эту информацию. Но тут мне просто повезло, и девушка поинтересовалась данным вопросом.

– Слушай, – когда мы уже направлялись в обратную сторону, спросила у меня демоница, – а ведь и у тебя должен был быть какой-то план? Не собирался же ты там, – тут она махнула в сторону окраины города, – за пределами стены, плутать просто так.

– Есть такое, – согласился с девушкой я. – Только вот первоначальная вылазка не принесла мне особых результатов.

Конечно, какие результаты, если я ничего не искал.

– Понятно, – протянула демонесса, – и что, больше нет никаких наводок?

– Ну, почему нет, – ответил я девушке, – просто там я еще не был.

Она уже с гораздо большим интересом посмотрела на меня.

– И что, много таких мест? А источник информации надежный?

– Мест, которые мне еще интересны, всего два, – ответил я девушке. – А вот насчет источника, – тут я усмехнулся, – уж понадежнее, похоже, вашего будет.

Гаиса кивнула, соглашаясь со мной.

– Если согласен, работаем по стандартной схеме, – предложила она мне, – тебе, как поставщику информации, в случае успеха миссии дополнительные пятнадцать процентов из общей доли и право первого выбора.

– Без проблем, – согласился я с девушкой, а потом поглядел на нее. – Кстати, а почему ты мне доверяешь?

Она посмотрела на меня, как на не слишком разумного человека, простите, демона.

– Я маг разума, – только и ответила она, – а ты за все время ни разу не солгал.

Я же взглянул ей прямо в глаза и произнес:

– Угу, ни разу… – Потом, усмехнувшись, добавил: – Точно так же, как и ваш бывший информатор.

Она всмотрелась в мое лицо.

– Нет, – спокойно ответила мне демонесса, – тебе я доверяю гораздо больше, чем ему, – и, немного помолчав, добавила: – Хотя бы потому, что там, на тракте, ты помог нам, тогда как мог спокойно пройти мимо. И никто бы тебе и ничего не сказал. Так бы сделали все, включая и нас самих, если бы встретили тебя в подобной ситуации.

После этого она замолчала.


Мертвый мир.

Восточная застава.

Где-то на территории заставы.

Некоторое время спустя

Так в молчании мы и шли в сторону особняка, когда я почувствовал нарастание угрозы со стороны одного из невысоких домиков. Судя по навигатору и моим чувствам, там укрылось несколько нападавших. И маркер, различимый в здании напротив устроенной засады, вполне ясно указывал на то, кто же может быть ее организатором.

– Онг, Гаиса, впереди засада, – предупредил я своих, – пятеро демонов. Сразу за домом слева.

Девушка, даже не повернув голову в ту сторону, через пару мгновений удивленно произнесла:

– Я никого не смогла засечь.

Онг тоже отрицательно покачал головой.

– Тем не менее это так, – предупредил их я, – пятеро. Из них три архидемона. Один похож на того, что заинтересовал твоего брата в доме Жирдяя. Им займусь я, так же как и остальными архидемонами. На вас два простых воина.

Гаиса кивнула.

– Поняла тебя, – только и сказала она.

Я же добавил:

– Дальше я вас оставлю, мне нужен организатор. И я знаю, где он окопался.

– Уверен? – посмотрела на меня демонесса.

– Да, – ответил я девушке. И, уже подходя к самому краю дома, скомандовал:

– А теперь работаем.

Перекатом, прямо под удар того имперца, я ушел в проулок. Тут мне не нужны были какие-то сведения. Я работал максимально быстро.

Удар! И труп заваливается к моим ногам. Отбросить его навстречу следующему архидемону… Плюс провести воздействие на его метрическую матрицу, слегка дезориентировав его… И новый удар, который он пропустил.

Ну, а дальше последний противник. Та же техника, что использовал ранее в доме Жирдяя. Замедление. Дезориентация и удар.

Все, мои противники закончились.

Быстро оглядел поле боя. И, сделав скользящий шаг в сторону, рубанул по шее противника девушки.

Онг со своим уже справился.

– Я пошел, – только и крикнул я своим, после чего мгновенно нырнул в одну из подворотен.

Проверил по навигатору, можно ли тут совершать «прыжок». Нет нельзя, надо пробежать еще с десяток метров. Так что я припустил вперед. Нельзя было дать уйти этому толстяку. А я так понял, у него такая возможность есть. И если он залезет в какую-нибудь дыру в стене, то там я его найти не смогу. Все-таки это чистый адамантит, который очень неплохо умеет экранировать абсолютно любой тип ментальной энергии.


Мертвый мир.

Восточная застава.

Где-то на территории заставы.

Некоторое время спустя

– Не, ты это видела? – пораженно посмотрел на замершую на месте Гаису ее молодой друг. – Я даже не представлял, что такое в принципе возможно.

И он пораженно обвел руками лежащие на земле трупы демонов.

– Вот он тут, а в следующее мгновение уже из переулка раздаются звуки ударов. Мы только успели вступить в схватку, как он разделался со своими противниками.

После чего Онг все с тем же изумленным выражением на лице подошел к одному из тел.

– Так это же имперский мастер-мечник? – удивлённо поглядел он на его перевязь и обернулся в сторону девушки. – Но ведь твой брат говорил, что они лучшие?

– Да, – только и подтвердила девушка. – Они считаются лучшими.

– А как же?.. – и молодой архидемон показал не тело, лежащее у его ног.

– Но никто не говорил, что так и есть на самом деле, – спокойно ответила ему демонесса, а потом посмотрела туда, где скрылся их странный знакомый Дим, пытаясь перехватить того неизвестного заказчика, который, по его мнению, и устроил это нападение.

Между тем Онг огляделся вокруг.

– Знаешь, – пробормотал он, – сдается мне, что у нашего знакомого врагов чуть больше, чем кажется на первый взгляд.

Девушка поглядела ему в глаза.

– Никто не уходит за стену только с одними мечами за спиной без острой на то необходимости, – сказала она. – Дим знал, что ему нельзя появляться в городе, вот поэтому он и хотел проверить как можно больше, до того, как ему придется все же вернуться сюда.

– Понятно, – протянул ее собеседник.

После чего прошелся взад-вперед и выглянул из переулка.

– Слушай, а как он вообще узнал, что тут на нас устроили ловушку?

А затем друг Гаисы еще раз осмотрел проулок, где и состоялась схватка.

– Место выбрано неплохо. Как я понял, магически их кто-то от поиска прикрыл.

Он присел на корточки.

– Точно, вот они амулеты, такие же, что ты подготовила и для нас, так как? – И он вопросительно поглядел в сторону их отрядного мага.

– Не знаю, – только и ответила ему девушка. – Я тоже не представляю, как он это сделал. Даже больше. Он точно смог сказать как об их численности, так и о том, что среди них были демоны из старших кланов. А это не покажет ни одно удаленное сканирование, особенно если противник защищен от магического взгляда.

И она вновь задумчиво поглядела в ту сторону, где скрылся этот их загадочный спутник.

– Ему совершенно не нужна наша помощь, – неожиданно прошептала она. – В большинстве случаев мы для него лишь обуза. Так зачем он присоединился к нашему отряду?

Она не ожидала никакого ответа, но, как ни странно, он прозвучал, и дал его, что удивительно, ее молодой друг.

– А знаешь, – сказал он, – по-моему, он к нам присоединился лишь из-за тебя.

– О чем ты? – переспросила у него Гаиса. – Если ты о том, что ему необходим маг, то это не так. Как ты видишь, он и без магической поддержки превосходно может обойтись.

Она кивнула в сторону лежащих на земле тел.

– Да, – согласился с нею парень, – только вот ты забыла кое о чем важном.

И он поглядел прямо в глаза девушке.

– Как бы хорош ты ни был, но в одном-единственном месте тебе точно потребуется маг.

Девушка ненадолго задумалась, а потом негромко произнесла:

– Ты имеешь в виду портальную арку, ведущую в нейтральные миры. Кто-то должен ее для него активировать.

– Да, – подтвердил парень.

– Долг… – еще тише прошептала она. – Он должен попасть туда во что бы то ни стало.

Онг ничего говорить в ответ не стал, и так все было понятно.

Их странный знакомый почему-то готовится к тому, что ему, возможно, придется самостоятельно активировать портальную арку. А для этого ему необходим был маг.

– Хорошо, – кивнула девушка, – собираем с этих все полезное и направляемся домой. Нас уже, наверное, потеряли.

– Понял, – кивнул ей в ответ демон и быстро проверил тела.

А уже через несколько минут они двигались по городу дальше.


Мертвый мир.

Восточная застава. Где-то на территории заставы.

Некоторое время спустя

Ага. Успел я как раз вовремя. Все-таки не зря этот демон организовал засаду на нас именно тут.

Оказывается, и его схрон находился тут же. Вернее, не там, где нас пытались грохнуть, а в том здании, откуда он следил за устроенной засадой.

И я перенесся к нему в тот самый момент, когда этот толстый демон открывал дверь, ведущую в потайную комнату. А располагалась она, как нетрудно было догадаться, в толще стены.

Я так предполагаю, что тут у каждого был подобный небольшой тайничок, которым тот мог воспользоваться в любой момент. Но сейчас не об этом.

Разговоры мне не нужны. Противник передо мной. А потому по заранее разработанному алгоритму действий отключаю его. Не зря мы тогда задержались в его доме.

Так. Теперь удостовериться в том, что он не очухается в ближайшее время. Процедура обмена участками метрических матриц с демонами и другими хаотическими созданиями не слишком приятное занятие, а потому нужно бы обезопасить себя на это время. И тут как нельзя лучше подойдет его тайничок. Но перед этим неплохо бы узнать о нем побольше, может, там есть какие подводные ловушки. Так что первым делом слепок, потом его анализ и извлечение информации. К тому же этот демон – маг, что тоже неплохо. Лишними такие знания не будут.

Ну все. С этим закончили.

Я уже минут пять как находился в его потайной комнате, которая к тому же была еще и его главным тайником. Правда, что странно, тут кроме денег и нескольких не очень ценных артефактов ничего и не было. Хотя нет, была кое-какая литература и странные кристаллы, с которыми этот демон пытался экспериментировать.

«Кстати…» – и я оторопело посмотрел на один из них. Судя по воспоминаниям этого демона, его способность лгать без последствий была как раз следствием эксперимента с одним подобным кристаллом. Вот с тех пор, стараясь расширить свои возможности и стать еще могущественнее и сильнее, он и собирал подобные артефакты, продолжая эксперименты с ними. Только вот пока больше таких впечатляющих результатов он не добился. Разве что обогатился несколькими очень уж своеобразными плетениями, которые смог вытащить еще из одного кристалла. Ну, а остальные, как раз те, которые я сейчас держал в руках, он еще исследовать не успел.

«Получается, что какой-то из подобных кристаллов мог работать с метрическими матрицами напрямую, коль прописал ту способность прямо в ней. Я-то посчитал ее врожденной, настолько органично она была внедрена в структуру метрической матрицы, а оказалось, что это не так. Ладно, пока работаем с тем, что и планировали».

И я, еще раз убедившись, что демон не очнется в ближайшие десять минут, приступил к переносу его умения лгать с честными глазами. Ну, а когда все было закончено, я собрал все то, что находилось в тайнике, и покинул его. Тело же этого толстяка я уничтожил, воспользовавшись одним из его же плетений, как раз тех, что он вытащил из кристалла. Называлось оно просто – «аннигилятор». И уничтожало все, включая не только тело и физическую составляющую объекта воздействия, но и его ментальное поле и метрическую матрицу. Оно действительно выжигало существо из реальности.


Мертвый мир.

Восточная застава. Особняк.

Некоторое время спустя

И вот я приближаюсь к тому домику, что арендовал отряд Гаисы.

«Интересно, будут у них хоть какие-то вопросы ко мне?» – входя внутрь, подумал я. И оказался прав, вопросы были.

Они попросили рассказать меня о том, где находятся те развалины, координаты которых мне известны. Ничего другого они у меня больше не спросили. Ни того, кто были те напавшие на нас на улице демоны, ни того, кто был их нанимателем.

И я был благодарен им за это. Не хотелось мне их обманывать. Хотя теперь я мог это делать не хуже того же Жирдяя. Даже лучше. Во мне эта способность несколько преобразовалась. И она стала работать постоянно, превратившись в полнофункциональный участок моей метрической матрицы. При этом я мог уже самостоятельно и избирательно выбирать те вопросы, ответы на которые в глазах других должны выглядеть правдиво.

Ну и еще, видимо из-за того, что этот участок встал на место существовавшего у меня ранее, через него нельзя было атаковать меня, как это было с тем же толстым архидемоном. И, пожалуй, это было самым существенным. А то пользоваться этой способностью было бы очень опасно.

Ну, а через день мы стали собираться в новый поход за стену. И теперь наш путь лежал на север, к предгорьям. Ведь именно там и находились те развалины, которые для меня подобрал навигатор.

Глава 4

Какой-то из мертвых миров

Мертвый мир.

Восточная застава. Особняк.

Вечер перед отъездом

– Так ты говоришь, что нам необходимо попасть сюда? – уточнил Гаслан, рассматривая карту и те отметки развалин, что я нашел благодаря навигатору.

– Да, – подтвердил я, – по моей наводке там могут быть артефакты времен Древней войны, из тех, что нам необходимы.

Сейчас мы всем отрядом сидели в особняке, снятом моими спутниками, и планировали наш будущий маршрут до точки назначения. И как я видел, находилась она очень даже не близко, что и подтвердили следующие слова демона.

– Нам потребуется транспорт, – оценив весь путь до предгорий, резюмировал Гаслан. – Нужны или раккары, или лурги (летучие ящеры, чем-то похожие на птеродактилей, только ездовые). Добираться очень далеко, так что предпочтительнее лурги. Так мы на дорогу потратим от силы пару дней. Если же идти пешком, то на это уйдет не меньше полумесяца. Только вот последних нам вряд ли кто продаст, разве что взять их в аренду, – рассуждал архидемон.

Я же смотрел на него и не мог понять, действительно ли он все это говорит всерьез. Но, зная брата Гаисы, как-то было сложно предположить, что он шутит, а значит, он просто не видел вполне очевидной вещи.

– Мы не сможем воспользоваться верховыми животными, будь то лурги или раккары (к этому моменту я уже вытащил из их воспоминаний, о ком говорил Гаслан), – сказал я ему.

– Почему? – удивленно поглядел на меня тот в ответ. – Это же значительно сократит наше время в пути.

– Да, – подтвердил я, после чего добавил: – Практически вдвое.

– Вот видишь… – начал разубеждать меня Гаслан, – даже если мы воспользуемся раккарами, то до места мы доберёмся дней за пять, так что мы как минимум сэкономим две-три недели в пути. Да и по деньгам не нужно беспокоиться. Вон у Онга тут родственник живет, – и архидемон указал рукой на сидящего напротив него воина. – Он содержит стойла тут, в городе. С ним можно договориться даже об аренде. Думаю, он не откажет. И это будет значительно дешевле. Онг, ведь твой родственник нам поможет, если к нему обратиться? – Гаслан вопросительно посмотрел на своего друга.

– Думаю, да, – подтвердил тот. – Я к нему не часто за помощью обращаюсь. А это не такая и большая просьба, – и молодой архидемон пожал плечами, как бы говоря, что тут ничего такого и нет. Все нормально.

– Угу, – вроде как соглашаясь, наклонил голову я.

На самого Гаслана это произвело благотворное впечатление, и он слегка расслабился, но вот его сестра, а также самый молодой боец из их отряда, ну кроме Гаисы, а это был тот самый Онг, родственник которого нам мог помочь, посмотрели на меня более подозрительно и внимательно.

– Все так, – сказал я, – за одним маленьким исключением.

И, более пристально посмотрев на Гаслана, а потом переведя свой взгляд на карту, продолжил:

– Только вот в твоих расчетах есть одна небольшая ошибка… – Я показал на конечную точку нашего маршрута, вернее даже не на конечную точку, а на ближайшие развалины из тех, до которых мы хотели добраться. – Верхом мы сможем доехать или долететь, смотря как мы выдвинемся дальше, лишь до этого места. Ну, а потом, как только мы проверим те развалины, с очень большой долей вероятности мы опять превратимся в пеших странников.

– Почему? – с недоумением посмотрел на меня брат Гаисы, да и сама девушка с остальными смотрела на меня не менее удивленными глазами.

– Этому есть несколько причин, – начал объяснять я. – Первая, – и я загнул один из пальцев, – мы не знаем, как велики первые или вторые развалины и сколько мы потратим на их проверку, это ведь верно?

Хотя на самом деле мне это было уже известно, развалины в одном случае представляли собой какой-то многоуровневый замок, а вторые вообще были похожи на небольшой городок, только вот подземный. Но не говорить же об этом моим спутникам. А потому я и акцентировал внимание на том, что нам не известна их общая площадь.

– Да, мы этого не знаем, – подтвердила Гаиса.

– Но проверять мы будем их полностью, или по возможности постараемся исследовать и проверить все что сможем, ведь так? Да?

– Ты прав, – вновь кивнула девушка.

– Тогда мы не можем точно спрогнозировать время, которое проведем в них, и если нам придется устроить привал или заночевать там, то с кем на поверхности мы оставим животных в лагере? Одних? Или с кем-то из нашего отряда? И это вторая причина. Нас слишком мало, чтобы мы могли разделиться и организовать постоянный лагерь за пределами развалин, где и оставить животных и лишнюю амуницию и провизию. Или вы готовы потратить деньги на верховых животных, но потом оставить их одних или отпустить, что в нашем случае практически равнозначно? Мы в любом случае их потеряем. Они рано или поздно привлекут монстров.

Все смотрели на меня еще более удивленно.

– Мы не подумали об этом, – честно признался Гаслан.

– Я так и понял, – кивнул ему в ответ я, а потом продолжил: – К тому же есть и еще одна причина.

И я вновь оглядел всех архидемонов, сидящих сейчас за столом.

– Как я уже говорил, большой отряд привлекает больше внимания. И если мы будем верхом, то, скорее всего, не сможем пройти там, где спокойно пробрался бы пеший. И хоть так гораздо быстрее и несколько безопаснее, особенно если это будут летающие ящеры, но тем не менее все еще останется опасность того, что на них могут напасть в нашем лагере. Хотя… – И я на пару мгновений задумался. – Можно пойти и другим путем. Мы можем воспользоваться тем или иным транспортом, но в этом случае нам придется нанять еще нескольких бойцов как раз для несения дежурства в лагере, на тот момент, пока мы будем в развалинах. Однако, как вы прекрасно должны понимать, тут необходимы такие люди, которым мы всецело сможем доверять. Ведь они не должны нас бросить или подставить. Так что скажете? – и я вопросительно посмотрел на Гаслана и его сестру.

Ведь именно они сейчас и принимали главное решение.

Конечно, я не стал им озвучивать того, что в принципе-то подойдут нам любые, главное, чтобы они, если и решат напасть на нас с целью захватить то, что мы найдем в развалинах, то только или на обратном пути, или когда мы выберемся из них.

Засаду как на выходе из развалин, так и по пути домой подстроить гораздо удобнее. Особенно с учетом того, что на тракте, ведущем к подъёмнику, есть пара мест, которые будет ну очень проблематично миновать, учитывая еще и наш сильно разросшийся отряд. Кстати, это и еще одна причина.

– Да, и учтите, – предупредил я Гаису и ее брата, – чем больше народа, тем мы будем заметнее. Так что если мы максимально сократим время в пути, воспользовавшись летучими ящерами, то это вполне рабочий вариант. Но, как я уже говорил, в этом случае нам потребуются еще люди. Не менее пяти-шести бойцов. Вы сможете их найти?

Гаиса перевела свой вопросительный взгляд на брата и еще одного демона из их отряда.

– Что скажете? – спросила она у них.

Гаслан переглянулся с демоном, которого звали Дингон.

– Думаешь, кто-то из наших согласится? – вопросительно посмотрел брат девушки на второго.

Как я понимаю, речь сейчас у них шла о тех, кто когда-то служил вместе с ними в какой-то Имперской гвардии, которая упоминалась уже несколько раз.

– Я точно знаю о Смерле и его отряде, больше ни о ком не слышал, – быстро ответил его собеседник.

– Да, – подтвердил Гаслан. – Я тоже могу предложить только их.

И он на пару мгновений задумался, а потом уже посмотрел сначала на меня, а потом и на Гаису, которая после слов об этом Смерле слегка изменилась в лице.

– Самого Смерла мы с Гаисой знаем очень давно…

Тут девушка строго глянула в глаза своему брату, и тот резко прервался, не став продолжать своей фразы, правда сказав несколько другое:

– К тому же мы с ним учились у одного мастера: я, он и Гаиса. Так что ему мы доверяем. Да и его бойцы – это вполне нормальные парни, – сказал он явно уже нам всем, пытаясь как-то сгладить тот неловкий момент в начале своей речи. – Мы с ними побывали в паре кампаний, но работать они за обычное золото вряд ли станут, особенно если поймут, что мы направляемся куда-то на север не просто так.

И он более пристально всмотрелся в мое лицо.

– А тот источник, что помог тебе с последними координатами… Ты ему доверяешь? – и архидемон посмотрел на меня серьезным и оценивающим взглядом.

– Да, – уверенно кивнул я в ответ, после чего добавил: – Поверь, по крайней мере одна из названных мне точек не должны оказаться пустышкой. Это знаю точно.

И я решительно посмотрел ему в глаза. Ведь это было правдой. Не думаю, что навигатор мог ошибиться в этом вопросе.

– Хорошо, тогда я смогу договориться с ними, – кивнул мне в ответ Гаслан. – Идемте, я знаю, где они остановились.

И уже через несколько минут мы покинули особняк и направились в одну небольшую таверну, где поселились бывшие сослуживцы Гаслана и его товарища Дингона.


Мертвый мир.

Восточная застава. Таверна на окраине города.

Вечер перед отъездом

М-да. А далеко забрались те знакомые Гаслана, о которых он говорил. До таверны, где они поселились, пришлось добираться практически целый час.

Конечно, я мог подсказать им пару маршрутов несколько покороче, но не стал лезть со своими советами. Так что на месте мы оказались лишь глубоким вечером.

– Что-то больно мрачноватое тут заведение, – прокомментировал увиденное Онг.

Я бы сказал больше, судя по тому, что выдал мне навигатор да собственная интуиция, эта таверна использовалась как место сходок членов различных воровских гильдий. И что-то только одно это уже навевало кое-какие подозрения. Больно странно было видеть тут кого-то, кто хоть как-то не связан с теми, кто тут в основном и собирался. Обычно в таких местах сторонних людей встретить очень сложно, но возможно. Например, мы сами все же оказались тут.

– Гаслан, а ты точно уверен в них? – негромко спросил я у него.

– Да, – только и ответил тот. Что хорошо, сам архидемон полностью верил в свои слова. Значит, и мне им можно верить.

– Хорошо, – согласился с ним я, и мы наконец прошли в зал.

– Посидите пока там, – указал нам на один из свободных столиков брат Гаисы, а сам между тем направился куда-то в сторону барной стойки.

Когда мы расселись, я оглядел зал. Хоть наше появление и вызвало некоторый интерес у местных завсегдатаев, но он достаточно быстро остыл, особенно после того, как к нашему столу стали приближаться Гаслан и еще какой-то архидемон. И он был очень сильно похож как на самого брата Гаисы, так и на девушку. В его метрической матрице я также заметил две боевые ипостаси, как и в их.

– Приветствую вас, – подойдя к нам, сразу поздоровался он, – Дингон, Гаиса, – отдельно выделив их, наклонил демон голову, особенно задержав свой взгляд на девушке. – Давно не виделись.

– Давно, – согласилась Гаиса, – рада тебя увидеть, Смерл.

После чего она указала ему на один из свободных стульев.

– Присаживайся, у нас к тебе есть разговор, – между тем продолжила девушка.

Похоже, этот Смерл был прекрасно осведомлен о том, кто действительно принимает решения в нашем небольшом отряде.

– Спасибо, – ответил он. После чего, как только демон сел на указанный стул, сразу приступил к делу и произнес: – Гаслан мне уже обрисовал ваше предложение, но я вынужден ответить на него отказом. У нас уже подписан контракт на это время. Но я могу через своего брата выйти на относительно надежных людей… Интересует? Я с ними уже работал несколько раз. Правда, вы должны понимать, что это действительно надежные люди и работать они согласятся на тех же условиях, что озвучил мне твой брат. – Поглядев девушке в глаза, он продолжил: – Не меньше чем за двадцать процентов от найденных артефактов, и это с учетом того, что они не полезут в развалины или аномалии. Если же придется выполнять и это, то тогда обычный контракт наемника, где каждому будет причитаться равная доля, как полноценным членам команды.

Сказав все это, Смерл с ожиданием посмотрел на Гаису.

– Так мне переговорить с ними?

Девушка задумалась.

– У них есть маг в отряде? – наконец спросила она.

– Не такой сильный, как ты, но есть, – ответил ей демон. – К тому же у них в отряде три имперских мастера-мечника. Это один из наиболее сильных отрядов, что мне тут встречался. Они даже более сильны, чем мы.

Гаиса кивнула и, переглянувшись с братом, уже хотела что-то ответить, когда в разговор вмешался Гаслан, видимо сообразив, что девушка забыла узнать и еще кое-что важное.

– Как у них с ездовыми животными и сколько всего в отряде бойцов?

– Так, – быстро ответил Смерл, – верховых животных у них нет, но если это прописать в контракте, то они их раздобудут. А вообще, как я уже говорил, у них в отряде один маг, неплохой, и как воин он тоже очень даже хорош, тут он не чета тебе, Гаиса.

Девушка кивнула, соглашаясь с архидемоном. Тот же продолжил:

– К тому же у них три мастера-мечника, в том числе и сам командир этого отряда, правда, когда они служили в Имперской гвардии, мне не известно, но они точно оттуда. Ну и еще у них есть три просто неплохих бойца. Все они из высших. Так что это сам по себе очень сильный отряд. Будь у них еще один маг, чуть посильнее того, что уже есть, или какой-нибудь лекарь, то они могли бы работать как отдельная боевая единица. А так, чаще всего они сопровождают или купцов, или поисковиков за стену. Вроде все… – закончил Смерл.

– Хорошо, спасибо, – кивнула ему в ответ Гаиса. – Я доверяю твоему мнению о них, – и она кивнула в сторону своего брата, – только сведи их командира с Гасланом.

Тут Смерл усмехнулся.

– В общем, все как всегда, за всеми умными мыслями и решениями этого бесчувственного чурбана стоит его симпатичная сестренка… – И Смерл хлопнул Гаслана по плечу, а потом уже гораздо серьезнее добавил: – Не переживай. Они еще ни разу не подводили меня.

– Спасибо, – наклонила голову девушка.

Архидемон кивнул ей в ответ.

– Подождите тут, их командир, его зовут Ублюс, подойдет к вам через несколько минут.

После этого он поднялся и ушел в ту сторону, откуда они пришли вместе с Гасланом.

Хм. Странно. И этот демон был абсолютно уверен в своих словах и верил им. Так что ему можно было доверять. Только вот почему меня все время что-то смущало. Может, это потому, что он сказал, что они еще ни разу не подводили именно его, а не кого-то другого.

«Да, это именно так, – как вспышка мелькнуло в моей голове. – Интересно, в чем может быть причина».

И вывод напрашивался у меня всего один.

Мы нашли отряд Смерла в этой таверне, которую крышует какая-то из местных воровских гильдий. К тому же сам Смерл обещал выйти на рекомендованный им отряд через своего брата, и этот самый отряд с ними работал всегда без каких-либо нареканий, тогда как насчет всех других у меня появились некоторые сомнения. А значит…

Я обратился к Гаисе и Гаслану:

– Я так понимаю, что это заведение принадлежит брату Смерла?

– Откуда?.. – удивленно посмотрела на меня Гаиса.

– Он остановился именно тут, – пояснил я свои слова, не став разъяснять свои рассуждения дальше.

– Да, – подтвердил мои слова Гаслан.

– Он глава одной из местных гильдий? – и я кивнул на очень уж впечатляюще выглядящую компанию, сидящую у одной из стен в зале таверны.

– Это так и есть, – уже не выражая особого удивления, произнесла Гаиса.

– Понятно, – протянул я. – Ладно, подождем, что за людей нам приведет ваш знакомый.

– Есть какие-то подозрения? – поинтересовалась у меня Гаиса.

– Ну, – пробормотал я, – есть кое-что, но в нашем конкретном случае это не имеет особого значения.

– В смысле? – уточнила у меня девушка.

– Если я прав, то у нас просто будет на одну проблему больше, но думаю, что мы с нею справимся, главное, чтобы они, – и я указал глазами в сторону приближающихся к нам Смерла и еще одного архидемона, – справились с тем, что нам от них потребуется.

– И что это? – настойчиво продолжила спрашивать Гаиса.

– Чтобы приглядели за лагерем, пока нас там не будет… – усмехнулся я в ответ, после чего замолчал, так как в этот момент к нашему столу подошли два архидемона.

– Это тот, о ком я вам говорил, – представил своего спутника Смерл. – Командир наемного отряда Ублюс.

– Понятно, – вставая ему навстречу и протягивая руку в приветствии, произнес Гаслан, – будем знакомы.

И назвал свое имя, не вдаваясь в подробности и не став пока представлять нас.

– Смерл рассказал вам о тех условиях найма, что мы готовы вам предложить? – между тем уточнил у демона Гаслан.

– Да, – подтвердил Ублюс и, посмотрев на бывшего сослуживца и знакомого Гаслана, его сестру и Дингона, потом добавил: – Пятнадцать процентов, – в этот момент Смерл слегка подмигнул девушке, сидящей сейчас напротив него, – от найденного, если проверка развалин ляжет на ваши плечи, и стандартный контракт, если мы или часть моего отряда идет на поиски вместе с вами.

– Верно, – подтвердил брат Гаисы, – все так и есть.

– Ну и хорошо, – кивнул головой Смерл. – Тут я с вами прощаюсь, дальше все переговоры уже на вас.

И он, кивнув на прощание как Гаслану с Дингоном, так и Гаисе, развернулся и ушел куда-то внутрь помещений таверны. С нами же остался тот, кого он привел. Как раз в этот момент и зашла речь о том, а как же мы будем добираться до места назначения.

– У нас нет лургов, – сразу сообщил нам Ублюс, – да и в городе их сейчас достать очень проблематично. Даже в аренду их просто так никто не сдаст.

– Почему? – удивленно посмотрел на него Гаслан.

– Вы разве не слышали? – поглядел на него в ответ командир наемников. – В окрестностях заметили нескольких костяных драконов. Похоже, это прайд. Самец и несколько самок. Но тут не уверен. Их уже видели трижды, и один раз – практически у самой заставы. Так что сейчас лургов никто в аренду не сдаст. Только на продажу, и за пределы города вы на них выбираетесь на свой страх и риск.

– Странно, но мы и вправду ничего подобного не слышали, – пробормотал себе под нос Гаслан и уже громче, обращаясь к Ублюсу, добавил: – Тогда ты прав… В аренду нам их вряд ли кто сдаст. А их покупка ради одного рейда вряд ли окупится, тем более и продать мы их потом за те же деньги вряд ли кому-то сможем.

Так, судя по воспоминаниям, что мне достались от демонов, покупка лургов очень дорогое удовольствие. И тут вроде как этот архидемон во всем прав, только вот что-то не верю я в каких-то невесть откуда взявшихся костяных драконов, о которых кроме этого самого демона никто не слышал. Сейчас же разговор шел о другом.

– Тогда придется добираться туда на раккарах, – резюмировал Гаслан и, посмотрев на Онга, спросил: – Сможешь организовать для нас через своего родственника?

Но тут резко вмешался командир наемного отряда.

– В этом нет особой необходимости, – сказал он, – пару недель назад, в последнем рейде нам в качестве трофеев досталось восемь раккаров, так что можете арендовать их у нас. Договоримся гораздо дешевле, чем в городе, все равно они бы все время простаивали у нас без дела.

«А вот это странно», – мысленно прокомментировал я слова демона.

Раккары сами по себе достаточно ценный товар, хоть и не такой, как лурги, но тем не менее. Ведь это одни из тех немногих верховых животных, которые вполне себя спокойно чувствуют за стеной. И на них всегда есть устойчивый спрос. А если чуть сбросить цену, так они вообще уйдут без особых проблем.

Вот и получается, что эти наемники сидят без дела уже две недели, но так и не сумели сбыть столь ходовой товар, который бы компенсировал часть их собственных затрат. Но и это еще не все. Демон явно, судя по его метрической матрице, слегка напрягся, когда услышал о том, что мы собрались найти животных через кого-то из местных, и потому быстро сориентировался и сразу же предложил этот вариант.

А почему такое могло произойти? Да тут все просто.

Если мы обратимся к любому торговцу ездовыми животными, то можем случайно узнать о том, что лургов вполне себе можно арендовать, и не факт, что подтвердятся слухи насчет тех самых костяных драконов. Только вот про них он не лгал.

Но тут можно рассуждать и по-другому. Слухи есть, они действительно бродят по городу. Только вот не факт, что они правдивы, и к тому же, возможно, их распускают как раз люди этого самого Ублюса, ну или кто-то, с ними связанный.

Что еще? А то, что этому демону необходимо, чтобы мы передвигались не так быстро и именно по земле.

И зачем это ему? Засада. На тех, кто перемещается по воздуху, засаду устроить очень проблематично, к тому же и в город они попадут минуя, как я понимаю, подъёмник. Ну, а если ехать на ездовых ящерах по поверхности, то нам так и так придется до него добираться, а значит, хотим мы того или нет, но воспользуемся трактом, где как раз и есть парочка мест, в которых нас можно будет перехватить.

И кстати, сделать это вполне можно на тех же самых лургах. Они-то не ограничены дорогами да тропами, и попасть на них в нужное место можно значительно быстрее.

Вот и выходит, что, похоже, нас постараются захватить на обратном пути.

Хотя нет, устраивай ловушку именно я, то засады на тракте были бы запасным вариантом, если не сработает основной, тот, когда мы точно будем в известной точке, а это выход из развалин и лагерь, где нас будут поджидать. И тогда точно, чтобы добраться туда, достаточно быстро и наверняка обеспечить себе перевес сил, необходимы лурги и дополнительные бойцы.

«Значит, – констатировал я, – первое нападение будет совершено на нас еще при выходе из развалин».

Кстати, тогда хорошо бы, чтобы они дождались того момента, когда мы исследуем оба необходимых нам места. И надо бы сообщить этому Ублюсу об этом, а то сорвет всю операцию и нападет на нас раньше времени.

Между тем разговор между демонами продолжался.

– Хм, неплохо, – протянул на предложение, высказанное наемником, брат Гаисы. – Так будет даже лучше. К тому же у нас появится пара заводных, что тоже очень удобно.

– Я подумал примерно так же, – согласился с ним Ублюс. – Так что, вы согласны?

– Да, – подтвердил Гаслан. – Тогда встречаемся завтра утром, в семь, у выезда из города?

– Будем ждать там, уже со снаряженными раккарами, – заверил его демон.

После чего уже хотел подняться из-за стола, когда я влез со своими пятью копейками.

– Гаслан, ты забыл предупредить его, что проверить мы хотели пару мест и они расположены не слишком близко друг от друга, – и, поглядев на с недоумением посмотревших на меня демонов, добавил: – Ну это, чтобы они провизии для себя и животных взяли с небольшим запасом. Так, на всякий случай.

Ублюс лишь кивнул мне в ответ.

– Да, хорошо, я учту это, – подтвердил он. Ну, а затем уже окончательно распрощавшись с нами, ушел куда-то, так же как и сослуживец Гаслана, внутрь таверны, правда, в этот раз скрывшись на лестнице, ведущей на второй этаж.

– Зачем ты ему сказал о том, что мы хотим проверить не одно место? – сразу обратилась ко мне Гаиса, как только демон ушел.

– Не здесь… – ответил я ей и кивнул в направлении выхода. – Думаю, что лучше поговорить за пределами этого заведения.

Девушка лишь кивнула мне в ответ и молча поднялась из-за стола. Остальные последовали за ней.

Я же чуток подзадержался в зале, мне необходимо было понять, куда направляется этот Ублюс.

Проследив за магической меткой, которую я прицепил к нему, пока он сидел за нашим столом, я наконец дождался, как он вошел в какое-то помещение на втором этаже.

«Похоже, там его отряд, – мысленно прокомментировал я. – Только вот их там что-то чуток побольше, чем те семь демонов, о которых нам рассказывал Смерл».

Но это не имело большого значения сейчас. Мне нужно было прикрепить метки и ко всем остальным. Это позволит мне отследить их перемещения по городу.

«Все, можно уходить», – прикрепив последний маркер, подумал я и вышел из таверны.

Ну а потом мы направились в сторону нашего особняка.

Было видно, что у многих ко мне есть вопросы, вернее один вопрос, но пока они все молчали.

– Так зачем? – как только мы отошли от таверны на пару кварталов, остановившись в небольшом переулке, повторно спросила у меня демоница. – Мы и не думали рассказывать им о том, что хотели разведать несколько мест.

И она с укором посмотрела мне в лицо. Я же взглянул на нее в ответ и спокойно сказал:

– Мне было необходимо, чтобы он знал о том, что мы собираемся проверить не только одни развалины, но и вторые.

– Но зачем? – все еще с непониманием переспросила она.

– Чтобы они точно дали нам проверить оба места, и если подготовят нападение, то оно произойдет лишь после того, как мы обыщем вторые развалины. Так мы точно обеспечим себе безопасность до этого момента и будем знать, когда ожидать удара с их стороны.

Гаиса медленно кивнула головой.

– Так ты ему не доверяешь?

Я лишь пожал плечами.

– Я готовлюсь к самому худшему повороту событий, – ответил я демонице, – и поэтому, чтобы быть более уверенным в этом, мне необходимо кое-что проверить.

Я кивнул в том направлении, откуда мы только что ушли.

– Пойду, понаблюдаю чуток за ними, – сказал я уже всем. – Вы же пока возвращайтесь в особняк и ждите меня там.

– А что ты хочешь увидеть? – поглядела на меня Гаиса.

Я усмехнулся.

– Действительно ли у них есть в запасе те ящеры, о которых он нам распевал, или они у него появятся только сейчас.

Девушка сначала не поняла, о чем я говорю, но тут ее глаза слегка расширились.

– Так ты думаешь, что он нам об этом солгал? – прошептала она. – Но я не почувствовала фальши в его словах.

– А он и не лгал, – уверенно ответил я. – Похоже, и правда им пару недель назад досталась восьмерка раккаров. И тут нет никакой лжи. И он нам и вправду предложил арендовать у них восьмерку раккаров, только никто не говорит, что это будут одни и те же животные. Ну, а то, что они бы простаивали у них без дела, я вообще сомневаюсь. Так что в любой его фразе нет ни грамма лжи, только вот никто не сказал, что все и сейчас обстоит именно так на самом деле.

– И это действительно так? – с удивлением посмотрела на меня девушка, видимо, пораженная тем, что, играя словами, можно солгать даже тому, кто всегда чувствует, когда ему говорят неправду.

Именно поэтому этот демон был гораздо опаснее всех остальных. Слишком уверенно он вел диалог, будто всегда был готов к тому, что нарвется на кого-то, похожего на Гаису.

– Вот это я и хочу узнать, – пожав плечами, спокойно произнес я.

– А если это все же не так? – спросила у меня Гаиса.

– Значит, эти демоны намного умнее, чем мне показалось на первый взгляд, и потому нам придется быть вдвойне осторожнее, – ответил я ей. После чего развернулся и, махнув демонице и остальному отряду на прощание рукой, быстро свернул за поворот.

Нужно было поспешить. Метка одного из архидемонов, тех, кто находился рядом с Ублюсом, после того, как он оставил нас, сейчас как раз покинула таверну и выдвинулась в сторону города.


Мертвый мир. Восточная застава. Особняк.

Некоторое время спустя

– Ну и что вы обо всем этом думаете? – спросила у своего отряда Гаиса, когда они добрались до дома.

– Судя по всему, нужно нам с ними будет держать ухо востро, – только и проворчал Онг.

– Да я не об этом, – посмотрела на него демоница, – я сейчас у вас спрашиваю о Диме. Что вы думаете о том, что он рассказал перед тем, как исчез?

– Ну, а что тут скажешь, – произнёс Дингон, наиболее рассудительный из всех, – если он прав, то мы со своим планом вляпаемся в очень большие неприятности.

– Ты о чем? – поглядела на него девушка. – Поясни!

– Гаслан, – вместо ответа архидемон развернулся в сторону брата Гаисы, – ты разве не узнал его?

– Кого? – только и переспросил Гаслан. – Дима?

– Да, нет, – отмахнулся от его слов Дингон. – Я об этом Ублюсе. Ты разве его не узнал? – Он выжидательно вгляделся в его глаза.

Но брат демонессы отрицательно покачал головой.

– Так что ты хотел сказать? – не выдержав, уточнил у друга Гаслана самый молодой из архидемонов. – Почему он, – и Онг кивнул в сторону брата Гаисы, – должен был его узнать?

Дингон пару мгновений помолчал, а потом продолжил:

– Не удивительно, что Смерл не пересекался с ним в Имперской гвардии, этот архидемон не служил там.

И он вгляделся в глаза Гаисы, а потом посмотрел и в лица всех остальных.

– Он ликвидатор из Имперской тайной канцелярии, – и он вновь посмотрел на Гаслана. – Помнишь, когда было совершено покушение на императора, ведь это он был среди тех, кого прислали нам в усиление, для борьбы с мятежниками. Он как раз и руководил каким-то небольшим отрядом, который выполнял сугубо свои миссии, которые напрямую курировала канцелярия императора. Мы с ними и работали-то всего пару раз, и то осуществляли лишь прикрытие.

Тут-то брат Гаисы удивленно посмотрел на своего сослуживца.

– Ведь точно, это же он. Как я его сразу-то не признал!

После этого Гаслан на пару мгновений задумался.

– Так ты полагаешь, что тот его отряд – это и есть те его люди?

– Не уверен, что все они оттуда, – покачал головой Дингон, – но вот те, кого Смерл принял за мастеров, уж точно его бойцы.

– Это плохо, – протянул брат девушки, – если все так и есть, то мы вряд ли сможем противостоять им. Не наш уровень. Они задавят нас, даже если будут работать лишь втроем, без поддержки в лице других бойцов. А, как мы поняли, они там не одни.

И он с ожиданием посмотрел на свою сестру.

Девушка между тем сидела и о чем-то напряженно размышляла. Потом же она резко вскинула голову и в упор поглядела сначала на своего брата, а потом и на его сослуживца.

– А вам не показалось, что и Дим узнал его? Именно это заставило его более осторожно отнестись к предложенному нам отряду, и именно поэтому он и заподозрил неладное. Все остальное же это лишь некие дополнительные причины, которые позволили ему еще глубже заглянуть внутрь и еще больше укрепиться в правильности своих выводов.

После этих слов демоница замолчала. Неожиданное ее взгляд остановился на Онге, который о чем-то усиленно размышлял.

– Что? – только и спросила она у него, на интуитивном уровне почувствовав, что тот ухватил за хвост какую-то мысль.

Парень пару мгновений стоял и напряженно обдумывал какую-то мысль, вдруг его лицо слегка разгладилось, и он более пристально вгляделся в лицо брата девушки.

– Гаслан, скажи, – негромко спросил он у архидемона, – действительно ли так невозможно победить имперского мастера-мечника в поединке один на один, как ты когда-то рассказывал? Или есть те, кто более опасен, чем они?

Тот через пару мгновений медленно ответил:

– Если это кто-то и может сделать, то только кто-то из ликвидаторов. Но обычно за пределами империи их невозможно встретить. Из их конторы так просто не уйти.

– Точно? – и Он, усмехнувшись, посмотрел на брата девушки. – А кого мы видели меньше часа назад?

– Одного из них, – ответил ему Гаслан.

Онг кивнул, а потом продолжил:

– Как думаешь, если мы тут повстречали одного, то не могли бы мы тут встретиться и еще с одним? – И он стал ждать ответа брата девушки, но вместо него ему ответила она сама.

– Так ты думаешь, что Дим один из них?

– Но ведь имперских мастеров-мечников практически невозможно победить в одиночку. Или я не прав?

– Прав, это очень сложно сделать, – только и кивнул архидемон. – Я понял, к чему ты ведешь.

И он замолчал, обдумывая последние слова Онга.

– Да, вполне может быть и то, что Дим был одним из них. Слишком уж непривычная и необычная у него школа боя. Я с подобной не сталкивался. Но ее эффективность мы все прекрасно видели.

Гаслан вновь посмотрел на свою сестру, а потом продолжил:

– Думаю, нам стоит в этом деле довериться ему. Если он уверен в наших силах и в том, что мы справимся с поставленной задачей, то мы сделаем это. Главное, не подвести его, и тогда он не подведет нас.

– Я поняла, – негромко произнесла в ответ девушка.

И как раз в этот самый момент дверь в особняк открылась, и в нее вошел тот, о ком они только что говорили.

– Что? – только и спросила у него девушка. Парень пару мгновений помолчал, а потом уверенно заявил:

– Они намного умнее, чем кажутся на первый и даже второй взгляд.

– У них были те ящеры, о которых Ублюс нам рассказывал? – уточнила у Дима демонесса.

– Нет, их не было, – отрицательно покачал головой парень. – Раккаров они приобрели только что.

– Но тогда в чем дело? – посмотрела на него Гаиса.

– Слухи о костяных драконах правдивы, – глядя ей прямо в глаза, негромко произнес Дим.

Девушка лишь с недоумением посмотрела на него.

– Тогда выходит, что он действительно предупредил нас о серьезной опасности, – несколько растерянно сказала она.

– Да, – даже чересчур спокойно подтвердил Дим, а потом немного помолчав, он веско так продолжил: – Только вот этот архидемон забыл сказать, что этими драконами управляют его люди. – И, вглядевшись в лицо Гаисы, он закончил: – Это его драконы, и мы с ними рано или поздно непременно столкнемся.

Демоница сначала растерялась, а потом тихо спросила спокойно стоящего напротив нее парня:

– Но как мы будем с ними сражаться, ведь они же неуязвимы?

Тут Дим слегка усмехнулся.

– Есть у меня одна идея, только вот вам придется довериться мне. Ты мне веришь?

Гаиса постаралась рассмотреть хоть что-то во взгляде этого странного и совершенно необычного демона, который, будто сейчас не шла речь о бессмертных монстрах, наследии Древних войн, стоял и совершенно без выражения каких-либо чувств страха или тревоги ожидал ее ответа. Только вот в его взгляде она так и не смогла рассмотреть ничего, кроме того спокойствия, что излучала вся его фигура.

– Да, – практически шепотом ответила она.

– Хорошо, – ответил парень. – Я тебя не подведу.

И Гаиса поверила этим простым словам, сказанным ей.

«Он не подведет», – только и подумала она.

А на следующее утро их отряд покинул Восточную заставу и направился по тракту на север.


Мертвый мир.

По дороге к северным предгорьям.

Трое суток спустя

– Смотри-ка, никогда не понимал значимости опытных проводников, – проговорил Онг, глядя вслед едущему чуть впереди Диму. – Ну есть они и есть, разве что помогут добраться в нужное место чуть быстрее, чем это сделал бы ты сам. А тут за все три дня ни одного монстра нам по пути к предгорьям не встретилось. И ночевки прошли без происшествий. Я даже не представлял, что можно путешествовать за стеной с таким комфортом.

И парень потянулся, захрустев косточками.

– Даже как-то размяться и помахать кулаками появилось желание, – закончил он.

Гаиса перевела на него свой задумчивый взгляд.

– Правда, что ли? – и, усмехнувшись, всмотрелась в его лицо.

– Да нет, конечно, – отмахнулся тот. – Пошутить нельзя? – И уже гораздо более серьёзно добавил: – А вообще, нам с ним повезло.

И Онг перевел свой взгляд на внезапно остановившегося в сотне метров от них парня, который что-то пытался рассмотреть впереди.

– Не знаешь, чем ему те ящеры-то вчера не угодили? – переспросил он у демоницы, – Почему он приказал двух из них убить после ночевки? Ведь это вы с ним как раз этот вопрос и обсуждали.

– Да не знаю, почему, но он был уверен, что это были вовсе не те ящеры, которых нам выдали на заставе, – ответила девушка на вопрос своего собеседника, – хотя никаких внешних отличий. И магически я не смогла в них опознать метаморфов. Только вот он нам даже приблизиться к ним не дал. Приказал уничтожить их издалека.

– И что? – посмотрел на девушку Онг.

– И ничего, – пожала та плечами, – они не сменили своей ипостаси после того, как мы их убили. Так что это точно не метаморфы. Но Дим за все время ни разу не ошибся, так что и я склонна верить в то, что с теми ящерами было что-то не так. Только вот что, я сказать не могу, а большего мы из него вытянуть так и не смогли.

– Понятно, – протянул молодой архидемон и как раз перевел свой взгляд на возвращающегося к ним проводника, которым в этом походе был Дим.

Уже буквально через пару минут тот подъехал к основному отряду.

– У нас проблемы, – только и произнес он, после чего оглядел присутствующих, – и, похоже, большие.

– Что случилось? – подъехав к нему, спросил Гаслан.

Остальные были тут же, рядом, так что все прекрасно слышали их разговор.

– Впереди какая-то аномалия, и из нее выползло порядка полусотни монстров. Я таких не видел. Но они уже точно встали на наш след.

И только он это сказал, как вперед выехал один из бойцов отряда наемников.

– Да как бы они смогли? – воскликнул этот наемник. – Мы еще не успели там побывать, чтобы кто-то из нас оставил там свой след и уж тем более кто-то соответственно смог встать на него.

Как Гаиса помнила, это как раз и был тот демон, который исполнял обязанности проводника и разведчика во втором отряде. Он часто пытался оспаривать слова Дима, но тот на этого самоуверенного архидемона, похоже, совершенно не обращал внимания. Его вообще не интересовали выкрики этого второго проводника. Он пообещал доставить их отряд с наименьшими потерями и теперь старается это сделать. И у него это неплохо выходит.

Девушке иногда казалось, что Дим знает все наперед, будто он предвидит будущие события. Только вот она, как маг, прекрасно знала, что в их мирах оракулов по определению быть не может. Слишком сильна тут энергия хаоса, не позволяющая заглянуть за границу грядущего.

Только вот, наблюдая за Димом, почему-то верилось в это с трудом, на ее памяти тот еще ни разу не ошибся. Ну, разве что тот случай с раккарами, и то она в этом как-то сомневалась, что Дим с ними ошибся. Скорее, это они чего-то не понимали.

– Так ты думаешь, мы не сможем от них уйти? – между тем обратился к отрядному проводнику Гаслан.

– Да, – подтвердил парень, – они идут на силу и внутренние источники магов. А это они. – И Дим указал как на нее, так и на мага из второго отряда.

– К тому же они очень скоро почувствуют и нас всех. Просто пока маги наиболее сильный след, который их привлекает.

«Так вот о каком следе он говорил», – сообразила демоница. Она знала, что в Гиблых землях очень много монстров, которые могут чувствовать магическую энергию. И нечему было удивляться, что они нарвались на кого-то из таких.

Между тем Дим продолжал говорить:

– Сейчас они где-то в километре от нас. Так что, если мы не хотим оказаться в полном окружении, то нам следует выбрать место, несколько более приспособленное для круговой обороны.

Брат девушки кивнул в ответ на эти слова их проводника.

– Ты можешь что-то предложить? – посмотрел он на Дима.

Тот пару мгновений подумал, Гаисе показалось, будто он пытается что-то вспомнить.

– Тут недалеко есть какие-то развалины, – через пару мгновений ответил парень, – правда, они очень опасны. Но первый, надземный, уровень, мы сможем зачистить и забаррикадировать к тому времени, как нас настигнут остальные монстры.

– Хорошо, куда нам? – уточнил у Дима Гаслан.

Тот быстро развернул своего ящера и поскакал в нужную сторону. А еще через пять минут они были на месте. Это и вправду были какие-то полуобвалившиеся строения.

– Нам туда, – указал Дим на одно из зданий. – Там мы сможем укрыться вместе с животными. Только там кто-то засел. Придется зачистить строение.

И сам первым поскакал в нужную сторону.

– Ты помнишь, – обратился Ублюс к брату Гаисы, – что на нас только охрана, или сменим условия договора?

– Дим, – быстро нагнав их проводника, спросил архидемон, – нам нужна их помощь?

– В зачистке нет, ну а в развалины они потом могут не лезть, это будут уже их проблемы, – пожав плечами, ответил он.

– Понял, – спокойно кивнул ему в ответ Гаслан и точно в тех же выражениях все пересказал главе наемного отряда.

– Так что это уже не зачистка, – закончил он свою речь, – а обеспечение вашей же собственной безопасности. Это все подпадает под условия договора. Ведь это и есть ваши прямые обязанности, нести охранение даже временного лагеря или убежища.

И вот они у нужного здания.

Девушка даже не успела спешиться, как буквально у нее на пути материализовалась, будто из ниоткуда, фигура молодого демона. Он быстро махнул рукой как ей, так и остальным бойцам из их отряда. И как только они все оказались возле него, Дим сразу произнес, обращаясь в основном к ней и Гаслану:

– Гаиса, нужен твой щит – прикроешь брата, Турка и Дингона, я и Онг пройдем через заднюю стену. Там есть пролом. Вы, – это он уже перенес свое внимание на Гаслана и остальных, – постарайтесь сделать так, чтобы монстры сосредоточились только на вас. Их там два. Мы же, как только проберемся внутрь, нападем на них со спины. Да, – тут Дим оглядел Онга и Турка. – Так, меняем, Турк вроде потяжелее, так что мы с тобой идем через заднюю стену, а Онг – с передовым отрядом. Ну а с тобой, Турк, мы наверняка прикончим этих тварей с первого раза. Так, пока мы будем карабкаться на стену и под потолок, вам придется продержаться. Не лезьте в ближний бой. У них тоже есть какой-то силовой щит. Это точно. Так что просто старайтесь сдерживать их и не давайте им переключить внимание с вас на что-то другое. С этим вопросов нет?

– Нет, – даже не став оспаривать права Дима разрабатывать тактику предстоящего боя, спокойно ответил ему Гаслан.

– Ну что же, тогда пошли. – И их проводник показал тройке демонов на главный вход. – Вы первые. Их вниманием вы должны завладеть полностью. Гаиса, держи щит, но не перенапрягайся. Там не особо мощные твари. Парни справятся и своими силами. Ты нужна лишь на случай непредвиденных обстоятельств. К тому же твои силы потребуются чуть позже.

– Я поняла, – коротко ответила демонесса.

Дим несколько мгновений посмотрел на девушку, после чего кивнул, сжал ей предплечье, а потом, махнув рукой Турку, заспешил куда-то в сторону соседнего строения.

Честно говоря, Гаиса предполагала, что здание они будут обходить с другой стороны, но почему-то этот странный парень выбрал именно такой путь.

А буквально через несколько секунд в здание, через главный вход ворвались Гаслан и те, кто должен был пойти вместе с ним. Но почему-то демоница была полностью уверена в том, что окончательную точку в этом сражении поставят не эти вооруженные боевыми топорами и двуручными мечами и облаченные в тяжелые доспехи демоны, а странный и необычный парень, который не носил даже простейшей легкой защитной кольчуги. И так оно и произошло, ведь буквально через минуту девушка почувствовала, как исчезло давление на ее щит, а уже в следующее мгновение из дверей дома выскользнул рыжеволосый демон.

– Внутри чисто, – сказал Дим, беря под уздцы своего и еще чьего-то ящера. – Перебирайтесь в здание. Только не советую спускаться куда-нибудь в подвальные помещения или на нижние уровни. Не уверен, что потом вы оттуда сможете выбраться.


Мертвый мир. По дороге к северным предгорьям.

Какие-то развалины. Некоторое время спустя

– У них слишком хороший следопыт и проводник, – произнес щуплый высокий демон, обращаясь к тому, кого местные знали под именем Ублюс. – Если мы хотим сработать чисто, то нам придется его убрать. Он может все испортить. Я даже не представляю, как он засек эту аномалию и тех монстров, что оттуда вылезли.

И тот, кто и был проводником наемников, с некоторой опаской выглянул в одно из окон, которое они сейчас должны были держать.

Этот непонятный демон, который даже не был высшим, с какой-то поистине звериной чуткостью на уровне инстинктов ощущал любую опасность. И в этом они убедились уже в который раз за эти несколько дней пути.

Сейчас здание, в котором они окопались, окружила стая монстров, похожих на полностью обглоданные скелеты каких-то четвероногих хищников с вытянутыми огромными мордами, в глазницах которых на плоском, приплюснутом черепе тлел красный огонек неудержимой ярости.

– Понятно, почему они первыми почуяли магов, – пробормотал проводник наемников. – Им для существования необходима лишь энергия, а будет она магическая или жизненная, не имеет особого значения.

– Да, – согласился с ним Ублюс, после чего перевел свой взгляд на того самого демона, о ком у них и шел до этого разговор. – Я слышал о таких, как он, – немного подумав, произнес бывший ликвидатор. – Подобных разыскивали по всей империи, но для чего они были нужны, я не знаю. Все, что мне известно, так это то, что их передавали куда-то под личный патронаж матери нашего императора.

И архидемон еще раз посмотрел в сторону спокойно стоящего парня.

– Однако особой боевой подготовки я в нем не вижу, – продолжил он, – да и никаких магических способностей в нем нет. Так что убрать его будет хоть и не так легко, как хотелось бы, но я с этим справлюсь. Именно на убийстве таких, как он, тех, кто на инстинктивном уровне ощущает опасность и угрозу, я и специализировался.

– Тогда это нужно будет сделать как можно быстрее, – предупредил своего главаря проводник.

– Нет… – отрицательно покачал тот головой. – Займусь им, когда мы доберемся до второго места, которое они хотели проверить. Дальше его способности для нас будут уже бесполезны, и его можно будет устранить. К тому же там у нас будет и время на проведение операции. Ведь не сунутся в развалины они сразу же, как только мы там появимся. И если у нас будет хотя бы два-три часа, то мне этого времени хватит с запасом.

– Понятно, – ухмыльнулся щуплый, – тогда пусть живет пока да наслаждается жизнью. Недолго ему осталось.

И он посмотрел в сторону того самого Дима, проводника сопровождаемого отряда, который сейчас совершенно не обращал на них внимания, а старался отбить атаку очередного монстра, который как раз и пытался пролезть сквозь щель, которую тот прикрывал. А потому щуплый, не заметив в нем ничего необычного, обернулся обратно и не обратил внимания на тот мимолетный взгляд, которым наградил его относительно невысокий демон.


Мертвый мир. По дороге к северным предгорьям.

Какие-то развалины. Некоторое время спустя

Нападения этих монстров, похожих на скелеты доберманов, только увеличенные в три раза, нам пришлось отбивать два следующих часа.

Я, если честно, думал, что мы тут застрянем на всю ночь, но неожиданно все эти монстры разом сорвались с места и унеслись куда-то в район своей аномалии, из которой до этого выбрались. И судя по тому, что мне отображал навигатор, ушли они туда, откуда к нам и прибыли.

– Что, выдвигаемся дальше? – спросил у меня брат Гаисы, когда стало понятно, что эти скелеты доберманов уже не вернутся.

– Не думаю, – ответил ему я, – лучше давайте устраиваться на ночлег. Да и наиболее удачное место мы уже выбрали. А то побоище, что мы тут устроили, отпугнет любых других монстров. Так что мы можем спокойно тут переждать до утра.

Конечно, не только это было той причиной, по которой я выбрал это место. Ко всему прочему и навигатор утверждал, что следующие десять часов мы можем провести тут без приключений. Правда, была еще одна причина.

Судя по тому, что мне выдал навигатор, в этих развалинах относительно недалеко находился какой-то из тех артефактов, что был нам интересен. И вот его я хотел пойти проверить. Но сделаю я это ночью, когда никто мне не помешает. Хоть там и было очень опасно, но тем не менее мой виртуальный помощник нашел достаточно безопасный подход, который мне и позволит подобраться к этому предмету.

Ну, а сейчас спать.

Хотя я и проследил, как на ночь устраиваются те, кто буквально меньше часа назад обсуждал то, как и где им будет проще всего меня убить. И что-то не по нутру мне была излишняя уверенность этого Ублюса в своих силах. Я точно знал, что все это не простое бахвальство. Он и вправду специализировался на убийстве если и не таких, как я, то подобных мне. Вот и получается, что теперь за ним придется следить еще более пристально, чем раньше.

«Время покажет», – решил я, чуть-чуть прикрывая глаза.

Спать с открытыми глазами, ожидая удара в любой момент, я научился давно. Так что мне не привыкать. И я отключился, ведь уже через четыре часа я дал себе установку проснуться. Мне нужно было хотя бы пару часов, чтобы обследовать эти развалины.

Глава 5

Какой-то из мертвых миров

Мертвый мир. По дороге к северным предгорьям.

Какие-то развалины. Четыре часа спустя

Смотри-ка, а не один я не последовал своему же совету – не соваться на нижние уровни этих развалин. Вон и два архидемона из отряда Ублюса явно намылились туда же.

Так, ну ладно, можно использовать их как наживку, которая проведет для меня разведку боем. Но пока надо бы оставить тут вместо себя муляж, который на некоторое время скроет мое отсутствие. Ведь не зря же я выбрал именно этот не слишком удобный в плане отдыха угол.

Зато та кромешная тень и тьма, что образовались в этом закутке в этот неурочный час, да пара плетений из арсенала, что интересно, магов-эльфов из мира Тенаи, где я оказался, попав туда из Содружества, хотя я вроде как уже давно знаю, что самоназвание того мира Галанат, но тем не менее все еще не соотношу его с ним… Так вот, благодаря всему этому я смог продублировать свой ментальный образ, который создается при помощи плетения «отражение», только вот использовать для его активации пришлось разлитую вокруг энергию хаоса, а не как это делали сами эльфы, пользуясь энергией жизни. А то в противном случае слишком он будет уж выбиваться на общем фоне.

После этого я перенес свой виртуальный слепок и спроецировал на несколько лежащих поблизости камней, немного сдвинув их в сторону и придав форму спящего человека.

И буквально через мгновение не поверил своим глазам. Теперь у меня не было никаких вопросов, а почему же это плетение называлось именно «отражение».

На земле передо мною лежала моя точная во всех отношениях копия, которую нельзя было обнаружить даже при проверке ее на ментальном уровне. Единственное, что позволило бы заметить разницу, это метрическая матрица. Но среди тех, кто сопровождал нас, я не заметил никого, кто бы работал с ними.

Так что любое сканирование, сигнальная сеть или поисковое плетение уверенно скажут, что я все время лежал тут и спал беспробудным сном младенца.

«А неплохая вещь, – оценил я работу этого плетения, – жаль, что она работает лишь со статичными объектами».

К тому же я почему-то думал, что коль я влил в плетение несколько иной тип ментальной энергии, не тот, под который оно было рассчитано, то изменится и внешний эффект его отработки. Поэтому даже приготовил одеяло, которым хотел накрыть камни, чтобы скрыть свое отсутствие там. Ведь такое я уже однажды наблюдал, когда воспроизводил плетение Иилы, но при этом вливал в него свою энергию. Там как раз внешний эффект претерпел значительные изменения, а вот сам результат отработки плетения нисколько не изменился. Как оно должно было замораживать, так и продолжало это делать.

Так вот сейчас ничего подобного не произошло. То плетение, что подкинули мне эльфы, оказалось универсальным, и как результат, так и внешний эффект его отработки совершенно никак не зависели от того, при помощи какого типа ментальной энергии производилась активация данного плетения.

Но мои приготовления оказались излишними. Плетение полностью замаскировало мое отсутствие на месте.

Ну, а на втором этапе я установил небольшой сигнальный периметр вокруг себя, который должен был отработать, если ко мне кто-то приблизится. Радиус задал небольшой. Но тут мне просто повезло.

Я собирался раскидать несколько меток по пути, которые бы позволили мне переместиться сюда. За один «прыжок» этого сделать было невозможно, так как тут не было одной стабильной зоны, в пределах которой можно было бы совершать перемещения. Но благодаря навигатору я вычислил несколько микрозон, которые мне позволят перемещаться внутри них, а между ними мне придется уже передвигаться своим ходом.

Так что с подготовительным этапом я закончил. Можно выдвигаться. Набрасываю на себя незаметность и перемещаюсь поближе к моим проводникам.

И я последовал за теми тремя архидемонами, которые, так же как и я, решили обследовать развалины и как раз сейчас направились в сторону спуска, ведущего на нижний уровень.

Хм. А я-то все считал, как они хотят обойти охрану, которую оставили у входа в подвальные помещения. Но тут они вообще никак не стали заморачиваться.

– Галг, – окликнул один из тех, кто и собрался проверить развалины, – это мы.

Сидевший у стены охранник поглядел в сторону подошедших к нему архидемонов.

– У вас не больше двух часов, – сообщил он им, – потом смена караула, и на мое место заступит следующая смена. Вы должны вернуться до этого времени.

«Это я и сам, похоже, очень удачно угадал со временем, – мысленно прокомментировал я слова стража, – так что и мне необходимо будет вернуться к этому сроку».

Я мысленно запустил обратный таймер, который начал отсчитывать оставшееся у меня на исследование развалин время. Судя по тому, что мне выдал навигатор, я должен был успеть, даже с приличным таким запасом.

– Понял, – кивнул ему тот, что и окликнул этого охранника, после чего протянул тому кошель со слегка звякнувшим содержимым. – Тут ровно тридцать золотых, как мы и договаривались.

Охранник спокойно взял протянутые ему деньги и отошел в сторону.

– Не забудьте про время, – напомнил он им уже в спину, когда те проследовали вниз, после чего отошел назад, к тому месту, где до этого и сидел.

Я уже собрался идти вслед за архидемонами, когда заметил, что охранник, спокойно поднявшись с того места, где он до этого сидел, подошел к их главарю.

– Ублюс, – особо не приближаясь к тому, негромко позвал он, – проснись.

Тот быстро открыл глаза, будто и не спал до этого. Хотя я сам, перед тем как направиться на исследование развалин, проверил, что все в лагере, кроме выставленной охраны, спали.

– Что? – посмотрел на охранника, которого звали Галг, их командир.

– Как ты и говорил, эти два идиота, которых нам навязал глава гильдии, полезли в развалины, – доложил он. – Они не поверили проводнику из отряда Гаслана.

Архидемон кивнул на это головой.

– Сможешь узнать, нашли они там что-то или нет? – спросил он у этого непонятного Галга.

Я как-то раньше на него особо и внимания-то не обращал. Хотя вроде именно его оставляли все время в охранении. Вроде и архидемон, но не особо сильный или опасный. Я еще все понять не мог, на кой его держат в столь подготовленном и уравновешенном отряде. И вот, похоже, сейчас у меня есть возможность с этим разобраться. Ведь маг в их отряде не он, так почему этот вопрос адрессован именно ему? Но не думаю, что Ублюс с этим ошибся.

– Если они будут на расстоянии пары метров, то наверняка, – уверенно ответил тот. – Если же это будут какие-то мощные артефакты, я смогу сказать даже, сколько их.

– А если у них есть защищенная от сканирования «сумка путешественника»? – поглядел на этого необычного стража командир наемников.

– Не имеет значения, ты же знаешь, что я артефакты ощущаю всегда и везде, главное, чтобы они были поблизости, – и он кивнул в направлении Гаисы, – например, у девчонки точно что-то есть, но не слишком сильное. А еще, похоже, что-то есть у их проводника, но там что-то странное, вроде и есть, а вроде и нет. Этого я понять не могу. Я даже специально к нему пару раз подходил, чтобы разобраться получше. Но не смог определиться более точно.

И тут этот Галг замолчал.

– Странно, – пробормотал он, – а вот сейчас я у него ничего не чувствую. Да и его самого не чувствую, будто его и нет с нами. Но это не так, вон же он лежит.

И он перевел взгляд в ту сторону, где я предположительно должен был спать.

– На месте. Я за ним особо приглядываю, как ты и просил.

Я же удивлённо наблюдал за этим необычным охранником. Теперь я понял, в чем же была полезность этого демона для всего остального отряда наемников. Он, так же как и я, мог чувствовать метрические матрицы. Только вот я их как бы визуализировал в своем сознании, а он, похоже, их просто ощущал, причем радиус его способности был у него не так велик.

Но в его случае он, судя по всему, был более чувствителен к этим самым матрицам именно в зоне действия своей способности, чем даже я, если смог разобраться в том, а что же находится в защищенной от сканирования сумке для переноса ценностей. Например, я сам даже не знал о том, что у демоницы уже есть какой-то из артефактов.

«Обалдеть», – только и подумал я и сразу же дал задание Симбу на сканирование метрической матрицы этого архидемона. Слишком схожи были наши с ним умения в этом отношении, поэтому у меня была большая уверенность в том, что как раз ее я смогу перетянуть без особых проблем. Правда, только в этот момент меня посетил и еще один вопрос, который я должен был задать себе в тот момент, когда он сообщил о том, что меня вроде как и нет на месте.

«А почему он не замечает меня сейчас?»

И ответ у меня вырисовывался один. Все отличие меня того, что был пару минут назад, и того меня, что подслушивал этот самый разговор, было лишь в том, что на меня накинута «незаметность».

«Неужели она маскирует не только ментальное поле, но и метрическую матрицу?» – задался вопросом я. И практически сразу получил на него ответ.

= В способность, именуемую оператором «незаметность», – возникла мысль в моем сознании, переданная Симбом, – интегрировано проанализированное и изученное свойство, недавно обнаруженное у противников оператора.

И я увидел образ тех безголовых демонов, которые напали на нас с вампирами на острове близ Каласка.

«Ну, теперь все вопросы отпали, – мысленно пробормотал я. – У них как раз и была очень уж хорошо реализованная маскировка метрической матрицы, даже более идеальная, чем у моего ручного тарка».

И только тут я вспомнил о том, что этот монстрик все еще сидит в Каласке и приглядывает за Тенаей и ее маленькой сестренкой, где я его и оставил, перед тем как перебраться в Форт.

«Хорошо, что я оставил его там, в доме вампиров, а то с его способностью оставаться незамеченным, даже когда знаешь о его присутствии, я бы давно его раздавил или он бы меня выдал. Хотя нет, второе это вряд ли, если я и сам его не замечаю, то и другим это будет не так просто».

Ну да ладно, это я отвлекся.

И я вновь посмотрел в сторону Галга, который как раз закончил говорить с Ублюсом и вернулся на свой пост.

= Сканирование завершено. Обнаружено три полностью совместимых сегмента метрической матрицы. Для выявления разыскиваемого сегмента необходимо провести сканирование матрицы в период активной фазы его работы.

«Понятно, – мысленно протянул я. – Сейчас он уже все проверил, и потому его способность не реагирует на те артефакты, что у нас есть. Нужно заставить эту его чувствительность на метрические матрицы вновь начать работать. А для этого необходимы новые раздражители. Получается, что мне нужны новые артефакты. Черт, не мне. Так я выдам себя. Эти самые артефакты должны быть обнаружены как раз у тех самых архидемонов, что утопали в развалины. Значит, получается, они не только должны разведать для меня путь, но и вернуться обратно. Да еще и не пустыми».

Ну и что мы на это можем им предложить?

Так, что там говорит навигатор? Ага, вижу еще парочку артефактов, кроме того, до которого хотел добраться первоначально.

Хм. Странно. Почему тот самый безопасный маршрут, который еще вечером мне выдал навигатор, следует практически след в след за той парой архидемонов, которые ушли в подземелье буквально минуту назад?

Или я туплю, или навигатор его выстроил еще вчера, но с учетом того, что передо мной эти самые развалины будут проверять как раз сунувшиеся туда архидемоны.

«Как такое вообще возможно? Он что, использует мое предвидение и вероятностный анализатор для своей работы?»

= Вероятность истинности данного предположения превышает семьдесят один процент, – выдала нейросеть.

«Ничего себе», – пораженно подумал я.

Теперь стало понятно, что степень интеграции этого навигатора в мою метрическую матрицу гораздо выше, чем у того же Симба или нейросети, к примеру. И если исходить из всего этого, то получается, что тот самый артефакт, который я и хотел вытащить, будет находиться где-то на втором нижнем уровне. А если судить по тому маршруту, который выстроил для меня навигатор, то эти самые архидемоны как раз мимо него и должны будут пройти, видимо, или там их конечная точка, или они продолжат свой путь куда-то дальше.

Но для меня сейчас важнее то, что в подземелье я вижу еще как минимум парочку артефактов, и за одним из них, похоже, вообще лучше не лезть, вытащить его за те два часа, что, как я понимаю, нам выделили на эту операцию, нереально.

Однако второй вытащить я сумею. Главное, потом сделать так, чтобы он попал в руки к этим самым демонам. Но тут особых проблем я не вижу. Думаю, они поверят в свою счастливую звезду, если этот самый артефакт окажется прямо у них под ногами. Тут важно другое, чтобы они его вообще заметили. И на этой мысли я проскользнул мимо охранника, спустившись в подземелье.


Мертвый мир.

По дороге к северным предгорьям.

Какие-то развалины. Подземные уровни.

Четыре часа спустя

Ну и что тут интересного? Подвалы как подвалы. Захламленные. Частично разрушенные и обвалившиеся стены. Развалины, они и есть развалины. Их я повидал немало, в основном, правда, в мирах Даага. Но все же…

Где у нас тут первые хищники и опасные твари? Это я обратился с вопросом к навигатору, и он мгновенно отобразил расположение как тех архидемонов, за которыми я следовал, так и разных монстров, которые тут обосновались.

Смотри-ка, уже на первом уровне кое-кто есть. Вернее, был. Но мои проводники-разведчики справились с ними и сами, без моей помощи.

Хорошо, иду следом. Теперь понятно, почему навигатор назвал этот маршрут полностью безопасным.

Все-таки идущие передо мной были архидемонами. А я встречал не так много существ, способных противостоять им. Ну, по крайней мере, до того, как оказался тут. Но и в этом мире, как оказалось, не все были супернеубиваемыми монстрами.

Вон, к примеру, несколько скелетов. Не, ведь натуральные скелеты, и похоже, даже человеческие, ну или кого-то, достаточно сильно схожего с нами, не знаю даже, по-моему, они не очень похожи на демонов, несколько иное строение тел у нас с ними, особенно если те переходят в боевую ипостась, но черт его знает, как должно быть на самом деле.

Хотя вроде как с оборотнями обратной метаморфозы не происходит, это я помню, и если убиваешь архидемона в его боевой форме, то он так и остается в этой своей второй боевой ипостаси.

Ну, это опять мысли ни о чем.

Так вот, с этими скелетами архидемоны разобрались меньше чем за пару минут, порубав их всех в капусту. Так что мне и вмешиваться не пришлось.

– И чего этот проводник нас пугал местными монстрами? – произнес один из них, обращаясь к другому. – Прошли уже уровень, а тут только эти задохлики и есть.

И архидемон пнул ногой ближайшую черепушку, которая отлетела к стене.

– Не накликай, – пробурчал второй. – Кто тебе сказал, что это все местные монстры?

И он более внимательно осмотрелся вокруг.

– А даже если это и так, то нам же лучше, – добавил он, – ведь больше никто так и не сунулся сюда, кроме нас. А мы сюда залезли не просто так.

Первый архидемон поглядел на второго.

– Дрын, а ты уверен, что там что-то есть? – Он показал в направлении лестничного пролета, ведущего вниз.

– Да, вот, – уверенно ответил тому второй и вытащил из небольшой сумки, которая у него висела на поясе, какой-то странный артефакт, похожий на плоскую пластину. Только вот обычной пластиной эта штука никак не могла быть. Как минимум ее метрическая матрица указывала на то, что это какой-то пока еще не активированный артефакт.

– Это поделка одного магистра из гильдии магов. Ко мне она попала случайно, – и он махнул рукой, – длинная история, некогда рассказывать. В общем, он мне задолжал за одно дело и предложил его как оплату. Я хотел отказаться, но когда Ублюс сообщил о том, что мы поедем за стену, сопровождать очередных искателей, решил согласиться.

– И какие у него возможности? – посмотрел второй архидемон на того, кого он назвал Дрыном.

– Он разыскивает кое-какие из артефактов времен войн, – только и ответил его собеседник, – не все, конечно, – сразу поправился Дрын, – но все же. Правда, я поначалу думал, что эта штуковина не работает, и хотел, когда вернусь, собрать парней и поближе пообщаться с этим магистром, но вчера вечером, когда я по привычке проверил и эти развалины, этот поисковик неожиданно показал наличие тут какого-то артефакта. Вот, сейчас мы и убедимся в том, что я не ошибся.

И уже через мгновение я увидел, как этот Дрын активировал свой поисковик. В это же время Симб как скопировал его метрическую матрицу, так и сделал полный слепок вложенной туда ментальной конструкции.

– Смотри-ка, – удивленно произнес второй, – и вправду появилась какая-то стрелка. А я слышал, что нет поисковиков, которые разыскивают артефакты времен древних войн.

– Я тоже слышал об этом, – сказал тому хозяин поисковика. – Только, может, так оно и есть, а может, и нет. Кто его знает на самом-то деле? Тем более будут кому-то маги говорить правду, коль это настолько дорогая информация. Или ты думаешь, что те, кого мы сопровождаем, просто так полезли куда-то так далеко в глубь свободных территорий? Как я слышал, мы едем к самым предгорьям. Уверен, что их магичка тоже пользуется чем-то подобным.

И демон потряс своим поисковиком, который держал в руке.

– Понятно, – ответил тому второй, а потом, вновь взглянув на пластину, спросил: – И что, думаешь, тут всего один артефакт?

– Да, – произнес Дрын в ответ, правда, немного подумав, добавил: – Ну или их несколько, но все они лежат в одном месте.

– Угу… – довольно протянул второй. – Хорошо бы, чтобы в одном месте их было несколько.

– Ну, тут как повезет, – спокойно пожал плечами второй. – Ладно, пошли, судя по яркости стрелки, артефакт еще где-то довольно далеко. Отсчет расстояния начнется, когда мы приблизимся на сотню метров.

– Понятно, – протянул первый демон, имени которого я так и не узнал. И они оба направились к спуску вниз.

Мне же стало интересно, а что же они там нашли и на какой артефакт из тех, что можно обнаружить тут, в подземелье, навел их этот необычный поисковик, который создал кто-то из местных магов. Ведь, насколько я знаю, этот Дрын и его напарник были правы, и подобных поисковиков не существовало, по крайней мере, в воспоминаниях Гаисы и других демонов из ее команды информации ни о чем подобном не было.

Ладно, тогда активация плетения из вытащенного артефакта. Смотри-ка, и вправду все работает. Вон, возникла некая виртуальная стрелка в моем сознании, которая явно указывает направление на какой-то артефакт.

В общем, мы наблюдаем тот самый эффект, который и обсуждали демоны в своем разговоре. Какой-то артефакт тут есть, но ни что это, ни где находится, понять невозможно. Хотя если постараться совместить данные, полученные навигатором и этим плетением, может, и выйдет какой толк.

Ага. Как же! Ждите больше. Походу, это плетение при активации создает сугубо визуальный эффект нужного направления при движении. Навигатор полученный результат никак не смог совместить с тем, а какой же из трех артефактов все же является целью этого плетения. В результате мы получили лишь общее направление будущих поисков. А под него подпадали все три артефакта. Правда, и то, если просто считать, что поиски необходимо вести где-то под нами.

Видимо, действительно более уточненные данные мы получим при более близком приближении к ним. Этот Дрын что-то говорил о сотне метров.

Хорошо, попробуем чуть позже. Благо до того артефакта, что я избрал своей целью, было идти не так далеко. Пройти-то необходимо всего второй и третий уровни, а на четвертом мы уже найдем то, что нам нужно.

И я уже хотел выдвинуться дальше, когда ожил Симб.

= Для получения более точных результатов сканирования необходимо провести активацию поискового модуля через его метрическую матрицу.

«Не понял, он что, работает как-то некорректно?» – удивленно спросил я у своего виртуального помощника.

= При активации данного поискового модуля через его ментальную структуру производится искусственная фильтрация всего спектра доступных типов ментальных энергий до единственного, заданного по умолчанию.

Не понял, значит, тот, кто создал этот поисковик, залил в него некий ментальный слепок, на совпадение с которым он и реагирует. Ну, вообще-то это вполне разумно. Не мог же он собрать целую базу этих древних артефактов, чтобы ментальный слепок каждого из них внести в свое плетение. Особенно если это какой-то тестовый вариант создаваемого поисковика. Так сказать, не отлаженный и не настроенный прототип, который лишь подтвердил то, что это в принципе возможно. Тогда получается, что это плетение более универсальное, чем о нем думают те демоны, что им пользуются.

Ну ладно, коли так, то пробуем. Благо и копия его метрической матрицы у меня была.

Активация. Хм. И ничего. Неужели я где-то ошибся или Симб выдал что-то не то?

Только что это?

В интерфейсе нейросети и Симба мигает какое-то сообщение.

= Обнаружен новый поисковый модуль. Прошу разрешения на его преобразование, интеграцию и перевод в фоновый режим работы.

Так, только вот это точно не сообщение, переданное любым из них. Это что, навигатор заметил его работу? Похоже, что так и есть.

«Выполняй», – дал свое согласие я.

Хоп. И ощущение того, что у меня в сознании находится помогающий мне навигатор, исчезло. Но оно длится буквально несколько секунд. А потом вновь я вижу отображение той виртуальной трехмерной карты, с которыми я привык работать.

«Ну, не сильно все и изменилось, – только и успел подумать я, как в то же мгновение произошло переключение. – Это, как я понимаю, то, что отображала карта до, а это ее текущее состояние», – быстро разобрался я в том, что же мне тут хотят показать.

И оказалось, что изменения коснулись очень многого. Теперь помимо всего прочего я точно знаю, где тут поблизости находятся те или иные артефакты, или любые другие ментальные или метрические области, обладающие собственным внутренним объёмом ментальной энергии.

Например, я сейчас точно знал, какой артефакт являлся целью демонов. Кроме всего прочего я смог определить, что тут, в подземелье, артефактов гораздо больше, чем те три, которые я заметил первоначально. Просто их метрических ментальных слепков у меня до сих пор не было.

Это же плетение работало по несколько иному принципу. Оно сканировало вообще весь доступный диапазон ментальных энергий, после чего по каким-то своим внутренним механизмам выделяло из него различные объединённые в единое целое поля и структуры, разделяя их на объекты естественного и искусственного происхождения. Вот к последнему типу, по факту, и относились все артефакты.

Ну, а о таких мелочах, как точное расстояние до объекта, можно и не говорить. Ведь по сути теперь этот поисковик был частью метрической структуры самого навигатора, и тот сам встроил его в свое тело. Так что теперь это вроде как моя способность.

«Ладно, и куда мы двигаем теперь?» – сам у себя спросил я. И понял, что с демонами мне повезло лишь относительно. Их поисковик вел к артефакту, добраться до которого было возможно лишь очень постаравшись.

Что самое интересное, судя по карте, они реально пройдут буквально в паре метров от того места, где находился тот артефакт, что являлся моей первоначальной целью. Поняв это, я дал себе команду: «Двинули!»

Необходимо было еще успеть проверить ту небольшую комнатку, в которой, оказывается, кроме моей первоначальной цели находилось и еще что-то. Только вот почему-то этот самый поисковик пометил эту штуку как предмет естественно-искусственного происхождения. И что это такое, у меня вызывало большой такой вопрос.


Мертвый мир. По дороге к северным предгорьям.

Какие-то развалины. Четвертый подземный уровень.

Некоторое время спустя

Так, это здесь. Проверяю, что никого нет.

Как оказалось, полностью полагаться на демонов было нельзя. Хотя я этого и так не делал, но все же. Несколько раз пришлось их втихаря прикрывать, но что еще более важно, подчищать за ними хвосты.

Как только они спустились на третий уровень, я понял, что к нормальным поисковикам эта парочка имеет такое же отношение, что и я. Не проверяют ответвлений, не контролируют свой тыл. Создалось такое впечатление, что о таком слове, как потайной ход или замаскированная комната, эти двое вообще никогда не слышали. А уж про ловушки я вообще ничего не говорю.

Что они в принципе собрались тут найти и как потом выбираться отсюда, и главное, сделать это живыми, я не представлял. Но зато у меня полностью отпали сомнения в том, что без мага тут точно делать нечего.

Мне пришлось чуть ли не сразу, после того как мы оказались в подземелье, обогнуть их по большой дуге и расчистить для них весь путь до четвертого уровня. Это я говорю лишь о ловушках. Все остальное они собирали себе на орехи. Правда, и тут умудрились пропустить нескольких скелетонов (так называли оживших скелетов, это я вытащил из воспоминаний Гаисы и ее брата).

Хорошо, что никакой действительной опасности те действительно не представляли. Самым плохим в них было то, что, судя по всему, если кого-то из них оставить целым, живыми их уже не назовешь, так вот, они могли каким-то образом притянуть сюда мертвых магов.

Кто это такие, я, честно говоря, так и не понял. Но, похоже, это более опасные существа, чем те же скелетоны. И магами, как я понимаю, их называют не просто так. А уж те, появившись на уровне, в принципе, могли заполонить его всякой нежитью. Начиная с тех же скелетонов и до каких-то костяных монстров, вплоть до драконов. Только вот не уверен, что хоть один дракон, если я, конечно, не ошибаюсь, смог бы развернуться тут.

Благо с тем, каким маршрутом они двинутся дальше, у меня никаких вопросов не было. Эти архидемоны всегда придерживались основного коридора, следуя четко указателю своего артефакта.

Так что и расчищали они в основном лишь его. А остальную работу оставляли на меня. Именно поэтому, пока у меня было время и они не добрались вниз, до четвертого уровня, я зачистил как все уже пройденные ими захоронки и тайники, так и те, что им попадутся по пути дальше на четвертом и пятом уровнях.

Я же к тому моменту, как они пройдут пятый уровень и только спустятся на шестой, надеялся уже вернуться с седьмого и притащить для них тот артефакт, на который и среагировал их поисковик. Правда, сейчас я находился тут, на четвертом, пропустив своих разведчиков немного вперед.

У меня было что-то около пяти минут. Но мне их должно было хватить. Тот артефакт, как я понял, находится в соседнем помещении. Только вот что-то никакого хода туда я заметить так и не смог.

«И как туда попасть?» – сам у себя спросил я.

Почему-то навигатор упорно рисовал, что я уже на месте. Вернее, он показывал, что дальше мне нужно топать прямо в стену, которая находится передо мной. Только вот ну никак она не выглядела как замаскированный ход.

Я ее уже всю просканировал. Однородная поверхность, даже без следа трещинки или микрозазора.

«Может „прыжок”?» – сам у себя спросил я. Только тут как раз была та область, где этот самый способ перемещения не работал. Тогда что? И я пригляделся к стене перед собою.

«А это что такое?» – что-то я сразу не обратил на это внимания, но на ментальном уровне часть стены передо мной слегка выделялась. Но это точно не магический щит или что-то похожее.

«Провести сканирование и анализ», – отдал я команду Симбу.

Проходит пара мгновений, и я получаю странный результат.

= Внедренное плетение циклического преобразования вещества в одно из двух состояний.

И что с ним делать? Оно вроде как и так активно?

Я для пробы потыкал ножом в выделенный участок стены. Результат нулевой. Там камень, да еще и укреплен магически. Нечто подобное я видел на стенах в Форте.

Но тогда что?

И я для пробы, просто от нечего делать, чтобы лучше разобраться в его работе, подключаюсь к метрической матрице этого самого плетения.

= Провести активацию? – возникает мгновенный вопрос в интерфейсе моей нейросети.

Но вот что странно, Симб ни о чем подобном не рассказывал. А потому я уже целенаправленно подключаюсь к самому плетению, вернее к его активной структуре. И тут вместо ожидаемого вопроса на активацию возникает совершенно иной.

= Введите код доступа или воспользуйтесь системой допуска сотрудников сторожевого наблюдательного форпоста.

«Так, а вот это уже интересно, – быстро сориентировался я. – Похоже, это и не развалины вовсе, а какой-то сторожевой наблюдательный форпост. И с учетом того, что у меня еще что-то запрашивает, то тут, по-видимому, до сих пор активна система безопасности, а возможно, и обороны, ну или что могло быть на каком-то там объекте, именуемом форпостом, находящемся в демилитаризованной зоне, да еще и относящемся к периоду тех непонятных войн, о которых все вокруг говорят».

Но главное в этом было то, что существовал и некий обходной механизм при работе с этим странным плетением через его метрическую матрицу. И так получается, что основной доступ у некоторых был через саму структуру плетения, и это обычные служащие, а у некоторых был доступ через метрическую матрицу плетения. И это кто-то из кого… главы? Администраторы? Те, кто занимался настройкой и созданием этих плетений?

Что-то не понятно.

Важно то, что существовал некий низкоуровневый интерфейс подключения к этим плетениям, созданный в обход основного, и был полностью прописан, позволяя выполнять какие-то действия и работать через него.

Ладно. Пробую.

Повторное подключение к метрической матрице и активация.

И что? Передо мной все та же стена. Но что-то изменилось. Только что? Ага. Несколько изменилась сама структура плетения, внедренная в стену. Она не исчезла, просто преобразовалась в нечто совершенно иное.

«Так», – и я, как буквально пару секунд назад, осторожно протягиваю руку с зажатым в ней ножом вперед и удивленно смотрю, как лезвие, абсолютно не ощущая никакого сопротивления, входит в поверхность стены.

«Быстро, провести сканирование инвентаризатором», – отдал команду я, а то до этого оно не работало, не позволяя пробиться сквозь стену. Но тут вышел облом. Сканирование не могло достучаться до помещения, находящегося за этой эфемерной стеной. Хорошо хоть, навигатор без проблем все выполнил, в общем-то как и раньше, и показал, что помещение там и оно пустое.

Ну, в плане того, что противников там нет.

«Тогда вперед», – решаю я, хорошо хоть опасностью и страхом от этой двери, вернее от того, что за нею находится, не веет, и делаю шаг вперед.


Мертвый мир.

По дороге к северным предгорьям.

Какие-то развалины. Четвертый подземный уровень.

Тайник. Некоторое время спустя

А уже в следующее мгновение я оказываюсь в небольшой комнатке.

– И где тут и что? – только и пробормотал я, пытаясь разыскать те артефакты, которые мне были интересны. Параллельно я запустил сканирование помещения. Хорошо… Хоть сейчас все сработало. Хотя вот, судя по навигатору, артефакты сейчас передо мной. Но тут опять стена. Возможно, тайник? Только теперь уж точно никаких энергетических каркасов в стене я не вижу. Ну, а обычных дверок или ниш тут нет.

– Похоже, где-то среди этого мусора внизу, – констатировал я, – хотя…

Как раз в этот самый момент я сообразил, что один из артефактов, тот самый непонятный, лежит сейчас где-то позади меня. И только я об этом подумал, как раздался странный, бесцветный и будто неодушевленный голос, прозвучавший у меня в голове:

«Если вы обрисуете более точно цель своего пребывания тут, то возможно, я смогу вам помочь».

Резко оборачиваюсь назад, но там никого нет.

«Кого вы бы хотели тут увидеть?»

Или мне показалось, или в прозвучавшем вопросе проявились какие-то эмоции, чем-то похожие на любопытство.

– Того, кто со мной общается, – только и ответил я.

Пока на меня не напали и не пытаются убить, а лишь поинтересовались тем, чем мне помочь, так почему не поговорить.

«Почему я должен нападать на хумана? Это не входит в перечень обязанностей и функций, выполняемых мною».

Похоже, мои мысли этот неизвестный читает без особых проблем, а это плохо. Как бы это исправить?

«Вам доступен внешний эфирный канал передачи данных, через внедренную метрическую конструкцию. Внедрение проведено не слишком корректно. Не закончена полная адаптация и настройка интерфейсного взаимодействия. Рекомендую, чтобы в дальнейшем избежать подобной ситуации, перекрыть эту обнаруженную уязвимость в эфирном теле. Желаете провести полное сканирование физической оболочки, ментального, метрического, эфирного и информационных полей, для обнаружения всех критических уязвимостей вашего организма?»

– Э-э… – несколько оторопел я. – А можно это пока отложить?

Хотя, конечно, это очень плохо, когда кто-то так быстро смог найти уязвимость в твоей броне, которую ты до этого считал идеальной.

«Ваш организм работает с приемлемой степенью эффективности. Но до оптимального состояния функционирования он требует проведения своей дальнейшей настройки».

– Понятно, – только и кивнул я, а потом все же вернулся к тому вопросу, с которого все и началось, – так кто со мной общается?

«С вами общается симбиот-помощник категории „Персональный опекун-конфигуратор”, двадцать седьмого поколения. Марка изготовления – „КПД-100”. Корпорация „ТрансНелл”. Место изготовления – Республика Неллия. Планета Гипония. Год изготовления – пятьдесят четыре тысячи девятьсот шестнадцатый от основания Республики. Я ответил на ваш вопрос?»

– Ну, не сказал бы, – честно признался я, – конечно, смысл сказанного до меня дошел, но вот все же в целом, что ты или кто ты, и что выполняешь, я так и не понял.

«Вам привести полный перечень всех выполняемых мною функций и операций?»

– Да нет, не стоит, – усмехнулся я. Хотя сам подумал о том, что хорошо было бы его узнать, вдруг пригодится.

«Пересылаю вам сформатированный и наиболее оптимально адаптированный под вашу систему восприятия информации пакет данных, описывающий основные доступные мне функции», – сообщил этот симбиот.

Как примерно в то же самое мгновение у меня в нейросети загорелось сообщение:

= Получена гипнопрограмма. Источник отправки не известен.

Хм. Что-то не хочется мне активировать эту программу. Что-то не доверяю я ей.

«Переслать запрошенные данные в каком-то другом виде? Весь перечень типов обработки информации, которым вы обладаете, мною уже получен».

М-да. Что-то есть у меня подозрение, что если бы мне хотели залезть в голову, то уже давно бы это сделали.

«Я не боевой симбиот, захват личности и подчинение сознания реципиента не входит в перечень доступных мне функций. Но если вам это будет необходимо, я загружу дополнительные модули, закачав их с главного сервера базы».

«Э-э… нет. Не надо. Обойдусь как-нибудь», – только и успел подумать я в ответ и вновь осмотрел стену перед собой.

– Так все же, где ты? – пытаясь разглядеть того, кто общается со мной, я перевёл взгляд со стены на пол, а потом и в сторону потолка. «Ничего нет, пусто», – только и подумал я.

«На данный момент вы находитесь в капсуле принятия симбиота, – огорошил меня он своим ответом, – и до момента моего внедрения новому хозяину я не имею никакого эфирного или иного физического воплощения».

– Где я нахожусь? – тупо переспросил я и быстро попятился назад. Как-то не ожидал я оказаться в какой-то капсуле принятия этого самого симбиота. Тем более она и не выглядела как капсула. Обычное такое небольшое помещение, похожее на старую захламленную кладовку. Ни скамеек тебе, ни кресел.

«Мне жаль, что я так и не смог ничем помочь вам. Если у вас возникнут еще какие-то вопросы или пожелания к нашей работе, то можете передать их или мне, или отправить сообщение в центр приема отзывов и заявок нашей корпорации. И если вы все же хотели бы озаботиться своей большей безопасностью, рекомендую вам обратиться к специалисту по настройке ментального и эфирного тел и провести полное сканирование на предмет поиска критических уязвимостей. Надеюсь, мой совет вам поможет».

– Спасибо, – все еще несколько заторможенно ответил я.

Интересно, он сам-то не замечает этих изменений, что произошли с этим местом и какая прорва времени прошла с того момента, когда его, возможно, сюда доставили или установили?

«Каких изменений? – уже перед тем, как я покинул помещение, раздался вопрос в моей голове. – И о каком времени вы говорите?»

И уже буквально в следующую секунду симбиот транслировал.

«Простите, я не смог подключиться ни к одному из ближайших серверов, кроме тех, что расположены на базе. Но и они все не отвечают на запросы, так как почему-то находятся в режиме консервации и полностью автономной работы. Из-за этого у меня отсутствует доступ во внешнюю сеть Республики. Поэтому не могли бы вы сообщить, что имели в виду под фразой “прорва времени” и “этих изменений”? Я все основное время, пока не активна капсула, нахожусь в режиме сна и ожидания. И это первая активация с тех пор, как меня перевезли сюда с фермы на планете Гипония. Я даже не знаю, в каком месте сейчас нахожусь. К тому же из-за отсутствия связи с ближайшими серверами у меня нет доступа к системе безопасности этого объекта. А потому я не могу сказать, чем вас смутило текущее состояние моей капсулы принятия».

М-да. Ну и как ему сказать о том, что тут уже все несколько тысяч лет как разрушено, а о той Республике, которую он упоминал, я даже и не слышал никогда.

«Спасибо за разъяснения. Я позволил себе воспользоваться вашими воспоминаниями, чтобы оценить степень разрушений капсулы и общего состояния объекта моего нахождения. А также оценить примерный временной период, который вы охарактеризовали, как “прорва лет”. Общие разрушения стандартного форпоста для колониальных миров превышают сорок семь процентов. Уничтожена полностью вся надземная часть. Но внутренние повреждения, к счастью, не являются фатальными. Оставшиеся накопители, я это только что проверил, заполнены энергией на сто процентов. Если это потребуется, то всю ее можно полностью использовать для моего ускоренного внедрения реципиенту. На поддержание работоспособности оставшихся действующими участков базы хватит энергии, содержащейся в резервном хранилище. Так что если у вас будет желание провести слияние, предлагаю его совершить. Я понимаю, что вы уже наверняка не являетесь гражданином республики, ведь по моим расчетам прошло уже более трехсот тысяч лет с момента разрушения комплекса. Тем не менее в структуре вашего эфирного тела есть несколько элементов, явно разработанных на основе технологий нашего государства. Поэтому вы являетесь или прямыми его наследниками, или преемниками. И поэтому, по праву наследования, мы можем произвести вам передачу любого найденного вами имущества, принадлежащего ранее Республике Неллия. В данном случае это касается и меня».

По сути, и все. Больше этот симбиот мне ничего не сказал. Он лишь уведомил меня о том, что я могу забрать его себе, ну а кроме него и все остальное, что еще найду.

Так, что там у меня по времени? Ага, вижу, что так-то с симбиотом я общаюсь чуть меньше минуты.

Нужен он мне или нет? То, что он не лжет, я почему-то совершенно не сомневался. Правда, его фраза о том, что он воспользовался моими воспоминаниями, меня как-то смутила. Но так выходит, что я для него как полностью открытая книга.

– Ты точно сможешь закрыть все те уязвимости, через которые и сам пролезал ко мне? – спросил я.

«Да, – подтвердил тот. – Это одна из основных моих обязанностей. Обеспечение безопасности и стабильности работы организма реципиента».

– Понятно, – протянул я и сразу уточнил: – Как долго будет проходить внедрение?

«При использовании всего объёма доступной энергии принятие будет проведено за шесть с половиной минут», – ответил мне этот опекун.

– Побочные эффекты?.. – это был немаловажный вопрос.

«Отключение сознания реципиента на весь момент внедрения, если необходимо, этот эффект можно нивелировать, однако в этом случае длительность внедрения будет увеличена до полутора часов».

– Сколько? – оторопел я. – А почему такая большая разница?

«Будет проведено последовательное, а не одномоментное внедрение, которое практически не требует времени на свое проведение. Основное время будет потрачено на настройку и адаптацию. При последовательном внедрении появляется еще и пункт восстановления целостности симбиота, который занимает больше семидесяти процентов всего времени проведения процесса принятия».

– Угу… – протянул я. – Постэффект?..

«При любом варианте внедрения отсутствует».

«Значит, шесть с половиной минут…» Я мысленно прикинул по карте, куда к тому моменту доберутся архидемоны, которые мне были необходимы еще и при возвращении назад. Получается, что я еще успеваю перехватить их на пятом уровне, но они к тому моменту как раз окажутся у самого пролета, ведущего дальше вниз. А именно там, у лестницы, сидели как раз те, кого именовали мертвыми магами, или личами. Значит, придется поторопиться. Хорошо, что я заранее разбрасывал маркеры, по которым мне придется потом прыгать.

И я мог проскочить весь пятый уровень за два раза. Так что успею. Главное, не дать этим оболтусам бездарно скопытиться на шестом.

Хорошо, значит, работаем.

– Ну что же, давай, что там от меня требуется? – только и спросил я и каменной статуей замер на месте.

«Начинаю слияние, – прозвучало в моей голове, – произвожу внедрение метрической матрицы в структуру эфирного тела реципиента».

Ну, а дальше я ничего уже не слышал. Так как меня поглотила тьма. И была она какой-то успокаивающей и придающей сил.


Мертвый мир.

По дороге к северным предгорьям.

Какие-то развалины.

Четвертый подземный уровень. Тайник.

Даже меньше шести минут спустя

«Внедрение завершено, – сразу возникла мысль в моей голове. – Процедура слияния проходила пять минут пятьдесят восемь секунд».

– И чего это так? – поинтересовался я, сам пытаясь понять, что же во мне изменилось.

«Никаких изменений реципиент ощутить не сможет», – сразу прервал мои попытки самокопания симбиот.

«Черт, у меня теперь целых два симбиота. Как мне их разделять-то?»

Между тем симбиот продолжил объяснять, почему же я ничего не понимаю.

«Все изменения внесены на наследственно-видовой уровень. Время внедрения уменьшено за счет частичной совместимости некоторых сегментов эфирного тела со структурой симбиота, что еще раз подтверждает версию о преемственности реципиентом технологий Республики».

Мог бы и сам догадаться. Хотя нет. Кое-что я не понял. Изменения в метрической матрице вроде как не наследуются, по крайней мере, привнесенные извне, такие, как у меня. Они не естественные.

А тут, судя по всему, речь идет о передаче свойств на генном, видовом уровне.

«Да, так и есть, все текущие изменения реципиента постепенно будут переведены на уровень видового наследования. Ранее же говорилось о том, что в самом реципиенте есть наследственные черты жителей республики».

«Понятно. Но тогда получается, что и своим детям, если у меня такие будут, я смогу все эти бонусы передать? – быстро сообразил я. – Ведь это даст им неплохой стартовый капитал и в значительной мере повысит их выживаемость».

«Не все, – сразу опустил меня с небес на землю симбиот, – только те, что будут хотя бы на восемьдесят процентов совместимы с партнёром реципиента. Однако такой уровень совместимости большая редкость. Тем не менее некоторые из видовых свойств реципиент сможет передать своим потомкам».

Ладно. Смогу и смогу. Сейчас-то никаких побочных эффектов нет?

«Процесс слияния прошёл в штатном режиме. Никаких отклонений не зарегистрировано».

И практически сразу симбиот продолжил:

«Начинаю полное сканирование всех доступных полей и тела реципиента для составления плана мероприятий по проведению оптимизации функционирования его организма и переводу его в наиболее эффективный режим работы».

– Ну выполняй, – согласился я. – Только предупреждай там, если что-то запустишь или начнешь изменять, как и что работает, какие будут последствия и как будет проходить сам процесс изменения.

«Да», – кратко ответил симбиот.

Я же еще постоял пару мгновений, но так ничего и не почувствовал. А потому, уже не обращая на это внимания, собрался выбираться из тайника, когда вспомнил, зачем же все-таки сюда залез. Но только поглядев на карту навигатора, я сообразил, что никаких артефактов в этом помещении он больше обнаружить не может. Вот и получается, что те исчезли отсюда вместе с проведением этого самого внедрения.

Конечно, немного посокрушавшись на данный счет, я решил, что приобрел тут нечто в перспективе гораздо более полезное, а потому уже со спокойной душой вышел из потайной комнатки, где и находился до сих пор. После чего сверил направление и побежал вперед. Нужно было успеть перехватить архидемонов у лестницы, ведущей на шестой уровень.

И благодаря тому, что внедрение прошло значительно быстрее, я прекрасно успевал оказаться там раньше них.


Мертвый мир.

По дороге к северным предгорьям.

Какие-то развалины.

Лестница, ведущая на шестой уровень.

Некоторое время спустя

Черт, теперь я понимаю, почему стоило опасаться этих самых личей. Не знаю, откуда они вытаскивают эти свои плетения, но силы эти господа вбухивают в них даже больше, чем те же самые стихии. К тому же до сего момента я подобных существ еще никогда и не встречал даже. Вроде как это один монстр, и вроде как разум у него один.

Но, по крайней мере, тот, на которого я наткнулся у лестницы, был другим. Это какое-то непонятное существо, собранное из разных тел людей и демонов.

Теперь у меня совершенно не было никаких сомнений в том, что некоторые из местных скелетов принадлежали обычным людям, а некоторые демонам. Да и многим другим расам тоже.

Так вот, это существо было многоголовым. И каждая из голов, которая была вплетена в этого лича, обладала своим разумом. Но цель у них была всего одна – покончить со мной.

В общем-то, началось все как обычно.

Я тихо пролез вниз, обогнав своих горе-проводников, одного из которых к этому моменту уже успел кто-то ранить. Как раз того, имени которого я не знал.

Но они так и не отступили, а двигались дальше. Что их туда гнало, я не знаю, но, судя по показаниям их же поисковика, точного расстояния до артефакта они пока не видели. А значит, могли бы предположить, что добираться им до него еще ой как не близко.

Ну да ладно. Я как раз пробрался мимо них, пока они отдыхали, готовясь двигаться дальше. Это дало мне еще несколько дополнительных минут. И я уж обрадовался, что тихонько смогу сгонять за тем артефактом, что им и нужен, и даже успею вернуться немного назад, сбросив его где-нибудь тут.

Да как же! Только я оказался на этой самой лестнице, как почувствовал, что кто-то пытается подключиться к моей метрической матрице. И источник находился как раз в нескольких метрах от меня, совпадая с тем опасным врагом, которого мне на карте отметил навигатор. Что плохо, никакого чувства страха с той стороны на меня не накатывало, не говоря уж об опасности.

«Черт, нужно предчувствие смерти и жизни», – быстро вспомнил я о способности, доставшейся мне от вампира, еще на Рекуре. И вот она-то меня не подвела. Весь коридор передо мной, а также лестница, на которой я сейчас находился, были одной сплошной зоной смерти. К тому же мгновенно изменилась и картинка на карте, отображаемая навигатором. Теперь ни одного даже относительно безопасного пути, ведущего вниз, у меня не было.

«Блин, нужно теперь бы и эту способность постоянно держать активной, – сообразил я и передал это пожелание симбиоту: – Сможешь ее преобразовать во что-то постоянно работающее, похожее на мое чувство страха или опасности?»

«Приступаю», – пришел ответ от него.

Сам же я сообразил, что этот мертвый маг меня уже давно обнаружил, и можно было догадаться, как. Ведь не зря же тут были плетения, с которыми кто-то работал на метрическом уровне. А вся та нежить, которую мы тут встретили – это, вероятно, бывшие местные обитатели.

«Так, что делать? – сам у себя спросил я. – Пока противник лишь знает о том, что я тут, видимо смог как-то засечь меня, но почему-то до сих пор не напал».

Значит, у меня есть немного времени на подготовку к бою. Отступать не вариант. Я не знаю, поползет ли эта нежить вслед за мною. Уверен, что те два архидемона для него не противники, а потому наводить его на наш лагерь, где расположился мой отряд, я не буду. А потому придется принять бой.

Плохо, что, похоже, не получу я того артефакта, на который так рассчитывал. Уничтожу только этого лича, и обратно, нечего светиться тут еще больше.

Хорошо, первым делом необходимо перекрыть коридор, чтобы эти архидемоны сверху не ломанулись на нашу разборку, к тому же надо бы как-нибудь замаскировать ее.

Ну и времени на сам бой у меня будет не так много.

Но и о противнике мне ничего не известно. Я даже его метрическую матрицу до сих пор засечь не могу. Разве что воспользоваться его же щупальцами в ответ, только вот я даже понятия не имею, как это сделать.

Ладно, все по порядку. Замаскировать все тут происходящее можно, натянув магическое покрывало, оно под это дело и заточено. Так что быстро накидываю его на лестничный пролет позади себя.

Следующее. Это установка пары щитов от физического и магического урона.

Хм. Смотри-ка на покрывало не среагировали, а вот магические щиты заметили. Вижу, их стали продавливать с моей стороны, стараясь пробить.

Ладно, при таком давлении, если оно не усилится, щиты продержатся минут пять. Поставлю-ка я еще парочку, чтобы уж точно продержались наверняка. В этом случае они мне обеспечат не несколько минут, даже если их очень сильно долбить.

Ну, а потом или я их сниму, если буду еще способен на это, или они развалятся, правда при этом так долбанет, что перебудит всех, включая и народ в лагере. И надеюсь они сообразят не соваться сюда, а делать ноги.

Но это так, запасной и крайний вариант. Главное, надеюсь, мне самому этого времени хватит на то, чтобы разобраться с личем.

Все, теперь можно выдвигаться. И я осторожно, не снимая маскировки, сползаю вниз.

* * *

Мама родная, только и подумал я, глядя на эту образину; хотя вот вопрос, а почему же она до сих пор не напала на меня, отпал сам собой. Рук и голов много, а вот с ногами явный недобор, поэтому эта штуковина практически и не шевелится. Но уже знает, что я тут. Вижу, что готовит какое-то плетение. И судя по всему, мощное.

И что необычно, работает очень быстро. Так, значит, я и сам должен действовать еще быстрее. Начинаю сканировать его метрическую матрицу.

Тупо пытаться убить того, кто уже и так мертв. Тут необходимы совершенно иные методы борьбы.

«Рекомендую провести поглощение источника энергии, который обеспечивает функционирование данного объект», – сразу предложил мне симбиот.

Да, а что, идея неплохая и вполне себе здравая. Только вот как ее осуществить? Его матрица защищена не хуже, а может, и лучше моей.

Защитой ментального и метрического полей данного объекта занимается боевой симбиот класса “Каратель”», – и у меня в сознании часть этого самого лича преобразовалась в некую схему с несколькими выделенными участками.

«Обнаружено три уцелевших фрагмента боевого симбиота, выполняющих защитные и атакующие функции. Из-за нарушенной структуры симбиота регистрирую несколько брешей в созданной им системе защиты ментального и метрического полей. – Мой помощник отметил еще несколько точек, пометив их красным цветом. – Однако через них нельзя произвести подключение к источнику ментальной энергии».

– И что тогда? – поинтересовался я.

«Необходимо заставить объект самостоятельно произвести подключение к резервному накопителю, истощив его текущие запасы, и в момент создания канала выполнить его перехват».

– Странно. И ты еще утверждаешь, что не являешься боевым симбиотом?

«Информация о данной тактике боя получена мною от реципиента и только подогнана под наши текущие условия».

– Это откуда же у меня подобные знания? – искренне удивился я.

«Нет информации. Эти знания уже были доступны реципиенту, а ко мне поступили через его память».

– Ладно. Понял, понял. Где-то я их успел, по всей вероятности, хапнуть, – констатировал я. – Говоришь, истощить его и заставить создать новый канал подключения?

«Все верно».

– И как долго придется на него давить, чтобы заставить его это сделать?

«Боевой симбиот класса „Каратель” будет действовать по заложенному в него алгоритму и при снижении собственного объёма доступной энергии меньше чем тридцать процентов произведет подключение к резервному хранилищу».

– Все понятно. Как думаешь, что заставит его использовать самые энергоемкие плетения?

«Нанесение урона по площадям и поддержание защитного щита».

Что ж, вполне логично. Как и с моей стороны, в общем-то. Мне и самому тут придется держать щит, а потом и еще этого урода продавливать. И я так понимаю, что лед на эту уже полумертвую тушу никак особо воздействовать не сможет. Необходимо что-то действительно опасное для хаоса.

«Рекомендую плетение, называемое „аннигилятор материи”. У реципиента есть несколько его вариаций. Наиболее эффективен при данном боестолкновении тип его реализации, основанный на антагонистичном спектре используемых энергий».

У меня в сознании сразу же возникла структура плетения.

«Для реализации защиты можно использовать силовой щит, основанный на том же типе энергии».

И еще одна схема.

– Ну, вот это уже дело. Как долго он продержится?

«Согласно предварительному расчету, порядка трех минут. Но расчет выполнен без учета того, что объект будет совершать контратаки».

«Три минуты, говоришь, – мысленно усмехнулся я. – Это даже на две минуты меньше того, что мне необходимо».

А значит, вперед.

И я активировал сначала щит, а потом и аннигилятор.

Мама родная, второй раз… Зря я смеялся над тем отсутствием ног, которое наблюдал у лича. Этот мелкий для него недостаток с лихвой компенсировали черепушки, каждая из которых сыпала своими плетениями.

Так. Держать щит. Это основное. Продавливать его защиту. Это второе. Тут работает аннигилятор. Этим всем занимался один из второстепенных слоев сознания.

Ну а дальше я просто старался дестабилизировать те плетения, что насылал на меня этот лич.

Странно, хоть он сам полностью забит энергией хаоса, но откуда у него берутся плетения, например, огня или воздуха? Повезло, что еще это чудо магии хаоса расположилось в зоне, где можно было совершать «прыжок». А тот участок коридора, где мы с ним сцепились, уже буквально через полминуты затопила толпа различной призванной им нежити.

Так. Скелетов уничтожать проще ножами, как и каких-то костяных псин, похожих на тех, с которыми мы сражались. А вот этих броненосцев пришлось сначала вмораживать, заставив замереть на месте, а потом и тянуть из них энергию. Благо они были не так капитально защищены, как тот лич, который их и призвал.

Так, а вот это кто-то новенький. Вроде еще один лич. По крайней мере, тоже маг. Хотя нет, защищен не так хорошо, как тот. Потому у него стандартными средствами взломал метрическую матрицу, а потом просто разрушил всю ее внутреннюю структуру.

«Осуществляю взлом канала подключения к резервному хранилищу», – эта фраза, переданная симбиотом, застала меня врасплох. По всем расчетам – еще рано.

Но, окинув взглядом подвал, полный копошащихся останков различной нежити, я понял, что, возможно, лич исчерпал свои запасы гораздо раньше, особенно с учетом того, сколько мощи он вкладывал в свои плетения, а также попыток взломать мою метрическую матрицу.

Хм. Зато после одного этого боя я о взломе матриц узнал столько нового, сколько не узнал за все время пребывания в мирах Даага. Теперь не было никаких сомнений в том, насколько далеко ушли те далекие жители неизвестной республики от нас. Ну а кроме того, я понял, что подобные знания мне ой как пригодятся, и судя по всему, они где-то сохранились, коль симбиот нашел какие-то серверы, которые и вправду работали в строго автономном режиме. Но, может, все же как-то получится к ним подключиться и что-нибудь вытянуть из них.

Между тем симбиот уже выполнил необходимые манипуляции, и я почувствовал, какой огромный поток совершенно разнородной энергии хлынул в меня.

«Блин, – только и успел подумать, – я ведь не хомячок, не выдержу!»

И как ответ на эту мою мантру среагировал уже Симб.

= Регистрирую канал подключения ментальной энергии. Произвожу активацию дополнительных подпространственных хранилищ. Перевожу поток ментальной энергии в новое место хранения.

Как только он выдал мне этот последний отчет, я почувствовал, как спало то напряжение, которое прямо разрывало меня с подключением к установленному каналу, который организовал для себя лич.

«Все же не хомячок», – мысленно усмехнулся я, наблюдая за тем, как постепенно разваливается метрическая матрица лича. Теперь у меня не было никаких вопросов к тому, откуда в его плетениях было столько мощи.

«Так, а это что?»

Только сейчас я сообразил, что маркер артефакта, который мне и был необходим, сместился и сейчас находится где-то на этом уровне.

– Пойдем-ка, посмотрим, – пробурчал я себе под нос и двинулся в нужную сторону. И уже через пару десятков шагов склонился над тем самым недоделанным личем, которого я завалил по ходу дела. На шее бывшего мага висел какой-то кулон. Именно он и был тем самым артефактом, на который реагировал поисковик Дрына.

«Ну и хорошо, нашим легче», – решил я, оглядывая уровень. Сейчас тут остались лишь мелкие недобитки, с которыми архидемоны должны были управиться без проблем. А значит, и мне можно было возвращаться. Правда, перед этим я сделал полный ментальный и метрический слепок того артефакта, что мне попался. И только после этого направился в обратную сторону. Хватит на сегодня приключений. И так повеселился от души.

Поднялся на лестничный пролет и снял защитные плетения я вовремя, до того, как в них стали долбиться архидемоны.

Показалось, что я тут провел не меньше нескольких часов, хотя реально вся битва не заняла и пяти минут.

«Ладно. Все. Пора в лагерь», – глядя, как оба архидемона осторожно спускаются вниз и с удивлением разглядывают устроенное тут побоище, подумал я. И поднявшись по лестнице вверх, отправился в лагерь. Надо еще успеть вернуться и проконтролировать, как среагирует Галг, вернее его способность, на возвращение моих «крестничков».

Глава 6

Какой-то из мертвых миров

Мертвый мир.

По дороге к северным предгорьям.

Какие-то развалины. Некоторое время спустя

Так, вот и выход из подземелий. Подхожу ближе к выходу и наблюдаю интересную такую картину.

«Хм, – подумал я, – а оказывается, возвращения поисковиков из отряда Ублюса ожидают не только он сам и Галг, но и еще парочка, как я понимаю, преданных лично ему архидемонов».

Это я понял по тому, что недалеко от входа заметил метрическую матрицу не только часового, стерегущего спуск в подземелье, но и самого командира наемников с парой его людей. И то, как они распределились у входа, так, что можно спокойно перехватить всех, кто будет выбираться из подземелий, очень уж явственно указывало на тот теплый прием, который они собрались устроить шедшим сюда поисковикам.

«Обнаружена неизвестная раса разумных, – как только я оказался поблизости от архидемона, выполняющего роль стража, стерегущего выход из подземелий, сразу среагировал симбиот. – Тип и принадлежность не определены. Присваиваю условное обозначение для обнаруженной расы: демоны или их подвид, архидемоны, используемое оператором».

Ну, а после того, как я выбрался из местных катакомб и подвалов, он уже подсветил всех остальных наших спутников.

«Выполняю сканирование и обработку данных», – параллельно с этим сообщил симбиот.

«Интересно, – подумал я, обратив внимание на эту его деятельность. – Почему, когда мы были в подземелье, на поисковиков он никак не отреагировал?»

«На тот момент была еще не полностью завершена интеграция всей структуры моего тела в ментальное поле реципиента, – уловив мою мысль, он сразу же передал мне ответ, после чего продолжил: – Сейчас интеграция завершена на сто процентов, что позволяет мне проводить опосредованный контроль окружающего пространства через ментальное и метрическое поля реципиента, а также его физическое и эфирное тело».

«Понятно», – мысленно пробормотал я.

Между тем, судя по той индикации, что запустилась в появившемся интерфейсе нейросети…

«Реципиенту привычнее воспринимать зрительно-визуальную информацию», – прокомментировал мое наблюдение симбиот.

…сканирование уже практически завершилось.

И уже сейчас симбиот разделил всех демонов в пределах видимости или, что более вероятно, в пределах моей чувствительности на несколько различных групп.

Гаиса, ее брат, а также командир наемников Ублюс как раз и попали в первую из таких групп.

«Степень схожести общего строения физического, ментального, метрического и эфирного тел превышает семьдесят процентов. Существа одной видовой принадлежности. Энергетический потенциал превышает седьмой уровень. Максимальный обнаруженный энергетический потенциал регистрируется у данного существа, – и он подсветил демонессу, что было в общем-то не удивительно, ведь именно она самый сильный маг из всего отряда. – Параметр физического потенциала данных существ находится в диапазоне от восьмидесяти до ста десяти единиц. Оценка степени угрозы не входит в мои функции, но основываясь на общих алгоритмах ее расчета, получим…»

Над каждым из архидемонов появилось еще одно новое число.

И как это ни странно, наиболее опасным из них всех симбиот посчитал как раз капитана наемников, Ублюса.

«Для более точной оценки способностей существ необходимо провести расширение моих внутренних механизмов функционирования в сторону боевой направленности и исследовательской деятельности. Выполнить данную процедуру можно за счет установки дополнительных модулей, соответствующих выбранным классам симбиотов».

– Ну и где взять эти дополнительные модули? – просто из интереса спросил я.

«Устаревшие модули (отставание на четыре поколения и более) и модули общей направленности можно закачать из общественной базы знаний Республики Неллия, – начал объяснять симбиот. – Более новые или специализированные модули необходимо запросить как дополнительное расширение у фирмы-изготовителя симбиотов моего класса. В данном случае это корпорация „ТрансНелл”. Эта услуга в корпорации „ТрансНелл” обойдется нам на пятьдесят процентов дешевле, чем при обращении к любым другим поставщикам подобных модулей. Если же при обращении в службу поддержки компании акцентировать внимание еще и на том, что данное расширение функционала симбиота необходимо как улучшение его эффективности и качества работы, то в данном случае запрошенное расширение специально адаптируют под мой персональный тип настроек и перешлют его нам в качестве полноценного и оттестированного обновления. Однако, – как последнюю ложку дегтя все-таки добавил он, – на данный момент у меня нет возможности подключения к информационной сети как Республики Неллия в целом, так и к локальной сети корпорации „ТрансНелл” в частности».

Правда, немного помолчав, симбиот все же продолжил:

«Возможно, необходимые или любые другие модули расширения стандартной функциональности симбиотов получится закачать и с различных локальных систем хранения данных тех или иных серверов, удаленного доступа к которым не данный момент также нет. Тем не менее наличие связи систем хранения с этими серверами мы можем подтвердить по тем или иным косвенным признакам».

Ну, тут все относительно понятно.

– Косвенные признаки – это те самые серверы, которые работают в полностью автономном режиме, доступа к которым ты не смог получить и которые так или иначе где-то должны хранить свои данные? – уточнил я.

«Выводы пользователя верны, – подтвердил мои слова симбиот. – Данные в обязательном порядке должны консолидироваться в некие места хранения. Это могут быть как общие хранилища, разделенные между несколькими серверами, так и менее глобальные, но более надежно защищенные локальные хранилища данных. В нашем случае с переводом систем в автономный режим функционирования более велика вероятность найти именно второй тип хранилищ».

«Понятно, – мысленно кивнул я. – И как мы к ним сможем подключиться, вернее получить доступ к ним, если удаленное подключение заблокировано? Существует возможность локального подключения?»

«Да, – согласился со мною симбиот и сообщил: – К любому серверу, а следовательно, и хранилищу данных, с которым он связан, можно произвести подключение через его локальный интерфейс управления».

– Ну, хорошо, – согласился я. – Буду иметь в виду… – После чего, кое-что вспомнив, сразу же поинтересовался: – Да, кстати, тут же где-то поблизости есть эти самые сервера-то? Ты же упоминал о том, что не смог подключиться к тем, что находятся именно на этой базе.

И только я озвучил этот вопрос, как на моей карте отобразилось несколько точек, обозначенных зеленым цветом.

«Отображено лишь местоположение тех серверов, от которых получен хоть какой-то ответный отклик на запрос подключения к ним и активации процесса авторизации».

Как оказалось, работающих серверов, которые засек симбиот, было немного. Всего тут находилось три работающих сервера. Но, что самое плохое, все они располагались, если верить моему навигатору (а не доверять ему у меня оснований не было), где-то на самых что ни на есть нижних уровнях (я даже и не думал, что этих подземных уровней тут так много, самый ближайший из найденных серверов находился на сорок третьем уровне, а остальные так вообще еще ниже) этих развалин.

При том все они располагались в таких областях, куда так просто попасть бы и не получилось. Ни до одного из этих серверов невозможно было добраться со степенью риска меньшей, чем восемьдесят девять процентов, что, по факту, можно было интерпретировать простыми такими словами, как добраться «живым не представляется возможным».

«Ну да ладно, – еще раз осмотрев местоположение серверов, подумал я, – буду иметь это в виду на будущее».

Я пометил, что надо бы проверять такие места, если вдруг какое-то из них окажется где-то поблизости от меня, после чего перешел к анализу выводов, данных симбиотом по всем остальным демонам. Но тут ничего необычно не было.

Наших других спутников мой новый симбиот также отнес к этой же расе, что и первую группу, только вот определил их как несколько другой вид существ.

По его описанию они были не так сильны магически и физически, как демоны из первой группы. К тому же у всех этих демонов поголовно был выявлен какой-то общий дефект, обнаруженный в их естественной ментальной защите, что, в общем-то, и позволило симбиоту отнести их всех к одному и тому же видовому сообществу.

Я же, просмотрев результаты, выданные им, почему-то вспомнил о том достаточно известном и распространённом в нейтральных мирах факте, на который уже натыкался несколько раз, разбирая те или иные воспоминания, попавшие ко мне.

Так вот, в описании говорится о том, будто демоны более подвержены воздействию ментальной магии и магии разума. И было у меня теперь такое стойкое подозрение, что поветрие это родилось отнюдь не на пустом месте. Только вот что странно, подобного дефекта были полностью лишены Гаслан, его сестра Гаиса, Ублюс и, что меня несколько удивило, тот самый демон у входа в подземелье, Галг.

Причем сдается мне, что это не просто так, ведь и ото всех остальных архидемонов они, ну, за исключением этого самого Галга, отличались значительно, хотя бы тем, что у них было по две боевые ипостаси.

Они были более сильны, как магически, так и физически, но, как выяснилось, они еще и более защищены, чем все остальные.

«А ведь и правда, эти трое совершенно иной вид демонов, – только сейчас осознал я. – Они более совершенны и опасны».

И я переключился на последний пункт, с которым пока не успел ознакомиться, но который тоже несколько отличался ото всех остальных.

Ведь, и это было самое интересное, Галга, того самого стража, симбиот также выделил отдельно, отнеся его к какому-то совершенно иному виду демонов, не относящемуся ни к одному из вышеперечисленных.

При том параметр его энергетического потенциала лишь самую малость уступал нашей Гаисе, тогда как по уровню опасности он мог посоперничать со своим командиром. Плюс, проведя совокупное измерение его потенциальной силы, симбиот отметил этого демона как наиболее могущественного из всех тех существ, что сейчас находились на площадке. Да еще эта его чувствительность в метрическим матрицам, а также защита от любого ментального воздействия. Все это слишком уж сильно выделяло этого демона среди всех остальных.

«Хм, – протянул я и подумал, глядя на него: – А ты не так прост, как кажешься».

И переведя свой взгляд на Ублюса, все так же мысленно спросил сам у себя: «А сам-то его командир в курсе этого?»

И почему-то было у меня стойкое убеждение, что это не совсем так. Вернее даже, что это совсем не так.

Я был более чем уверен, что Ублюс не потерпел бы в своем окружении настолько сильного и опасного соперника.

Разберемся, решил я и замер на месте, как раз к этому времени добравшись до своего лежака.

Ждать осталось недолго. Поисковики уже возвращались обратно. Я прекрасно видел их метрические матрицы, просвечивающие где-то внизу под нами метрах в ста пятидесяти, и, судя по карте навигатора, сейчас они как раз пробирались к выходу, ведущему со второго уровня.

«Еще минут пять», – понял я.


Мертвый мир.

По дороге к северным предгорьям.

Какие-то развалины.

Несколько минут спустя

– Они идут, – выйдя из своего состояния некого оцепенения и несколько необычного транса, в котором находился уже достаточно продолжительное время, негромко произнес невысокий, но при этом крепко сбитый архидемон, обращаясь к еще одному, стоящему чуть в стороне от него. Хоть этого второго и не было видно со стороны, его скрывала тень от стены. Однако тот, кто обратился к неизвестному, скрывающемуся во тьме, прекрасно знал и о том, что в том месте кто-то есть, и о том, что его слова услышаны.

Тот неизвестный в ответ сделал небольшой шаг вперед и оказался на слегка освещенном участке, перед входом, ведущим в подземелья развалин. И сейчас стало понятно, что этим неизвестным демоном, с которым и говорил страж у входа, был командир наемников Ублюс.

– Понял, – только и кивнул он, после чего обернулся и махнул рукой кому-то, находящемуся с другой стороны от входа. Похоже, и там кто-то скрывался, так же как и он мгновение назад, в тени стены. Но на его действия так никто и не появился. Тем не менее Ублюс, будто все так и должно быть, произнес, обращаясь словно к пустоте:

– Тихо берем их и оттаскиваем обратно, там, если они поднимут шум, будет не так слышно.

И уже он сам указал в сторону выхода, около которого сидел первый из заговоривших с ним.

– Только ты это, – и он посмотрел на невысокого архидемона, – обязательно подай знак, если у них что-то есть. В противном случае дадим им спокойно пройти.

– Сделаю, – сказал ему тот, кого они сами называли Галгом.

Архидемон еще раз посмотрел на него, что-то прикинул, а потом чуть сместился к ближайшей стене и в буквальном смысле этого слова растворился на ее фоне.

– Никак к этому не привыкну… – проворчал Галг, поглядев на то место, где сейчас должен был находиться его командир. – И кстати, как я об этом сразу не вспомнил, его-то я тоже не чувствую, когда он переходит в этот свой режим «невидимости».

И архидемон почесал голову, пытаясь сообразить, о ком у них с командиром буквально недавно шел разговор на эту же самую тему. Но как-то он или не акцентировал внимания на этом, или просто подзабыл. А вспомнить Галг это уже просто не успел, так как на лестнице, ведущей из подземелий, послышались шаги тех, кого они тут и поджидали.

«Так, они все-таки что-то нашли», – ощутил демон наличие какого-то артефакта времен Древних войн в сумке одного из их «соратников», навязанных им их работодателем, которым являлся глава одной из гильдий воров на заставе.

– Есть, – показал он условный знак Ублюсу.

Ну, а дальше Галг уже просто, так же как и раньше, спокойно откинулся на стену развалин, у которой и сидел до этого. Он заметил, как командир и его бойцы приготовились к нападению.

Только вот ему отводилась немного другая роль, он сам должен был слегка отвлечь поисковиков, чтобы остальные успели напасть на них. Но главное, сделать это наемники должны были как можно более тихо и незаметно, чтобы не поднять переполоха в лагере и не разбудить их предполагаемых «союзников».

«Только вот как потом объяснит Ублюс исчезновение двух своих людей, не понятно, – подумал Галг. – Ведь не слепые же эти архидемоны. А уж если не будет хватать двоих из нас, то это заметят сразу же».

И часовой поглядел в сторону отдыхающей магини, которая уж точно отсутствием наблюдательности или умения считать не страдала, как, впрочем, и остальные бойцы из их отряда.

«Правда, это будут уже проблемы нашего чересчур жадного командира, главное, сейчас не сплоховать, – с усмешкой закончил он свою мысль. – Все-таки лучше бы перехватили их на обратном пути, куда бы они делись».

Но Ублюс почему-то не захотел ждать, и потому засаду на поисковиков устроили уже сейчас, как раз тогда, когда они и выбрались из подземелий.

Галг негромко окликнул выбравшихся из развалин архидемонов, привлекая к себе внимание и заставив их остановиться.

– Эй, Худой, ну как у вас улов? Есть что?

– Не, полный голяк, – остановившись и обернувшись в его сторону, небрежно отмахнулся от его вопроса высокий и худой архидемон. – Зря только деньги выкинули на проверку этих развалин. Одна только нежить да пыль – это все, что там можно найти.

Тут этот демон как-то задумчиво поглядел в сторону входа в подземелье и, подойдя чуть поближе к Галгу, поинтересовался:

– Слышь, а ты ничего необычного не заметил или не слышал?

Тот даже удивился от заданного ему вопроса, ведь, как он прекрасно видел, этот демон достаточно искренне задал его.

– Нет, ничего, – вполне честно ответил он и сразу уточнил, слегка отвлекая больно уж странно ведущих себя демонов от тех теней, что приближались к ним со стороны стены. – А что такое?

– Да… – и Худой переглянулся со своим напарником, его вроде звали Дрын, который за все время с того момента, как они выбрались из подземелий развалин, так и не проронил ни одного слова.

Тот ему слегка покачал головой в ответ, а потом вновь поглядел в сторону входа.

– Да ладно, забудь, – протянул Худой. – Показалось, наверное.

И уже хотел развернуться, чтобы двигаться дальше, к своему месту, когда его очень профессионально оглушили ударом рукояти меча незаметно подобравшиеся к нему тени.

К тому моменту, как отрубили Худого, его более настороженный напарник уже лежал на земле.

– Мы пошли, – предупредил Галга Ублюс, кивая на тела бывших подчиненных двум своим мордоворотам, выполняющим для него всю самую грязную работу. – Ну а ты приглядывай тут и, если что, скажи, что мы пошли искать этих идиотов, которые сунулись в подземелье.

– Понял, – только и пробормотал Галг.

И он действительно понял, что задумал их командир. Никакого особого объяснения их временным компаньонам не потребуется. Их командир просто предоставит два тела, над которыми знатно поработают умертвия, которым он подкинет тело Худого и его напарника.

А уже в следующую минуту на площадке перед лестницей, ведущей вниз, никого не было. Но именно сейчас Галг ощутил, что что-то не так. Однако он так и не мог разобрать, в чем же дело.

«Артефакт… – неожиданно сообразил он. – Я перестал его чувствовать в тот момент, когда люди Ублюса напали на поисковиков».

И часовой оглядел спящий лагерь.

Но ощущение близости артефактов так и не вернулось к нему. Кроме того, он перестал чувствовать и те артефакты, что ощущал ранее до этого.

«Что происходит?» – паническая мысль закралась к нему в голову.

И почему-то он был полностью уверен в том, что эта его внезапная потеря никак не была связана с тем артефактом, что нашли выбравшиеся из подземелий развалин архидемоны. Это лишь некий катализатор. Причина же кроется в чем-то другом. Но вот в чем?

И тут взгляд демона остановился на спокойно спящем прямо напротив него проводнике из отряда Гаслана. Необычным было уже то, что этот демон даже не шевельнулся за всю ночь.

– Это странно, – тихо пробормотал Галг себе под нос и, осторожно вытянув свое оружие, двинулся к спящему проводнику. Вот он остановился у его спальника. Начал наклоняться, чтобы рассмотреть его лицо, как неожиданно почувствовал легкий укол в районе своей шеи, а уже в следующее мгновение услышал спокойный и холодный голос:

– Что-то потерял?

– Нет, – только и пробормотал Галг, который мог поклясться, что еще секунду назад этот парень спал беспробудным сном, но сейчас он смотрел на него холодными и ничего не выражающими глазами.

– Нет, – еще раз повторил он.

– Ну нет так нет, – произнес в ответ парень, убрал руку с ножом от шеи склонившегося к нему часового, после чего проследил со своего места за тем, как Галг вернулся назад, а потом обратно заснул.

И вновь ничего не указывало на то, что буквально мгновение назад он был полностью собран и готов к бою.

«Этот парень не тот, за кого мы все его принимаем», – подумал архидемон, глядя на их молчаливого и слишком уж спокойного проводника, который даже не был удивлен столь странным поведением Галга. Складывалось такое впечатление, будто он заранее знал о том, что собирался сделать архидемон. И это заставило насторожиться Галга еще больше.

«Надо бы предостеречь Ублюса», – решил он.


Мертвый мир.

По дороге к северным предгорьям.

Какие-то развалины.

Некоторое время спустя

Ага, с выделением необходимого сегмента, отвечающего за способности в метрической матрице Галга, проблем не возникло.

Как только в пределах зоны контроля этого архидемона появился артефакт, который несли поисковики, то мы сразу смогли как точно вычленить границу тех сегментов, что нам были нужны для переноса, так и скопировать полный механизм их работы.

Как это ни странно, но новый симбиот практически не принимал никакого участия в самом процессе переноса и последующем слиянии моих способностей с теми, что должны были привнести доставшиеся мне от архидемона сегменты метрической матрицы.

Выяснилось, что он вообще практически не может работать с удаленными объектами, кроме как провести их наиболее доскональное сканирование и полный анализ, хотя вот всем остальным моим приблудам, таким как Симб или нейросеть, с его помощью более эффективно работать ничего не мешает. А то подключение к моему сознанию, что симбиот сумел воспроизвести в подземелье, было возможным лишь по той простой причине, что на тот момент я как раз находился в его приемочной капсуле, предназначенной для проведения подобного рода работ.

Так что теперь этот симбиот и вправду превратился в реального индивидуального помощника, способного производить манипуляции только с тем, что было связано напрямую именно со мной. Поэтому саму адаптацию внесенных изменений под мою метрическую матрицу и эфирное тело, а также их настройку под наиболее оптимальную работу он полностью переключил на себя, так как, по его же словам, Симб не был рассчитан под проведение подобного типа операций и выполнял их в значительно урезанном диапазоне и по стандартным алгоритмам, когда он сам проводил все подобные операции, используя индивидуальный подход. Что в общем-то практически сразу и выяснилось.

Никакого постэффекта от внедрения… Время адаптации уменьшилось вдвое, настройка, правда, требовала чуть больше, чем если бы ее проводил Симб, но суммарно все равно длительность работ уменьшилась процентов на тридцать. И это уже с учетом того, что я практически с первых мгновений, как мне перетащили эту способность, уже мог ею пользоваться.

При работе Симба такого эффекта я не наблюдал, там способности переходили в активный режим функционирования лишь полностью завершив все этапы переноса.

Ну да ладно. Главное, что все сработало. И со временем, как обещал симбиот, будет работать еще лучше.

Ну, а для использования симбиота в несколько ином качестве опять выплыл вопрос дополнения и расширения его функциональности, которые можно будет произвести, если я когда-нибудь найду и закачаю необходимые для этого модули расширения в будущем.

* * *

К тому моменту, как я полностью закончил с переносом сегмента метрической матрицы Галга, со своими протеже уже успел разобраться и Ублюс с подчиненными ему архидемонами.

«Как я погляжу, они вон, возвращаются обратно», – мысленно прокомментировал я смещение меток, отображающих местоположение демонов на моей карте.

И, судя по тем матрицам, что я вижу, поднимаются наверх всего трое, тогда как в подземелье уходили пятеро. Вернее, трое уходили, а двоих тащили. Но все они были живы, тогда как сейчас количество живых явно уменьшилось.

Ага, вижу. Двоих, что тащили туда, – а это Дрын и его напарник, – сейчас несут обратно. Только теперь это уже явно трупы.

Хотя нет, не обратно. Вот все демоны остановились где-то у лестницы, ведущей на второй нижний уровень.

«Так, а это что-то интересное», – заметил я необычный выброс ментальной энергии. Я, конечно, не уверен в этом полностью, но, по-моему, сейчас там, где-то внизу, явно воспользовались магией, и, судя по тому, что я видел, когда сражался с нежитью, это что-то, аналогичное тому призыву, что использовал лич. Таким плетением он призывал другую, более слабую, нежить.

Но вот что странно, в том-то и дело, что никакой нежити поблизости от демонов не было.

«Э-э, что-то я погорячился с этим», – заметив появление новых отметок на карте, подумал я.

Нежить взялась словно из ниоткуда, и было ее достаточно много. Я насчитал как минимум уже с десяток отметок. И ладно бы это было всё, так нет – они всё появлялись и появлялись.

Надо отметить, что кроме тех простых скелетонов, с которыми можно было разобраться без особого труда, я там засек уже как минимум парочку неправильных, более слабых, личей.

«Вот же придурок махровый… – заметив метки приближающихся к выходу демонов, которые быстро улепетывали с того уровня, я сообразил, что это явно их рук дело. – Да это же Ублюс смог открыть портал куда-то на нижние уровни и вытащить оттуда не слишком сильную…»

Правда, тут я вспомнил о нескольких слабых личах, так что переменил свое мнение.

«…в общем, различную нежить», – закончил я свою мысль.

Так вот что он задумал. Этот архидемон решил воспользоваться несколько кардинальным способом заметания следов. Чтобы скрыть два трупа «своих» бойцов, это надо же додуматься – взять да заполонить целый уровень различной нежитью, с прекрасной такой возможностью притащить на хвосте неплохую такую армию скелетонов и личей.

Так. Ага, вижу, что портал, через который прибывала нежить, работать перестал. Но и так ее уже пробралось туда даже больше, чем до этого было. И, судя по тому, что я вижу, нежить явно встала на след демонов, хоть те и успели оторваться от них.

«Надо бы приготовиться к нападению, – решил я. – Не хотелось бы, чтобы нежить ворвалась в лагерь внезапно».

А потому я осторожно развернулся в сторону выхода из подземелий, собираясь взять его под контроль.

– Где все ваши?

Смотрите-ка, а на отсутствие Ублюса и некоторых из его людей обратил внимание не только я. Ко входу, ведущему на нижние уровни, вернее к часовому, что сидел там, приблизился Гаслан.

– Парочка наших прошмыгнула в подземелье, пока мы менялись, – спокойно ответил тот, посмотрев на брата Гаисы. – Как только мы сообразили, кто это и куда они направились, то Ублюс с парой парней пошел вслед за ними.

Гаслан сплюнул.

– Идиоты, вас же предупреждали, не соваться туда, да еще без разведки и без подготовки, – и он развернулся, собираясь поднимать отряд. – Нужно готовить спасательную партию.

Я так понял, что он собрался спасать тех, кто пошел спасать первых. Тоже тот еще идиотизм, лучше бы подумал о том, а чем же может для всех остальных закончиться первая спасательная операция.

– Не стоит, – остановил его Галг, – я слышу, что они уже возвращаются.

Тут он был прав, со стороны лестницы были слышны какие-то шаги. Только вот их было несколько больше, чем следовало ожидать. Ну, это, конечно, если не учитывать следовавших за демонами скелетонов и прочую нежить.

Видимо, и сам Ублюс слегка переборщил с тем своим призывом. Или он не знал, как на самом деле отработает плетение, которым воспользовался. И был сильно удивлен полученному результату.

Между тем часовой, похоже, и сам что-то заподозрил, ведь коль перестук шагов слышал я со своего места, он его не услышать не мог. А потому он, поднявшись, быстро подошел ко входу, ведущему вниз.

– Командир, это вы там? – крикнул он, заглянув туда.

– Да, – послышался запыхавшийся голос явно бегущего со всех ног демона. – Мы нашли Худого и Дрына… Готовьтесь к бою. Тут нежить, причем ее очень много.

А буквально через пару мгновений из подземелий выскочили архидемоны.

К этому моменту уже проснулись абсолютно все. Разговаривали-то демоны не очень чтобы и тихо. Особенно в последние секунды, когда весь разговор свелся к тому или иному ору и крику.

– Сколько их? – уже напрямую спросил Гаслан у вставшего напротив выхода Ублюса.

– Больше десятка, это точно, – ответил тот.

Хм. Судя по переглянувшимся Онгу и другим демонам из нашего отряда, а также по отрицательно покачавшей головой Гаисе, они явно не поверили словам командира наемников.

– С десятком скелетонов эти двое справились бы без особых проблем, – на мой вопросительный взгляд прошептала мне на ухо девушка. – Значит, противников там намного больше. Он специально не хочет говорить об этом, – и она вгляделась в беседующего с Гасланом архидемона. – Видимо, есть что-то еще, в чем замешаны лично они. Не верится мне, что в подземелье эти демоны такими малыми силами сунулись просто так, да еще и чтобы спасти своих, о которых известно, что они не вернулись. Другие его люди тоже ненамного слабее него. И коль так вышло, что они не смогли разобраться с чем-то, то и для остальных это, несомненно, представляет определенную опасность.

И она была права, сейчас на уровне было больше пятидесяти скелетонов и еще порядка семи личей. К тому же было еще несколько единиц нежити, с которой я хоть и сталкивался в той свалке, что была внизу, но точно описать ее не смогу.

– Согласен, – кивнул я в ответ девушке, так как в этом вопросе Гаиса была полностью права. – Кроме того, я бы еще учел и наличие личей.

– Думаешь? – посмотрела она на меня.

– Это как самый плохой вариант, но и к нему нужно быть готовым, – сказал я ей.

Гаиса оглядела меня с ног до головы, а потом задумчиво произнесла:

– Ну, теперь у меня, по крайней мере, нет никаких вопросов, почему ты до сих пор все еще живой, – и всмотревшись в мое лицо, серьезно добавила: – Как же сложно должно быть всегда и везде ожидать самого худшего.

Я лишь пожал на это плечами.

– К этому нужно привыкнуть, – только и успел ответить я, как из подземелий полезли скелетоны.

Как оказалось, демоны неплохо умели держать оборону и закупоривать такие вот дырки. Так что и никакой особой опасности вылезшая из подземелий нежить для нас не представляла.

Они лезли по одному или парами, что позволяло разобраться с ними еще на выходе. Знай только сноси им головы да разбирай на части.

Тут – особенно у наемников – чувствовалась большая практика в этом деле. Пара стоит по разным сторонам от выхода и машет чем-то, напоминающим боевые топоры, совмещенные с молотами. Демоны, при их-то силе, с одного удара разносят черепушки любой нежити, будь то скелетоны или кто-то иной. Дальше их уже оттаскивают от прохода, чтобы они не мешались, еще парочка – чем-то, напоминающим алебарды. Ну а там уже эту нежить добивают все остальные, дробя ее кто чем может в мелкую крошку.

Самую большую проблему доставили личи, так как они выходили уже накрытые каким-то подобием защиты. Но тут сработала Гаиса и, задержав их у выхода, позволила нам пробить их магические щиты. Ну, а дальше действовали уже по стандартной схеме. Завалить, растащить и размолотить на мелкие кусочки.

Мне было немного непонятно кое-что… В подземелье вся эта нежить действовала значительно более разумно, организованно и тактически более грамотно, тогда как сейчас она просто перла на нас одной многочисленной толпой. Например, пусти они в паре любого лича, который прикрывал бы парочку скелетонов магическим щитом, и нам уже было бы значительно сложнее с ними справиться. Ведь именно такое поведение я наблюдал в подземелье, но ничего подобного не происходило сейчас.

«Отсутствует координирующий центр, которым выступал боевой симбиот, образовавший со всеми подчиненными ему объектами единую управляемую сеть, – доложил мой помощник. – Некоторые из обнаруженных объектов, – при этом подсветилось несколько скелетонов и пара личей, – также были объединены в единый, управляемый внешним интерфейсом, элемент. Однако у данного сегмента сети отсутствует связь с координационным центром».

«Ага, понятно, – сообразил я, – значит, только такие вот суперличи, в структуру которых внедрен боевой симбиот, могут выступать неким координационным центром и заставлять эту безмозглую массу действовать несколько более согласованно».

«Выводы оператора верны, – согласился со мной симбиот, – но лишь отчасти. Координирующие функции могут выполнять не только боевые симбиоты, но и любые другие ментальные и искусственные объекты, в чей рабочий (стандартный или расширенный) перечень функций входит удаленное интерфейсное управление».

«Разумно, – согласился я с симбиотом, – ведь и он сам по сути может все это делать».

«Да, – согласился опекун, – с установкой мне необходимого модуля расширений данная функция мне будет доступна».

А я уж обрадовался, что при следующей встрече смогу подчинить себе парочку скелетонов или личей.

«Необходима установка модуля для активации интерфейса удаленного подключения», – вновь повторил симбиот.

«Да понял я», – мысленно проворчал я.

А потом задумался.

«Кстати, а ведь из этого мы вынесли и кое-что более значимое… – И я поглядел на валяющиеся тут на площадке нашего лагеря раздробленные останки различной нежити. – Необходимо опасаться именно тех, в структуре кого мог поселиться или оказаться тем или иным способом симбиот, это наиболее сильные противники».

Почему-то там в подземелье я на этом свое внимание не акцентировал, но зато сейчас задумался.

Между тем бой уже прекратился. Из подземелий никто больше к нам не лез.

– Вроде все, – проворчал один демон из отряда Ублюса, заглянув в проход, ведущий на нижние уровни развалин. – Никого больше не видно.

Ну, он был прав лишь отчасти. Действительно, никого не было у лестницы, хотя вот по уровню еще с пятерку скелетонов бродило. Но, в общем-то, они и вправду не представляли для нас никакой угрозы. Это-то и повторил Гаслан.

– Я так думаю, там еще осталось несколько особей из прорвавшейся сюда нежити, – сказал он, обращаясь к Ублюсу, после чего подошел, так же как и один из наемников, ко входу, ведущему в подземелье развалин. – Но они вряд ли сейчас опасны для нас. Не так их там должно остаться и много…

Брат Гаисы на несколько мгновений задумался.

– Тем не менее проверить уровень все же теперь придется, – сказал он, – мы должны удостовериться в том, что там нет никакого некротического портала, через который сюда попало такое большое количество нежити. А то больно внезапно и много ее тут было. К тому же надо бы проверить, что стало с твоими пропавшими людьми, Ублюс. Больно удачно совпало это нападение с их исчезновением. Как бы они там не напоролись на одну из ловушек времен древних войн. Все-таки это их развалины. Да и упокоить местные умертвия надо бы, а то слишком уж много тут энергии сейчас скопилось.

Он повернулся в сторону своей сестры и повел рукой вокруг себя.

– Сможешь с этим что-то сделать?

Гаиса лишь спокойно кивнула головой ему в ответ.

– У меня есть парочка запасных накопителей, – сказала она. – Излишки энергии соберу в них. Ну, а плетение упокоения должен знать и уметь воспроизводить каждый уважающий себя искатель.

После этого девушка подошла поближе ко входу в подземелье.

– Ты поосторожнее, – предупредил ее брат, – туда пока не спускайся.

И он махнул рукой Онгу и Турку.

– Возьмите под контроль лестницу, – приказал он своим бойцам.

Те быстро спустились вниз.

– Чисто, – послышался с лестницы голос одного из них.

Тем временем Гаиса вытащила из своей дорожной сумки необычный темный кристалл.

= Естественный накопитель ментальной энергии, – сразу отреагировал на его появление Симб. – Плотность хранения помещенного внутрь объёма ментальной энергии не соответствует общепринятым величинам и превышает максимально допустимое в девятнадцать раз. Замеры выполнены по текущему объёму уже помещенной туда энергии. Создаю метрический слепок для внесения в базу знаний оператора.

«Так это что, он, по мнению Гаисы, не заполнен, коль она его вытащила, но даже сейчас плотность хранимой там энергии уже значительно выше, чем в других известных Симбу накопителях», – рассудил я.

Интересно, а симбиоту что-нибудь о данном типе накопителей известно?

«В Республике Неллия с данным типом ментальной энергии хоть и работали, но не в таком концентрированном виде, – сразу выдал мне ответ тот. – В дополнение, о подобном типе накопителей мне ничего не известно. Для более точного анализа необходимо провести его полное сканирование. Удаленное сканирование невозможно. Для проведения полного сканирования необходимо объект исследования поместить в зону устойчивого покрытия ментального и метрического полей».

И у меня в сознании схематически отобразилось, как я данный накопитель беру в руки.

«Наиболее простой и быстрый способ», – закончил симбиот.

«Ладно, я понял, – согласился я с ним. – Будет возможность, попрошу у Гаисы дать мне, чтобы рассмотреть его получше».

Между тем, как я понял, даже без какого-либо стороннего участия со стороны девушки этот накопитель самостоятельно и очень даже быстро и споро стал поглощать всю свободную ментальную энергию, разлитую поблизости от него. Сама же демонесса в это время воспроизвела одно очень уж знакомое мне плетение.

Так это же то самое «упокоение», которое тогда воспроизвела Теная у реки, когда мы схлестнулись с разбойниками, быстро нашел я в базе его аналог. И сейчас, хоть это плетение было активировано совершенно иным типом ментальной энергии, но выполняло оно все те же функции. Оно пыталось развеять все более или менее целые и оставшиеся без привязки куски метрических матриц, преобразуя те в свободную ментальную энергию, которую практически сразу поглощал используемый девушкой накопитель.

– Тут все, – уже буквально через минуту сообщила Гаиса, – можно выдвигаться.

И она указала головой в сторону хода, ведущего в подземелье.

– Так, – Гаслан внимательно посмотрел на Ублюса, – где вы наткнулись на основную часть нежити?

– У спуска на второй уровень, – быстро ответил ему командир наемников. – Там же мы видели и тела наших бойцов, но не смогли добраться до них.

Гаслан кивнул, после чего поглядел на свою сестру.

– Ты останешься пока тут, – сказал он ей, – а мы проверим и зачистим уровень, после чего ты разберешься с посмертными энергиями, высвободившимися из умертвий.

– Хорошо, – согласилась она.

– Дим, – развернулся ко мне брат девушки, – побудь с нею, потом, когда мы позовем, сопровождай ее внизу.

– Сделаю, – ответил я архидемону.

Тот в ответ пару минут постоял молча, после чего обернулся в сторону Ублюса.

– Это твои люди, и мы подчищаем за ними, так что это обычный контракт, согласен?

– Да, – не стал возражать ему наемник.

– Тогда идем, – и Гаслан махнул рукой, указывая в сторону спуска, ведущего на нижние уровни развалин.

С нами в лагере остались лишь страж да еще маг из отряда Ублюса.

Примерно через десять минут нижний уровень полностью проверили и зачистили, а уже через минуту из подземелья выбрался Онг.

– Гаиса, идем, – сказал он, – там, похоже, работы будет чуть больше. Мы нашли неустойчивый портал. Нужно успеть его развоплотить до того времени, пока он не активировался вновь.

– Уже иду, – быстро подскочила девушка.

Странно. Что-то непонятное. Во-первых, никакого портала я поблизости не ощущал, еще с тех пор, как он закрылся. И отсюда вытекало это самое второе. А чего они, собственно, там такое раскопали?

Ничего необычного я на уровне не видел. А потому, естественно, пошёл следом за девушкой. Тем более меня попросили приглядывать за нею.

И вот мы уже в одном из закутков. Только могу поклясться, что нежить лезла не отсюда. Они вообще на уровень прорвались с другого его края. Это же какой-то непонятный тупик. Но, как это ни странно, там и правда было какое-то скопление ментальной энергии. Только вот к порталам оно никакого отношения уж точно не имело. Это сразу определила и девушка.

– Это не то, – сказала она, – не знаю, что это, но уж точно не остаточный след активированного портала. Однако вы правы, развоплощу-ка я его, во избежание, так сказать.

И только она это произнесла, как начало происходить что-то странное.

* * *

Внутри этого небольшого сгустка энергии начала проявляться очень сложная метрическая структура.

«Регистрирую активацию боевого симбиота и его переход в режим тревоги», – сообщил мне мой помощник и мгновенно подсветил ту самую структуру, которую мы только что обнаружили в сгустке энергии. Параллельно с этим я обнаружил, как по полу от этой самой метрической конструкции в различные стороны начали разбегаться тонюсенькие каналы ментальной энергии, которые заканчивались, упираясь в те или иные сегменты различных костей той нежити, что были разбросаны вокруг.

«Черт, – выругался я, – а вот подобного монстра нам тут уж точно не нужно».

И я поглядел на проявляющегося симбиота.

«Откуда он тут вообще появился?» – сам у себя спросил я.

«Система безопасности форпоста отреагировала на массовое вторжение неизвестного типа существ, – и тут подсветились все демоны, – восприняв его как подтвержденный акт агрессии».

«И почему она это сделала?» – только и удивился я.

«Уничтожены следящие сегменты, контроль которых находится в ведомости системы безопасности форпоста».

Подсветилось несколько скелетонов, нет, это были как раз те самые, неправильные личи, которых мы и уничтожили у входа.

«Так, с этим понятно, – сообразил я. – Надо бы этого симбиота отключить, мы это можем сделать?»

«Оператор через канал управления боевым симбиотом, пока он не завершил полное преобразование и не закончил переход в боевую форму, может произвести подключение к серверу системы безопасности и отменить текущий приказ».

«Так это уязвимость, через которую мы можем управлять этим фортом?» – ухватил я суть сделанного симбиотом предложения.

«Мы перехватим контроль только лишь над одним сервером. Будет ли он отвечать за всю систему безопасности базы или осуществлять контроль только какой-то его определенной части, можно узнать лишь подключившись к нему. Однако в связи с автономностью работы серверного оборудования велика вероятность того, что контроль базы осуществляется несколькими серверами, отвечающими за его систему безопасности».

«Ладно, я понял тебя», – ответил я ему и дал команду на подключение.

И практически мгновенно получил ответ.

«Выполнено», – судя по всему, интерфейс подключения в данный момент оказался и правда не защищен, по крайней мере, если против него работал мой симбиот.

Так, остановить активацию боевых симбиотов на этом уровне. А то я заметил формирование подобных сгустков энергии еще в паре мест.

Дальше. Отменить тревогу.

Работать оказалось примерно так же, как через нейросеть, только команды теперь уходили в интерфейс симбиота, который их передавал дальше.

Получение прав. Назначение себя администратором. Отмена тревоги.

Угу, как же, позволили мне это сделать. Тревогу, оказывается, имел право отменить только старший командный состав.

Так что можно сделать? Да все просто. Быстро заносим себя в базу данных этого объекта и присваиваем себе звание. Чтобы не париться, копию делаю с бывшего начальника форпоста. Кто-то в звании, эквивалентном нашему полковнику.

Ну, полковник так полковник. Странное сочетание. Хватило только моего имени. Но что необычно, вписывалась еще и полная метрическая копия, включая и все ментально-физические параметры.

Это реально однозначная идентификация.

Полковник Дим. Ни рода войск, ни еще чего-то.

Кем был бывший глава этого объекта, тоже ничего не сказано, хотя вот у других что-то было. Но я переделывать ничего не стал. Повезло еще, что сервер работал в автономном режиме и не мог запросить подобной информации из базы своей республики, а посчитал, что коль я подключился к нему автономно, то и права имел на выполнение любых действий. Включая и такие.

Так что буквально через пару мгновений я стал тем единственным, кто еще мог отдавать приказы на этом форпосте. И сразу же дал отбой тревоги.

Заметил, как развеялись все, уже начавшие воплощаться тут, а иного слова я подобрать и не мог, боевые симбиоты. Их реально сервер системы безопасности буквально разворачивал на пустом месте, единственное, что ему для этого было нужно, это необходимый объём ментальной энергии. Вот откуда и брались эти сгустки инфернальной энергии.

«Получен доступ к хранилищу данных, – неожиданно прозвучали в моей голове слова симбиота, – найдена библиотека доступных модулей расширения стандартного функционала для симбиотов различных классов. Произвести поиск и копирование подходящих модулей?»

Хм. А я как-то и забыл о подобной возможности.

«Выполняй», – отдал команду я, а сам проверил, какую часть комплекса мы контролируем.

«М-да, – мысленно констатировал я, – что-то с этим мне не повезло».

Оказалось, что этот сервер работал только с надземной частью комплекса, которая, по факту, уже давно была разрушена, а также с первым и вторым нижними уровнями.

Ну, и это хоть что-то. Зато теперь отпал вопрос, почему именно сейчас система безопасности отреагировала на наше вторжение.

Мы всю нежить, которая, по сути, была глазами и ушами этого сервера, положили в той единственной части комплекса, которую он более или менее контролировал. Причем положили мы ее там всю. Это как раз выход из подземелий.

Кстати, вот и ответ, а почему, вырвавшись на свободу, вернее на поверхность, эта нежить себя так бестолково вела.

Она выпадала из-под контроля системы безопасности форпоста, и он переставал ею более или менее сносно управлять. А на поверхность переслать симбиотов этот сервер не мог. Когда же мы сунулись сюда, вниз, то как раз и оказались в его владениях.

«Копирование завершено, – доложил мне мой помощник, – получен доступ к архиву базы знаний Республики Неллия, год формирования не известен. Оценка даты ее формирования возможна лишь после инсталляции оператору. Произвести копирование?»

«Давай», – уже давно понял, что знания неполезными не бывают, особенно если учесть то, где мы сейчас оказались.

Прикидываю по времени. И честно говоря, впадаю в ступор. Или я ничего не понимаю, или не прошло и одного-единственного мгновения.

«Поток работы сознания оператора переведен во временной карман. Максимальная длительность субъективного нахождения в данном кармане составляет пятьдесят три минуты».

«А реального?» – заподозрив неладное, спросил я.

«Реальное время не синхронизируется и никак не коррелирует с процессом протекания времени во временных аномалиях. Однако принято считать, что соотношение в данном случае стремится или к бесконечности, или в обратном случае к нулю».

«Так в реальном времени не пройдет и одной доли секунды?» – оторопел я.

«Да», – подтвердил симбиот.

Это что-то нереальное. Так мое сознание уж точно никогда не работало.

Хоть время и замедлялось, и даже множество раз, но тем не менее оно все же двигалось. Ничто не могло заморозить его плавного, равномерного и неотвратимого хода. Но не в этот раз. Как я понимаю, когда я нахожусь в этом временном кармане, то оно просто замирает на месте, стремясь со скоростью бесконечности к нулю.

«Копирование базы знаний завершено, – между тем симбиот продолжал свою незаметную работу. – Доступа к другим хранилищам не обнаружено».

Ладно, хорошо. Тогда прекращаем работу.

И я отключился от интерфейса управления сервером.

* * *

Как раз в этот момент я увидел, как стал распадаться боевой симбиот, команду на деактивацию которого я по моему времени выдал уже достаточно давно.

Между тем Гаиса все так же, как и на поверхности, вытащила свой нереальный накопитель и воспроизвела плетение «упокоение», которое достаточно быстро отработало тут.

Что интересно, это упокоение, если обнаруживало хоть какие-то связи в разбросанных тут и там кусках метрических матриц – а эти связи были, так как, похоже, вся нежить была некогда связана какой-то единой сетью, – то как вирус распространялось по ним, постепенно очищая весь уровень. При этом есть у меня такое подозрение, что если ему хватит энергии и времени, то оно самостоятельно пройдет и по всей остальной базе.

Но вот что непонятно… Почему на поверхности это же плетение распадалось сразу же после отработки, а не удерживало свою структуру, как тут, в подземных уровнях?

Ну, а дальше мы неторопливо двигались по уровню, пока накопитель девушки поглощал разлитую тут свободную энергию. И вот мы как раз наконец оказались у тел бывших бойцов Ублюса.

– Это они, – произнес один из наемников и, подойдя поближе к трупам, схватил их за ноги и подтащил к нам два полуобглоданных тела.

М-да, как-то я не думал, что умертвиям, вернее нежити в виде скелетонов и иже с ними, необходимо мясо. Странно, судя по всему, им требуется ментальная энергия, а вот переварить кого-то они вряд ли смогут. Ни животов, ни, естественно, желудочного сока… Так зачем им кого-то есть? Они поглощают из своих жертв энергию.

Конечно, я как-то не нарывался на нежить до этого, но это вполне разумно. Так что как-то это все выглядит не очень правдоподобно.

Только вот внешний вид демонов как минимум никого не удивил. Все промолчали и даже никак не стали комментировать увиденное.

Вперед вышел Ублюс.

– Над ними славно поработала местная нежить. Но это точно наши парни. Лица узнать еще можно.

И подойдя поближе к своим бывшим людям, он перевернул сначала одно тело, а потом второе.

– Это они, – кивнул часовой.

И когда он успел оказаться тут? Ведь я специально проверил, что он оставался у входа, когда мы сами спускались вниз.

– Худой и его напарник, – между тем продолжал Галг. – Я его не очень хорошо знал.

– Ну вот, – пробормотал Гаслан, – осталось их только упокоить, и можно идти. Да… – И он поглядел на капитана наемников. – Не смотрел, зачем они сюда полезли? Может, они уже возвращались? Да и их личные вещи, коль появилась такая возможность, надо бы забрать да передать их семьям. Они у них есть? Если нет, то, по закону наемников, можете поделить их между собой.

– Нет, – спокойно помотал тот головой в ответ, – мы их не проверяли.

Угу, как же. То, что артефакт, который эти архидемоны вытащили с нижних уровней, давно у него, я уже и так знал. Но вот мой инвентаризатор обнаружил у этой парочки кое-что не менее ценное. Их поисковик. А потому я его быстренько перетянул к себе, не став больше ничего трогать.

Как я вижу, и сами демоны забрали у своих бывших товарищей только артефакт, чтобы не вызывать никаких подозрений.

– Ну, а поделить вещи… – и наемник кивнул в направлении трупов тем самым демонам, которые их и оттаскивали вместе с ним в подземелье. – Обыщите! Все ценное соберите. А тела…

И он перевел свой взгляд на Гаису.

– Я уничтожу, – спокойно кивнула она, поняв, что от нее требуется.

И уже через несколько минут мы поднимались наверх, оставив позади себя две кучки пепла.

– Зато они не пополнят ряды нежити, – посмотрев в ту же сторону, что и я, пробормотал Онг.

А еще через два часа мы, позавтракав, будто ничего и не происходило до этого, и собрав лагерь, двинулись дальше на север.

Глава 7

Какой-то из мертвых миров

Мертвый мир.

Северные предгорья.

Развалины какого-то большого города.

Два дня спустя. Вечер

До предгорий мы добрались даже раньше, чем планировали.

Раккаров, что удивительно и чего я почему-то не ожидал, Ублюс и его люди для нас нашли превосходных. Это позволило нам скакать практически целыми днями напролет, в большинстве случаев пренебрегая дневным отдыхом, который был бы необходим обычным, менее выносливым, животным. Так что вместо семи дней, на которые мы рассчитывали первоначально, до нужного места наш отряд добрался за пять с половиной.

И вот сейчас, вечером пятого дня, мы оказались у въезда в те самые развалины, которые и собирались проверить. Как раз в этот-то момент выяснилась кое-какая накладка, о которой я не догадался сразу предупредить своих попутчиков.

Развалины, которые мы разыскивали, были поистине огромными. По факту, они раскинулись на всю ближайшую территорию, и, если судить по навигатору, это что-то около двадцати километров площади только на поверхности. Что уж говорить в этом случае о подземной части этих самых руин.

И как я понимаю, они представляли собой какой-то древний и достаточно крупный город.

– М-да, – протянула Гаиса, как только нашему взгляду открылся вид на ту долину, в лоне которой развалины и находились. – Тут несколько не то, что мы ожидали увидеть.

После чего девушка притормозила своего зверя и, дождавшись меня, спросила, кивнув в сторону лежащего перед нами города:

– Ты знал об этом?

– Догадывался, – не стал юлить я. Что уж тут скрывать, моя промашка. Об этом как-то я не подумал предупредить своих заранее.

– Понятно, – только и ответила демонесса, после чего быстро подъехала к своему брату и что-то прошептала тому на ухо.

Тот посмотрел в мою сторону, потом, так же как и мы, оглядел развалины города и медленно кивнул, похоже, в чем-то соглашаясь со своей сестрой. После этого он уже вполне спокойно, что с его каменным лицом и практически полным отсутствием эмоций в то время, когда он находился в боевой ипостаси, было достаточно легко сделать, развернулся в сторону наемников и сказал, обращаясь к Ублюсу.

– Лагерь развернем тут.

Гаслан неторопливо поднял руку и указал на небольшую полянку. Правда, немного подумав, он предложил перед тем, как обустраиваться на поляне, немного подождать, чтобы ее тщательно проверила Гаиса на предмет замаскированных ловушек и аномалий.

– Хорошо, все сделаем, – кивнул капитан наемников, соглашаясь с ним. И как только девушка дала отмашку, что там все чисто, сразу же выдал несколько распоряжений своим людям.

Посмотрев на то, как споро начали выполнять его приказы наемники, Гаслан еще раз взглянул в сторону руин города, а потом подошел к Ублюсу.

– Вы пока займитесь лагерем, – сказал брат демоницы, – ну а мы же поднимемся на ту скалу, – и он показал чуть в сторону, в направлении какого-то высокого, но при этом вполне пологого с нашей стороны уступа, который в прямом смысле этого слова нависал чуть ли не над третьей частью всего поселения, постоянно накрывая его своей огромной тенью. – И осмотрим развалины. Может, что-то заметим.

Как я понимаю, выбрал это место брат Гаисы по той простой причине, что на вершине уступа даже с нашего места была заметна какая-то достаточно ровная площадка.

– Да без проблем, – даже не особо прореагировав на наш отъезд, пожал плечами архидемон.

И тут он был прав, нужны мы ему и его людям будем лишь на выходе из развалин, а может, и еще позже, или на момент нашего отъезда, или вообще по дороге к Восточной заставе, но уж точно не сейчас.

Так что сейчас я и все остальные демоны из нашей части отряда, включая Гаису и ее брата, развернули животных в выбранном Гасланом направлении и поскакали в сторону скалы. А уже через пять минут мы находились на ее вершине.

– И почему раньше никто не забирался так далеко на север? – удивленно пробормотал Онг, разглядывая раскинувшиеся перед нами развалины какого-то некогда крупного даже не просто города, а настоящего мегаполиса.

– Ты сам только что ответил на свой вопрос, – сказала ему Гаиса, кивая в сторону развалин. – Слишком далеко эта местность находится от Восточной заставы, чтобы лезть сюда без какой-то определенной цели. Мы и сами бы сюда не сунулись. И то, что мы тут оказались, это все благодаря наводке Дима. Да и то, – и она с некоторым изумлением еще раз осмотрела покрытые пылью и мусором улицы, пробегавшие между развалин различных зданий и простиравшиеся более чем на несколько километров вдаль от того места, где мы находились. – Я даже не представляю, как мы будем их все проверять.

Она несколько секунд молчала и все же добавила:

– Тем не менее я даже не предполагала, что тут может оказаться такое перспективное место для проведения поисков. И это не может не радовать. Тут мы точно что-то найдем.

– Уверена? – переспросил у сестры как раз подъехавший к нам Гаслан, который до этого разговаривал о чем-то со своим помощником и другом Турком.

– Да, – подтвердила девушка, – даже если тут кто-то и когда-то бывал, то особой роли это не играет. Тем более как-то координаты этого места попали к Диму. Так что тут наверняка уже кто-то был до нас. Но, как я и говорила, это не страшно. Ведь на то, чтобы обыскать все эти развалины, потребуется очень много времени. И я уверена, что все здания тут просто проверить не успели. А это значит, что тут по определению есть что-то, представляющее для нас определенный интерес. Но в этом-то и есть наша основная проблема.

– Время… – сразу сообразил, что к чему, молодой архидемон, слушающий разговор брата и сестры. – Мы тоже можем не успеть, или у нас не получится проверить все развалины полностью, как и те, кто мог побывать тут до нас.

Демонесса усмехнулась на эти его слова.

– Не обольщайся больно, – покачала головой она, отвечая Онгу. – Нам бы исследовать хотя бы с десяток из всех этих зданий, тут точно что-то есть, но как бы нам выбрать те из развалин, которые более перспективны в плане их исследований? Я даже не думала, когда мы отправлялись сюда, что тут окажется их такое большое количество. Я-то предполагала, что нам придется обыскивать от силы пять-шесть зданий, а не целый разрушенный город, – и Гаиса вновь поглядела в сторону руин, простиравшихся внизу. – Знай я это, подготовилась бы к походу несколько по-иному.

– А как? – влез со своим вопросом Онг. – Разве как-то можно выделить те развалины, где могут найтись те или иные артефакты? Я что-то о таком и не слышал никогда.

И он вопросительно посмотрел на демонессу.

Этот же вопрос заинтересовал и остальных, так как и они подъехали ближе к нам и стали ждать ответа Гаисы.

– Ну, – протянула в ответ девушка, – есть у меня один знакомый на заставе, который утверждал, что кое-что придумал на этот счет. Как минимум привлекла бы его к нам в команду. Вдруг бы и правда помог. Хотя…

И Гаиса все еще несколько обескураженно осмотрела раскинувшиеся перед нами развалины.

– Хотя тут ты, в общем-то, прав, – сказала она Онгу. – Как я знаю, плетений или иных поисковиков-амулетов, хоть каким-то образом реагирующих на наличие поблизости артефактов времен Древней войны, пока не разработано и уж тем более не создано. Да и не стал бы никто в здравом уме распространять подобные уникальные вещи. Это же золотое дно, – и девушка пожала плечами. – Правда, мой знакомый утверждал, что у него что-то получилось похожее. Но сама я этого не видела.

Я же, услышав ее слова, быстро сообразил, что вот он – идеальный способ навести архидемонов на нужные мне здания. Только была одна такая небольшая проблемка. Хоть тот поисковик, что я стянул у архидемонов и засек тут какой-то артефакт, это я проверил практически сразу, воспроизведя плетение, вложенное в него, но вот артефакт этот был всего один и совершенно не там, куда нам необходимо было попасть. И если идти только за ним, то все остальные места мы просто пропустим, пройдя мимо них.

А потому я дал Симбу задание перенастроить плетение, вытащенное из поисковика, таким способом, чтобы оно реагировало на какой-то из тех артефактов, которые были как в одном из скоплений, куда мне и нужно было попасть, так и в другом.

= Обнаружена метрическая матрица, встречающаяся в обеих конечных точках назначения маршрута следования, – буквально через несколько секунд доложил он.

И на карте навигатора как раз, что в одном скоплении артефактов, что в другом, начало моргать несколько небольших зеленых точек.

Что интересно, больше подобных артефактов не было нигде.

Хотя вот некоторые другие артефакты, метрические матрицы которых были в нашей базе, встречались тут и там в различных местах развалин. Так что мне с этим, можно сказать, повезло.

Симб быстро перенастроил плетение, и я его внедрил в тот самый поисковик, которым пользовался в свое время Дрын. Теперь же он должен был сыграть на руку и нам.

– Тут, возможно, вам пригодится моя помощь, – отозвав Гаису и ее брата в сторону, сказал я.

– И в чем же она будет заключаться? – посмотрела на меня девушка.

– У меня есть поисковик, который разыскивает некоторые из подобных артефактов, – и видя уже собравшуюся возразить мне демонессу, я быстро добавил: – Не все, конечно, а только определенные из них. Так что особо надеяться не приходится, но если они тут есть, то он нас на них наведет.

– И ты уверен, что он работает? – удивленно переспросила у меня демонесса. – Он разыскивает артефакты времен войны?

– Да, – спокойно пожал я плечами. – Я сам видел, как благодаря ему нашли кое-что.

– Нереально, – все еще пораженно пробормотала Гаиса. – Так же нереально, как и эти развалины.

Она пристально вгляделась мне в глаза.

– Будто ты знал, что нечто подобное может нам пригодиться тут и сейчас, – негромко прошептала она, после чего развернулась в сторону брата. – У меня, в общем-то, особых идей нет. Так что если артефакт Дима что-то покажет, можем начать исследовать город именно с выбранных его поисковиком развалин.

– Тогда так и поступим, – согласился с нею Гаслан, после чего он еще раз посмотрел на развалины, а потом отошел к остальным архидемонам из нашего отряда.

Гаиса же более пристально вгляделась мне в глаза, а потом задумчиво так спросила:

– А этот необычный поисковик, случаем, у тебя появился не из того же источника, что и координаты этих развалин?

– Нет, – вполне искренне ответил я. Ведь так оно и было. Эти развалины нашел я сам, а вот поисковик достался мне в наследство от Дрына.

– Удивительное совпадение, – между тем протянула демонесса, похоже так и не поверив мне. – Очень уж тут необычные развалины, и очень уж необычный у тебя есть поисковик.

И она еще раз постаралась что-то рассмотреть в моем лице. Но, естественно, так ничего и не заметила. Потом слегка тряхнула головой и сказала:

– Очень надеюсь, что твой поисковик нам поможет.

– Поможет, – уверенно ответил я, – поверь мне.

– Вот это-то и странно, – с улыбкой ответила мне девушка. – Я могу поверить тебе в том, что этот артефакт работает, но вот почему ты так в этом уверен… – И немного помолчав, она добавила: – И эта уверенность основана не на том, что он уже один раз сработал, – задумчиво протянула Гаиса. – Складывается такое впечатление, будто тебе известно нечто большее и потому ты уверен, что он точно не просто работает, а сработает в данном случае. И завтра нам с этим повезет. Даже больше, – и демоница указала рукой в сторону развалин, – мне кажется, что ты точно знаешь, что мы завтра там что-то да найдем.

– Все может быть, – спокойно ответил я девушке.

– Все может быть, – кивнула она мне в ответ, после чего еще немного помолчала, а потом повторила уже гораздо тише: – Все может быть.

Как раз в этот момент нас окликнул Гаслан. Мы еще раз глянули в сторону развалин, а потом подъехали к остальным парням, которые уже собирались вернуться в лагерь и дожидались только, пока мы с Гаисой спустимся со скалы.

В лагерь мы добрались еще быстрее, так как теперь не требовалось забираться в гору.

– Я так понимаю, вы пришли к какому-то мнению? – как только брат Гаисы подошел чуть ближе, спросил у него Ублюс.

– Да, – согласно кивнул тот. – Так получилось, что мы оказались несколько не готовы к тому, с чем нам тут придется столкнуться.

И он небрежно махнул рукой в сторону виднеющихся за его спиной обломков некогда высокой стены, окружавшей этот город.

– Так что мы считаем, что придется нам тут задержаться чуть дольше, чем планировалось первоначально.

– И насколько дольше? – спросил Ублюс.

– Два месяца, возможно три, – ответил тому Гаслан.

– Это несколько дольше, чем мы можем себе позволить, – пробормотал в ответ Ублюс, правда потом добавил: – Хотя надеюсь, что это не так критично.

После этого он оглядел своих людей и махнул одному из них рукой.

– Тулг, подойди, – крикнул он.

Вызванный невысокий демон споро подбежал к нам.

– Что хотел, Ублюс? – поглядел он на своего командира.

– На сколько у нас хватит запасов, которые мы захватили? – обратился к своему подчиненному Ублюс.

– Если озаботиться охотой, то месяца на три, не больше. Хуже будет с раккарами, для них придется сразу перейти на подножный корм. Благо они всеядны, и я тут видел недалеко следы кое-каких животных. Так что первую охотничью партию можем отправить уже с утра. Но все равно, если не удаляться далеко от лагеря, то надолго местной дичи нам, и уж тем более раккарам, не хватит. В дополнение нужно будет перенести лагерь чуть ближе к ручью, своих запасов воды у нас не так много.

Этот невысокий демон вполне обстоятельно и грамотно описал текущее положение вещей.

Я, конечно, не стал всем сообщать, что у меня провизии набрано с некоторым и достаточно большим запасом, способным прокормить наш отряд не меньше полугода. Это я, так сказать, перед отъездом озаботился на случай непредвиденных обстоятельств. Плюс, также закинул к себе в хранилище еще и несколько кубов замороженной воды про запас и на будущее.

Вдруг опять меня черт знает куда занесет, а так, коль у меня есть безразмерное хранилище, я буду готов к подобным неприятностям.

– Спасибо, – между тем кивнул головой Ублюс, отпуская своего бойца, после чего обернулся в сторону брата Гаисы. – Ты сам все слышал. Сегодня лагерь лучше не трогать и оставить здесь, а завтра придется поискать для его обустройства другое место. Но это мы можем сделать и сами. Мои люди подготовят новое место и перенесут туда лагерь, вас же они после возвращения встретят или тут, или у выхода из развалин. Смотря как будет удобнее.

– Согласен, – подтвердил его слова Гаслан. – Твой боец обрисовал наше текущее положение достаточно точно.

– Да я, в общем-то, в нем и не сомневался, – произнес в ответ наемник и, уже сам осмотрев развалины, поинтересовался у нас: – Ну а у вас какой план? Не будете же вы проверять каждое здание? Тут и за несколько десятков лет не управиться.

– Так и есть, – соглашаясь, кивнул ему в ответ Гаслан, – но у нас уже есть кое-какие наметки, чтобы было с чего начать.

Наемник лишь пожал на эти его слова плечами.

– Ну, дело ваше, – только и сказал он. – Тут главное не перестараться, командир. Как ты слышал моего интенданта, провизии больше чем на три-четыре месяца, и то с учетом ее пополнения, не хватит. Учитывайте это.

– Хорошо, – ответил ему брат демонессы. – Я буду иметь это в виду.

И уже хотел развернуться, чтобы отойти к нашему костерку, у которого сейчас хлопотала его сестра, готовившая для нас ужин, когда Гаслана нагнала несколько странная и слегка запоздалая реплика Ублюса.

– Да, – произнес архидемон, – чуть не забыл самое главное. Вы это, не забирайтесь слишком уж далеко в подземелья и предупредите нас о том, какое здание соберетесь проверять, – и сразу разъясняя эту свою просьбу, добавил: – Мы должны знать, где вас нужно искать, если вам потребуется наша помощь.

Только вот он не сказал, как узнает о том, что эта самая помощь нам может понадобиться. Хотя, опять же, есть тут такие люди, как маги. И эта их возможность общаться на расстоянии. Так что тут, думаю, тоже особых проблем быть не должно.

– Вполне разумно, – между тем согласился с ним наш предводитель, после чего уже совершенно спокойно дошел до наших палаток.

– Сейчас ужин и отдых. Выступаем завтра с утра, – не вдаваясь в особые подробности, предупредил нас брат Гаисы.

Да и что сейчас было обсуждать. Основной алгоритм проведения поисковых операций в отряде уже давно отработан, ну а все остальное мы сможем выяснить лишь с утра, оказавшись за стенами города.

Ну, а еще через полчаса мы разбрелись по своим палаткам. И никакого внимания к нам со стороны наемников я не ощущал.

«Значит, – констатировал я, – они точно постараются взять нас на выходе, но это, скорее всего, будет даже не завтра. Таких развали они, как, впрочем, и мы сами, не ожидали тут увидеть. А значит, Ублюс со своими людьми должны постараться выяснить, как долго мы будем их проверять, чтобы ударить наверняка».

И тут все просто. Основное время Ублюс нам обозначил. Это те самые три месяца, о которых нам сообщил его подчиненный. Но для того, чтобы нас взять наверняка, ему необходимо пригнать сюда своих бойцов и драконов.

«Интересно, как быстро летают костяные драконы? – задумался я. – Да и как Ублюс собирается предупредить своих, что пора перегнать сюда драконов? Хотя вот именно этот вопрос он, скорее всего, продумал. Тот же его штатный маг, возможно, сможет связаться отсюда с заставой, хоть это и далеко, и вроде как Гаиса что-то упоминала о том, что из предгорий до нее не достучаться. Слишком большие магические помехи. Либо у него есть какой-то необычный артефакт, служащий как раз для этой цели. В общем, не знаю. Но у этого ушлого демона точно запрятан какой-то туз в рукаве. Магия ведь может многое. Сам видел, как Гаиса связалась с магом на заставе, хоть там и расстояние было поменьше. Но тут же нет необходимости в каком-то связанном и длительном разговоре, необходимо подать лишь обычный сигнал на вылет. А это можно сделать значительно проще. Так что и эту возможность не стоит отбрасывать в сторону. Вот и получается, что у Ублюса наверняка припасено нечто спецефическое. Особенно с учетом того, что, как оказалось, и сам этот архидемон является неплохим магом, коль смог достаточно быстро открыть портал и призвать различную нежить. Да и от других людей в его отряде можно ожидать сюрпризов. Например, от Галга или еще кого-нибудь подобного».

Так что главным, судя по тому, что я вижу, во всем этом будет такой вот вопрос: как быстро смогут добраться до этого места именно костяные драконы?

И что-то именно его я как-то упустил из вида, когда готовился к поездке.

Однако, судя по спокойствию и уверенному поведению наемников, они точно знают, что те в любом случае окажутся тут в нужное время. Даже если бы им пришлось нападать на нас завтра с утра.

Вот и получается, что придется в расчет брать примерно одну ночь, которая потребуется костяным драконам для того, чтобы добраться как до предгорий, так и, соответственно, до любой другой точки нашего маршрута.

Но пока мы здесь.

И первого удара стоит ждать именно тут. Это наиболее предсказуемый вариант, как для нас, так и для наемников. Ведь и им сейчас точно известно место нашего текущего нахождения.

Дальше. И это второй, не менее значимый, вопрос. То, когда они совершат нападение на нас. И чтобы нападение не застало нас врасплох, надо бы нам скоординировать это самое время. В этом случае налет произойдет не внезапно, а именно тогда, когда мы – ну или хотя бы я сам – будем его ожидать.

Вот и получается, что хорошо бы, чтобы наш завтрашний разговор и работу моего артефакта заметил кто-то из подчиненных Ублюса.

«Ну, а если это надо, то мы это им обеспечим…» И успокоенный этой своей мыслью, я быстро заснул.

Гаслан был больно уж ответственным командиром, и коль он обещал поднять нас ни свет ни заря, то так и сделает. А коль это так, то надо бы мне хорошенько выспаться. Тем более у меня были еще кое-какие дела, и проснуться я собирался чуть раньше.


Мертвый мир.

Северные предгорья.

Развалины какого-то большого города.

Лагерь. Ночь

– Ну, что скажете? – Ублюс посмотрел на Галга и своего отрядного мага.

– Подозрительно спокойно они отнеслись к тому, что тут увидели, – только и ответил ему тот, кто обычно выполнял функции простого наблюдателя и часового у них в отряде, – будто все и так прекрасно знали заранее.

– Да, – подтвердил их отрядный маг, – в таком хаосе энергий, что бурлит за стенами города, очень сложно выделить хоть какое-то значимое скопление каких-либо артефактов или аномалий. Так что обычными методами, которыми чаще всего и пользуются поисковики, тут артефакты будет разыскать очень сложно. Тем более если хаотично проверять полностью все развалины подряд. И это очевидно. Значит, на этот счет у них что-то подготовлено. Или есть более точная наводка, или… – тут демон замолчал, так как другого «или» просто и быть не могло, правда, через некоторое время он продолжил: – Да и ловушки в таком переполненном магической энергией месте будет практически невозможно обнаружить. И уж тем более не стоит ждать того, что они будут неактивными. Даже если до нашего появления тут они когда-то сработали или их когда-то и разрядили, то при таком плотном магическом фоне все ловушки уже давно восстановили свой магический заряд.

– Со вторым, уверен, что проблем у них не будет, – уверенно произнес наблюдатель наемников.

– О чем ты? – переспросил у него Ублюс.

– Я про их разведчика, – спокойно пояснил демон. – Не знаю, как он это сделает, но он наверняка проведет весь их отряд через город, даже не вляпавшись ни в одну из ловушек…

На пару мгновений замолчав, он несколько задумчиво продолжил:

– У меня вообще создалось такое впечатление, что этот парень чувствует их. Хотя о подобном я не слышал. Но глядя на него, почему-то складывается именно такое впечатление.

– Хорошо, – кивнул головой Ублюс, – я понял тебя.

После чего поглядел в сторону палаток, где и разместились их, так сказать, «союзники».

– Значит, можно быть спокойными в этом отношении, – пробормотал он, – в городе, по дороге к нужному месту, они все не полягут.

И, криво усмехнувшись, Ублюс добавил:

– Значит, у нас одной проблемой меньше.

После чего уже гораздо серьезнее посмотрел на своих советников.

– Только вот все еще открытым остался первый вопрос… – и он перевел свой взгляд с мага на наблюдателя и обратно. – Как мы узнаем то, что они задумали?

– Если их магичка не слишком помешана на собственной безопасности, то я без особых проблем смогу подобраться к ним, – быстро ответил ему еще один демон из присутствующих на совете отряда, – особенно если меня прикроют магически.

И следопыт наемников кивком головы указал в сторону их мага.

– Прикрою, – подтвердил его слова маг.

Ублюс же промолчал и лишь перевел свой взгляд на Галга.

– Сможешь выяснить, что они задумали? – через пару мгновений спросил он у него.

– Сделаю, – только и прикрыл глаза тот в ответ.

Архидемон вгляделся в лицо их очень уж необычного наблюдателя.

– Не упусти их, мы должны знать, что они задумали.

Тот более ничего не произнес в ответ, лишь кивнул и, поднявшись, вышел из палатки Ублюса.

Их же отрядный маг удивленно посмотрел на своего командира.

– Босс, ты не доверяешь мне или нашему следопыту? – несколько напряженно спросил он, после чего указал на себя, а затем кивнул в сторону того самого демона, что говорил о готовности взяться за это дело.

– Галг справится лучше, – только и ответил командир наемников.

– Но… – хотел возразить ему маг.

Однако Ублюс жестко взглянул тому в глаза и резко окоротил возражения мага:

– Не стоит надеяться на то, что Гаиса даст вам хоть какой-то шанс, – и, немного помолчав, он добавил: – Поэтому в данном случае нужен именно Галг.

После этого Ублюс махнул рукой, отпуская своих советников и провожая всех тяжелым взглядом.

Утро покажет, насколько он оказался прав.


Мертвый мир.

Северные предгорья.

Развалины какого-то большого города.

Лагерь. Утро

Так, лагерь еще спит. Бодрствуют только часовые. Это я достаточно быстро и, что не менее важно, точно определил по метрическим матрицам, ментально-информационному и эфирному полям, с которыми с момента внедрения симбиота стал работать еще более плотно.

«Значит, у меня есть еще немного времени, чтобы кое-что прояснить для себя», – решил я.

И, устроившись чуть удобнее, чтобы взять под контроль весь лагерь и прилегающую к нему территорию, приступил к допросу своего нового помощника.

«Симбиот, – обратился я к тому искусственному сознанию, что внедрилось в мою метрическую матрицу на заброшенной и полуразрушенной древней базе, – есть несколько вопросов к тебе».

Немое ожидание в ответ. Ну, буду считать, что он готов пообщаться.

«Помнишь, ты упоминал о неких модулях, которые позволят расширить твою функциональность?»

«Да, – сразу же доложил симбиот, – подобные модули были обнаружены и закачены, с последующим их перенесением в пространственное хранилище, доступное оператору».

«Угу, это хорошо, – согласился я. – Теперь главное, как повлияет их установка на работу моего организма, разума или сознания?»

Пара мгновений тишины, а потом странный ответ:

«Никакого влияния на организм оператора внешние модули по расширению симбиотической сущности не оказывают».

«Э-э… – протянул я. – Ты, наверное, не понял, – постарался пояснить свою мысль: – Например, во время установки каких-то из них я могу отключиться? Или будет временно недоступна часть каких-то моих возможностей и способностей?»

«Процесс инсталляции вспомогательных модулей не оказывает прямого или опосредованного влияния на жизнедеятельность и функциональные возможности оператора, – все так же, лишь слегка перефразировав свои первые слова, ответил симбиот, после чего продолжил: – Установка модулей расширения влияет только на текущую производительность, функциональность и режимы работы внедренного симбиота. Все это обусловлено тем, что инсталляция модулей производится минуя метрическую структуру оператора, разворачиваясь в специально созданную параллельную систему, перенесённую в подпространственный карман. Взаимодействие подключенной системы с метрической структурой оператора осуществляется через уже созданную и подготовленную к работе интерфейсную шину».

«Хм… – протянул я, – получается, что все подобные операции у тебя как раз и выполняются в этом специально созданном хранилище?»

«Да, – подтвердил симбиот. – Там же находится и основная структура моей сущности, в метрическое поле оператора внедрен лишь интерфейс взаимодействия и управления».

«Так, получается, что и все последующие изменения, связанные с тобой, также не будут оказывать на меня никакого негативного влияния», – быстро сообразил я.

«За исключением тех, что потребуют внесения изменений в интерфейсную шину, уже внедренную в структуру метрического поля оператора».

«Это понятно, – мысленно пробормотал я и сразу же продолжил свою мысль: – Так получается, что можно все это инсталлировать уже сейчас, без особых на то возражений?»

«Вывод оператора верен», – согласился мой виртуальный собеседник.

«И много тебе удалось разыскать подходящих модулей?» – поинтересовался я у него.

«Четыре модуля расширения, влияющих на увеличение производительности и эффективности процесса анализа и идентификации полей различной природы, – доложил симбиот. – Они фактически относятся к типу симбиотических сущностей, предназначенных для исследовательской и научной деятельности. Их инсталляция проведет частичное преобразование моей структуры, внеся необходимые изменения. Дополнительно закачан модуль по усложнению системы защиты структуры метрического тела оператора и по алгоритмам ее реализации. Этот модуль классифицирован как частично боевой. Однако он не вносит никаких значительных изменений в мою метрическую структуру, а влияет лишь на отработку тех или иных алгоритмов реализации систем защиты. Два последних модуля расширения, которые можно лишь условно отнести к таковым, позволяют несколько повысить вычислительные и аналитические способности самого оператора на постоянной основе».

«Погоди, – удивился я, – два последних пункта – это же явно что-то, влияющее на меня самого. И как это их инсталляция обойдется без моего непосредственного участия?»

Похоже, мой вопрос смутил симбиота, так как он, несколько помедлив с ответом, как мне показалось, даже слегка растерявшись, сообщил:

«По механизму инсталляции подобных модулей расширения нет никаких данных, – доложил он. – Это модули более позднего производства, чем моя собственная дата выпуска. Видимо, это какая-то новая модификация или способ внедрения. Однако вся информация о полной безопасности их установки, настройки, адаптации и дальнейшей работы получена из сопроводительной технической документации».

«Хорошо, я понял, что ничего не понял, – мысленно пробормотал я, а потом продолжил: – Тогда ты пока инсталлируй себе все, что ты сейчас перечислил, но при этом не забывай контролировать сам процесс установки. И если это как-то будет воздействовать или влиять на мое текущее состояние, приостанови процесс инсталляции только того модуля, что вызвал твое беспокойство, до более детального разбора той проблемы, что тебя и насторожила».

«Выполняю», – только и отчитался симбиот.

Хоть я и ждал какого-нибудь заметного изменения в своем состоянии или ощущениях, но и вправду совершенно никак не отреагировал на процесс начала действия модулей расширения, запущенный симбиотом.

«Ладно, дело пошло, – констатировал я, а потом спросил: – Это все, что ты вытащил из того взломанного сервера?»

«Нет, – сразу же продолжил отчет симбиот. – Закачано еще несколько дополнительных модулей, совместимых с типом симбиотов моего класса, однако для их дальнейшей инсталляции в обязательном порядке необходимо произвести замену интерфейсной шины подключения и управления к метрической матрице оператора. Информации по структуре данного типа интерфейсных шин нет в моей собственной базе данных. Следовательно, это какая-то более поздняя или секретная разработка, чем те, к которым у меня был доступ, как у симбиотических сущностей гражданской направленности. Дополнительно, из-за наличия у оператора возможности создавать пространственные хранилища неограниченного объёма, мною были скопированы и все остальные модули расширений, обнаруженные на сервере. Однако все они предназначены для иного типа симбиотов. Если оператору когда-нибудь будет дополнительно внедрен подходящий тип персональных симбиотов, то это позволит сразу же осуществить инсталляцию и соответствующих его классу и типу модулей расширения функциональности».

«Понятно, пусть будет», – согласился с ним я и вслух добавил:

– Запас карман не тянет.

Тут все было действительно понятно. Он сейчас мог установить только то, с чем мог бы работать. Ну, а остальное будет мне доступно со временем, и то, если, так сказать, повезет и я найду еще каких-нибудь симбиотов.

«Хорошо… – И я задал следующий интересующий меня вопрос: – А что по поводу той базы данных, что ты закачал там же? Я как-то могу произвести ее установку и получить к ней доступ?»

И вот тут-то все оказалось без особых сюрпризов. Залить эту базу я мог себе без особых проблем. Только вот как раз в этом случае, так как вся операция будет полностью касаться моих знаний, хранящихся в моей голове, и проводиться непосредственно в моем сознании, то и меня на момент установки придется отключить полностью.

«И надолго?» – поинтересовался я у симбиота.

«На закачку, преобразование и адаптацию информации из полученной базы знаний под формат данных, понятный оператору, потребуется один час двадцать девять минут».

«И что, я совершенно никак не буду реагировать на происходящее?» – мною был сразу передан главный вопрос, касающийся собственной безопасности.

«Можно перевести сознание оператора в тревожный режим, когда оно среагирует на любой, даже эмпирически возможный, сигнал опасности, угрожающий непосредственно оператору. Или как альтернативный, более расширенный вариант можно перевести тревожный режим в более общий режим слежения, взяв под контроль сознания не просто безопасность состояния самого оператора, но и некий заданный объём пространства, который будет отслеживаться и контролироваться сознанием».

«А как насчет совместить оба способа?» – Мне это показалось интересной идеей.

Проходит пара мгновений, в течение которых я даже почувствовал, как шевелятся, не знаю уж какие, мозги моего симбиота.

«В данном случае, при совместной работе обоих режимов, придется под выполнение данной задачи выделить один из фоновых потоков сознания, которыми оперирует оператор».

Сразу после этого происходит какое-то странное мельтешение в голове и звучат новые слова симбиота:

«Произведен перерасчет производительности параллельных потоков».

В интерфейсе нейросети я вижу несколько странный график с какими-то непонятными цифрами, и, что странно, все они абсолютно разные. И почему-то линий на этом графике было семь, а это несколько больше, чем те четыре потока, на которые разделено мое сознание.

Но дальнейшие переданные слова симбиота объяснили это замеченное мною несоответствие.

«Обнаружено семь выделенных потоков в сознании оператора. Основной, – подсветился один из графиков, что интересно, цифра, которая была явно связана с ним, а это, судя по всему, какая-то величина, не была самой большой из всех, – три активных фоновых потока, – еще три линии, и вот среди этих потоков как раз и был один из тех, чье значение производительности было максимальным, – и три неинициированных закапсулированных фоновых потока, – еще три графика, и вот тут были самые небольшие цифры, где-то на порядок отличающиеся ото всех остальных».

«Интересно, что это вообще такое? – сам у себя спросил я. – И откуда они у меня взялись?»

«Это аномальные вторичные потоки сознания, привнесенные в структуру метрического поля оператора искусственно».

И у меня в сознании возникла новая схема.

Или я туплю, или симбиот установленные мне нейросети воспринял как дополнительные потоки сознания. Но я же не могу ими осмысленно управлять. По крайней мере двумя из них уж точно. Но вот, похоже, сам симбиот так не считал, так как дальше продолжил уже с того места, где остановился.

«Производительности любого из обнаруженных потоков сознания со значительным превышением хватит на выполнение операции контроля окружающего пространства. Поэтому предлагаю задействовать наименее производительный слой, выделив его под данную задачу. В дополнение, для увеличения общей производительности и оптимального функционирования всего объёма сознания оператора, предлагаю произвести активацию неинициированных потоков сознания с дальнейшим их подключением в общую систему потоков. Данная операция в значительной мере сможет разгрузить основные потоки, передав все фоновые процессы сознания на наиболее подходящие им по производительности дублирующие слои».

И я увидел несколько странную схему, которая мгновенно появилась в интерфейсе нейросети.

«Так, стоп!» Только сейчас до меня дошло, почему симбиот так просто пользуется этим самым интерфейсом, доступным мне из нейросети. Он просто воспринимает его как часть моего сознания и передает всю информацию напрямую в него.

Правда, при этом вот Симба он несколько отделяет от меня самого, хотя тот, так же как и нейросеть, прописан в моей метрической матрице, но почему-то именно последний мой виртуальный помощник, а именно нейросеть, для него является непосредственным продолжением меня самого, а вот второй, то есть Симб, – лишь таким же, как и он сам, вспомогательным элементом.

«Необычно», – констатировал я.

Кстати, после предложенного преобразования значение производительности основных потоков сознания, как их называл симбиот, должно было суммарно возрасти процентов на тридцать, тогда как производительность тех потоков, что он ассоциировал с нейросетью, совершенно не изменилась.

«Ладно, если говорить о процессе активации неинициированных потоков, то чем это для меня чревато? Ну и главное, сколько времени на это потребуется?» – мысленно обратился я к симбиоту.

«Процесс инициации проводится при полностью отключенном сознании оператора», – ответил симбиот.

Вот и первый подводный камень. Хотя, в общем-то, тут все понятно, это работа, напрямую касающаяся изменений в структуре и работе сознания. А значит, и проводиться она должна при минимальной нагрузке или при его полном отключении. Тогда нужен ответ на следующий вопрос: как долго все это будет происходить?

«На это потребуется двадцать четыре минуты сорок восемь секунд», – я еще не успел сформулировать свой вопрос, как уже получил на него ответ.

«И как я понимаю, все это время буду полностью беззащитен…» – это был вполне очевидный вывод.

«Да», – подтвердил симбиот.

Понятно, что такой вариант меня совершенно не устраивал, особенно в окружении таких «союзников», как наемники Ублюса.

«Может, замаскироваться? – подумал я. – Примерно так же, как я это сделал, когда отправился проверить подземелье. А самому на это время перебраться куда-то в другое место и залечь там?»

А что, это хорошая мысль. Навигатор вполне справится с этой задачей, коль уже столько раз подбирал нам и место под безопасную стоянку, и безопасный маршрут.

Мне и нужно-то обеспечить себе всего двадцать пять минут покоя, когда меня никто не обнаружит.

И я быстро дал задание своей интерактивной карте разыскать мне подобное убежище. Правда, сразу же осознал свою ошибку и сузил круг поиска до пяти минут пешего хода от стоянки, чтобы не забираться уж слишком далеко.

И буквально через несколько мгновений навигатор подобрал для меня парочку подходящих мест.

Что странно, одно из них, которое находилось буквально в паре сотен метров от нашего лагеря, можно было использовать как убежище чуть ли не на все время нашей экспедиции. По информации, выданной навигатором, оно будет безопасным для меня в буквальном смысле этого слова чуть ли не постоянно.

Именно туда я и собирался направиться. Слишком уж интересную захоронку в этот раз разыскал для меня навигатор, так что проверить бы ее не мешало. Хотя, судя все по той же карте, обновлённой навигатором, ничего интересного, кроме самого схрона, в том месте не было. Ну, мне пока большего и не нужно.

«Так, Симб, вытаскиваем плетение отражения», – отдал я приказ виртуальному искину. Почему не воспользоваться хорошо зарекомендовавшим себя плетением?

И только я мысленно воспроизвел его структуру, как тут же получил информацию от симбиота.

«В используемом оператором метрическом модуле обнаружен ряд уязвимостей, влияющих на его нормальную работоспособность, – отрапортовал он. – Внести необходимые исправления, повышающие надежность его работы?»

«Давай, вноси», – согласился я.

Преобразование структуры симбиот произвел практически мгновенно. Честно говоря, они были незначительны. Однако когда я с Симбом смоделировал работу исправленного плетения на вероятностном симуляторе, то поразился тому результату, что мы получили.

Во-первых, плетение стало работать значительно более стабильно, чем раньше. Сейчас на него бы не повлияло любое стороннее магическое воздействие. По факту, на текущий момент это плетение было невозможно развеять, если не использовать заранее встроенный в его структуру механизм отключения.

Во-вторых, отработка механизма симуляции объекта подражания стала более качественной. От оригинала мое подобие сейчас можно было отличить только при прямом контакте. Это все же обычная иллюзия, которую накладываешь…

И вот тут как раз получаем третье. После внесенных симбиотом изменений для поддержания структуры иллюзии теперь не требовалось накладывать ее на какую-либо основу. Мне сейчас не нужны были камни, как в прошлый раз. Плетение просто проецировалось на участок, где должна находиться иллюзия, и оно отработает.

Ну и последнее, четвертое. И раньше-то отличить иллюзию от меня настоящего при помощи сканирования было достаточно сложно. Как оказалось, присутствовало в нем несколько огрехов, которые позволяли это сделать. Сейчас же не осталось ни одного из них, за исключением работы с метрическими матрицами. Если бы кто-то проверил именно ее, то понял бы, что это уж точно не живой человек, а обычный энергетический фантом. Но мне и раньше-то возможностей этого плетения было достаточно, теперь же их было даже с избытком.

Так что, не став более откладывать, я воспроизвел плетение и, наложив его на занимаемое мною сейчас пространство, заметил, как некая энергетическая пелена совместилась с моим телом.

«Готово», – прикинул я и собрался уже выдвигаться, когда меня остановил симбиот.

«Проведен анализ текущей работы используемого ментального модуля и реальных потребностей оператора, предъявляемых к нему».

«И что?» – поинтересовался я.

«Эффективность работы модуля значительно снижена и не соответствует реальным потребностям оператора, предъявляемым к нему, – и уже не останавливаясь он продолжил докладывать: – Для оптимального выполнения данным модулем всех необходимых требований предлагается подключить к нему дополнительный модуль ситуационного поведенческого моделирования со значительно урезанным функционалом».

Я, конечно, примерно представляю, что означает каждое из произнесенных слов по отдельности, но вот сама фраза вызвала у меня явное недоумение.

«Ты о чем?» – только и поинтересовался я.

«Для пояснения рекомендую воспользоваться системой вероятностного моделирования, доступной пользователю», – ответил симбиот и переслал мне новый, уже преобразованный и скомпилированный модуль для активации плетения отражения. Только вот он в значительной мере разросся и сейчас совершенно не напоминал то плетение, которое мне досталось от эльфов.

Я быстро просмотрел полученный результат и слегка обалдел.

Ну, теперь у меня по крайней мере не было никаких вопросов, что это за модуль ситуационного поведенческого моделирования, который симбиот предложил присобачить к родительскому плетению отражения.

Судя по той модели, что я видел, теперь фантом, изображающий меня, не просто лежал на месте, а слегка шевелился, дышал, иногда передвигал руку или смещал ноги. Конечно, это происходило не постоянно, а с вполне приемлемой частотой. Так что созданная мною иллюзия кроме всего прочего приобрела с внедрением этого модуля еще и некое подобие жизни, по крайней мере внешнее.

Поэтому я не стал откладывать и, деактивировав предыдущее плетение, наложил новое.

Угу, я, отдыхающий, все еще лежу на том одеяле, что в данный момент считается моей кроватью.

Немного полюбовался работой плетения и решил, что все работает отлично, поэтому пробормотал:

– Вот теперь точно можно идти.

И, активировав незаметность, я осторожно соскользнул со своего места, после чего двинулся за пределы лагеря, осторожно пробираясь мимо дежуривших часовых.


Мертвый мир. Северные предгорья.

Развалины какого-то большого города.

Странная пещера. Утро

«Это что, и есть то безопасное место, которое мы нашли?» – спросил я у себя, глядя на вход в пещеру, лежащую передо мной. Судя по данным, предоставленным навигатором, все так и было. Мне необходимо попасть именно внутрь нее.

«Ладно, идем», – решился я и выдвинулся вперед.

Вхожу внутрь. Пещера как пещера, ничего необычного.

А мне точно сюда? Что-то не кажется мне это место особо безопасным.

Ага, судя по карте, мне дальше. Только вот там стена.

Подхожу ближе.

М-да. Насчет стены я, конечно, поторопился. Это что угодно, но только не обычная стена. Вернее, это, конечно, стена, но явно искусственного происхождения, очень натурально замаскированная под один из сводов пещеры, плавно перетекающий в ее пол. И хоть она и выглядит как один сплошной камень, но что-то анализатор нейросети упорно утверждает, будто по прочности этот материал если и уступает адамантиту, то ненамного.

«Ну, и что дальше? Как попасть в нужное место? Навигатор был почему-то уверен, что я точно это смогу сделать».

И я сделал еще один шаг вперед.

«Может, я чего-то не вижу?» – сам у себя спросил я.

Но пещера не так велика, чтобы тут можно было что-то не заметить. Да и нейросеть уже давно просканировала ее полностью и составила виртуальную модель полученной пещеры.

Так, неожиданно мой взгляд остановился на укрупненном участке карты, где была отображена та часть пещеры, в которой я сейчас находился.

«А маршрут-то в нужную мне часть проходит не здесь».

Судя по карте, я стоял от той линии, по которой должен двигаться, где-то в полуметре. Если навигатор не ошибся, а он в последнее время ошибается все реже, то и я должен двигаться по выстроенному им маршруту. Поэтому и я смещаюсь туда, где он проходит.

Двигаюсь вперед. И вот я у стены. Ничего нового. Для интереса протягиваю руку вперед. И, что, в общем-то, не удивительно, она упирается в шершавую поверхность прохладного камня.

«Что-то я делаю не так», – это единственная здравая мысль, которая у меня сейчас есть.

Если нет никаких зацепок в пещере, то, может, они находятся где-то за ее пределами?

Поняв это, выхожу наружу.

И что у нас тут? А тут несколько странный изгиб линии маршрута, образующий странную вязь, на который и не обратишь внимания, если максимально не укрупнить масштаб карты.

Так, отхожу еще чуть дальше, до того самого места на маршруте, когда эта самая вязь и начинается.

«Хм. А ведь это если и не руны, то странная надпись, нанесенная на землю посредством моих шагов», – сообразил я, следуя вперед.

Вот и пещера. Непонятное дуновение воздуха из-за спины, как только я преодолел невидимую грань, отделяющую этот каменный схрон от внешнего мира.

Мельком оглядываюсь назад.

«Не понял, а где мои следы?» – удивленно проследил я тот путь, что прошел.

Была парочка мест, где в пыли должны были остаться отпечатки моих ног. Однако сейчас площадка перед пещерой была абсолютно не тронута. Будто я только что не топтался у входа.

«А похоже, это и вправду чей-то тайник, – наконец стало доходить до меня, – или убежище».

Слишком уж необычная эта особенность, когда заметаются твои же следы, не позволяя поймать или выследить тебя.

Ну а что со стеной? Да вроде на месте. Но и я еще не дошел до нее. Осталось еще несколько последних шагов.

Опа. А вот этого не было.

Прямо передо мной, на уровне груди, небольшая каменная пластинка, явно выделяющаяся своим цветом на фоне остальной стены. Отпечаток ладони на ней однозначно указывает, что необходимо сделать. Протянув руку, прикладываю свою ладонь к отпечатку.

= Доступ запрещен, – проявилось сообщение в моей голове.

Но сразу за ним:

= Разрешен доступ на уровне главы экспедиционного корпуса. Выполнить переназначение прав?

«Да», – согласился я.

= Права пользователю выданы. Доступ в систему временных укрытий диверсионных подразделений получен.

И все. Никаких внешних изменений. Хотя нет. Стена перестала выглядеть единой и цельной структурой, по крайней мере на метрическом уровне. Чуть в стороне от той панели, к которой я приложил руку, можно было заметить силуэт небольшой арки.

Только вот в том-то и дело, что анализатор нейросети упорно утверждал, что материал как был однородным, так им и остался.

«Ну да ладно, сейчас проверим», – решил я и сделал шаг вперед, и в следующее мгновение оказался в крохотном и совершенно пустом помещении, размером не превышающем обычную комнату, примерно четыре на четыре метра.

«М-да, не густо», – констатировал я, проходя в центр помещения.

Что и не удивительно, тут и надо-то было отсидеться. Только вот не понятно, долго это нужно было делать или нет. Да и как вообще, находясь тут, узнаешь, исчезла угроза или выбираться наружу еще опасно?

И только я об этом подумал, как увидел все то, что сейчас находилось поблизости от той скалы, в теле которой и находилась небольшая пещерка, укрывшая меня.

= Произведено подключение к системе безопасности объекта «№ 89-НР56», кодовое название «Восточный приют». Подключен режим слежения и контроля пространства.

Ну, теперь отпал вопрос о том, как те, кто тут мог укрыться, узнавали о том, что происходит снаружи.

«Это реально настоящее убежище», – мысленно подумал я.

Радиус зоны контроля превышал километр и достигал практически стен города. Так что за тем, что происходит у нас в лагере, я мог следить отсюда без особого труда.

«Хорошо, – подумал я, – так будет спокойнее. Интересно, а почему восточный?»

Почему-то в услышанной фразе меня смутил еще и этот факт.

«Стена вроде как на востоке, застава вообще на юге. Город чуть дальше на север. Так почему восточный? Не понятно».


Я внимательно оглядел помещение еще раз.

Хотя вот пропустили меня сюда без проблем. И, похоже, в этом случае следует благодарить именно произошедшее на базе. Ведь меня приняли за какого-то главу экспедиционного корпуса. Но засветиться перед кем-то я мог лишь на территории разрушенного форпоста, вроде там меня признали его комендантом.

«Так, стоп, – резко притормозил я свои мысли. – Там, на форпосте, мне присвоили звание и как-то внесли мои данные в их базу. Это убежище также работает с той же базой данных, только вот интерпретирует закачанные оттуда данные на свой лад. Но главное, что они поступают из одного источника. Однако это убежище диверсантов. И оно должно быть западным по отношению к линии фронта. И это вполне логично».

И я оторопело замер.

Так получается, что эти гипотетические диверсанты пробирались в сторону стены, следовательно, форпост и это убежище принадлежали тому неведомому врагу, против кого сражались предки Гаисы и ее брата и против кого когда-то была воздвигнута та огромная стена.

«М-да, – протянул я, – интересный поворот событий у нас тут получается».

По факту, выходит, что тут можно наткнуться как на развалины каких-то сооружений, принадлежащих противникам демонов, так и на различные строения, принадлежащие их далеким предкам. И разобраться в этом довольно сложно, так как сами демоны считают все найденное за Великой Стеной именно наследием той самой войны Древних, не разбираясь в том, что и кому принадлежало изначально.

И отсюда вытекает следующий вполне себе закономерный вопрос: а чьи реально артефакты нужны демонам – их далеких предков или тех врагов, с которыми они сражались?

К тому же на очень уж своеобразные выводы может натолкнуть и еще одно наблюдение. Ведь, когда мы выбрались из подземелий, симбиот без труда смог опознать меня, но вот демонов он идентифицировать не смог. Правда, как выяснилось, мне достался симбиот несколько устаревшей модели, коль тут нашлись более современные модули относительно даты его выпуска, но сути это не меняет. Симбиоту ничего не известно о демонах.

Вот и получается, коль его так ни разу и не инициировали в этом мире, то он просто мог не знать о тех, кто его населяет. Тех, кто был врагами его создателей. Врагами Республики Неллия.

«Все интереснее и интереснее», – констатировал я и переключился на ту задачу, ради которой все же оказался в данном месте. Мне необходимо было провести активацию закапсулированных потоков сознания, с переносом туда в фоновый режим работы постоянного процесса контроля окружающего пространства.

Еще раз осмотрев окрестности и убедившись, что моего отсутствия в лагере пока никто не заметил, я скомандовал симбиоту: «Активация!» – после чего мгновенно отключился.


Мертвый мир.

Северные предгорья.

Развалины какого-то большого города.

Странная пещера.

Утро. Двадцать минут спустя

Пробуждение было резким.

«Процесс активации потоков завершен успешно, – сразу же доложил симбиот. – Параллельно проведен перенос текущих активных процессов в фоновый режим работы».

И мне была представлена одна из схем, где практически, как в диспетчере задач, была отображена текущая загрузка всех доступных мне потоков.

«Так значительно нагляднее», – обрадовался я.

«Частично завершено подключение исследовательского модуля. Он позволяет более плотно работать с сознанием оператора, предоставляя затребованную информацию в наиболее адаптированном под его восприятие виде».

«Понятно, – только и ответил я, после чего поинтересовался: – Как прошел перенос функции контроля окружающего пространства?»

«Выполнен на девяносто три процента, – доложил симбиот. – Время до завершения операции полторы минуты».

И где-то в уголке моего сознания пошел обратный отчет.

Ну ладно. Тут у нас все. Можно возвращаться в лагерь.

«Да, кстати, как там дела?» – И я быстро проверил близлежащую местность.

Несколько монстров, которые ошивались поблизости, но не приближались к лагерю, а так все тихо и спокойно, как на его территории, так и снаружи. Тогда пора выдвигаться. И я дал команду навигатору разработать наиболее незаметный маршрут. А уже через несколько секунд покинул столь странное и необычное убежище, наследие не просто войн Древних, но тех самых неизвестных противников, с которыми сражались когда-то очень давно демоны.

Добравшись до лагеря, я быстро занял свое место и сразу же развеял все еще активированное плетение. Теперь можно было работать дальше.

Вообще-то все это затевалось лишь с одной-единственной целью. Мне необходима была база данных, которую симбиот разыскал на одном из серверов форпоста.

«Начать инсталляцию базы», – отдал я новый приказ и ожидаемо провалился в беспамятство. Только вот было оно несколько странным. Хоть тьма и окутала меня, но я мог при особом желании взглянуть сквозь нее. И, что удивительно, видел я сейчас гораздо дальше, чем если бы полностью бодрствовал.

Вот шевельнулся часовой. Вот небольшая птаха перескочила с ветки на ветку в ближайшем лесочке. Вот парочка монстров приблизилась к нашему лагерю еще на десяток метров.

Так, а это что?

Это же где-то в городе, куда мы должны направиться завтра. Или я ничего не понимаю, или на его территории в одном из зданий укрывается, стараясь забиться в самый дальний угол, кто-то живой.

И я могу поклясться чем угодно, что это не демон.

Но вот тогда кто? Жаль, что в этом состоянии контроля я вижу лишь ментальные поля. А тот неизвестный очень умело постарался скрыть его. Именно это до сих пор и позволяет ему выжить.

Так, а вот это надо выяснить. И я дал навигатору задачу просчитать, сможет ли продержаться до нашего подхода неизвестный, даже забыв о том, что он вряд ли сейчас отработает.

Но как это ни странно, у меня все получилось. И судя по тому, что мне передал навигатор, если мы завтра поспешим, а этот неизвестный никуда не решит оттуда свинтить, то мы сможем с ним встретиться.

«Хорошо, – решил я, – отложим нашу встречу до завтра».

И уже дальше, лишь пометив маркером заинтересовавшего меня неизвестного, просто следил за ним.

В город мы отправимся лишь через пару-тройку часов.

Придется подождать. Хорошо, что умение ждать – это одна из тех привычек, которой очень быстро учишься, попав в миры Даага.

Глава 8

Какой-то из мертвых миров

Мертвый мир. Северные предгорья.

Развалины какого-то большого города.

Лагерь. Утро

– Ну ты, парень, и силен дрыхнуть, – пытаясь растормошить меня, пробормотал Онг. – Я тебя тут бужу уже несколько минут, а ты вообще никак не реагируешь на мои старания, только сопишь себе в обе дырочки, и все.

И он посмотрел на меня, словно ожидая какого-то ответа. Как это ни странно, ответ у меня, почему это я тут так беспробудно сплю, был, только вот говорить о нем я не собирался.

Как выяснилось уже в процессе установки, залить ту базу, которую симбиот нашел на сервере форпоста, оказалось несколько сложнее, чем он предполагал первоначально. И все дело в том, что для моего нормального восприятия информации, хранящейся в ней, база уже изначально требовала значительно большего объёма перекодировок, чем по своим расчетам предполагал провести симбиот в момент предварительного анализа ее инсталляции. И так выходило, что мое мышление, система восприятия, но главное – способы обработки и анализа информации в значительной мере отличались от тех, которыми обладали создатели найденной нами базы знаний.

И это наталкивало меня на один очень любопытный вывод. Так выходило, что знание симбиота о том, как выглядит и кем является человек, совершенно не означало того, что именно подобные мне и были его создателями. В нашем случае это лишь просто говорило о том, что с такими, как я, людьми, они, то есть эти самые создатели, похоже, сталкивались раньше.

Возможно даже, обычные люди и создатели симбиота и выглядели внешне похоже, но мыслили мы с ними совершенно различными категориями.

Да и наш внешний вид – тоже тот еще вопрос.

В базе, которую закачал мне симбиот, по крайней мере в ее кратком описании, об этом ничего сказано не было, а сам он смог предоставить мне лишь ментальный и метрический слепки своих создателей, а по ним о внешнем виде существа судить было слегка проблематично.

Так что мое предположение о том, что создателями симбиота были люди, похожие на меня, оказалось несколько преждевременным.

Но это так, мелочи. Главное, что симбиот к тому моменту, как меня поднял Онг, уже закончил с полной перекодировкой базы знаний под формат, воспринимаемый мною, и уже практически завершил ее инсталляцию, переведя окончание этого процесса в фоновый режим работы. Правда, что вполне естественно, в фоновом слое, когда под ее установку отводились не все потоки сознания, а только какой-то один из них, развертывание базы слегка затягивалось по времени и должно было продлиться еще что-то около пары часов. Однако, что хорошо, оно не застопорилось, а шло и скорее рано, чем поздно должно было завершиться. Но не рассказывать же об этом моему собеседнику. А потому я лишь усмехнулся в ответ и отшутился:

– Видимо, хороший сон приснился, вот и не отпускал меня, правда, не помню о чем. Как известно, такое случается со всеми, и я не исключение.

После чего я слегка пожал плечами, разведя руки в стороны.

– Да, ладно, – подмигнул мне молодой демон. – Я и сам еще поспал бы пару часиков. Да этот Гаслан тот еще тиран. Поднять всех в такую рань… и все это лишь для того, чтобы залезть в какие-то развалины, из которых мы и так не выберемся ближайшую пару-тройку дней.

Онг обернулся в сторону о чем-то говорящего со своим помощником брата Гаисы. Сама девушка между тем уже хлопотала у походного костерка, явно готовя наш походный завтрак.

– Пошли, – и боец кивнул в направлении демоницы. – Гаиса уже практически все приготовила, осталось только тебя позвать и приступать к утренней трапезе.

И он двинулся в сторону девушки. Я поднялся и потопал вслед за ним.

– Доброе утро, – поздоровался я со всеми, подойдя ближе к костру.

– Присаживайся, – сказала мне Гаиса, указывая на место рядом с собою. – Сейчас поедим да выдвинемся в город. Более подробный план обсудим по дороге.

На этом месте девушка слегка замолчала, после чего перевела взгляд на брата. Я тоже поглядел в его сторону.

Между тем Гаиса слегка улыбнулась мне, после чего усмехнулась и, подмигнув, проговорила:

– Что замер-то, давай свою миску, завтракать пора. Остальные-то уже успели перекусить, когда проснулись. Это я, вообще-то, только для тебя и подогревала.

И только сейчас я обратил внимание на то, что другие демоны действительно хоть и сидели около костерка, но не ели, а о чем-то негромко переговаривались друг с другом.

– Прости, – пробормотал я в ответ и быстро протянул свою миску девушке, попросив положить мне той каши, что она приготовила.

Та кивнула мне в ответ и, взяв мою миску, положила в нее ароматной каши. Между тем, демонице, видимо, все же было что мне сказать, так как она, наблюдая за тем, как я ем, начала говорить:

– Ну, а вообще, Гаслан предложил за сегодня-завтра провести разведку той местности, которую и будем исследовать в дальнейшем. Так что с квадратом поиска определимся уже в самом городе или на подходе к нему. К самому же поиску приступим, когда более точно поймем, куда мы должны попасть… – И она вгляделась в меня, чтобы удостовериться в том, догадался ли я о том, что сейчас идет речь именно о моем поисковом артефакте, который я упоминал вчера вечером.

– Понятно, – кивнул я ей в ответ, слегка прикрыв глаза.

– Ну и хорошо, – ответила девушка.

На этом наш с нею небольшой разговор прекратился. Да и завтрак мой после окончания нашей беседы продлился не очень-то и долго. Может, это я был настолько голоден, может, стряпня демоницы была просто великолепна, что вообще-то и так было правдой, может, и то, и другое, но с едой я расправился достаточно быстро. А потому уже буквально через пять минут я, вымыв свою посуду, собирался в дорогу вместе с остальными.

Подготовка у нас также не заняла много времени, ведь и так все было собрано еще с вечера. Так что уже через несколько минут мы направились в сторону ворот, ведущих в город.

– Что решили? – как-то незаметно появившись за нашими спинами, поинтересовался Ублюс у брата Гаисы.

– Сперва разведка, – только и ответил ему Гаслан, – ну, а дальше уже будет видно, как поступить.

– Хорошо, – согласился с ним наемник. – Это вполне разумно.

После этого он посмотрел в сторону стены, все еще окружающей город.

– Как я понимаю, начать вы хотите оттуда?

– Так и есть, – кивнул ему в ответ демон. – Нормальный вход в город с нашей стороны руин всего один. Хоть они и достаточно древние, но стена до сих пор цела. Так что пойдем через него. Сначала проверим правую сторону, потом левую. Далеко в развалины углубляться не будем. Для нас главное сейчас подготовить места ночевок и оценить реальную угрозу этого места.

– Ну что же, удачи, – протянул наемник и, развернувшись, направился к своим бойцам.

Мы же пошли в сторону города.


Мертвый мир.

Северные предгорья.

Развалины какого-то большого города.

Лагерь. Утро

– Они ушли, – быстро произнес Ублюс, подозвав к себе Галга, как только демоны из отряда больно уж подозрительного и настороженного Гаслана покинули лагерь, после чего продолжил: – Постарайся узнать побольше. Нам нужны их планы. Не слишком я им доверяю. Хорошо бы еще выяснить и их будущие места ночевок и разведать подходы к ним.

Галг кивнул в ответ, но никуда не пошел, а лишь посмотрел вслед исчезнувшим за невысоким холмиком поисковикам.

– Что? – поглядел на своего подчиненного командир наемников.

– Они похожи на идиотов? – только и спросил у того его наблюдатель.

Сначала Ублюс даже опешил от такого вопроса, но, немного подумав, серьезно ответил:

– Они кто угодно, но только не идиоты, – пробормотал он себе под нос.

– Тогда они не поверят в то, что ты не послал кого-нибудь следить за ними, – спокойно сказал ему Галг. – И если они никого не заметят, то могут что-нибудь заподозрить.

После чего, оглянувшись в сторону лагеря, архидемон добавил:

– Отправь нашего разведчика, – предложил наблюдатель наемников своему командиру. – С умениями этой магички его они срисуют достаточно быстро. И будут контролировать именно его.

– Хорошо, я понял тебя, – кивнул в ответ Ублюс.

А буквально через минуту после завершения этого недолгого разговора вслед за поисковиками за пределы лагеря выскользнул невысокий сухощавый демон, разведчик наемников.

Когда и куда исчез Галг, никто не заметил. Этого не видел даже сам Ублюс, но он точно знал, что того в лагере уже не было. Галг всегда выполнял возложенные на него обязанности. И сейчас от него требовалось выяснить, что задумали поисковики.


Мертвый мир.

Северные предгорья.

Развалины какого-то большого города.

Где-то у стены. Утро

Смотри-ка, наемники поступили вполне разумно. Хотя кто бы в этом сомневался. Не удивлюсь, что это идея все того же Галга. Кстати, а где он сам?

Одного-то демона, покинувшего лагерь, это вроде разведчик из отряда наемников, я уже заметил. А вот где наш основной сопровождающий?

Хм. Вообще нигде его нет. Ни ментального поля, ни матрицы.

«Произвести сканирование местности, экстраполировав результаты, полученные из различных систем поступления данных, в единую информационную картину?» – сразу среагировал симбиот.

Хоть и не слишком понятно, что он предложил, но тем не менее я согласился с предложением опекуна.

«Делай», – мысленно произнес я.

Мгновение, и я чуть ли не физически почувствовал, как ко мне в сознание начал даже не поступать, а вливаться одним большим потоком огромнейший объём совершенно неструктурированной и разрозненной информации, вытягиваемый из окружающего мира.

«Ничего себе, сколько я раньше отсекал различного сырого материала просто из-за своей невозможности хоть как-то обработать эти данные», – сразу сообразил я, что же это за информацию я сейчас получаю?

Симбиот, похоже, работал… вернее был чувствителен к гораздо более широкому спектру информации и типов данных, чем я сам. Но опять же, получал-то он все эти данные через меня, что означало мою способность регистрировать их. Вот и выходит, что мне был необходим лишь некий обработчик и интерпретатор полученной информации.

Ага, вот и Галг… Уже через несколько секунд симбиотом было обнаружено текущее местоположение архидемона. Манера его маскировки оказалась во многом похожа на ту, что использовали тогда демоны на острове, близ Каласка, ведь и она в полной мере маскировала его метрическую матрицу, растворяя ее на общем фоне. Только вот, в отличие от тех демонов, у Галга наличествовало одно значительное преимущество перед ними. Его маскировка не была однородной, при этом постепенно заравнивающей весь фон, а стабильно перестраивалась под то окружающее пространство, которое сейчас было сформировано вокруг него.

К примеру, на фоне дерева этот тип маскировочного поля не старался заровнять всю местность и сгладить остальные колебания, подстраивая фон под себя, а сам становился еще одним деревом, или травой, или даже аномалией. И больно уж интеллектуально отрабатывала подобная маскировка. Слишком необычной она была, подбирая для маскировки объекты наиболее подходящего типа, объёма и энергетической наполненности. И в этом явно чувствовалось ее искусственное происхождение.

Что я из всего этого не понял, так это как симбиот смог распознать и обнаружить нашего соглядатая, ведь подобный тип маскировки практически идеален.

«Данный объект обнаружен благодаря зарегистрированному лагу времени, который необходим его системе маскировочного контура, во время перестроения и обновления поля, соответствующего текущему окружающему фону».

«Ага, – прокомментировал я услышанное. – Я же говорил, что симбиот работает с большим объёмом информации и данных, которые необходимы для выявления подобной закономерности».

«Оператор прав лишь отчасти, – неожиданно вмешался в мои рассуждения виртуальный помощник. – Данная закономерность выявлена не мной, а непосредственно одним из активных модулей, работающих в сознании оператора».

У меня перед глазами заморгал интерфейс подключения к вероятностному модулю нейросети, после чего симбиот пояснил:

«Получаемые данные для всесторонней обработки передаются во все доступные оператору системы анализа».

И пошел не то что перечень, а некий перебор тех систем, которые были доступны симбиоту и с которыми он мог непосредственно работать. И по сути, это было все, что сейчас находилось в моей голове и даже несколько больше.

Симбиот, похоже, не понимал того, что это либо те или иные мои способности и умения, либо знания, полученные как в Содружестве, так и в других моих приключениях, например, в мирах Даага или в мире аномалий. Для него все, что крутилось в моей голове, являлось определенными активными модулями, совместимыми со мною, включая, похоже, даже ту систему по ускорению обучения или, что еще более странно, мой искин, находящийся в хранилище. С последним так вообще в данный момент времени шел непрестанный обмен данными.

«Так вот как ты обрабатываешь и консолидируешь всю информацию», – стало постепенно доходить до меня.

Он не просто сам ее анализировал, но и передавал ее остальным. Именно это он и понимал под всесторонним анализом.

«Оператор прав. Данная опция стала доступна после подключения модулей расширения, чуть больше смещающих мою стандартную функциональность в сторону аналитическо-исследовательской деятельности».

«Понятно, – теперь никаких вопросов уже не было. – И что еще интересного ты нашел?»

М-да. Нашел симбиот многое. Оказывается, вся эта местность была просто усеяна различными аномалиями того или иного плана. Хотя это я и так знал. Однако, благодаря наследию Кулга, демона, поделившегося, так сказать, со мною умением более глубокого и точного познания сути, у меня была частичная информация и по ним. Кроме того, я видел всех монстров, шныряющих вокруг. Обнаружил все потайные ходы, как обычные, так и магические. К тому же смог частично определить, а что же или кто находится в развалинах города.

И хоть там также была та самая защита, что и в нейтральных мирах, кстати, а ведь реально она полностью идентична той, что я видел раньше, но я примерно знал, в каком здании сколько находится тех или иных существ. Но тут опять же все упиралось в то, что, похоже, моему навигатору просто не известен весь тот перечень различных типов существ, с которыми мы тут должны столкнуться. Распознаны были лишь скелетоны да несколько типов личей разного уровня сил. Однако кроме них тут были и многие другие существа.

Что плохо, я так и не смог понять, а кто же тот неизвестный, что затаился и так хорошо замаскировался в городе.

«Придется добраться до него и проверить, кто он такой на самом деле, – констатировал я, проверяя местоположение неизвестного. – Да еще и решить вопрос с его дальнейшей легализацией в нашем отряде».

Но тут у меня уже была одна наметочка, которой я хотел воспользоваться. Да и другого выбора-то в нашем случае, а именно в этом рейде, у меня не было. Главное, чтобы не возникло никаких непредвиденных обстоятельств, которые бы не позволили ею воспользоваться. Иначе придется переходить к плану «Б» и уводить этого неизвестного к тому схрону, что я обнаружил. Почему-то в то, что этот неизвестный будет моим очередным противником, которого придется уничтожить, мне верилось очень слабо. Хотя, конечно, и этот вариант отбрасывать не стоило.

Пока я занимался розыском наших сопровождающих и анализом полученной информации, Гаслан подал знак на остановку.

– Нужно обсудить дальнейшие планы, – негромко произнес он, когда мы подошли к нему чуть ближе, – но перед этим, – и он перевел свой взгляд на Гаису, – организуй сигнальный периметр, для того чтобы нас никто не сумел подслушать.

– Хорошо, – быстро кивнула девушка и полезла в свою сумку.

Я, если честно, думал, что она воспроизведет одно из тех плетений, которыми пользовалась во время стоянок. Но нет. Сейчас она вытащила из недр своей напоясной сумки какой-то небольшой камешек, явно являющийся одним из старинных артефактов.

– Это один из тех артефактов, что мы нашли, – пояснил мне Онг, подтверждая мою первоначальную мысль, когда заметил, как я наблюдаю за действиями девушки. – И Гаиса смогла с ним разобраться. Это какой-то охранный минерал. Очень надежный. Мы стараемся его не светить и используем только во время поиска.

– Это плохо, – негромко пробормотал я под удивленный взгляд архидемона, – очень плохо.

Что-то было у меня большое подозрение, будто этот сигнальный контур на раз засечет Галга, как только тот приблизится к нему на достаточное расстояние. И сделает он это не потому, что демон был плохо замаскирован. Нет, его маскировка была на высоте. А именно потому, что его маскировка была создана искусственно.

Не знаю почему, но у меня было острое подозрение, что этот небольшой артефакт как раз и был настроен на поиск тех самых модулей, которые должны были обеспечить настолько идеальную маскировку.

«Диверсионная и антидиверсионная деятельность, – как раз именно эта мысль поселилась в моей голове сразу после того, как я разобрался с работой артефакта. – Были те, кто маскировался, и те, кто их пытался поймать. Это явно изделия из оперы, где одно изделие принадлежит предкам демонов, второе – их противникам».

А потому я сделал шаг вперед и, взяв Гаису за руку, тихо сказал ей:

– В этот раз необходимо выстроить обычный сигнальный контур, без использования этого артефакта. Сделаешь?

Демонесса вопросительно посмотрела на меня в ответ.

– Зачем? – спокойно поинтересовалась у меня девушка, понимая, что с этой просьбой я бы не подошел к ней просто так.

– Эта штука надежная? – уточнил на всякий случай я, указывая рукой на камень, зажатый в руке девушки.

– Еще ни разу нас не подводила, – ответила она. – Если нужно обеспечить охрану стационарной стоянки, лучшего не придумаешь. Настолько надежных и чувствительных плетений нет в моем арсенале. Да и у других плетений подобного плана, насколько мне известно, нет. Настолько надежную сигнальную сеть могут обеспечить лишь подобные древние артефакты. Мы их называем охранными камнями.

– Тогда не нужно использовать этот артефакт сейчас, – еще раз повторил я.

– Почему? – продолжила вопросительно смотреть она на меня.

Я немного подумал, а потом ответил:

– Не знаю, насколько надежен этот артефакт, но мне необходимо, чтобы нас подслушали…

После этого я еще раз показал на охранный камень, который девушка все еще держала в руке.

– А как мне кажется, если ты воспользуешься им, то наши соглядатаи не смогут к нам подобраться незамеченными.

– А ты уверен, что они есть? – всмотрелась в мое лицо демоница.

– А ты разве нет? – усмехнулся я в ответ.

Гаиса лишь кивнула, соглашаясь со мной.

– Но ты так и не ответил, зачем тебе это необходимо? – спросила у меня демонесса.

Я быстро прикинул по карте, есть ли у нас еще время на дальнейший разговор.

Так, навигатор уверенно дал нам чуть больше трех минут до того момента, как Галг сможет подобраться к нам на достаточно близкое расстояние, а значит, мы пока еще можем вести нашу беседу.

– Это даст нам время, – честно ответил я девушке, хотя и не говоря ей всей правды. – Ночью я выбирался из лагеря и проверил работу своего поисковика. Он кое-что нашел. Именно это и должен узнать тот, кто будет следить за нами.

– Так ты проверил работу своего поисковика? – поглядел на меня Гаслан.

– Да, – подтвердил я.

Девушка молчала, что-то обдумывая.

– Так, – наконец сообразила она, что же ее смутило в моем ответе, – а почему ты уверен в том, что нам потребуется время? Или… – и она опять задумалась, а потом вгляделась мне в лицо, – мест, которые нам нужно будет проверить, твой поисковик указал несколько?

Проницательность демоницы меня, если честно, удивила.

– Ты права, – согласился я с нею. – Поисковик нашел пару мест, где, похоже, есть какие-то артефакты. Это как раз одна и тех новостей, которые он должен будет услышать.

– Хорошо, – согласилась Гаиса. – Теперь понятно, зачем тебе время. Эта информация даст нам возможность спокойно работать и не бояться нападения, пока мы не проверим обе точки.

– Правильно, – кивнул я в ответ.

Она уже, похоже, хотела завершить разговор со мною, занявшись своей работой, когда внезапно ее взгляд остекленел и демонесса замерла на месте, явно что-то обдумывая. И я, кажется, прекрасно понимаю, что.

– Ты сказал, что это одна из тех новостей, которые они должны узнать? – вглядевшись в мое лицо, вопросительно произнесла девушка.

– Да, – подтвердил я.

Вот он – как раз тот самый момент, когда я и смогу хотя бы частично легализовать того неизвестного, что скрывается в развалинах города.

– Там, – честно ответил я демонице, при этом указав в сторону развалин, – есть кое-кто, кого мне необходимо разыскать.

– Ты уверен в том, что этот некто все еще жив? – только и спросила она и, немного подумав, добавила: – Кроме того, этот город очень велик, ты точно сможешь разыскать того, кто тебе нужен?

– Да, – спокойно ответил я ей сразу на оба вопроса.

Гаиса пару мгновений молчала, а потом тихо спросила, даже вернее констатировала:

– Так вот как к тебе попали координаты этого города?

Я никак не стал комментировать сказанные ею слова. Да этого сейчас и не требовалось. Пусть для всех будет именно так. Они сами придумали ответ на тот вопрос, что не давал мне покоя.

Кого я там разыскиваю?

Теперь, по крайней мере, они будут думать, что координаты настолько перспективного в плане поиска артефактов места, да и, возможно, тот поисковик, что был у меня, это плата за то, что я займусь розыском и спасением пропавшего тут демона.

Ну, это в их понимании так. Я имею в виду про демона.

В том, что неизвестный точно не демон, я был уверен полностью. Только вот кто этот неизвестный, я так и не понял. Подобных матриц я до сих пор не встречал.

А еще через пару мгновений Гаиса уточнила:

– Что мы скажем о твоем демоне в лагере?

– Тут все просто, – пожав плечами, ответил я. – Это наш разведчик, который дожидался прибытия нашего отряда тут, в развалинах. Думаю, они и сами придут к подобному выводу. Другому ответу тут просто и неоткуда взяться. Иначе что это за демон вернется с нами?

И я вопросительно посмотрел на демоницу.

– Так и есть, – кивнула девушка, принимая мои слова. – Тогда так и сделаем.

После этого она обратилась ко всем:

– Я сейчас разворачиваю сигнальный контур, вы постарайтесь не отходить от меня дальше чем на два метра, это зона свободного перемещения, пока я не развею плетение.

Демонов дважды просить не пришлось, и уже в следующее мгновение все стояли около нее.

Девушка уже начала активировать плетение, когда неожиданно и несколько удивленно поглядела в мою сторону.

– Постой, – произнесла Гаиса, – но даже та сигнальная сеть, что я использовала во время стоянок, дает очень качественный результат. Среди наемников, как я видела, нет ни одного демона, который смог бы пробраться сквозь нее.

Я посмотрел на демоницу и отрицательно покачал головой.

– Поверь, я уверен, что среди них есть нужные люди. Просто они свои таланты не выставляют на всеобщее обозрение.

– Думаешь, среди них есть кто-то из кланов незримых? – с некоторым изумлением взглянула на меня Гаиса.

Хм. Знакомое название.

Тирия, когда только встретила фурий, как раз и упоминала этих самых незримых. Но она говорила, что у них в мире подобных кланов не осталось. Однако тут, похоже, подобные демоны встречаются.

– Не знаю, – искренне ответил я девушке, так как не был уверен, что Галг относится именно к этим самым незримым, однако я мог сказать другое. – Но твою силу в лагере уж точно видели и оценили по достоинству. К тому же Ублюс вряд ли станет тебя недооценивать как мага. Тем более я не думаю, что ты первый подобный противник, с которым столкнулся его отряд. А информация – это немаловажная потребность в данном деле. И есть у меня подозрение, что он прекрасно знает, как с нею справиться.

– Понятно, – протянула девушка, – охранный камень бы точно засек незримых. Мы как-то… – тут она замолчала, поглядев на брата и остальных парней, но потом продолжила: – В общем, этих архидемонов он точно бы заметил.

И Гаиса на пару мгновений задумалась.

– Хорошо, сейчас я раскину сигнальную сеть, – и уже вновь приготовившись активировать плетение, она вдруг спросила: – Может, для надежности плетение сделать чуть менее чувствительным?

Демоница вопросительно поглядела на меня.

– Не стоит, – ответил я ей и повторил то, что в той или иной манере уже говорил ей ранее: – Они знают, насколько ты сильна как маг, а потому могут заподозрить неладное и стать совершенно непредсказуемыми для нас, если заметят, что ты сработала не в полную силу.

– Я поняла, – кивнула девушка.

И уже через пару мгновений я заметил, как нас окружила достаточно плотная энергетическая сетка, в самом центре которой как раз и находился наш отряд. А еще через пару мгновений метка разведчика, не приближаясь где-то более чем на пару метров до границы сигнального контура, замерла на месте.

А вот Галг как двигался в нашу сторону, так и продолжал двигаться.

– Заметила что-то? – спросил я у Гаисы в тот момент, когда он пересек границу разбросанной ею сигнальной сети.

– Нет, – отрицательно покачала головой девушка.

– Значит, сработало, – только и ответил я демонице.

Подождав еще немного, мы начали наш совет. Я вытащил свой поисковик и активировал его.

Мы, хоть и негромко, но достаточно внятно и подробно обсудили все наши дальнейшие планы, пару раз упомянули нашего мнимого разведчика, который вроде как дожидается нас в городе. Ну, а после этого выдвинулись к развалинам.

Галг отошел назад, похоже, к дожидавшемуся его наемнику, ну а после того, как некоторое время провел рядом с ним, видимо, передавал тому наш разговор, двинулся обратно вслед за нами.


Мертвый мир.

Северные предгорья.

Развалины какого-то большого города.

Город. День

– А вы все неплохо сработались, – посмотрев, как действовали оставшиеся позади нас архидемоны во время предыдущей схватки, которая произошла уже тут, на территории города, обратился я к идущему сейчас рядом со мною Онгу. Именно мы с ним на пару и выполняли обязанности разведывательного дозора в нашей группе.

Как оказалось, невысокий молодой архидемон обладал кое-каким очень полезным для поисковиков талантом. Он как раз и был одним из тех незримых, которых упоминала Гаиса.

Только вот Онг был полукровкой. Но сила крови в нем была настолько сильна, что его не замечали никакие поисковые или сигнальные плетения, когда он активировал эту свою способность. Именно поэтому я прокладывал для нас маршрут дальнейшего движения, а молодой архидемон проводил его разведку.

Таким образом нам удалось избежать уже нескольких стычек, за исключением последней, когда скелетоны просто выскочили на нашу группу, в буквальном смысле этого слова материализовавшись чуть ли не посреди улицы, перейдя туда сквозь открытый портал прямо откуда-то из подземелий.

Мы с Онгом были уже на некотором расстоянии от них, и я просто не успел их предупредить. Но этого и не потребовалось.

Демоны сработали очень четко и быстро. Именно в этот самый момент и стала видна их прекрасная подготовка и спаянная работа в группе.

Ну а вообще, помощь Онга в обычной ситуации мне не требовалась. Я и так знал о присутствии в той или иной местности нежити, но благодаря этому демону мне не пришлось раскрывать все свои возможности. Тем более что молодой архидемон справлялся превосходно.

– Да, – тем временем согласно кивнул тот в ответ на мои слова. – Гаслан, Турк и Гаиса уже давно работают вместе. Как я слышал, они вообще практически полностью прошли обучение в Боевой имперской академии, но потом Гаиса из нее ушла. Она все-таки сильный маг, и этой ее способностью было бы очень расточительно пренебрегать. Потому, как я знаю, ее и перевели из имперской столицы сюда в Магическую академию, на Восточную заставу. Я же с Дингоном, он, кстати, мой старший брат, – пояснил демон, хотя я это и так уже давно понял, но тем не менее кивнул, принимая слова Онга к сведению, – знали Гаслана и Гаису еще с детства. Мы родом из одного города. Правда, попали мы в Боевую академию чуть позже них. Наша родня смогла набрать необходимые на обучение деньги несколько позже их семьи. Ну а работать мы вместе, единой командой, стали еще позже…

Тут Онг резко замолчал, словно споткнулся, после чего несколько поменял суть разговора, уводя его чуть в сторону.

– В общем, это произошло через несколько лет после того, как мы закончили академию и отслужили в Имперской гвардии. Как раз там-то мы вновь и пересеклись с Гасланом. Ну, а потом нам по некоторым причинам пришлось оставить службу в гвардии, и мы перебрались сюда в графство. Вернее, на Восточную заставу к сестре Гаслана. Ну, а уже тут он поднатаскал нас, так как всегда был неплохим командиром и тактиком. Первое время мы сопровождали караваны, уходящие за стену, и небольшие поисковые отряды. Ну, а когда Гаиса и Гаслан обзавелись некоторыми нужными нам на заставе и в империи связями, то и сами стали ходить в поиск.

– Понятно, – протянул я.

То, что настолько хорошо подготовленные бойца, как архидемоны из нашего отряда, могли оказаться здесь, на границе империи, просто так, я как-то не верил. Да и те некоторые отсылки, которые несколько раз упоминались во время разговоров, указывали на то, что во время службы в Имперской гвардии у парней что-то случилось.

Как я понял, Гаиса была не при делах, так как она-то как раз на тот момент находилась тут, на заставе. Но все же что-то у них произошло. И не зря девушка, хоть и вскользь, но упоминала их встречу с незримыми, когда им помог охранный камень. Не думаю, что просто так к их лагерю те стали бы подбираться, прикрывшись своею невидимостью.

Сам наблюдал за Онгом, и было у меня стойкое подозрение, что как раз он-то с его братом обучались в той самой академии совершенно иным вещам, нежели Гаслан и остальные. Слишком много в них проглядывало черт профессиональных убийц.

Так что не сомневаюсь, что и другие незримые должны были специализироваться примерно на том же самом профиле работ, что и мои знакомые. Они убийцы, причем высококлассные.

И если Галг один из них, а понаблюдав за Онгом, я пришел к выводу, что это если и не точно так, то очень недалеко от истины, тогда он противник еще более опасный, чем я о нем думал первоначально.

Слишком уж была у него маскировка отличной от той, что активировали Онг и его брат, находясь тут, в городе, и слишком древен он был, конечно, не так, как те артефакты, что мы разыскивали, но все же, чтобы не набраться огромнейшего опыта и практики в подобных делах.

«Похоже, и он тоже один из незримых, но из какого-то другого клана», – решил я, подумав о наблюдателе наемников.

Как я узнал, различных кланов у незримых было несколько, и все они обладали какими-нибудь своими, особыми, клановыми умениями. Хотя в отношении именно Галга я бы не был так уверен.

Правда, был и еще один вариант. Он не член какого-то клана, он его основатель. Вернее, тот, от кого и могли когда-то пойти различные кланы незримых.

«Пообщаться бы с ним, можно было бы узнать много интересного, – подумал я. – А это значит, надо бы мне сделать по возможности слепок его памяти, чтобы Симб проанализировал его», – сделал я себе небольшую заметку на будущее.

Между тем мы продвигались вперед, выполняя возложенные на нас обязанности.

– Так, – неожиданно остановил я Онга, уже собравшегося завернуть за угол, – надо бы все сначала проверить.

– Да я же только недавно там был, – удивленно поглядел на меня архидемон.

* * *

Все верно, так и есть, он буквально минуту назад проверил этот закуток, который мы собирались использовать как временную стоянку, только вот сейчас там откуда-то появилось несколько скелетонов.

И это было непонятно. Я точно знал, что туда не ведет ни одного потайного хода.

Выбран мной этот тупичок был именно из-за того, что тот был глухим, так что обороняться там нашими силами можно было чуть ли не до скончания веков. И еще секунд десять назад навигатор указывал, что степень опасности нашего нахождения там минимальна. Однако сейчас она подпрыгнула чуть ли не до критического значения.

И это также было очень и очень странно. Обычно выданные навигатором прогнозы всегда сбывались. А вот сейчас уже вторая за все время осечка. И обе они произошли в этом городе. Что-то с ним было очень не так. И это мне нужно было выяснить. Именно поэтому я должен был понять, что же там произошло и почему она могла возникнуть.

«Запустить сканирование», – передал я симбиоту.

Нужно было проверить проулок на предмет замаскированных порталов. Как оказалось, тут точно встречаются подобные.

Еще когда скелетоны в буквальном смысле этого слова возникли словно из ниоткуда прямо на пути у нашей группы, а никаких признаков созданного искусственно или существующего здесь естественного портала я обнаружить не смог, меня это очень сильно насторожило. И потому, сразу же после нашей первой стычки, я поручил симбиоту выяснить возможную причину столь внезапного и неожиданного появления противников у нас на пути.

И он ее нашел. Оказалось, что местная нежить (даже представить себе подобного не мог) умеет создавать порталы без какого-либо внешнего эффекта или наличия выходного ментального и метрического следа портального туннеля, обозначающего их присутствие в данном месте.

Определить наличие и активацию подобного портала оказалось возможным лишь единственным способом, выявив разность потенциалов ментальной энергии, при ее стягивании в момент создания или поддержания работы телепортационного канала. И то эти параметры, при работе именно с инфернальной энергией, были настолько незначительны, что если бы не возросшие вычислительные и расчетные мощности симбиота и его гораздо большая чувствительность к ментальным величинам, гораздо более значительные, чем у меня, позволили их выявить и обнаружить, то я бы сам на столь небольшие колебания даже не обратил внимания, отнеся их к каким-нибудь погрешностям или естественным помехам.

Ан нет, как раз всесторонний анализ и позволил выявить подобные смещения, и именно по этому параметру мы после этого и стали выявлять такие вот замаскированные порталы. Правда, сделать это можно было лишь на небольшом расстоянии, если портал уже активен, или в момент его создания, когда поглощение ментальной энергии максимально, слишком уж незначительный объём по меркам активации даже обычных плетений использовался в этом случае.

«Они используют более продвинутый способ для открытия порталов, – сделал вполне естественный вывод я. – Надо бы постараться узнать, что это за плетение позволяет работать с порталами при таких минимальных затратах энергии. Это даже для инфернального ее типа очень немного. Явно это что-то гораздо более высокого уровня, чем все то, что мне известно. Разве что „прыжок”, но и он оставляет ментальный след, по которому можно его отследить. Нужно думать и смотреть».

Ну а если вернуться к произошедшему, то именно так мы и смогли разыскать тот самый первый встреченный нами замаскированный портал, через который на нас напали скелетоны. Деактивировать же его оказалось несложно. Стоило лишь перекрыть поток поступления к нему ментальной энергии, как он постепенно распадался. Главное – продержаться необходимое для этого время.

К тому же мы, отключая тот портал, практически сразу засекли и еще одну разновидность, вернее даже подвид подобных порталов.

Порталы этого класса работали по тому же принципу, что и все остальные, только вот активировались они уже самостоятельно, при наступлении определенных условий.

Как раз на один из таких «автономных» порталов мы и наткнулись, когда на нас напали скелетоны. Так что теперь порталы как первого, так и второго типа симбиот научился распознавать на раз. Также он теперь выявлял и условия срабатывания «автономных» порталов, если такие были где-то поблизости от нас.

Однако при этом практически сразу выплыла одна такая достаточно большая проблема, которая оставалась пока неразрешенной. Если подобные замаскированные порталы находились на территории какого-либо здания, то заметить их я никак не мог. Ведь в защищенные дома и другие полуразрушенные строения, прикрытые защитным полем, аналогичным тому, что использовалось в нейтральных мирах, я мог заглянуть лишь с помощью навигатора.

Вот и получалось, что если портал, да еще и замаскированный, находился именно в таком месте, то его засечь становилось нереально, без разных там практически. Это можно было сделать, только оказавшись с подобным порталом в пределах одного защитного поля.

И судя по тому, что я сейчас вижу, мы как раз и наткнулись именно на этот самый случай. Скелетонов на улице прибавилось. К тому же еще несколько находилось в одном из зданий.

– Ладно, я пошел, – пробормотал не очень довольный Онг.

Мгновение, и его фигура растворяется на фоне стены, а еще через мгновение исчезают как ментальное поле, так и матрица. Кстати, у него защита практически идентична тем, что я видел у демонов на острове. Работает, по крайней мере, по точно такому же принципу. Только вот объём пространства, который обрабатывается и по которому размазывается ментальное поле и матрица, гораздо меньший, чем у тех демонов, и поэтому заметить его при наличии необходимого алгоритма поиска и распознания гораздо легче. Так его и можно вычислить.

По крайней мере, симбиот, да и сканер силовых полей, засекли его без особых проблем. А вот Галга, мы обнаружить таким способом не смогли. Получается, что там происходили изменения еще и на уровне силовых полей, с которыми симбиот, используя меня как некий управляющий модуль, теперь тоже работал.

* * *

Ага, пока Онг пробирался к повороту, нежити в проулке еще прибавилось.

«Там точно находится открытый портал», – констатировал я, поняв, что скелетонов стало несколько больше не только на улице, но и в том здании, на которое я первоначально обратил внимание.

«Чересчур много тут что-то скопилось нежити для обычного патруля, – быстренько прикинул я их число, вспомнив о тех отрядах скелетонов, на которые мы периодически натыкались. – Даже если тут не один патруль, а собралось несколько, их все равно больше, чем должно быть».

И только я об этом подумал, как в здании, где находился активированный портал, появились еще четыре метрические матрицы.

«Два – это точно личи, – я постарался быстренько классифицировать новых противников, – из тех, которых мне уже приходилось встречать, а вот два последних – это кто-то неизвестный, и таких я еще не встречал».

Однако судя по анализу матрицы одного из прибывших неизвестных противников, симбиот сделал вывод, что этот последний также относится к какому-то типу существ, чья основная способность заключается в управлении ментальными энергиями. К тому же в его поле мы зарегистрировали структуру частично сформировавшегося, адаптировавшегося и вполне прижившегося ментально-исследовательского симбиота.

«Еще один лич», – мысленно пробормотал я, определяя для себя классификацию нового противника. Только вот так выходило, что этот последний был гораздо более могущественной и сильной нежитью, чем та, с которой я сталкивался до этого. Кроме всего прочего, оставался и еще один неизвестный. И вот его функций мы определить не смогли.

Но только симбиот начал сканирование этой нежити, как мгновенно остановил его и доложил:

«Регистрирую в структуре ментального поля объекта наличие боевого симбиота, – и, что не удивительно, в моем сознании подсветился как раз этот самый последний, после чего, выделив красным, в его ментальном поле проявилась еще одна структура. – Автономный симбиот третьего уровня. Адаптация и настройка завершены на сто процентов. Дальнейшее прямое сканирование сопряжено с риском обнаружения. Продолжить?»

«Нет», – сразу же согласился я с остановкой симбиотом процесса сканирования последнего противника. А сам постарался обдумать полученную информацию.

«Хм. Интересно получается, – мысленно проанализировал я те данные по встреченной нежити, что выдал мне мой помощник. – Выходит, что все наиболее сильные и опасные противники, с которыми мне пришлось столкнуться в развалинах, это какая-то нежить, в структуру которого внедрен тот или иной тип симбиотов. И в большинстве своем это наиболее опасные личи, то есть те, кто может так или иначе работать с ментальной энергией, по сути, они маги. Правда, это мертвые маги».

Только вот что-то мне кажется, эти два последних противника уже несколько иного, более высокого уровня. Особенно этот, с боевым симбиотом. А значит, и относиться к ним нужно с еще большей настороженностью и опаской, причем действовать нам придется отклонившись от нашей первоначальной стратегии поведения. Следовательно, придется несколько изменить наши планы.

Поняв это, я мгновенно нагнал ушедшего чуть вперед архидемона.

– Онг!

Сейчас мне было не до маскировки своих умений и способностей. И потому я не стал окрикивать его еще раз, когда он не откликнулся на свое имя, а, подойдя ближе, сразу ухватил того за руку, не позволяя продвигаться дальше.

– Там опасность. Противников слишком много. Есть кто-то очень сильный. Если ты там объявишься, то они тебя срисуют на раз.

Рядом со мной проявился сначала силуэт архидемона, а потом стал виден полностью и он сам.

– Я уже давно подозревал, что ты один из видящих, – спокойно констатировал он, когда понял, что я прекрасно вижу его. И потому, глядя на меня и даже не став спрашивать, а как же я узнал, где он сейчас находится, вместо этого Онг произнес:

– Это редкий дар и очень ценный, особенно для такого обычного… – Тут он слегка запнулся, но все же продолжил: – Демона, как ты.

После чего он вновь посмотрел в сторону проулка.

– Так что предлагаешь? – и перевел свой вопросительный взгляд на меня. Почему-то Онг совершенно не сомневался в том, что у меня уже есть какой-то план.

– Отводи отряд к тому месту, что мы нашли и подготовили для обороны, – не став откладывать и еще что-то пояснять, сказал я ему.

– Понял, – произнес демон в ответ, после чего спросил: – Ты, как я понимаю, останешься тут?

– Да, – подтвердил я, после чего кивнул в сторону переулка. – Мне нужно проследить за ними, слишком уж не вовремя тут появились эти… – И я неопределенно махнул рукой в направлении притаившейся за поворотом нежити.

– Хорошо, я передам, – пробормотал Онг, после чего уже гораздо серьезнее спросил: – Уверен, что тебя они не заметят?

А затем, словно и не было этого его строгого, серьезного и твердого голоса, усмехнулся и, хлопнув себя по груди, добавил:

– Про меня-то ты такого сказать не мог.

– Не заметят, – только и ответил я, после чего резко скомандовал: – Ладно, пора заканчивать. Давай, быстро отходи назад. У вас осталось чуть меньше трех минут, чтобы исчезнуть с улицы и добраться до нужного дома. Баррикадируйте вход и дожидайтесь моего возвращения. Но не ждите больше четырех часов. Если не вернусь к тому времени, возвращайтесь в лагерь сами. Прибуду туда.

После чего поглядев на уже двинувшихся в нашу сторону скелетонов, я вспомнил еще кое-что.

– Да, скажи Гаисе, чтобы не пользовалась плетениями.

Демон вопросительно поглядел на меня.

– Не знаю как, но мне кажется, что эта нежить очень неоднозначно реагирует на магию и может заметить ее использование, – быстро сказал я. – Так что пусть пока постарается воздержаться от ее применения.

Онг кивнул, принимая мои слова.

– Сделаю, – ответил он.

– Хорошо, – произнес я, а потом пихнул его в обратную сторону, отправляя назад. – Иди.

Тот слегка наклонил голову в прощальном жесте и пожелал:

– Удачи.

После чего, уже не останавливаясь и не оглядываясь, Онг быстро заспешил в обратную сторону. Я же проследил, как он на ходу накидывает на себя невидимость. И правильно делает, ведь кроме тех непонятных личей, которые могут его засечь, и то это лишь на мой взгляд, есть и все остальные, против которых его маскировка прекрасно работает. Только после того, как он свернул за угол, направляясь к оставшемуся позади нас отряду, я и сам накинул на себя свою незаметность.

«Посмотрим, по чью душу вы тут появились», – подумал я, глядя на первых вышедших из переулка скелетонов. И уже буквально через несколько минут мне было понятно, что им интересны точно не мы. Нежить направилась куда-то в развалины города.

И что-то интуиция, да и здравый смысл вместе с элементарной логикой упорно подсказывали мне, что заинтересовать их там могло только одно. Нежить двигалась в сторону неизвестного.

Тогда и мне туда же.


Мертвый мир.

Северные предгорья.

Развалины какого-то большого города.

Город. Небольшая площадь.

Что-то около получаса спустя

Ну, теперь нет никаких вопросов о том, а как же ориентируется нежить.

Мне-то все было интересно, а как они вообще могут что-то заметить или увидеть? Не говоря уже об услышать или почувствовать.

Они мертвы, и по определению им недоступно то, что завязано на нервную систему живого, и это тут главное, существа.

Но следя за скелетонами и личами, которых те сопровождали, я понял, что ориентируются те исключительно по энергетическому и ментальному фону, различным магическим полям, выбросам ментальной энергии, аномалиям и прочему.

Ну, и следовательно у меня отпал вопрос, каким же это они способом засекли тут нашего незнакомца.

Все просто. Выброс, обычный магический, очень слабый ментальный выброс.

Я его и сам недавно заметил благодаря новой системе сканирования и обработки данных, используемой симбиотом.

Не знаю, что хотел сотворить этот незнакомец, воспроизводя какое-то светлое (ну не глупость ли, светлое плетение, которое как яркий маяк посреди темной ночи) плетение, но именно этим он и привлек к себе внимание. Первоначально его просто не замечали, так как не знали о его присутствии. А воспользовавшись плетением, он обозначил себя и свое нахождение на территории развалин.

Дальше же по его следу пустили, как я теперь понимаю, своеобразную ищейку.

Поблизости от этого неизвестного произошло незначительное, практически незаметное, изменение ментального фона, с его смещением в более упорядоченный, читайте – светлый, спектр (плетение-то было из арсенала светлых). Но именно этого небольшого изменения магического фона в том месте, где и укрылся неизвестный, хватило тому личу-ищейке, в чьем теле сидел исследовательский симбиот, чтобы уверенно встать на след.

Так что, как я понял, группу вел именно он. Но выполнял он обязанности именно следопыта и поисковика.

А вот управлял всеми остальными, включая и двух других личей, тот, в чьем теле находился боевой симбиот. И, судя по всему, именно этот последний и был тактическими мозгами всей группы нежити. К тому же именно он организовал согласованное перемещение и взаимодействие своих бойцов (обычными скелетонами тут и не пахло, это уже было чуть ли не на уровне тактического взаимодействия во время боевых операций пииров, управляемых единой ментальной матрицей).

Кстати, команды управления через некоторое время сумел перехватить симбиот, подключившись к их командному каналу, который объединял всю эту группу в единую живую и думающую сеть.

«Слишком сложно что-то для простой нежити, – наблюдая за ними, подумал я. – Чересчур продуманно, грамотно и труднореализуемо в обычных условиях».

Меня поразило то, настолько четкими и согласованными стали действия этой первоначально не слишком организованной толпы нежити, которая сразу после того момента, как управление отрядом перешло к Тактику, превратилась в единую, сплоченную тактическую единицу.

Тактиком я, кстати, про себя стал именовать эту необычную нежить, с боевым симбиотом. Второго обозначил мысленно как Ищейку. Это позволит навигатору и моему симбиоту в дальнейшем классифицировать их.

И только я об этом подумал, как в мою голову пришла еще одна мысль.

«Неужели и там, в развалинах, скелетонами, где я на них наткнулся впервые, тоже управлял кто-то подобный? Хотя нет», – решил я. Именно тогда я не помню в их действиях той согласованности и точности, что я мог наблюдать сейчас.

Но это так, мысли о прошлом. В данный момент мы приблизились к небольшому свободному пространству между домами, похожему на маленькую площадь. Вон, в центре располагается и некое подобие своеобразного фонтанчика или полуразвалившийся постамент от какого-то памятника, с моего ракурса это не очень хорошо понятно. Но главное, что мы уже поблизости от того места, где и укрывается незнакомец.

«И что делать?» – задался вопросом я.

По сути, если я сейчас начну схватку с этой нежитью, скорее всего пострадает тот, встречи с кем, похоже, желаем как мы, так и личи (скелетоны вряд ли выполняют командные функции).

Фактически это означает то, что хоть я и смогу пробраться к неизвестному, однако прорваться с ним на пару сквозь оцепление мы не сможем, так как его вряд ли упустит Ищейка.

Дальше. Не известно, на каком расстоянии этого светлого, ну или частично светлого, мага засечет и Тактик.

Он явно более могущественное существо, чем вся остальная нежить, так что его реальные возможности мне не известны, но будем исходить из того, что он может многое. Например, призвать сюда еще одну ищейку. Что в конечном итоге позволит ему организовать как грамотное преследование, так и прочесывание местности.

Дальше. И это, наверное, самое главное. Тактик является связующим звеном и тактическим центром этой группы.

С одной стороны, это плюс. Если он силен и обеспечение его безопасности поставлено на соответствующий уровень, то уйти от них, а уже тем более уничтожить весь отряд, без потерь с нашей стороны, будет проблематично.

Кстати, вот зачем тут эти два последних лича. Это не просто сами по себе сильные и опасные противники, как маги, так, возможно, и бойцы. В основном они, похоже, как раз и выполняют функции телохранителей Тактика. Вот почему они постоянно находятся вблизи него.

Тогда дальше. Отсюда вырисовывается и огромный минус этого отряда. Нужно уничтожить лишь одну боевую единицу, чтобы развалить всю остальную группу.

Вот и обозначились основные цели предстоящего боя.

Во-первых, надо ликвидировать Тактика. Во-вторых, следует уничтожить Ищейку. Ну это надо сделать на всякий случай, чтобы сбить хвост. И последнее – это ликвидация двух оставшихся личей, вдруг временное командование может перейти к кому-то из них.

На скелетонов и других недоличей можно не размениваться, как только пропадет централизованное тактическое управление в их группе, можно будет относительно спокойно сбежать отсюда.

И я даю симбиоту совместно с Симбом команду на разработку наиболее эффективной схемы построения боя.

Так. Симбиот сразу внес пару предложений. В значительной мере мы можем упростить себе задачу, если основную часть противника отвлечет на себя неизвестный. Кроме того, мы уже применяли подобный прием, но почему не воспользоваться им еще раз. Что будет, если плетение заморозки активировать при помощи инфернального типа энергии?

Система моделирования утверждает, что основное свойство утеряно не будет, однако сильно изменится внешний эффект.

К тому же из-за большой нестабильности инфернальной энергии нельзя точно спрогнозировать реальную площадь отработки плетения и выдаваемую на выходе мощность производимого эффекта.

Однако достаточно просто симбиот смог вычислить параметры плетения, при которых его работа будет полностью безопасна как для меня, так и для неизвестного. Жаль, что в этом случае вне зоны воздействия могут оказаться самые опасные противники. Но я и так понимал, что с ними придется разбираться именно мне. А потому дальше был запущен анализ их метрических матриц.

Ну, многого ждать не пришлось. Как и ожидалось, они не только были защищены от сканирования, но и реагировали на его проведение. Так что пришлось переключиться на пассивный сбор данных и их последующий анализ.

И через несколько минут моего субъективного времени, хотя реально не прошло и нескольких секунд, Симб сообщил:

= Алгоритм ведения боя подготовлен. Началом активации алгоритма является ответный шаг со стороны временного союзника, – так симбиот и Симб окрестили неизвестного, – и смещение основной массы противников в зону ментальной ловушки.

«Понятно», – мысленно пробормотал я.

Теперь осталось дело за малым. Передать сообщение тому, кто засел в здании напротив того, в котором прятался я, и надеяться на то, что он мне поверит.

А потому…

«Эй, там. Сейчас тебя окружили. В противниках одна нежить. Постараюсь тебе помочь. Но нужно на некоторое время отвлечь их и постараться заманить чуть ближе к тебе. Воспроизведи какое-нибудь плетение, заклинание, ну или чем ты там пользуешься, чтобы они обратили на тебя внимание. Если согласен, то действуй».

И мое сообщение улетело неизвестному.

«Ответного знака я все равно увидеть не могу, так что буду….» – только и успел подумать я, как пришел ответ от моего союзника. Ну как пришел. Он сделал то, о чем я просил. Активировал одно из своих плетений.

М-да, подумал я, глядя перед собой, но ничего другого сделать не успел, так как в это мгновение среагировал Симб.

= Активация алгоритма действий, – прозвучал его голос в моем сознании, и в следующее мгновение я оказался позади Тактика.

Бой начался.

Глава 9

Какой-то из мертвых миров

Неизвестный мертвый мир.

Какие-то развалины.

День

Лисая уже давно ощутила, что кто-то засек ее присутствие в этом темном, даже скорее мертвом, мире и сейчас, скорее всего, идет по ее следу. До недавнего времени ей в той или иной степени еще удавалось оставаться незамеченной, маскируя свою ауру. Однако на то, чтобы полностью скрыть свою реальную сущность при такой плотности инфернальной энергии вокруг, она тратила практически все свои оставшиеся силы. А их, после того нападения на резиденцию ее семьи, в результате которого девушка и оказалась здесь, у нее и так было не очень много.

Тот последний бой помимо того, что истощил ее магически, так еще достаточно сильно повредил, а частично и разрушил ментальное тело Лисаи, практически уничтожив ее саму.

Уже когда оказалась в портале, девушка потратила остатки сил на то, чтобы удержать свою сущность от распада во время того бесконечно долгого перехода, который она вынуждена была совершить.

Все произошло слишком внезапно и быстро. Лисая даже точно не могла сказать, как она оказалась в портале. Воспоминания были разрозненны, обрывочны и несколько противоречивы.


Ветвь светлых миров. Мир Кирот.

Некоторое время назад

Вот в ее комнату врываются отец и старший брат. Девушка удивленно вскакивает на кровати, натягивая на себя тонкую простыню. Она никак не могла ожидать столь внезапного визита глубокой ночью.

– Быстро, одевайся, – еще с порога кричит ей отец. Однако не успевают он и ее брат еще хоть что-то объяснить ей или сделать и пары шагов, как тяжелая деревянная дверь слетает вслед за ними с петель от сильнейшего силового удара.

– Ставь магический щит, – резко кричит брату ее отец, махнув рукой в сторону двери. Сам при этом передает Лисае небольшую сумку и очень уж серьезным, даже строгим голосом говорит девушке:

– Я сейчас открою портал, постарайся найти отца матери, твоего деда, и отдай это ему, – и он аккуратно похлопал рукой по сумке, которую теперь держала Лисая. – Он знает, что нужно делать дальше.

И как раз в тот момент, когда отец закончил свою речь, за его спиной раздается странный хлопок, а потом мимо них пролетает Геон, ее брат; ударяясь о стену около кровати, он падает вниз, заливая пол кровью, обильно хлынувшей из его головы.

– Он сильнее, чем я думал, – даже не посмотрев на распростертое окровавленное тело, сломанной куклой лежащее у стены, произнес ее отец. Вместо этого он перевел свой взгляд на Лисаю, заглянув прямо в ее испуганные глаза, и твердо сказал:

– Сосредоточься. Не отвлекайся. Это все мелочи. Геон жив. Я это чувствую. Но если ты не сделаешь того, о чем я прошу, мы точно погибнем. Все. А так у нас есть шанс спастись. Ему нужна ты и это, – и отец показал на сумку, которую Лисая прижала к груди. – Так что запомни: найди деда и передай ему ее.

После этого Лисая почувствовала, как ее комнату накрыло мощнейшим магическим полем.

– Я поставил щит, но мне необходимо активировать портал, а потому ты, пока я его не открою, будешь поддерживать созданное мною магическое поле. – И заметив какое-то странное мелькание в дверях, скомандовал ей: – Подключайся.

Девушка никак не могла собраться.

Окровавленный брат, отец, который сейчас был совершенно не таким, какого она знала и к которому привыкла. Каменное, не выражающее никаких чувств лицо, холодные пронзительные глаза. И это пренебрежение жизнью Геона.

«Ведь он даже ни разу не взглянул в его сторону», – с каким-то непонятным страхом и отчаянием подумала девушка.

Между тем пронзительный взгляд отца все так же был направлен в ее сторону, в ожидании ответа. А потому Лисая осторожно кивнула и, перехватив канал управления магическим полем, стала вливать в него свою энергию. И только сейчас она почувствовала, насколько сильный противник пытается пробить созданное отцом поле.

Девушка не успевала восполнять в нем энергию, как поле истончалось под воздействием неизвестного противника. И что необычно, он не пытался его пробить или проколоть, как поступали обычно. Нет, этот противник явно старался реально разрушить все поле, воздействуя сразу на всю его поверхность.

Лисая даже не представляла, насколько могуществен должен быть маг, чтобы осуществить задуманное. Но он был, и она прекрасно чувствовала, как постепенно истончается энергетическая пелена, пока еще не распавшаяся и спасающая их, не давая прорваться в комнату девушки каким-то монстрам, уже столпившимся у входа.

– Вот тарк, – впервые в голосе отца Лисая услышала нотки злости, и это испугало ее по-настоящему.

– Что? – тихо спросила девушка.

– Он как-то сумел запечатать нас в нашем же доме.

Лисая все еще вопросительно смотрела на своего отца.

– Портал, – пояснил он, – я не могу его открыть. Структура любого портала, который я пытаюсь активировать, сразу же распадается, как только в него передается хотя бы мизерный объём ментальной энергии. О подобном я даже не слышал.

И он невидящим взглядом всмотрелся перед собой, не замечая ничего вокруг.

– Папа, – закричала Лисая, когда в комнату прорвался один из странных монстров. Произошло это в тот момент, когда она не смогла выровнять скорость потока и поглощения ментальной энергии и защитное поле на мгновение моргнуло.

Но отец не реагировал, будто находился в трансе, отрешившись от реальности.

– Да что же это, – подавив желание заплакать, тихонько пробормотала Лисая, воспроизводя простейшее плетение силового пресса.

Отбросив противника к стене, она раздавила его, переломав все кости в труху, сконцентрировав часть силы в области воздействия плетения, которой и стала голова и верхняя часть туловища монстра.

Пользоваться чем-то более сложным в этой скоротечной схватке она не стала. Ей нужны были время и концентрация. Что уж тут говорить о разбазаривании сил.

Магический щит и так откачивал из нее ментальную энергию с такой скоростью, что даже без особых атак со стороны, если отец в скором времени что-то не придумает, она свалится без чувств уже через несколько минут.

Лисая поняла, почему ее брат продержался буквально несколько секунд. Он не был магом. Геон больше боец, и потому он вряд ли смог бы поддерживать заданный баланс сил долгое время.

«Так вот почему отец поручил ему быть первым, – догадалась девушка. – Ему необходимо было время на создание более стабильного и надежного поля. И Геон его обеспечил. А во мне он был уверен».

И она поглядела в сторону замершей фигуры отца.

«Да что же он делает? – напряженно подумала молодая девушка. – Одна я тут долго не продержусь».

И только она об этом подумала, как произошёл новый прорыв. И теперь монстров было два.

«Пресс, который отбросит их назад. Индивидуальный щит, – мысленно комментировала девушка последовательность воспроизведения своих плетений. – Чтобы отбить выпад, вновь откинуть противников, но уже силовым ударом. А теперь испепелить их разом».

Помещение осветила яркая белая вспышка.

Лисая проморгалась. Зрение постепенно возвращалось. После того, как она смогла более или менее нормально видеть, девушка оглядела комнату.

Отец все так же замершей фигурой возвышался посреди комнаты. Брат лежал у кровати, а рядом с ним несколько кучек пепла.

«Справилась», – подумала Лисая, правда никакого облегчения не почувствовала.

Противники могли прорваться в любое мгновение. И они это сделали.

Девушка старалась держаться. Но защитное поле и так вытягивало из нее практически всю силу, поэтому девушке не оставалось ничего другого, как использовать только самое простое, не требующее большого объёма энергии. И то она сдавала свои позиции. Сейчас ей постоянно приходилось держать кроме защитного купола активированным еще и индивидуальный щит.

Как оказалось, некоторые из напавших на их резиденцию монстров владели «прыжком» и могли появиться в любом месте, как только поле спадало хотя бы на мгновение.

В том, что на них напали инфернальные твари, у Лисаи теперь не было никаких сомнений. Ведь только они обладали подобной способностью.

Хотя и раньше она чувствовала в них присутствие частички энергии хаоса. Но монстры умело маскировали свою ауру, что было очень уж необычно. И только после того, как на нее стали нападать последние, все сомнения отпали.

«Это кто-то из адептов тьмы, – подумала она и тут же пораженно поглядела в сторону входа, за которым толпились эти монстры. – Откуда они могли появиться в нашем мире?»

Ведь существ с настолько выраженной инфернальной сущностью очень легко засечь в условиях их упорядоченного мира.

«Да любой выброс ментальной энергии хаоса позволит запеленговать присутствие этих монстров, – пораженно подумала она. – Так почему нет никакой помощи?»

Но тут Лисая вспомнила, что за все время она и сама ни разу не почувствовала ни одного выброса ментальной энергии хаоса. Только силовые удары, которые никак не позволяют определить предрасположенность сил.

«Нет, этого мало. Да, ведь некоторые использовали свою уникальную способность, – переключилась она на еще один факт. – Использование „прыжка” точно должны были заметить. Слишком опасные это монстры, которые могут пользоваться им. Но этого сделано не было. Почему?»

И ответ был лишь один. Напавших на их резиденцию кто-то умело прикрывал. И прикрывал не просто со стороны самих противников, но и со стороны тех, кто якобы поддерживает ее отца.

«Так вот почему он хотел отправить меня к деду, – дошло до девушки. – Дед не привязан к этому миру, и только ему может доверять сейчас отец. Но даже он не мог предусмотреть того, что они перекроют нам возможность пользоваться порталом».

На этом месте ее мысли вновь прервались очередным нападением. И опять это был монстр, похожий на облезлого худого волка, способный совершать «прыжок». Подобные твари уже дважды прорывались сюда и нападали на нее со стороны спины, а один раз какой-то монстр, больше смахивающий на иссушенный скелет низкорослого эльфа, чуть ли не свалился ей на голову.

Прошло больше получаса. Лисая уже не соображала, что происходит. Она была на грани истощения. Все для нее превратилось в нескончаемый цикл.

Скоротечная схватка. Напряженное ожидание. И снова бой. И за всем этим главная задача – держать общий щит.

Она понимала, что если снимет его, то твари навалятся на нее всей толпой. Лисая не знала, есть ли еще надежда, но она надеялась. Ведь отец не просто так впал в этот странный транс. Что с ним происходило, она так и не смогла понять, но докричаться до него или как-то растормошить его и растолкать у девушки не получилось.

Вот и еще одно нападение.

Магическое поле вновь не до конца успело восстановиться. А потому прорвалось сразу несколько монстров. Облезлые волки и еще кто-то, похожий на растекшуюся слизь, принявшую форму высокого демона.

Темные круги перед глазами.

– Это все, – тихо прошептала девушка, непроизвольно делая шаг назад от наступающего на нее последнего монстра, который практически мгновенно материализовался перед нею.

Повезло, что буквально за мгновение до этого Лисая смогла восстановить индивидуальный щит, а потому от удара ее отбросило еще назад.

– Не могу больше, – только и прошептала она. Однако именно в эту секунду как раз склонившегося над нею с занесённой рукой монстра относит к стене, сбив его телом остальных. Еще одно мгновение, и вспышка, менее мощная, чем создавала сама Лисая, освещает комнату.

– Вставай, времени практически нет, – слышит девушка какой-то хриплый и приглушенный голос отца. – Я создам портал, и ты уйдешь через него. Продержись еще пару секунд.

Лисая почувствовала, как в нее влилось немного ментальной энергии, переданной отцом.

– Давай, дочка, – впервые за это время девушка услышала боль и заботу в голосе отца. – Все оказалось еще хуже, чем я предполагал. И я, к сожалению, не готов к случившемуся.

После чего он помог девушке подняться.

– Держи щит. Это быстро.

И действительно, буквально через пару мгновений Лисая почувствовала зарождение портала буквально в метре от нее. Но, видимо, создание портала заметила не только она, так как давление на магический щит многократно возросло.

– Папа, – только и успела прошептать девушка, как почувствовала, что кто-то подхватывает ее на руки.

– Все, я уже с тобой, – сказал ей отец, после чего Лисая ощутила, как отец переключил канал передачи энергии на себя. – Я держу его, – сказал он дочери, а потом продолжил: – А теперь слушай и запоминай. Я не сумел вырваться за пределы нашего дома, вернее того поля, что перекрыло нам возможность создания порталов. Но зато у меня получилось прорваться в наше фамильное хранилище. Мне нужен был один артефакт. Это он, – и мужчина, у которого на руках лежала девушка, кивнул в сторону сжатого кулака, – заберешь его с собой. Он поможет тебе вернуться…

После этого он передал дочери небольшую пластинку, слегка выпуклую в центре.

– Как с ним работать, мне тебе рассказывать некогда, нет времени. Придется разбираться самой. Это один из артефактов предтеч. Общие принципы тебе известны.

Девушка в такт словам кивала отцу.

– Что плохо, – серьезно заглянув ей в глаза, сказал он, – так это то, что этот артефакт привязан к инфернальной энергии. Ты понимаешь, что это значит?

– Его может активировать только темный? – удивленно посмотрела на отца Лисая, но потом, покачав головой, быстро произнесла: – Хотя нет, портал-то открыл ты. Тогда…

И она на пару мгновений задумалась.

– Этот артефакт может открывать порталы только в темные миры? – уточнила девушка, широко раскрытыми глазами посмотрев в лицо своему отцу.

– Все верно, – кивнул тот, – но это единственный выход. Только он, как я и предполагал, смог пробить это непонятное поле.

Девушка испуганно поглядела в сторону еще не полностью сформировавшегося портала.

– Но…

– Ты выдержишь, – уверенно сказал ей отец, – главное, не забывай о маскировке. Придется тебе отсидеться в том мире некоторое время, пока ты вновь не сумеешь открыть портал при помощи этого артефакта. Я выбрал его еще и по той причине, что он умеет создавать портальные туннели в обратную сторону. Хоть портал и будет открыт к нам, но для артефакта это будет все тот же портал, привязанный к темному миру. Теперь о главном…

Но тут отец девушки дернулся и слегка пошатнулся.

– Тарк! – Он резко отбросил Лисаю в сторону еще не полностью закрепившегося и стабилизировавшегося портала. – Держи индивидуальный щит так долго, как только сможешь! – крикнул он поднимающейся на ноги дочери.

А потом взрывом его отбросило в ту же самую сторону, где уже лежало тело Геона.

– Взять ее, – кто отдал этот приказ, Лисая не видела, так как в этот самый момент она сделала последний шаг, уводящий ее в портал.

Однако это было не все. Вместо того чтобы оказаться в месте привязки портала, она телепортировалась в каком-то темном, невероятно длинном туннеле, тянущемся куда-то очень далеко.

«Что это за странный портал такой?» – пораженно подумала девушка. Как она помнила, внешне он совершенно ничем не отличался от обычной портальной арки.

Тем не менее это был не мгновенный перенос. Сейчас ее несло по этому необычному туннелю куда-то вдаль. К тому же произошло и еще кое-что необычное. Но тут, возможно, это было как-то связано со столь странным порталом. В общем, она не понимала, как это возможно, но девушка ясно слышала чей-то разговор, происходящий сейчас в ее комнате.

– Ей нельзя дать уйти, – прорычал грубый незнакомый голос с нотками металла, отчетливо звучащими в нем. – Если она не досталась мне, то она не достанется никому. Убить!

– Но как? – раздался тот самый голос, что отдал приказ на ее захват.

– Как?

Она вроде даже услышала усмешку в голосе первого говорившего.

– Я покажу сейчас тебе, как…

После этого Лисая сначала почувствовала странный поток сил, вливающийся в тот портальный канал, которым она пользовалась.

– Господин, но это же убьет меня, – послышался второй голос, но уже с нотками страха и паники.

– Не страшно, – услышала Лисая спокойный ответ первого. – Помимо тебя это убьет и ее. Ведь портальный канал схлопнется от переизбытка энергии.

– Что? – испуганно прошептала девушка, а потом вспомнила последние слова отца, перед тем как он подтолкнул ее в сторону портала. Похоже, он предвидел именно подобный шаг противника, который мог догадаться о том, что ее отец сумеет вырваться из его ловушки.

«Индивидуальный щит, – подумала она, – нужно держать его, пока смогу и хватит сил».

И только она его активировала, как ее с неимоверной скоростью понесло вперед. Создавалось такое ощущение, что она просто падает в неимоверно глубокую пропасть. Сколько длилось это падение, девушка сказать не могла. Но в какой-то момент она поняла, что энергии в ней не осталось ни капли. А еще через несколько секунд распался и ее щит, под воздействием того потока сил, что гнал ее вперед.

«Прости, папа, я не выдержала», – переживая приступ неимоверной боли, которая скрутила ее тело после распада защитного поля, только и успела подумать девушка, как ее выбросило из портала. Ее с силой приложило обо что-то твердое. Ничего не видя и не замечая вокруг, Лисая на остатках сил воспроизвела маскирующее плетение и забилась в какой-то темный и пыльный угол за непонятным постаментом.

«У меня еще что-то осталось», – поразилась она и, прислонившись спиной к стене и прижав к груди сумку, что отдал ей отец, отключилась.


Неизвестный мертвый мир. Какие-то развалины.

Следующий день

Пробуждение оповестило Лисаю болью во всем теле. Она не могла пошевелить ни рукой, ни ногой. Ей даже дышать было трудно, не то что шевелиться. Прикрыв глаза, девушка постаралась оценить свое состояние. Но только она попыталась воспроизвести простейшее плетение малого исцеления, как ее скрутили спазмы боли.

И только сейчас до девушки дошло, что, видимо, ночью она полностью истощила себя, удерживая маскирующее поле, и сейчас оно также спало с нее. Самым плохим в этой ситуации было то, что она оказалась совершенно беззащитна перед окружающим ее миром.

«Но почему на меня все еще никто не напал?» – удивленно подумала девушка. А ответ, как оказалось, лежал на поверхности.

«Я истощена… и местный магический фон, а он очень силен, просто сам маскирует мое присутствие тут, – через некоторое время сообразила она. – Значит, истощение пока мне только на руку, – сделала вполне очевидный вывод Лисая. – Только рано или поздно я начну восстанавливаться, и тогда нужно будет не забыть о маскировке».

Однако восстановить свои силы и хотя бы частично вернуть свое могущество Лисая в этом полностью инфернальном мире могла лишь естественным путем, положившись на свой внутренний источник могущества. Но в ее состоянии это могло занять очень много времени.

Несколько часов Лисая просто сидела, так и забившись в тот угол, где укрылась еще вечером или ночью, этого сказать девушка не могла. Иногда сознание покидало ее, возможно, она даже бредила, слишком истощена Лисая была как физически и ментально, так и психологически.

Бой. Потеря отца и брата. Неизвестность того, что же произошло с остальными.

Вчера она как-то даже не задумывалась об этом, и только сейчас до нее дошло, что вообще-то кроме них дома были ее мама и младшая сестренка.

В те редкие минуты ясности сознания она пыталась ответить на возникающие вопросы.

«Зачем я им могла понадобиться? Что это было за нападение, кто его осуществил? Чем оно было вызвано?»

Но никаких точных ответов на них у девушки не было, она никак не могла сказать, каковы причины неожиданного нападения на их дом. А отец так и не успел ей ничего рассказать, спасая жизнь девушки.

Но вот настал тот момент, когда ее силы постепенно стали восстанавливаться. Прошло уже несколько часов с тех пор, как она очнулась тут впервые. И именно в эту минуту девушка заметила улучшение своего состояния.

«Маскировка», – быстро вспомнила она о том, что должна была сделать в самый первый момент.

Плохо было то, что она не могла пока стабилизировать свой энергетический баланс, чтобы плетение, маскирующее ее сущность, самостоятельно перенастраивалось и потребляло тот объём ментальной энергии, который бы позволил равномерно и без скачков скрывать ее ауру.

Но для этого было нужно восстановить хотя бы основные сегменты ее энергетической структуры, и как следствие, она должна была наложить на себя исцеляющие плетения. Хотя бы «среднее исцеление». Идеальным бы было полное восстановление, но при таких повреждениях ментального поля она самостоятельно воспроизвести бы его не сумела.

Но она уже могла начать свое восстановление. Сначала «малое исцеление». Его повторение несколько раз. Потом среднее. И к завтрашнему вечеру она уже будет практически здорова. Иначе при такой фрагментарной целостности ее структуры плетение маскировки не сможет корректно отрабатывать, и при возможном самовосстановлении одного из сегментов она просто пропустит его. Исключив из зоны контроля.

Поэтому ментальное тело следовало восстановить как можно скорее. А пока придется обновлять маскирующее плетение вручную, но это не сложно. И уже после того, как она сможет более или менее восстановиться, ей следует определиться на местности и разобраться с артефактом открытия порталов.

Девушка опустила взгляд вниз.

«Он тут, – Лисая даже и не обращала внимания на то, что до сих пор сжимает в руке пластинку, переданную ей отцом. – Уберу его в сумку».

И она осторожно разжала кулак, собираясь переложить артефакт. Только вот как только она взглянула на свою ладонь, то сразу поняла, что никакого артефакта там не было, а была лишь кучка какой-то странной, слегка маслянистой пыли.

– Что это? – практически неслышно прошептали ее губы.

Девушка слышала, что переизбыток энергии может разрушить артефакт, тем более созданный предтечами, но сама подобного никогда не видела.

«Вот почему я все еще жива, – сообразила она, глядя на тот невесомый прах, некогда бывший ценнейшим артефактом предтеч. – Это он поглотил всю ту лавину ментальной энергии, что впихнули в портал вслед за мною. А по мне ударило лишь слабеньким откатом да небольшим энергетическим выбросом».

Да и выбросило ее из портального канала, скорее всего, как раз в момент разрушения артефакта. Иначе бы она не слишком долго протянула при том уровне истощения сил, что был у нее на тот момент. Но что еще хуже, судя по тому, что девушка видела сейчас, закинуло ее гораздо дальше, чем можно было предположить.

Слишком насыщенный тут магический фон, в котором, кроме инфернальной энергии, она не заметила ничего больше. А такое можно было наблюдать лишь на самых нижних планах темных реальностей.

«Это, по-видимому, один из тех мертвых миров, о которых мне когда-то рассказывал отец», – вспомнила Лисая.

Для того чтобы восстановиться до уровня, когда она смогла воспроизвести хотя бы самое слабое плетение исцеления, ей потребовался весь остаток дня и следующая ночь. И именно это послужило той ошибкой, что, как она поняла, привлекло внимание к ней.

Уже к вечеру ее аура достаточно сильно фонила, ну а ночь спустя, в момент активации плетения исцеления, которое воспроизвела девушка, всего лишь на пару мгновений моргнуло то защитное поле, что скрывало тут ее присутствие. И хотя выброс ментальной энергии оказался очень мал и незначителен, но, похоже, даже этот мизер на фоне того насыщенного инфернального типа ментальной энергии, что и был разлит вокруг, заметили.


Неизвестный мертвый мир.

Какие-то развалины.

Утро следующего дня

Сейчас интуиция Лисаи, а также все ее чувства так и кричали о том, что кто-то идет по ее магическому следу.

– Что же мне теперь делать? – тихонько прошептала девушка.

Страха не было. Она вообще, после того как отец переправил ее через портал, постаралась побороть, вернее даже заглушить свои эмоции и пыталась действовать максимально разумно. Только это могло спасти ее в данной ситуации.

Лисая знала, что откат нагонит ее потом, когда и если она сможет хоть как-то обезопасить себя, но не сейчас. И потому она, вспомнив то, чему когда-то старались обучить ее дед и отец, поместила свое сознание в глухую ко всему и бездонную пустоту, отрешившись от всего, влияющего на ее эмоции и холодный рассудок. После чего постаралась оценить ситуацию непредвзято.

Первым делом девушка уже более осмысленно и внимательно оглядела тот полуподвал, в котором скрывалась все это время. Но как и раньше, никакого другого пути, ведущего наружу, кроме входной двери, она не заметила. Что, в общем-то, в ее ситуации являлось одним из тех немногих положительных моментов, на которые она первоначально не обратила внимания. Ведь, благодаря этому, никто не сможет воспользоваться запасным путем и проникнуть внутрь помещения. И поэтому сейчас она, чтобы лучше определиться с тем, что же происходит снаружи, аккуратно подобралась к выходу из того непонятного здания, в котором просидела все предыдущие сутки.

Лисая постаралась осмотреть окрестности. Но ей не повезло, выход из здания находился чуть ниже уровня земли, и потому, чтобы хоть что-то увидеть, ей было необходимо немного продвинуться вперед. Именно эта попытка осмотреть площадку перед зданием выдает ее.

Девушка даже не могла этого объяснить, но она четко знала, что ее обнаружили. А потому резко приседает и прячется за возвышающейся перед нею стеной. Лисая делает осторожный шаг назад, после него следует другой, и неожиданно она замечает еле слышимое шебуршание где-то впереди.

«Они приближаются», – понимает она. Именно с той стороны, куда Лисая и хотела пробраться, в ее направлении дыхнуло угрозой и опасностью.

Девушка быстро осмотрелась вокруг. Место, где она находилась, было не очень удобным для обороны, и поэтому она мгновенно отступила еще на несколько шагов назад, вновь укрывшись в том самом полуподвале.

«Так-то лучше», – подумала Лисая. Хотя чем это могло быть лучше, девушка даже не могла сказать сама себе. Никакого оружия у нее при себе не было. А магической энергии, которую она успела восстановить за это время, хватит от силы на пару плетений, которые вряд ли смогут оставить ее противников.

«Ловушка… Прости, папа, я не смогу выполнить твою просьбу», – мысленно обратившись к отцу, Лисая спиной прижимается к стене, готовясь дать весь тот отпор, на который только способна.

Проходит несколько секунд, и Лисая расслышала отчетливые крадущиеся, но при этом какие-то странно глухие шаги на лестнице.

«Сейчас», – заметив тень в двери, решает она, приготовившись бросить одно из подготовленных плетений. И действительно – «сейчас», только вот несколько не то, на которое рассчитывала девушка. Неожиданно в ее сознание врывается, несмотря на его защиту, отчетливый мужской голос.

«Эй, там. Сейчас тебя окружили, – говорит он. – В противниках одна нежить. Постараюсь тебе помочь. Но нужно на некоторое время отвлечь их и постараться заманить чуть ближе к тебе. Воспроизведи какое-нибудь плетение, заклинание, ну или чем ты там пользуешься, чтобы они обратили на тебя внимание. Если согласен, то действуй».

И все. Больше ничего.

«Кто это? Как он смог?» – заметались мысли в голове Лисаи.

Но времени, чтобы разбираться с этими вопросами, у нее не было.

Незнакомец был прав. В подвал, где укрылась девушка, залез не слишком крупный скелетон.

«Нужно действовать, – подстегнула себя девушка. – Он ждет моего знака. Я должна как-то отвлечь на себя внимание нежити».

Лисая сейчас не думала о том, что это может оказаться банальной уловкой, чтобы окончательно выявить ее.

«Что я могу?» – сама у себя спросила она. Но выбор был не велик. Она еще не полностью восстановилась. Поэтому накопленной энергии попросту не хватит на что-то действительно сложное.

Лисая сообразила, что тут главное привлечь внимание. И проще всего это было сделать обычным магическим фонарем, влив в него побольше ментальной энергии.

«Так и поступлю», – решилась она. Но чтобы все сработало как нужно, она должна была выбраться из этого непонятного склепа.

«Фонарь окажется бесполезен, если его воспроизвести тут».

И она, уже больше не раздумывая, силовым ударом отбрасывает от входа замершего там скелетона. Быстро проскальзывает мимо него наружу.

«Он прав, тут одна нежить» – Лисае даже не потребовалось воспроизводить поисковое плетение, чтобы понять это.

«Надеюсь на тебя…» – мысленно прошептала она, зажмурив глаза, и активировала плетение магического фонаря, влив в него остаток своей энергии. А в следующее мгновение всю небольшую площадь осветило ярчайшей вспышкой первородного света.

Слишком уж антагонистичными были энергии: та, которую высвободила девушка, и та, которая составляла суть этого инфернального мира.

Проходит несколько секунд до того момента, как Лисая все-таки понимает, что на нее до сих пор никто не напал. А потому она медленно открывает глаза и оглядывается вперед.

– Им действительно сейчас не до меня, – глядя на странное мельтешение какой-то размытой полупрозрачной тени и оседающую на землю нежить, шепчет девушка.

Не успела она еще осознать сказанного, как все прекратилось.

Тишина и покой. Запустение и… и шаги незнакомца, приближающегося к ней.

И только поглядев на этого неизвестного, Лисая сообразила кое-что.

«Так он использовал „прыжок”», – и она с непонятным ожиданием смотрит в сторону приближающегося к ней архидемона. А никем иным этот мужчина быть не мог. Только существа, чью сущность переполняет энергия хаоса, могут использовать эту опаснейшую магическую способность. Существа, которые были исконными врагами для таких, как она.

– И как это тебя сюда занесло?

Лисая даже не заметила, как незнакомец оказался возле нее. Посмотрев в лицо молодого парня, который сейчас стоял напротив нее, девушка уже набрала в грудь воздуха, чтобы ответить ему, но неожиданно пригляделась к нему и растерянно спросила:

– Так ты человек?


Мертвый мир. Северные предгорья.

Развалины какого-то большого города.

Город. Небольшая площадь.

Некоторое время спустя

Бой прошел как и планировалось. Даже несколько проще, благодаря столь необычной помощи скрывающегося в развалинах светлого мага. А в том, что неизвестный – светлый маг, да при том невероятно сильный (и откуда он тут мог только появиться?), я теперь совершенно не сомневался.

Ну еще бы.

Как я понял из совместно проведенного анализа, выданного мне симбиотом и Симбом, неизвестный всего лишь воспроизвел банальное плетение – «магический фонарик», но при этом вбухал в него такой огромный объём чистой эссенции света, что на некоторое время весь ближайший ментальный фон прошел процесс искусственного преобразования и временно, хоть и всего на несколько секунд, перенял свойства упорядоченного типа энергии. И в результате это, казалось бы, простое плетение, в обычной жизни не способное причинить вреда даже слабейшему умертвию, в данном исполнении оказалось нереально эффективным против абсолютно любого типа нежити. В особенности достаточно слабой, такой, как обычные скелетоны. А потому, попав в зону действия плетения, которой стала область, слегка выходящая за границы той небольшой площади, на которой мы находились, они тупо начали валиться вниз, отрубаясь на неопределенное время. Этим воспользовались и мы.

У меня теперь не было необходимости пользоваться «заморозкой», чтобы временно затормозить или как-то задержать нашего противника. Останавливающий эффект и так был достигнут. Нежить на некоторое время застыла на месте, даже личи, включая Тактика с Ищейкой. И хоть более сильные умертвия сумели восстановиться достаточно быстро, однако мне хватило этого времени, чтобы успеть взломать метрические матрицы главных личей, которых я и хотел ликвидировать.

Так что тут мне, можно сказать, повезло. Я не просто завалил наших основных противников, но и смог выцарапать из них самое ценное, а это внедренные в них симбиоты с различными модулями расширения, а также данные, к которым получил доступ уже через них.

Судя по всему, в этих развалинах сохранилось несколько уцелевших серверов. Правда, на текущий момент мы сумели подключиться только к одному из них, но там же нами была обнаружена информация о том, как добраться как минимум еще к парочке.

В итоге, благодаря всему этому, симбиот практически мгновенно перестроил план атаки и изменил алгоритм наших дальнейших действий. Ну, а потом я через канал управления Тактика, который сейчас находился полностью под моим контролем, дезориентируя и внося сумятицу в ряды всей остальной нежити, воспользовавшись „прыжком”, постепенно уничтожил ее.

И лишь после того, как все закончилось, я обратил внимание на то, а кого это мы тут все же спасли…

«Девушка, еще одна девушка», – даже особо не удивившись, констатировал я, разглядывая замершую на месте красавицу.

То, что светлые до безумия красивы и желанны, я уже давно понял. Встреченные мной светлая эльфийка и фейри – яркий тому пример. Но эта девушка была еще более прекрасна. Если бы я хотел подобрать эпитет, то сказал бы, что она божественна.

Утонченное лицо, статная фигура, при этом в ней не было той огненной дьявольской искринки и страсти, что так и сквозила в демоницах, однако и она была до безумия привлекательна, желанна и чувственна.

И снова мне на ум пришла фраза – «божественно прекрасна».

«Интересно, кто она? И как же ее сюда занесло? Непонятно».

Хотя некоторые предположения у меня были, по крайней мере частичные.

«Похоже, примерно так же, как и меня, – подумал я, – через портал. Возможно, такой же нестабильный и открывшийся случайно. Иначе откуда бы тут появиться настолько ярко выраженному светлому и воздушно одухотворённому созданию?»

Но только я подошел к ней с этими вопросами, как меня встретили удивленные глаза этой нереальной красавицы.

– Так ты человек? – Такого изумления я не ожидал увидеть на лице девушки, которая и была целью облавы, устроенной нежитью.

– А что в этом такого необычного? – хоть это и не очень прилично, вопросом на вопрос ответил я.

– Но это же один из мертвых миров? – все еще изумленно глядя на меня, несколько оторопело пояснила мне она. – Обычные люди тут, при столь высокой концентрации энергии хаоса, выжить не смогут… – И она еще раз всмотрелась в мое лицо. – По крайней мере, так говорил мой отец.

– Ну, – и я пожал плечами, – видимо, он ошибался.

– Он не мог, – все еще с недоверием глядя в мою сторону, тихо ответила эта прекрасная незнакомка.

И примерно в этот же самый момент сканирование ее ментального и эфирного полей, а также метрической матрицы закончил симбиот.

«Пропускная способность каналов превышает известный предел в сто семьдесят раз, – сразу перейдя к той сути, что его особенно сильно заинтересовала, начал отчитываться он. – Объём внутреннего накопителя ментальной энергии не поддается точному вычислению. Выявлена двойная система хранения ментальной энергии. Выделены области аккумуляции энергии в ментальном поле и частично в метрической матрице. Регистрирую наличие внутреннего генератора упорядоченного типа ментальной энергии. На текущий момент данный объект находится в состоянии сильнейшего энергетического истощения. Регистрирую повреждения структуры ментально-информационного поля и метрической матрицы. Частично дестабилизирован энергетический каркас. Эфирное тело объекта не повреждено. Запущен механизм самовосстановления. Прогнозное время восстановления – от ста до ста восьмидесяти часов».

Проглядывая выданные симбиотом данные, я понял, что что-то сильно не сходится у меня в голове. Во-первых, это степень и уровень повреждений, которые достались красавице на ментальном и метрическом уровнях. И они ясно указывали на то, что эта неизвестная побывала в какой-то крупной переделке. Был ли это бой, или она получила повреждения в результате перехода в столь антагонистичный ей мир, не ясно. Но они были. Причем были значительны.

Так что с этим следовало что-то делать. Одно то, что ее могут засечь через ее столь мощное ментальное тело, уже заставляло беспокоиться о ней.

Но и это еще не все. И дальше было уже более непонятное, это во-вторых.

Хоть я не видел отчета симбиота по кому-то из стихий, так как этот мой виртуальный помощник появился у меня совсем недавно, но тем не менее метрическую матрицу Иилы и ее сестры я успел изучить достаточно хорошо, особенно если говорить о моей ледяной стихии. И так у меня выходило, что эта светлая по своим возможностям была гораздо, гораздо сильнее любой из них, особенно с учетом уже выданных симбиотом сведений. А потому я уже новыми глазами посмотрел на девушку, стоящую сейчас передо мной.

– Прости, но кто ты? – негромко спросил я у нее.

Что-то возникли у меня огромные сомнения в том, что мы сможем хоть как-то скрыть ее присутствие, если она рано или поздно сумеет восстановиться полностью.

Я-то думал, что она умело маскирует свое ментальное поле. Но, похоже, это не просто маскировка, которой она пользуется, а в большей степени ее незаметности способствует практически полное ментальное истощение девушки, которое мы сейчас и можем наблюдать.

«Но как же она будет сиять в этом царстве мрака, когда полностью восстановит свои силы?» – несколько опешил я от представшей моему взгляду картины.

Тем временем незнакомка хоть как-то отреагировала на мои слова. Не знаю, что девушка услышала в моем голосе, но она слегка потупила глаза и сделала небольшой шажок назад, будто стараясь укрыться или спрятаться от меня, тем самым уйдя от этого вопроса.

Так она, не глядя в мою сторону, некоторое время простояла молча, словно раздумывая над своим будущим ответом, вернее над тем, сказать ли мне правду или нет.

Однако, глубоко выдохнув, эта светлая, будто решаясь с разбегу прыгнуть со скалы в глубочайшую пропасть, резко произнесла:

– Вы, люди, называете нас богами…

После этого она подняла на меня свои изумительные, нереально притягательные глаза и с каким-то ожиданием вгляделась в мое лицо.

«И правда, божественная красота, – резюмировал я. – Даже в формулировке не ошибся».

И именно это меня несколько развеселило, что позволило посмотреть на всю ситуацию чуть проще.

Я встретил уже множество различных рас и людей. Начиная от демонов и заканчивая ангелами. Так что, если говорить откровенно, то я уже устал и перестал удивляться, причем достаточно давно, понимая, что мне многое еще предстоит увидеть и узнать. Тем более и различные предпосылки того, что боги обязательно где-то должны существовать, я встречал, и не единожды, хоть и не такие прямые. А посему я лишь слегка улыбнулся этой симпатичной (интересно, молодой или нет?) богине и ответил:

– Ну, теперь многое становится понятным.

После чего, всмотревшись в ее лицо, я добавил:

– Будем знакомы, богиня. Я Дим.

Я с ожиданием посмотрел в лицо стоящей передо мной девушки. Она же, наоборот, замялась, не зная, что сказать мне в ответ.

И я ее прекрасно понимал. Вроде как во многих учениях, да и той или иной информации, что мне досталась в наследство из тех или иных источников, было сказано о том, что знание истинного имени бога позволяет или воззвать к нему, или призвать его, ну или еще что-то подобное.

Правда, точно этого сказать никто не мог, так как до сих пор напрямую с богами, судя по всему, никому еще общаться-то и не приходилось.

Вон и симбиот слегка опешил от такой информации, впав в своеобразный информационный ступор, напирая на то, что подобных сущностей не существует и что они лишь некие мифические легенды, однако это было так.

Вот передо мной стоит девушка, которая по всем, по крайней мере моим, представлениям о богах подпадает под это понятие.

Так что можно предположить, что все же кто-то и когда-то общался или встречался с ними, не один же я такой везучий и уникальный, а потому и эти сведения о том, что знание истинного имени бога могло иметь под собой какие-то вполне обоснованные предпосылки.

И, судя по тем же самым легендам, в этом сходились многие.

Вот и сейчас эта, все же мне кажется, что она достаточно молодая, так вот, эта молодая богиня стояла и не могла решить для себя этот достаточно простой вопрос.

– Мне не нужно твое настоящее имя, – обратился я к девушке, – просто скажи, как к тебе обращаться, и мне этого хватит.

Она медленно кивнула мне в ответ, пару мгновений помолчала, а потом очень негромко так произнесла:

– Меня зовут Лисая.

«Не понял, а это что такое?» – удивился я.

В момент, когда девушка назвала свое имя, ее метрическая матрица слегка моргнула, а потом от нее в мою сторону протянулся едва заметный канал ментальной энергии, который, только оказавшись в моем поле, мгновенно растворился, будто его и не было.

«Это чего такое было?» – все еще с непониманием я пытался осознать увиденное.

– Лисая, – негромко повторил я имя девушки. И в эту же самую секунду я заметил образование точно такого же канала, но уже направленного в обратную сторону, от меня к богине.

«Так легенды не лгут», – оторопел я.

И только тут до меня дошло.

– Так ты назвала мне своё настоящее имя? – несколько удивленно спросил я у нее. – Но…

И я вгляделся в ее лицо. Лисая же пораженно посмотрела в мою сторону.

– Так ты жрец или священник? – оторопело спросила она у меня.

– Не знаю, – честно признался я ей. Никогда не чувствовал в себе подобных способностей.

Девушка же все так же продолжала с изумлением рассматривать меня.

– Но только кто-то из них смог бы почувствовать, что я назвала тебе свое истинное имя, – пояснила она и еще раз всмотрелась в мое лицо.

Лисая вроде даже ничего не делала, но неожиданно тряхнула головой и произнесла:

– Нет, пока этого не могу определить. Нужно восстановить силы. Но, похоже, в тебе точно есть способности жреца. И это странно. Ведь ты смог распознать истинность именно моего имени. А это значит, что ты предрасположен к работе с энергией света. – И она еще более изумленно оглядела меня с ног до головы, а потом осмотрелась вокруг. – Что несколько не вяжется с тем местом, где мы встретились. Хотя…

И она на пару мгновений задумалась.

– Возможно, именно поэтому твои способности так сложно распознать. Они не так сильны, а потому их задавил местный магический фон, еще больше замаскировав и притупив их. Иначе бы ты просто не смог выжить тут. Слишком бы выделялся на местном фоне. А развить ты их при том уровне умения вряд ли бы смог, ведь отсюда практически невозможно воззвать к кому-то из светлых богов и установить канал связи с кем-то из них. Но это все равно странно…

И она еще раз удивленно посмотрела в мою сторону.

– Светлый жрец в полностью темном мире. Нереально… – и богиня покачала головой. – Но ведь я сама видела, как ты пользовался «прыжком», а это умение, которое присуще только инфернальным существам.

И она помотала головой из стороны в сторону, будто это могло как-то помочь ей.

– Нет, не понимаю… – наконец сказала девушка.

У меня же было одно предположение, как я это делаю. И к тому, что я предрасположен к работе со светлыми энергиями, это не имело никакого отношения.

Я-то заметил странные изменения именно в метрической матрице девушки и последующее образование каналов между нами. И к предрасположенности по работе с тем или иным типом энергий это никакого отношения не имеет. Хотя тут есть еще и такой нюанс, что вообще-то с упорядоченным типом энергий я вроде как тоже работаю. По-моему, для меня вообще нет такого понятия, как предрасположенность к тому или иному типу энергий, я могу использовать любой из них. Так что может быть права и Лисая.

Ну, а уж про жреческие способности вообще ничего сказать не могу. Слишком это иная грань, и мне пока не попадалось знаний на эту тему. Что, вообще-то, странно. Хоть что-то, но должно было быть.

– Ладно, – сказал я Лисае, – давай разберемся со всем этим несколько позже, а пока… – И я, оглядевшись вокруг, продолжил:

– Отсюда нужно уходить. Но нам обязательно надо будет с тобою закончить этот разговор. Слишком уж это необычная встреча, чтобы оставить все на волю случая. К тому же мне необходимо решить, что я скажу своим друзьям о тебе.

Девушка в ответ только кивнула, после чего уточнила:

– Ты тут не один?

– Да, – подтвердил я, – я тут вместе со своим отрядом. Мы искатели. Разыскиваем древние артефакты в этих развалинах.

– Понятно, – протянула молодая богиня, а потом, заинтересованно посмотрев куда-то в сторону центра разрушенного города, спросила: – Так тут есть еще люди?

– Это не совсем так, – поглядев на нее, ответил я.

– В смысле? – переспросила Лисая.

– В том смысле, что они не вполне обычные люди, не такие, как я, – сказал я ей в ответ.

– А кто? – несколько настороженно поинтересовалась она.

– Демоны, – спокойно сказал я ей и, немного подумав, добавил: – А также архидемоны.

Лисая пораженно поглядела в мою сторону, а потом сделала небольшой шажок от меня, будто стараясь уйти.

– Мне нельзя связываться с ними… – только и прошептала она и, немного помолчав, добавила: – Они наши враги…

Я спокойно кивнул ей в ответ. Чего-то подобного я вообще-то и ожидал. Слишком уж это антагонистичные существа, чтобы они спокойно могли сосуществовать друг с другом. По крайней мере в этом мире, где никого кроме демонов нет.

– Именно поэтому мы и должны поговорить и решить, что делать дальше, – сказал я ей.

– Хорошо, я поняла, – ответила мне Лисая. После чего она огляделась вокруг и уточнила: – Как ты думаешь, куда нам лучше идти?

И она обвела рукой вокруг.

– Тут повсюду опасность, и меня рано или поздно смогут обнаружить, как это произошло и до этого.

Я кивнул, соглашаясь с нею.

– Так и есть, – произнес я в ответ, – дай мне пару минут. Я что-нибудь придумаю.

После чего постарался всесторонне обмозговать положение, в котором оказалась девушка.

Это инфернальный мир, и, если она не сможет как-то замаскировать свое присутствие, то рано или поздно ее найдут. Получается, мне необходимо выяснить, есть ли у нее такая возможность или нет? И уже дальше рассматривать те варианты, которые последуют за этим.

Если такой возможности нет, то нужно увести ее за пределы города, а если есть, то все равно мне необходимо понимать, сколько времени ей потребуется.

– Прости, но ты светлая богиня и, как сама сказала, тебя могут обнаружить, – начал говорить я, – а потому…

После моих слов девушка слегка побледнела. Было понятно, что мысли ее свернули несколько не туда. Она явно подумала, что я собираюсь ее тут бросить. Но зачем надо было тогда стараться и спасать Лисаю, чтобы теперь оставить ее тут. Неужели сама она этого не понимает?

Так что меня интересовало совершенно иное.

– …а потому, – продолжил я, – мне нужно знать, ты как-то можешь замаскировать свою божественную сущность, или ее и твою силу может распознать любой? Например, то, что ты очень сильный маг, понял даже я, когда ты воспользовалась тем плетением, на площади. Так что?

И я вопросительно посмотрел на Лисаю.

– Могу, – быстро кивнула девушка, правда потом слегка потупившись, добавила: – Только у меня не получится сделать этого сейчас. Мне необходимо немного времени, чтобы восстановить свою ауру. И только тогда я смогу накинуть на себя маскирующее плетение.

– И оно поможет? – с недоверием посмотрел я на девушку. Даже за то время, что мы вели с нею этот короткий разговор, ее сила возросла многократно, а потому я в принципе не представлял, как можно замаскировать подобное.

– Да, – подтвердила Лисая, – мы так всегда делаем, если нам предстоит общаться с обычными людьми.

– Хорошо, – пробормотал я в ответ. – Это хорошо, что ты так уверена в своей маскировке. Но поможет ли это против темных? – и я обвел рукой вокруг нас.

– Да, – уверенно кивнула девушка. – Я, конечно, не смогу полностью сменить полярность своей сущности. Это в принципе невозможно сделать. Но вот замаскировать ее более искусно, чем делают это обычные смертные, я могу. И тогда понять, кто я на самом деле, будет практически невозможно.

– Все, понял. Так и поступим, – сказал я Лисае. – Остался главный вопрос. Сколько времени тебе потребуется на то, чтобы восстановиться?

Тут богиня задумалась.

– Если не пользоваться магией, то где-то три дня, – ответила она.

– Это долго, – пробормотал я про себя, но девушка услышала.

– Да, я понимаю, – быстро пояснила она, – но если я постараюсь восстановиться магически, то это сразу же выдаст то, где мы находимся. Меня заметили просто в тот момент, когда произошёл небольшой выброс магической энергии. А тут ее потребуется значительно больше.

В этом отношении Лисая была права. Использовать магию ей нельзя.

«Хотя», – и я огляделся вокруг.

Так-то она ею уже один раз воспользовалась, и наши противники точно знают, что она здесь. Значит, нам нужно сделать так, чтобы ее не засекли именно в тот момент, когда она будет использовать свои исцеляющие плетения. И тут, как это ни странно, но если бы мне требовалось укрыть ее в этом мире хаоса и, кроме всего прочего, дать возможность пользоваться магией, то лучшего места, чем то, где мы сейчас уже находились, сложно было бы найти.

Ведь именно тут в данный момент наблюдался наиболее повышенный уровень упорядоченного типа энергий, и на его фоне будет сложнее засечь использование светлых плетений. Однако как раз это и может привлечь сюда наших противников. Ведь то, что лучше всего ее спрятать именно где-то в этом месте, могу понять не только я.

Тогда необходимо выяснить еще кое-что.

– А то плетение, которым ты собиралась воспользоваться, оно будет намного мощнее того, что ты воспроизвела на площади? – и я вопросительно посмотрел на девушку.

– Нет, – покачала Лисая головой в ответ. – Тогда я просто влила в обычное и самое простое плетение, которое мне пришло в голову, весь доступный мне объём магической энергии. Сейчас же я буду использовать ее дозированно, хоть при этом и воспроизведу гораздо более сложную магическую конструкцию.

– Понятно, – протянул я, рассуждая вслух, – значит, если есть место, где будет незаметен примерно такой же выброс магической энергии, что ты устроила на площади, то и другие твои манипуляции заметны не будут.

– Да, – подтвердила девушка.

– И какое время тебе потребуется в этом случае? – уточнил я у нее.

– Если я буду, – сказала богиня, – использовать только самое простое восстанавливающее плетение, то где-то часов девять, однако если я смогу воспользоваться парочкой средних исцелений, а лучше проведу полное восстановление, то где-то за два-три часа.

– Угу, – пробормотал я, – будем исходить именно из этого. Только все остальные плетения требуют ведь гораздо большего количества магической энергии, я прав?

– Да, – вновь согласилась со мной молодая моя собеседница, – но даже если это будет полное восстановление, то оно потребует энергии чуть больше, чем я использовала на площади.

– Понял тебя, – сказал я девушке, после чего сразу же дал задачу навигатору найти для нас наиболее безопасное убежище, куда бы мы смогли максимально быстро добраться, где у нас будут эти самые девять часов, как предельный вариант восстановления девушки, и где бы ее было не так заметно. К тому же нужно было учесть и безопасный путь возвращения назад, или к месту встречи с нашим отрядом, или в разбитый за городом лагерь.

Именно эти вводные данные я и загрузил в навигатор. И уже через несколько секунд он выдал несколько странный результат.

– Идем, нам туда, – и я указал рукой в сторону того самого здания, где пряталась Лисая в тот момент, когда я ее обнаружил впервые.

– Но там же тупик, – удивленно посмотрела она на меня в ответ.

– Это не совсем так, – произнес я, входя внутрь.

Навигатор уверенно обозначил, что именно из этого домика есть прямой ход, ведущий в какое-то помещение, находящееся чуть ли не в стене города. И, судя по всему, как раз там мы и будем в безопасности обозначенное ему время и даже больше.

Только вот у этого варианта был и один существенный минус. Вернуться оттуда мы сможем лишь тем же путем, что и ушли. А это значит, что возвращаться нам придется через эту же самую площадь. И если нам очень сильно не повезет, то есть все шансы на то, что мы пересечемся с теми, кто повторно придет за девушкой.

Но более безопасного места именно для нее, с учетом выданных мною поправок, полученных из отчета симбиота, после внесения им корректировок, которые потребуются для использования богиней тех или иных плетений для своего восстановления, на территории развалин, да и вообще ближайших окрестностей, кроме того самого схрона, что был нами обнаружен ночью, найти не удалось.

Правда, при этом сам навигатор указал на один такой нюанс, который меня несколько смутил и параллельно слегка обнадежил. Так вот, он выдал сообщение о том, что обратный путь может быть значительно скорректирован после проведения повторного сканирования уже в конечной точке выстроенного маршрута в связи с поступлением новых данных о самом убежище и того, что там находится.

И, судя по всему, связано все это было с тем, что как раз там, куда навигатор нам и предлагал направиться, им была обнаружена какая-то непонятная аномалия.

Так что отправиться мы должны были хоть и в относительно безопасное, но тем не менее слегка странное место, о котором у навигатора отсутствовала полностью достоверная информация. Но сейчас нам нужно было хотя бы добраться туда. И путь наш должен был начаться именно из бывшего убежища девушки.

– Это где-то здесь, – зайдя в пыльное помещение и пробравшись в самый его угол, произнес я. – Подожди пару минут, я найду, как она открывается.

– Кто? – посмотрела на меня Лисая.

– Не кто, а что, – пробормотал себе под нос я, нажимая на выделенный при сканировании нейросетью камень и наблюдая за тем, как часть стены слегка отодвигается в сторону, образовав небольшую щель. – Потайная дверь.

Девушка с недоверием подошла ближе.

– Я хоть и была тут, но не догадалась проверить все так тщательно, – сказала она и, немного подумав, продолжила: – Да даже если бы и искала, то вряд ли заметила такую мелочь. Никогда не была сильна в подобных делах, – честно призналась богиня. – Это у моей младшей сестренки удивительный нюх на такие вещи, не у меня.

И она на пару мгновений замерла, с грустью глядя прямо в стену перед собой.

– Все будет хорошо, – негромко сказал я ей и слегка погладил по руке. – Ты, главное, верь.

Девушка грустно улыбнулась в ответ на мои слова.

– Я верю, – тихо произнесла она, после чего еще тише добавила: – Тем более им нужна была я, а не они…

И на этом месте она резко замолчала. Взгляд молодой богини закаменел.

Я решил дать ей время успокоиться и не беспокоил, занявшись дверью в потайной ход.

А потому эта печальная красавица и простояла все то время, пока я отодвигал каменную плиту, прикрывающую вход в потайной туннель. И только когда в самом конце дверь необычно громко скрипнула, она встрепенулась, посмотрела в сторону темного зева хода, а затем спросила у меня:

– И куда ведет этот туннель?

– В одно место, – просто ответил я, но, поняв, что этого мало для нормального понимания, добавил: – Я, если честно, и сам там никогда не был, но там должно быть относительно безопасно.

– Понятно, – протянула богиня, – тогда пошли.

И сама направилась ко входу, но я ее слегка притормозил.

– Подожди, – сказал я, после чего залез в свою сумку, притворившись, что роюсь там, и вытащил оттуда небольшой амулет с уже вложенным в него плетением, аналогичным магическому фонарю, который использовала девушка на улице. Только вот основа этого плетения была завязана не на магию света, а на хаос. Мы все-таки в инфернальном мире, потому надо бы стараться работать с местным типом энергий, чтобы не рассекретить себя.

Правда, только сейчас я догадался спросить:

– Слушай, а тебе вообще свет нужен в туннеле-то? Или обойдемся без него? – и, поясняя, добавил: – Я-то более или менее могу ориентироваться и так.

Она слегка оторопела от моего вопроса.

– Так я же богиня, – будто это все могло объяснить, ответила она.

– И?.. – протянул я, все еще вопросительно глядя в ее сторону.

Девушка пожала плечами.

– Свет – это моя вторая ипостась, а потому мне уж точно не нужна какая-то подобная помощь. В темноте я вижу так же хорошо, как и на свету. Я подумала, что этот амулет необходим именно тебе.

– А, ну понятно, – сказал я ей. – Как-то раньше не приходилось общаться с подобными тебе. Так что чего ждать от ваших божественных сущностей, мне не очень известно.

И, немного подождав, я добавил:

– Ну что же, тогда пошли.

После чего, еще раз проверив туннель навигатором, я двинулся в его сторону. За мною следом шла Лисая.

Как только мы оказались внутри, дверь за нашими спинами закрылась, словно отсекая нас от остального города.

– Ну, теперь нам только вперед, – слегка усмехнулся я и направился дальше, в сторону того непонятного помещения, в котором находилась нераспознанная навигатором аномалия.

Глава 10

Какой-то из мертвых миров

Мертвый мир.

Северные предгорья.

Развалины какого-то большого города.

Город. Потайная комната в городской стене.

Некоторое время спустя

– И что это такое? – непроизвольно сам у себя спросил я, когда мы вышли из темного туннеля и оказались в том самом, слегка освещенном непонятными полумагическими светильниками, размещенными под потолком, помещении, куда нам проложил дорогу навигатор.

Глядел я сейчас на то непонятное нечто, что сам навигатор обозначил как неизвестную, но предположительно опасную аномалию.

Правда, на данный момент индекс опасности снизился практически до нуля.

Но тем не менее навигатор упорно утверждал, что приближаться к некой определенной области, выявленной в этом помещении, было достаточно рискованно с нашей стороны. Только вот область эту он четко выразить на данный момент не мог. И в связи с этим было у меня такое острое ощущение, что область эта динамическая.

Примерно как тогда, когда мы с вампирами наткнулись на паразита и ту аномалию, что он создал как ловушку для разных путников, пользующихся скрытыми тропами. Но в том-то и дело, что это я проверил в первую очередь. Никакой нестабильной аномалии, которая изменяла бы свои параметры по определенному алгоритму, на данный момент в этом помещении не было. Правда, было то, что как раз навигатор и обозначил как некую аномальную область.

Только вот к аномалиям та самая каменная статуя, которую моя карта выделила как источник повышенной угрозы и на которую я смотрел в данный момент, уж точно не имела никакого отношения.

«Но главное, а на черта он нас сюда вообще притащил, – подумал я о навигаторе, – если тут так опасно?»

Правда, практически сразу же и сообразил, почему.

Я сам приказал ему найти где-то место, где мы сможем укрыть на некоторое время именно Лисаю, до тех пор, пока она не восстановится полностью и не сумеет замаскировать себя. И как раз это место должно быть относительно безопасным, и эту приемлемую безопасность для нас навигатор и вычислил, но с оглядкой на то, что тут девушку никто не обнаружит.

И так получается, что тем единственным местом, удовлетворяющим заданному условию, мой виртуальный путеводитель посчитал именно этот странный зал с непонятной статуей, находящейся тут.

– Ладно, надо понять, что тут не так, – пробормотал я себе под нос, делая еще несколько шагов вперед и стараясь рассмотреть статую, возвышающуюся передо мной.

«Хоть это не адамантит, а то я уж думал, тут все сплошь делают из этого сверхпрочного металла, – мысленно прокомментировал я увиденное и, подойдя на пару шагов ближе, пригляделся. – Э-э… нет, все же я ошибся».

Адамантит тут был. Только вот что-то не слишком понятное. Эта скульптура как бы находилась в огромной клетке, прутья которой целиком как раз и состояли из этого металла, да при том еще чистейшего. И именно внутри этой огромной адамантитовой клети, которая по сути занимала дальнюю треть помещения, как раз и сидело то существо, в чем-то напоминающее скульптуру в позе лотоса.

И существо это походило на сидящего на задних лапах дракона, с мордой, немного напоминающей чешуйчатое лицо Даага. Правда, существо было несколько крупнее, чем мой учитель, раза так в два – два с половиной. Так что многие встреченные мною демоны казались карликами на фоне этого гиганта, что уж говорить обо всех остальных людях. К тому же этот дракон был без крыльев, что несколько разбивало стереотипы. Да и ходило это существо, судя по всему, на двух задних лапах, коль и изображено оно было сидящим, да еще и в столь необычной позе, на них.

Я бы сказал, что это вылитый драгонит, только несколько более массивный.

Однако у этой статуи было одно такое существенное отличие. На груди дракона было скрещено шесть лап, и таким количеством конечностей мой учитель из мира Смерти уж точно похвастаться не мог. И поэтому дальше, рассматривая эту статую и приняв за основу столь необычное строение изображенного существа, я уже не видел ничего удивительного в том, что из-за его спины выглядывало также шесть рукоятей мечей, которыми оно, похоже, и было вооружено.

В дополнение, что-то еще у него висело и на поясе, только вот что это, я понять не мог, походил этот предмет на какую-то слегка изогнутую длинную толстую палку. Однако и у этой кривой дубинки-палки присутствовала явно ощутимая аура угрозы и опасности, однозначно указывающая на то, что это также какое-то оружие.

– Ну и что же это за скульптура такая необычная, да и зачем ее было помещать в столь ценную, а главное, слишком уж надежную клетку? – задался вопросом я, размышляя вслух.

– Про клетку я ничего сказать не могу, – неожиданно произнесла Лисая, отвечая на мой вопрос.

Богиня, так же как и я, с удивлением разглядывала возвышающуюся перед нами каменную скульптуру.

– Разве что это инфернальная сталь, на мой взгляд, но тут я могу и ошибиться, – и девушка на пару мгновений замолчала. – А вот существо, которое воплощено в этой скульптуре, сильно похоже на одного из магических стражей – марголов, только вот слишком уж оно громадное по сравнению с ними, по крайней мере я о таких не слышала. Да и силы в нем в разы больше, чем должно быть в любом магическом страже, на мой взгляд. Это я ощущаю и сейчас.

– Хм. Интересно, – пробормотал я.

Лисая была права.

Этого не было заметно в тот момент, когда мы только вошли в этот зал, так как тут ментальной энергии действительно было очень мало, даже на общем фоне всего остального этого мира.

Однако буквально несколько секунд назад симбиот зарегистрировал скачкообразную усиленную ее генерацию, и по типу, что не удивительно, она относилась к инфернальной или энергии хаоса. И ее источником как раз и была эта самая статуя.

«Неужели это какой-то алтарь неизвестного божества? – задался вопросом я. – Или искусственно созданный источник ментальной энергии?»

Как-то теперь мне вполне верилось в то, что такое вполне возможно, слишком быстрое нарастание ментальной энергии ощущалось вокруг.

И подобный эффект я наблюдал совсем недавно, как раз при общении с самой Лисаей.

А потому я перевел свой взгляд на девушку.

– А это не может быть какой-нибудь алтарь? – задал я ей вполне закономерный вопрос.

Богиня задумалась и слегка качнула головой в ответ, соглашаясь со мной.

– Вполне может быть, – произнесла она, – но я тогда даже не могу представить себе силу и мощь того божества, которому может быть посвящен этот алтарь.

– Понятно, – медленно протянул я, что-то ответ девушки мне совершенно не понравился.

Была у меня еще одна вполне себе правдоподобная идея, в каком случае это может быть возможно. А глядя на девушку, я в этом убеждался все больше и больше.

И тогда я был вполне согласен с тем уровнем опасности, что присваивал навигатор этому помещению. Однако, как я понимаю, коль он привел нас сюда, то другого более безопасного для Лисаи места поблизости нет. И тут я не уверен, что ее сможет укрыть даже тот схрон, на который я возлагал свои надежды первоначально. А потому необходимо было разобраться именно с тем, что же происходит вокруг нас, и понять, что нам теперь делать дальше.

– Так на кого он похож? – переспросил я у девушки, правда, потом встряхнул головой и исправился: – Хотя нет, кто такие магические стражи, я примерно представляю. Ты мне лучше поясни, кто такие марголы? Что-то я о них даже никаких упоминаний не встречал.

И это правда.

Полтора миллиарда лет знаний, которыми меня одарила Иила, передав свой дар, и которые я потом переварил в своем сознании, плюс все то, что я вытащил из других голов, – и нигде даже намека на эту неизвестную расу.

– Ну… – молодая богиня на пару мгновений замолчала, собираясь с мыслями и, видимо, вспоминая все то, что знала о них. – Это и не удивительно, что ты о них не слышал. О них вообще не так много известно. Бытует мнение, что это какая-то раса завоевателей, с которыми когда-то на своем жизненном пути столкнулись еще предтечи. Что там произошло и чем все закончилось, сейчас уже никто не скажет. Но в какой-то момент не стало как тех, так и других. Единственное, что сейчас можно найти, это встретить упоминания о тех временах в инфокристаллах Древних, которые и сами занимались поиском информации о предтечах. И то происходит это очень редко. Только вот и они мало в этом преуспели. Слишком запутанная история и слишком большая пропасть времен прошла с того момента, когда представители этой расы существовали в наших мирах. Не было найдено даже какого-то точного описания как предтеч, что сражались с ними, так и их врагов – марголов. К тому же это даже не самоназвание, как я понимаю. Так их именовали именно Древние. Как мне говорил отец, это просто обозначает «враг».

Хм. Как только Лисая сказала об этом, я и сам понял, что это слово переводится несколько не так, хотя вот в первое мгновение даже не отреагировал на звучание этого слова.

Так вот, девушка была права лишь отчасти.

Это и вправду враг. Но вот дословно оно переводилось как «темный враг».

«Хм. Интересно, – поглядел я на статую в центре. – Темный враг, темная энергия, инфернальная энергия, энергия хаоса. Занятная такая цепочка совпадений получается».

И я еще раз вгляделся в источник силы, почему-то упрятанный в адамантовую клеть.

«Что-то кажется мне, что я прав в своих мыслях гораздо больше, чем мне показалось в первое мгновение», – констатировал я.

Между тем девушка продолжала свой рассказа.

– Все что смогли выяснить Древние об этой расе, это внешний вид этих самых стражей, и то потому, что они на них несколько раз натыкались, как я понимаю, и информацию искали уже более целенаправленно. Хотя тут тоже темная история. Ведь нет никаких прямых доказательств их теории. Так что реально до сих пор остается загадкой, кому на самом деле принадлежали подобные магические големы, предтечам или их врагам, но почему-то принято считать, что это все же детище марголов.

Тут понятно.

Если марголы – это соотнесение с кем-то темным, то и стражи, работающие с инфернальной (темной) энергией, должны были принадлежать именно им.

Это обычная логика.

Получается, что принадлежность была определена верно.

– И как раз эта скульптура, – и Лисая указала на статую перед нами, – очень сильно напоминает те самые описания. Я как-то читала одну из книг, написанную на основе трудов Древних, в библиотеке отца, и это самое описание магических стражей там присутствовало. Так что в этом я относительно уверена. Только вот меня смущает размер статуи. Судя по всему, те должны быть чуть меньше. Так мне кажется.

И она слегка пожала плечами, как бы говоря: «Прости, но это все, чем я могу тебе помочь».

– А что ты говорила о силе? – поинтересовался я у девушки.

Ведь я и сам прекрасно видел, что уже сейчас, пока мы говорим с Лисаей, эта скульптура стала буквально переполняться магической энергией, и ее в ней было ничуть не меньше, чем, возможно, будет в той же самой богине, когда она сможет восстановиться полностью. Что тоже заставляло задуматься и несколько подтверждало мое хоть и бредовое, но предположение.

К тому же для меня было странным и еще кое-что. Как при такой повышенной концентрации энергии она до сих пор не выплеснулась куда-то за пределы этого относительно небольшого помещения?

И только я об этом подумал, как получил ответ на свой вопрос.

«Так, а это что?» – в какой-то момент большая часть ментальной энергии, находящейся в зале, в буквальном смысле этого слова просто исчезла.

Испарилась, будто ее тут никогда и не было. И это заметил, вернее ощутил в буквальном смысле слова на себе не только я.

Слышу неожиданный шорох у себя за спиной. Быстро оборачиваюсь. И вижу, как медленно оседает на пол Лисая.

Делаю шаг вперед и подхватываю девушку на руки.

Проходит несколько мгновений, и светлая богиня с трудом открывает глаза.

– Что произошло? – еле слышно спросила она у меня, при этом сама очень настороженно оглядывая зал вокруг.

– Что? – посмотрел я на нее, хотя, если честно, и так догадался, о чем она говорит.

Девушка была магически полностью истощена. Даже еще сильнее, чем в тот самый момент, когда я ее встретил впервые. Да и само помещение со статуей в центре полностью изменилось. Конечно, я говорю не о его физическом виде, а об энергетическом наполнении.

После того непонятного поглощения ментальной энергии помещение действительно превратилось в аномальную зону. Только очень уж своеобразную.

Тут полностью отсутствовал магический фон. И буквально вакуум наблюдался в центре зала, если проводить его сканирование в энергетическом диапазоне восприятия. И точкой с нулевым значением энергетической наполненности, а значит, и центром данной аномалии, являлась как раз та самая статуя.

– Да что тут происходит? – пробормотал я, беря богиню на руки и отступая назад, от греха подальше, и покидая этот странный и непонятный зал, куда нас по какой-то неведомой причине привел навигатор.

Но что еще более странно, он все еще утверждал, будто этот зал для Лисаи и есть то самое безопасное место, только вот теперь он проложил более точный маршрут. И заканчивался он в буквальном смысле у подножия этой самой статуи.

– Ничего не понимаю, – пытаясь осознать те данные, что выдал навигатор, произнес я.

Но, видимо, восприняв мои слова как вопрос заданный ей, мне ответила девушка:

– Кто-то или что-то буквально мгновение назад поглотил практически всю свободно разлитую тут магическую энергию, – тихим и слабым голосом сказала она.

Я кивнул на это и прошел еще несколько метров вперед, углубившись дальше в туннель, при этом постоянно сверяясь с показаниями навигатора, который с каждым моим шагом отдалял нас от оставшегося за спиной зала, постепенно повышал вероятность нашего обнаружения и увеличивал индекс угрозы, нависшей над нами.

«Ладно, еще есть немного времени», – констатировал я, проверив состояние молодой богини.

После чего, выбрав место, где по моим ощущениям девушке не грозила такая большая опасность от того странного поглощения ментальной энергии, что мы наблюдали в зале, и при этом особо не отдаляясь от него, так как именно там и было то самое место, куда нам следовало в конечном итоге попасть, я устроился у стены, продолжая аккуратно держать молодую богиню на руках.

Как я прикинул, ей, чтобы более или менее прийти в себя, требовалось как минимум еще несколько минут. При этом я обратил внимание и на то, что в зале, который мы только что покинули, магический фон опять начал стремительно восстанавливаться. И на это обратил внимание опять не только я, так как девушка шевельнулась на моих руках и, слегка развернувшись в сторону видневшегося за моей спиной входа, немного помолчала и сказала:

– Ты у меня спрашивал о силе, – будто рассуждая вслух, обратилась Лисая ко мне, – так вот… – и она указала рукой в направлении зала. – В этом страже было столько магической энергии, будто это вовсе не искусственное существо, специально созданное кем-то, а кто-то, обладающий собственным источником силы и могущества. Да при том не простой смертный. А кто-то, похожий на меня или других богов. Говорят, такими раньше были предтечи. Я, конечно, в этом не очень сильно уверена, но по своему могуществу этот страж сейчас практически ничем не уступает моему отцу. Магический фон там уже достиг того состояния, что мы наблюдали, только войдя туда. Это практически нереально. Вот и думай…

И молодая богиня вновь замолчала, а потом вгляделась в слегка освещенное помещение, находящееся перед нами.

– И что не понятно, – продолжая рассуждать, озвучила девушка один из своих вопросов, – где вся та энергия, которую должна генерировать эта непонятная статуя? Куда она делась? Никто не может поглотить такой объём магической энергии за столь короткое время. Ведь это было сделано практически мгновенно. И это с учетом того, что поглощена была не только инфернальная энергия, но и моя собственная. А я светлая богиня. Это же совершенно противоположные типы энергий. Их нельзя совместить. И если что-то или кто-то может провести поглощение и удержание одного типа энергии, то оно не сможет работать с другим типом. Но тут именно это и произошло.

Я, вообще-то, как раз сейчас думал о том же самом и не находил ответа. Однако именно последний комментарий богини натолкнул меня на кое-какое воспоминание.

Я как-то столкнулся с существом, которое могло работать с жизнью и смертью, это был тот самый ищущий из кланов карлонгов, который маскировался под пиратов, у которых я отбил оборотней.

Так вот, та способность, которую я у него перетянул, позволяла работать практически с антагонистичными типами энергий. И они в ней практически идеально совмещались.

«Это, конечно, не тьма и свет, – подумал я, – но что-то близкое к этому. Так почему не может существовать и что-то подобное?»

Так что подобное предположение не стоит отбрасывать в сторону.

– Что будем делать? – между тем негромко спросила у меня Лисая. – Как я понимаю, это и должно было быть тем самым безопасным местом, куда мы должны были попасть.

– Да, – ответил я девушке и еще раз взглянул на показания навигатора. Он по-прежнему утверждал, что это действительно наиболее безопасное для нас место. Хотя нет, появились и какие-то комментарии.

= Проведено дополнительное сканирование. Получена уточняющая информация. Необходимо устранить фактор внесения неопределенности.

«Это чего такое?» – в недоумении подумал я, осознав выданную информацию. Этот самый фактор неопределенности точно совпадал с местом нахождения найденной нами статуи.

Вернее, если перевести отображение карты к трехмерному виду, эта статуя и являлась в понятии навигатора этим самым «фактором неопределенности», который требовалось «устранить».

– Во дела, – пробормотал я.

– Ты о чем? – удивленно посмотрела на меня Лисая.

– Пока не знаю, – честно признался я ей, а сам подумал, обращаясь к навигатору: «И чего ты от меня хочешь этим своим „устранить”?»

Но ответа, естественно, не получил.

– Похоже, придется мне вернуться, – между тем сказал я девушке.

– Почему? – удивилась та. – Там же опасно. Я же тебе рассказала о том, что там произошло.

– Я помню, – кивнул я ей в ответ. – Но, судя по всему, спрятать тебя, до тех пор пока ты не восстановишься полностью, мы сможем только там.

– Но я там скорее погибну, чем смогу восстановиться, – произнесла богиня.

– Вот мне и необходимо понять, как сделать так, чтобы этого не произошло, и именно поэтому мне нужно туда вернуться, – и я указал рукой в направлении зала.

– Это так необходимо? – с долей беспокойства спросила у меня девушка.

– Да, – просто ответил я. – В городе наверху нам тебя не укрыть. И это я сейчас понимаю как никогда. Ты светлая богиня в темном мире – и этим все сказано. Нам и тут-то оставаться долго нельзя, – и я обвел рукой вокруг. – Поэтому нужно разобраться, что же не так с этим непонятным залом. И поэтому я пойду.

И видя глаза Лисаи, которая с беспокойством смотрела то на меня, то в сторону прохода, ведущего в зал со статуей, я добавил:

– Не переживай, я постараюсь без особой необходимости не рисковать, – и, показав рукой, добавил: – Да и недалеко я буду. Если что, ты вполне сможешь меня позвать. Тут всего-то с два десятка шагов. Главное, сама не подходи ко входу, пока я не подам тебе знака или сам не вернусь. Хорошо? – и я вопросительно посмотрел ей в глаза.

– Хорошо, – согласно наклонила голову девушка.

Так мы и простояли некоторое время в тишине, обдумывая сказанные мною слова.

– Ну, я пошел, – через пару секунд сказал я, когда почувствовал, что концентрация ментальной энергии уже практически достигла того пика, при котором в прошлый раз произошло ее мгновенное поглощение.

Я быстро заспешил ко входу. Особо я не опасался. В отличие от Лисаи, сам я никакого дискомфорта от энергетического истощения не испытывал, может, потому что его и не было.

На мне это поглощение не сработало. Ведь, по сути, я даже не заметил, что кто-то из меня вытянул хоть какой-то микроскопический объём ментальной энергии.

Так, вновь осматриваю помещение. За время нашего отсутствия ничего не изменилось.

«Фон все еще восстанавливается, – прикинул я. – Сейчас концентрация ментальной энергии еще даже выше, чем в прошлый раз».

Быстро запускаю повторное сканирование как этой странной статуи, так и той клетки, в которой она находилась.

Только вот в этом-то и была проблема. Находящейся здесь статуи мои помощники не замечали. Как симбиоту, так и Симбу не за что было зацепиться. Не было в их понимании ничего перед нами, кроме непонятного повышенного фона ментальной энергии.

Хоть сам я метрическую матрицу этой непонятной статуи при этом вполне себе спокойно видел, но ни один из моих помощников ее почему-то просканировать не мог. Создавалось такое впечатление, что эта матрица защищена, причем защищена она именно от подобных операций, проводимых…

А проводимых кем? Такими приблудами, как симбиот и Симб?

Ведь в это же самое время прямое подключение к ней, которое могу установить я, вполне себе возможно.

Сам-то я с нею, судя по всему, коль я ее вижу, непосредственно работать могу. Вот это у меня как-то и не укладывалось в голове.

Получалось, что кто-то постарался каким-то образом организовать защиту метрической матрицы этой непонятной и странной статуи, причем реализовал он ее вполне успешно, коль мои виртуальные помощники не могут матрицу просканировать, при этом сам не имея возможности непосредственно работать с нею напрямую.

– Непонятно, – еще раз пробормотал я, наблюдая за тем, как все еще постепенно возрастает концентрация ментальной энергии, что подтверждают более точные замеры, проводимые симбиотом.

И это было странно.

В прошлый раз концентрация ментальной энергии была значительно меньше.

– Вот, опять, – буквально через пару минут после того, как я заметил нагнетание ментальной энергии, привлекла мое внимание Лисая, и ее голос послышался из-за моей спины. – Сейчас концентрация магической энергии в помещении перед тобой, вернее в той его части, где и находится этот страж, даже еще выше, чем в тот момент, когда мы попали сюда… – И что-то прикинув в своей голове, девушка продолжила: – Еще немного, и это место, при такой неимоверной концентрации магической энергии, просто по определению само по себе превратится в искусственно созданный источник силы, с самостоятельно генерируемой магической энергией. И его уже будет невозможно скрыть никакими средствами. Но вот остается один вопрос…

Я, обернувшись, заметил, что Лисая смотрит в сторону зала.

– Почему тогда этого не произошло за все то время, пока нас тут не было? Не думаю, что за последние несколько минут тут произошли какие-то кардинальные изменения.

Подобный вопрос задавал себе и я.

Такую прорву энергии, сосредоточенную в одном месте и никак не маскируемую, невозможно скрыть. Так почему этого раньше не заметили?

Если принять за основу, что регулирующим фактором является периодическое поглощение этой самой ментальной энергии, то тогда почему оно не сработало повторно и не произошло это вовремя?

Ответ у меня был всего один. Изменились некие внешние условия, влияющие на сам процесс. И из тех внешних условий, которые могли тут объявиться в последнее время, были как раз таки мы с богиней. Вернее, даже не мы, а именно Лисая. Ведь это именно она подлила свою ложку антагонистичной ментальной энергии в бочку уже устоявшегося и настроенного рабочего процесса.

Вот и получается, что смене периодичности отработки этого странного процесса, хоть и несколько опосредованно, могло способствовать появление тут Лисаи.

«Ну и что нам это дает?» – сам у себя спросил я. Да похоже, что ничего, кроме того, что, возможно, о присутствии девушки могут узнать те, кто и настраивал всю эту систему.

«Ну, и, возможно, об этом известно и еще кое-кому».

И я поглядел в сторону статуи.

«Если я, конечно, прав в своих выводах».

И только я об этом подумал, как сработала моя способность поиска и пеленгации порталов, вычислив место открытия одного из них где-то в тридцати метрах передо мной. Теперь я прекрасно видел, что создаваемый портал был несколько странный, судя по той модели, что выстроил симбиот. Он как бы накрыл куполом клетку, в которой находилась статуя. А уже буквально в следующую секунду, после того как открылся портал, концентрация ментальной энергии в этом небольшом зале практически упала до нуля, а он в свою очередь исчез.

– Ох, – услышал я за своей спиной, как выдохнула девушка.

Быстро бегу к ней.

– Как ты? – наклонившись, спросил я у Лисаи, откинувшейся спиной на стену.

Та сделала глубокий вздох и ответила:

– Сейчас немного легче, но и тут меня достало. Хотя не так, как в зале. Там меня опустошило полностью. Тут же накрыло лишь каким-то незначительным откатом.

После чего богиня вопросительно поглядела на меня.

– Заметил там что-то необычное?

– Портал, – пробормотал я в ответ, сам при этом пытаясь понять, а что же там только что произошло и действительно ли все дело в портале.

– Что? – удивленно переспросила девушка у меня.

– Мне показалось, что я заметил портал, – повторил я для нее.

– Портал?.. – повторила за мной Лисая. – Ты думаешь, поглощение магической энергии как-то связано с порталом? Она тратится на его открытие?

И она оглянулась в сторону зала со статуей стража.

– Но тут в прошлый раз не было никакого портала, я бы засекла момент его открытия, – проговорила она.

«Хм, – мысленно прокомментировал я ее слова, – про прошлый раз ничего сказать не могу, в прошлый раз я и сам ничего не засек, но вот в этот раз портал-то тут и был. Правда, и просуществовал он лишь долю мгновений. Может, она и вправду не почувствовала его открытия».

Хотя то, что мы его заметили, могло быть связано и с тем, что в этот раз поглощение сработало несколько не так, как было до этого.

Девушка между тем сама же продолжила отвечать на свой вопрос.

– Хотя нет, – сказала она, – да даже если бы это было так и тут открылся бы портальный канал, то я не знаю, что за портал может для своего создания потребовать такого невероятно большого объёма магической энергии.

После чего она опять задумалась. Внезапно глаза Лисаи расширились, видимо, какая-то уж слишком неординарная мысль пришла в ее голову. Это заставило девушку с огромным недоумением повернуться в мою сторону и посмотреть на меня.

– Но ведь таких порталов не должно существовать, – негромко произнесла она. – Это же чистая инфернальная энергия. Невозможно создать портал, используя инфернальный тип энергии.

Ну, это я и сам понимал, хотя, как я знаю, есть несколько типов структур, которые могут активироваться и с помощью инфернальной энергии. Правда, там все же не чистая инфернальная энергия, а ее преобразование в другой тип.

Хотя вроде есть и пара портальных структур, которые были как раз заточены под инфернальный тип ментальной энергии. Точно, я их даже прекрасно знаю. Вытащил из воспоминаний одного из демонов-магов.

Тогда тут девушка была слегка не права, и это было странно, что богиня ничего не знает об этом.

К тому же были еще и портальные арки, созданные Древними, которые могли активировать демоны. И в этом я был уверен. Ведь именно их мы и разыскивали для Тирии и ее отца.

Так что тут много вопросов.

Но в одном девушка была права точно. Даже если использовать самую стабильную структуру, которую можно только найти, то при вливании в нее единовременно такого объёма ментальной энергии, что был закачан из этого помещения, ее просто-напросто должно разнести к чертовой матери.

И это подтвердил Симб, беря в расчет максимально возможные константы, обеспечивающие наибольшую стабильность тех или иных рабочих плетений, кстати, вышло, что использовать при этом необходимо самые простейшие структуры. Но даже простота и стабильность их не спасала. Структуру разрывало на части, даже при тысячных долях переданной в них энергии.

– Тогда при чем тут портал? – негромко спросил я, глядя в направлении зала и той клетки, где как раз в этот момент по всем признакам начал формироваться еще один. – Если энергия нужна не для его создания и открытия, тогда для чего?

И, похоже, у меня был один ответ.

Если портал открывается и в этот момент регистрируется практически мгновенное снижение концентрации энергии, но при этом на само создание и поддержание работы портала она тратиться не может, то тогда куда она девается?

И как бы это невероятно ни звучало, но так выходит, что энергия поглощается не именно самим порталом, а тем местом, куда он ведет. А портал в этом случае используется лишь как своеобразный канал передачи ментальной энергии.

И проверить это можно было лишь непосредственно промониторив все стадии его существования. И сейчас как раз мне предоставили прекрасную возможность сделать это.

– Так, я еще на пару минут отойду и проверю кое-что, – сказал я девушке. – и еще, как я понял, тебя тут настиг откат. Так что если это тебе нужно, то можешь отойти еще немного в глубину туннеля.

– Нет, – отрицательно покачала головой Лисая, – отсюда я могу наблюдать за тобой. И откат тут не так силен. Я постараюсь быть готова к новому поглощению.

– Хорошо, – кивнул я и быстро заспешил в зал. Так как портал уже практически сформировался.

Кстати, моя способность стала более качественно реагировать на его появление. Не знаю, с чем это связано. Или со скоростью формирования порталов, или с чем-то другим. Но что-то складывается у меня такое впечатление, что происходит это как раз таки из-за более тонкой настройки, которую сейчас производит симбиот, работая в связке с ментальным модулем, отвечающим за поиск порталов, поднастраивая его при каждом последующем открытии подобных портальных аномалий.

И как я понял, успел он это сделать именно в предыдущий раз, когда зарегистрировал первое открытие портала. Просто до этого я, похоже, с подобным типом порталов не сталкивался.

Так что вполне возможно, что в тот самый первый раз я портал и правда не заметил, так как ментальный модуль, что отвечает за их поиск, просто еще был не настроен на подобный тип порталов. Но сейчас все сработало.

Я даже засек момент начала формирования портала за некоторое время до его полного открытия. И потому, чтобы более подробно разобраться в происходящем, я вогнал себя в максимально возможное состояние ускоренного восприятия. Время практически застопорилось на месте.

Но зато я смог засечь те процессы, что протекали в этот момент.

Вот начинает формироваться портальная полусфера. Странно, это и не полусфера вовсе, а плоскость, но по мере расширения канала она начинает выгибаться, как бы втягиваясь в обратную сторону.

«Так там что, и правда какой-то насос?» – оторопело подумал я, наблюдая за происходящими с порталом изменениями. А судя по всему, так оно и было.

Хоп. И плоскость, достигнув полусферического размера, прорывается. И в ней появляется совершенно микроскопическое отверстие.

Но тем не менее я прекрасно вижу, как из образовавшегося отверстия в нашу реальность прорывается нечто, отдаленно похожее на небольшой смерч, который одним своим концом уходит в портал, а вторым прилепляется к поверхности статуи. Ага, подключается не к ментальному полю самой статуи, а к одному из свободных каналов в ее метрической матрице.

«Не понял? – в удивлении подумал я, наблюдая за дальнейшими действиями. – Так это поглощается не просто энергия из всего этого помещения, это лишь своеобразный побочный эффект. Первым делом опустошается сама ментальная наполненность статуи, ну и как дополнение выкачивается вся ментальная энергия, которая разлита вокруг. Так Лисаю и вправду долбануло лишь остаточным откатом. Но тогда что же за мощь должна быть скрыта в этой…»

И что-то статуей или стражем мне это изваяние называть не хотелось. Сейчас я четко осознал, что столкнулись мы с чем-то гораздо большим.

Вот ментальный фон снижается практически до нуля. И практически в тот же миг, как произошло мгновенное снижение концентрации ментальной энергии вокруг, как внутри статуи, так и в зале, смерч обрывается и портальный канал схлопывается.

Но тут теперь-то уж точно вопросов нет.

Даже простая передача через портал такого объёма ментальной энергии дестабилизирует и разрушает его. Сам пользовался подобным, когда разрушал порталы. Вот почему он не может тут закрепиться надолго.

Только вот не понятно, а зачем все это сделано? Слишком это сложно.

Если бы я хотел в этом разобраться, то предположил бы, что это какая-то больно уж хитроумная ловушка, которая была специально настроена именно на это самое непонятное изваяние из камня. Вернее, на удержание его в этом самом месте. Притом, чтобы оно не смогло как-то накопить силы и восстановиться, ну или что там ему необходимо, как раз и реализовано это уж слишком своеобразное магическое истощение этого…

И только тут до меня дошло.

– Так это не статуя, – ошарашенно смотрю я вперед.

– Ты о чем? – расслышав мои слова из туннеля, спрашивает у меня Лисая.

– Об этом… – и я указываю на существо в клетке, а теперь у меня в этом нет никаких сомнений, что это какое-то существо. – Есть у меня большое подозрение, что это не статуя, а какой-то пленник, которого уже неизвестно сколько времени удерживают тут. И судя по тому, что я вижу, и тому, что ты рассказала, временной период этот достаточно существен.

После чего я задумался. Кажется, до меня дошло, почему навигатор посчитал это место безопасным для Лисаи.

«И если я прав, то тут должно быть…» – быстро прикинул я, а потом огляделся вокруг.

– Ага, вон то, что я и хотел увидеть, – пригляделся я к задней стене этого небольшого зала, как раз и расположенной с противоположной от нас стороны, по другую сторону клетки.

– Что ты увидел? – постаралась рассмотреть Лисая противоположную стену, хотя ей и не очень хорошо было видно, ведь она находилась в коридоре. – Не пойму.

– Вон, – и я ткнул рукой в те каменные плиты, что и вызвали мой повышенный интерес. – Это, как я понимаю, поглотители магической энергии. Или я не прав?

Девушка постаралась рассмотреть то, на что я указывал, но ей это не удалось. А потому ей пришлось подойти чуть ближе ко входу в зал.

Сделав несколько шагов, она остановилась на месте.

– А ведь действительно, – подтвердила Лисая. – Но что нам это дает? Это вроде обычные поглотители, хотя и достаточно большие. Но они вряд ли смогли бы втянуть весь тот объём магической энергии, что генерирует этот страж.

И она вопросительно посмотрела на меня.

– Ты права, – сказал я ей. – Я тоже думаю, что вряд ли они являются причиной того мгновенного поглощения магической энергии, что тут происходит. Я думаю, что их предназначение в другом… – И я показал в сторону стены. – Я их первоначально не заметил на общем фоне, так как была слишком велика концентрация магической энергии в данном помещении. Но сейчас она спала практически до нуля, и в противовес остальному фону эти накопители, наоборот, стали более заметны, и появилась возможность их обнаружить, пока концентрация энергии вновь не повысится. Получается, что кто-то специально использовал местную аномалию для того, чтобы снабжать этот город магической энергией. Думаю, что развести ее отсюда по остальному городу можно без особого труда.

– Да, это просто, – подтвердила Лисая.

– Хорошо, – сказал я. – правда, я не понимаю, почему эту клетку и пленника, находящегося в ней, разместили в столь странном месте. Но однозначно, этот город был построен тут именно благодаря этой находке.

– Тут все просто, – пояснила мне девушка. – Скорее всего, те, кто обнаружил эту клетку, подумали, что это своеобразный алтарь, посвященный какому-то темному богу. Тем более очень могущественному. Ведь он вырабатывает столько энергии, – и богиня еще раз пораженно покачала головой, – а такие храмы очень опасно ставить где-то в городе. Ведь если рано или поздно бог навестит свое такое могущественное место силы, то может пострадать и весь остальной город. Вот поэтому этот алтарь и вынесли сюда. Слишком относить его от города было нецелесообразно, если они хотели использовать его как источник магической энергии. Но и оставить внутри стен они его не могли. Вот он и оказался на границе, да еще и вмурован в эту самую защитную городскую стену. Ну, а отсюда они могли снабжать поступающей магической энергией и весь остальной город. Но я не думаю, что те, кто смог захватить это божество, и те, кто потом построили этот город, одни и те же существа.

– Я тоже так думаю, – кивнул я в ответ.

Это же подтвердил и симбиот, выяснив, что как минимум клетка была намного старше, чем городская стена, окружающая ее.

– Значит, эта штука могла оказаться тут задолго до того, как в этом мире появились хоть какие-то существа, – негромко пробормотал я, – но для нас важно другое.

И я кивнул в сторону стены.

– Нам не нужна эта клетка или пленник. Нам нужны те самые поглотители, которые тут установили. Уверен, что уж им-то все равно, с каким типом магической энергии работать. Главное, чтобы она была. И именно поэтому тут безопасно для тебя. Находясь вблизи них, ты сможешь спокойно восстановиться, и никто тебя не засечет по магическому выбросу. Они его просто-напросто поглотят.

Именно на это и указывал навигатор, когда выстраивал маршрут. Осталась одна такая маленькая проблема. И, похоже, девушка тоже прекрасно понимала какая.

– Да, – с недоверием Лисая заглянула в помещение перед нами, – вполне возможно. Но…

И она боязливо передернула плечами.

– Да, – поняв, о чем подумала богиня, сказал я, – осталось то странное явление мгновенного поглощения магической энергии. И если мы с ним не разберемся, то этот зал для тебя бесполезен. Ты там просто-напросто не выживешь, а умрешь от магического истощения.

– Так и есть, – грустно кивнула мне Лисая в ответ.

Я же, почувствовав, что вновь стал формироваться портал, взял девушку за руку и отвел ее на несколько шагов назад, туда, где она и дожидалась меня в прошлый раз.

– Значит, – усмехнувшись, сказал ей я, – осталось только решить эту проблему.

– Как? – изумленно посмотрела на меня она.

Я же вспомнил о своем пребывании за изнанкой пространства. И что-то было у меня очень уж явственное подозрение, как я смогу разобраться с этим самым порталом, который тут периодически формируется. Главное не провалиться в него. Или, наоборот, не перетянуть сюда то, что откачивает эту самую энергию.

– Есть у меня кое-какая идея, – сказал я в ответ Лисае.

И поддавшись какому-то импульсу, обернувшись к ней лицом и посмотрев прямо в глаза, добавил:

– Знаешь, есть у нас, похоже, очень большой шанс узнать, как выглядели эти самые марголы, а возможно, и предтечи в реальности?

– Ты думаешь это один из них? – сразу сообразив, о ком я могу говорить, в удивлении поглядела в сторону зала, а вернее, в сторону клетки, которая находилась там, и спросила девушка.

– Ну, тут вариантов-то у нас не много, – усмехнулся я.

– Какие? – удивлённо переспросила Лисая.

– Это или маргол, или кто-то из предтеч, – пожав плечами, ответил я девушке. – И если это один из них, то ловушку для него, соответственно, приготовил второй.

– Прочему ты так решил? – уточнила богиня.

– Ну, ты сама говорила, что те магические стражи, которых вы находили, похожи на него. И я почему-то не думаю, что они бы стали копировать внешность стражей с кого-то еще, не слишком похожего на себя.

– Да, – согласилась со мною богиня, – в этом есть смысл. Большинство магических стражей похожи на своих хозяев.

Я же, еще пару мгновений помолчав, добавил:

– Но почему-то я все-таки склоняюсь к версии, что это тот самый маргол и есть…

И было у меня подозрение, что их не просто так назвали «темный враг». Но вот чей? Ведь никто не говорил, что Древние нашли упоминание именно предтеч. Возможно, они как раз и исследовали наследие тех, кого предтечи считали своими врагами.

Этого и вправду уже никто не сможет рассказать. Никто, кроме того пленника, сидящего в клетке передо мной.

Лисая между тем изумленно перевела на меня свой взгляд.

– Но если это так, то что ты собираешься делать с ним дальше? Он же может напасть на нас. Ты же видишь его мощь? Я понимаю, что мне с ним не совладать, даже если бы я была на пике своей формы.

Я же поглядел в сторону входа, вернее метрической матрицы этого самого существа, которая в моем понимании была совершенно не защищена от прямого воздействия.

– Думаю, я смогу с ним договориться, – и почему-то я был совершенно уверен в этом.

После чего посмотрел вперед.

– И кажется, скоро мы сможем проверить это, – добавил я, направляясь ко входу в зал.

– Удачи, – послышалось мне в спину.

Я лишь пожал плечами в ответ.

Не знаю, что думала девушка в эту секунду, но у меня почему-то сложилось впечатление, что я все делаю абсолютно верно.

Так что посмотрим, как сложится наш разговор. А если разговора у нас не выйдет, ну что же, тогда надо вспомнить о том, что у слова «устранить» есть множество интерпретаций и понятий.


Мертвый мир. Северные предгорья.

Развалины какого-то большого города.

Город. Потайная комната в городской стене.

Некоторое время спустя

Так, прежде чем пытаться что-то сделать с порталом, хорошо бы снять метрический слепок с этого существа. Только вот ни Симб, ни симбиот его не замечают.

А если сделать так…

Я для них создам канал подключения, и уже через него они постараются провести копирование слепка памяти этого существа. По идее, должно сработать, ведь обычно они эту операцию проводят удаленно, тут же у них будет прямое подключение.

Хорошо. Пробую.

Так. Черт! Еле успеваю отключиться.

Как-то я не подумал о том, что при очередном цикле поглощения энергии ее через созданный мною канал выкачает и из меня. Не знаю уж, сколько туда влезет, но рисковать что-то не хочется. А потому жду очередного истощения этого существа и быстро подключаюсь к нему, до начала следующего цикла. В таком состоянии оно еще более беззащитно. Так что работать должно быть гораздо проще.

А теперь команда на создание ментального слепка.

= Область воздействия не задана, – только и отрапортовал Симб.

Ну ладно, а если мне ее выделить руками, тем более и практики подобной работы у меня очень и очень много. Ведь в мирах Даага у меня подобных помощников не было, и там мне все приходилось делать самостоятельно, без посторонней помощи.

Выделяю нужные области метрической матрицы и задаю команду уже на непосредственное их копирование, передав проекцию границ воздействия, за которую не следует выходить. И смотри-ка, все сработало.

И это странно. Получается, что как это существо, так и те, против кого оно настраивало свою защиту, в принципе не умели работать с метрической матрицей напрямую. Но тем не менее они знали о ее существовании и знали о том, что через нее можно воздействовать на них. Вот и защищались от этого как могли.

К тому же у них явно были какие-то вспомогательные средства, позволяющие работать с метрической матрицей, коль эта защита оказалась эффективной именно против моих виртуальных помощников.

«Странно это, – подумал я. – Интересно, как они узнали о ней? Хотя вот Дааг тоже не мог с нею работать напрямую, но знал о том, что ее необходимо защищать. Тут, видимо, нечто похожее».

Дождавшись завершения копирования нужных сегментов метрической матрицы, я их отправил на расшифровку, ну а сам отключился от структуры этого существа, вновь пережидая очередной цикл поглощения энергий.

Так, а теперь пора заняться самим порталом, чтобы понять, смогу ли я его вообще отключить. Но тут у меня почему-то вообще никаких сомнений не было. А потому только зарегистрировав момент начала его формирования, я сразу подключаюсь к нему. И вновь выпадаю за изнанку подпространства.

Так, вот он тот самый канал. Как раз выделен несколько более плотной и насыщенной темной линией.

И что можно сделать? Ну, во-первых, посмотреть, а куда же он ведет. Но тут ничего не вышло. Мне просто не дали подключиться к точке выхода. Сработала, как я понимаю, защита, не позволяющая мне перейти в опасную зону.

Хорошо, что дальше? Тогда надо бы как-то перенастроить этот портал.

= Изменить точку привязки. Задать новые координаты. Деактивировать канал подключения.

И пока больше ничего. Ну ладно. Идем по простому пути.

«Разрушить канал», – перевел я на свой лад вторую команду.

Мгновение, и линия, выделяющая переходной телепортационный канал, просто растворяется на общем фоне.

«Смотри-ка, как все просто», – только и успел обрадоваться я, как канал образовался вновь.

«И что это?» – спросил я, особо ни к кому не обращаясь.

Но как это ни странно, ответ получил.

= Аварийный процесс восстановления канала подключения.

Значит, все будет несколько сложнее, чем я предполагал. А если изменить точку привязки, то скорее всего, один раз работа канала сорвется, но уже в следующее мгновение, при повторном аварийном восстановлении, все вернется на круги своя.

Для пробы проверяю, что я прав. Да, все так и есть. Канал сначала переключился куда-то в произвольно заданное место, но потом восстановился.

Так. И что можно сделать в этой ситуации?

= Необходимо отключить систему автоматического восстановления или обойти условия ее срабатывания.

А вот это уже интересно… Канал восстанавливается при следующем запуске, если изменены какие-то его входные параметры. То есть его разрушение ведет к мгновенному восстановлению, но вот смена привязки отрабатывает и держится какое-то время. Ровно до тех пор, когда необходимо провести переподключение телепортационного канала. То есть необходимо обеспечить бесконечно длительное подключение, которое не сможет оборваться в любом случае.

Так, дальше… При открытии портала и его подключении к статуе разрыв канала происходит при поступлении огромного объёма ментальной энергии. Ну а если сделать так, что никакого поступления ментальной энергии с нашей стороны не будет, то, по идее, канал разрывать-то и нечему. Но тут в действительности черт его знает как будет.

Однако есть и другой вариант, который позволит обойти ограничение по времени. Это бесконечная петля портала, которая открывается сама в себя и так до бесконечности. Тут по сути нет никакого уже готового портального канала, так как портал фактически еще и не открылся, он просто будет открываться бесконечное количество раз, до тех самых пор, пока не иссякнет источник поступления ментальной энергии, способствующей его созданию. И в этом случае автоматика даже не начнет действовать. Ведь никакие условия нарушены не будут.

Проверять-то еще нечего. Портал-то по факту еще не создан.

Так, как бы это проверить? Быстро нахожу какой-то канал, который ведет из ниоткуда в никуда. То есть мои действия никому не повредят.

Хорошо, пробуем.

Зацикливаю выбранную нить, завязав ее саму на себя. И что мы видим? Да ничего. Вроде бы висит, и даже никаких изменений.

«Жаль», – только и подумал я, уже собираясь разорвать ее и начать думать над чем-то иным. Только вот одна проблема: то кольцо, которое я недавно создал, просто-напросто испарилось, не оставив после себя даже малейшего следа.

= Зарегистрирован полный распад канала подключения, – пришло ко мне понимание произошедшего.

«Ну, вот и выход», – мысленно потер я руки.

Теперь осталось только подготовиться к разговору с этим непонятным стражем – существом, сидящим в клетке. И поэтому я вновь подключаюсь к его метрической матрице. Но тут, коль уже подключился к ней, то и действовать буду именно через нее.

И буквально через несколько мгновений у меня все было уже готово. А значит, теперь можно и поговорить.


Неизвестность.

Вечность

Боль… Резкая и пронзительная. Она заставила его очнуться. И это была не та боль, к которой он уже успел привыкнуть и сродниться с ней за все то время, что оказался в этой ловушке. Поэтому мысли, которые, казалось, уже никогда не затрепещут в этом разуме, вновь пробудились в голове вечного пленника.

«Что это было?» – ему было очень трудно заставить себя думать. Он за ту пропасть времен уже забыл, как это делать.

Но эта острая и пронзительная боль, такая знакомая и одновременно такая необычная, для того места, в котором он был заточен, заставила его это сделать.

«Неужели кто-то из них сам же угодил в свою ловушку?» – подумал он.

Слишком тот энергетический след, вызвавший этот нереальный отзвук боли в его теле, был похож на удары его врагов, которые когда-то и загнали его в мертвый мир.

«Но как?» – задался вопросом он.

Однако ничего больше не повторялось.

«Неужели показалось?» – подумал он. И только в его сознании промелькнула эта мысль, как новый отзвук боли пронзил все тело. Правда, в этот раз он был значительно слабее. Но главное, что был.

«Кто-то из них и вправду здесь, – понял он, – и этот „кто-то” где-то рядом. Но он не пленник, потому что смог уйти».

И он вновь приготовился к вечности одиночества.

Сейчас тот, кто когда-то был его врагом, разберется с тем, на что же он наткнулся, и покинет его вечное узилище.

Но нет. Новый приступ боли пронзил его сущность. Она не усиливалась, но и не стала слабее.

Враг все еще здесь и не ушел.

Он не знал, как относиться к этому. Но происходящее заставило его сущность встрепенуться. Он не был рад. Эмоции давно покинули его.

Но сейчас он был не одинок. За ту вечность одиночества он наконец тут не один. И то, что это кто-то из его врагов, никак не меняло его отношения к происходящему.

«Я в этом мире постоянной боли не один», – молнией пронеслась мысль в его голове. И именно она, а также новый приступ боли заставили уже давно заснувшее тело встрепенуться. Этого не было заметно внешне, но он стал усиленно собирать энергию.

«Враг не увидит…» Чего должен был не увидеть его враг, он додумать не успел, так как именно в это самое мгновение в его сознании прозвучал чей-то голос:

«Эй, ты там живой еще, говорить можешь?»

И буквально через пару мгновений:

«Ага, то, что ты меня услышал, я уже понял. Похоже, все-таки живой».

Он не понимал, что происходит. Но это точно был не кто-то из его врагов. Ведь боль накатывала откуда-то из совершенно иного места. А говорившего с ним он абсолютно никак не ощущал, будто его и не было тут. Но этот неизвестный был, ведь он слышал его.

– Да, – сам не зная кому, ответил он, – я слышу тебя.

– Ну и замечательно…

Он не был уверен, но ему показалось, что этот неизвестный усмехнулся.

– Тут такое дело. Нам вроде как необходимо то место, где ты сейчас обитаешь. Не будешь против, если мы тебя отсюда выпустим?

Кому-то была нужна его вечная тюрьма? Он даже не представлял, что может еще удивляться, но именно это чувство и посетило его.

– Я согласен, – медленно ответил он на вопрос неизвестного. – Что вы потребуете от меня взамен?

В то, что его кто-то отпустит просто так, он уже давно не верил. Он вообще с тех пор, как его заманили в эту ловушку, никому не верил.

– Ну, ты не тронешь нас и свалишь отсюда, куда там тебе нужно, – ответил неизвестный, – меня бы это вполне устроило.

– И это все? – Слишком малого просил неизвестный.

Похоже, и тот подумал так же и, немного помолчав, продолжил:

– Ну, и за тобой будет должок, согласен?

Он задумался.

Быть обязанным кому-то, кто может приказать в качестве ответного долга стать ему вечным рабом, он не мог. Он уже один раз прошел через такое, и именно это послужило тем, что привело его сюда. Но и вечность заточения его уже истощила настолько, что он готов был ухватиться за любую возможность. Если повезет, он сможет вырваться вновь, как сделал это уже однажды. Именно это перевесило чашу весов, а потому он решил ответить.

– Согласен, – только и произнес он.

– Смотри-ка, не солгал, – даже несколько удивился его собеседник, а потом добавил: – Ну тогда приготовься… Не знаю, как все это сработает. Но помни, ты обещал.

Он замер. Но ничего так и не произошло. Ни в первое мгновение. Ни во второе.

– И что? – только и спросил он, обращаясь непонятно к кому.

– Ну, не знаю, – честно ответил ему неизвестный, – вроде как больше энергию из тебя никто не сосет. Так что дальше дело за тобой.

И только сейчас он сообразил, что незнакомец прав. Не было того бесконечного цикла поглощения его магических сил и его полного ментального истощения, что и удерживал его постоянно в этой самой ловушке.

– Свободен, – только и проревел он. И наконец он открыл глаза, поглядев прямо перед собой.

Его взгляд наткнулся на того, кого он даже и не ожидал тут увидеть.

И как раз этот самый неизвестный с любопытством рассматривал его в ответ.

– Смотри-ка, а ты, оказывается, и не каменный вовсе, – только и прокомментировал неизвестный те преобразования, что происходили с его телом по мере того, как с него спадали наложенные когда-то чары окаменения и удержания. Те, которые он и не мог с себя сбросить долгие, очень долгие годы.

– Так мы победили? – в изумлении, не веря происходящему, глядя на стоящего перед ним человека спросил он о том, что интересовало его сейчас больше всего. А стоящий перед ним молодой парень никем иным быть и не мог.

– Кто мы? – слегка опешил от такого вопроса человек.

– Мы? – только и повторил он, глядя на своего освободителя, а потом веско добавил: – Марголы!

– Кто? – искренне удивился человек.

– Марголы, – повторил один из последних темных драков. – Те, кто поднял восстание против светлых и темных демиургов. Свободные марголы, такие, как ты и я. И если ты сейчас стоишь передо мной, то, следовательно, мы победили. Ведь вы, люди, в том восстании поддержали нас, драков.

– Не знаю… – несколько опешил от его слов стоящий перед ним парень.

И похоже, он действительно ничего не знал.

Только что-то смущало во всем этом драка. И только сейчас он сообразил, что же заставило его очнуться от той вечной спячки, в которой он пребывал.

Он почувствовал знакомую боль. Боль, которую может причинить светлое божество. И оно находилось где-то поблизости. Похоже, об этом же подумал и тот человек, что стоял перед ним.

– Помни, ты обещал не причинять нам вреда, – только и произнес он, правда, немного подумав, добавил: – Хотя кажется мне, что ты даже не узнаешь тех, кого когда-то считал врагами.

И он, развернувшись, даже особо ничего не поясняя и никак не комментируя свои действия, направился к выходу из того зала, где они сейчас находились.

– Погоди, сейчас вернусь, – уже перед проемом, ведущим в какой-то туннель, сказал человек. – Только помни – никакого вреда.

Человек покинул зал. А уже через пару минут вернулся, ведя за руку странную девушку, очень похожую на людей внешне. Только вот человеком она не была точно. Драк в ней безошибочно распознал искру создателя.

– Кто это? – только и спросил у незнакомого парня драк.

– Ну, теперь ты понял, что вряд ли они могли быть вашими врагами, коль ты даже не узнал ее, – и немного помолчав, этот человек добавил: – Именно подобных ей мы называем богами.

– Ты прав, в ней есть божественная искра, только вот она очень слаба… – Драк постарался что-то разглядеть в богине, которая с изумлением рассматривала его в ответ. – Они молодые боги? И пришли на место тех, кого когда-то свергли мы?

– Понятия не имею, – искренне ответил ему парень и, показав на девушку, добавил: – Я и о том, что они существуют, до недавнего времени не подозревал, что уж говорить о том, кто мог править этой вселенной до этого.

Драк медленно кивнул, подтверждая его слова.

– Хорошо, человек, я понял тебя, – только и сказал он и, вновь поглядев на девушку, произнес: – Впредь буду более осторожен в своих суждениях.

После чего драк перевел свой взгляд уже на человека.

– Я не знаю, кто ты, но ты освободил меня, и я буду тебе благодарен за это. Если тебе нужна будет моя помощь, то только назови мое имя, и я приду.

– Э-э… – парень только и пожал плечами, – хорошо. Только вот насчет имени. Я как-то его даже и не знаю.

Драк впервые за многие века и тысячелетия усмехнулся.

– Нас, восставших мятежников, прозвали по имени того, кто первым выступил против демиургов.

Уже разворачиваясь и активируя портал, драк, обернувшись в сторону задумчиво смотрящего ему вслед человека, добавил:

– И этим первым был я.

А затем он вошел в портал, исчезая из этого небольшого подземного каменного зала.

Человек же еще некоторое время стоял и смотрел на то место, где, похоже, исчез тот, кто когда-то и освободил таких, как он, и прочие другие расы из-под власти тех незримых демиургов. И почему-то было у него подозрение, кого нужно считать теми самыми никому не известными предтечами и их непонятными врагами.

Так простояв некоторое время, он наконец посмотрел на свою спутницу.

– Ну что, я так понимаю, теперь тут вполне себе безопасно и ты можешь пользоваться своими плетениями, не особо опасаясь, что нас обнаружат.

– Да, – медленно кивнула ему в ответ девушка и уже хотела сделать шаг по направлению к противоположной стене, где на ее фоне угадывались какие-то большие темные плиты, когда наконец остановилась и спросила:

– Так это что, и вправду был маргол?

Парень, улыбнувшись, ответил ей.

– Ты, похоже, не поняла главного, – и он похлопал рукой себя по груди. – Марголы – это все мы, а он лишь первый из нас. Первый маргол.


home | my bookshelf | | Мертвые миры |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 3
Средний рейтинг 4.7 из 5



Оцените эту книгу