Book: Ученик Теней 3. Том 1



Ученик Теней 3. Том 1

Вадим Фарг

Ученик Теней 3. Том 1

Пролог

Я опёрся о колени, переводя дыхание. Но каждый глоток воздуха лишь обжигал лёгкие. И как только саламандры здесь выживают? Подняв взор, увидел, что противник всё ещё стоит на ногах, хотя и держится с большим трудом. Чёрный плащ колыхался на ветру, а на блистающих минуту назад доспехах появилось множество царапин и вмятин. И всё же он смог устоять даже после удара Тени. Это вообще возможно? — Мы пришли из Вселенной, где Мрак составляет всё сущее, — словно прочитав мои мысли, ответил Леонард и откинул прядь золотистых волос. Чёртов позёр. Такие типы всегда меня раздражали, манерные, высокомерные, но, к сожалению, довольно сильные, чтобы постоять за себя. – Тебе так просто меня не остановить, — на его лице вновь расцвела ехидная улыбка. – Это мы ещё посмотрим, – выпрямился я. В тот же миг в небесах вновь раздался гром, но на этот раз такой, что заложило уши. Земля под нами пошла ходуном, да что там, сами горы затряслись. А Леонард злорадно засмеялся. – Вот и всё! — воскликнул он. — Они пришли! Взглянув наверх, я ужаснулся. По небу пробежала огромная трещина, будто порвалась ткань Мироздания. А ведь так оно и было. Вот та самая Трещина, о которых говорили Скел и Инги. И она расширялась. – Ник! — кто-то схватил меня за локоть и развернул, это оказалась Инги. — Сейчас лучше уйти, мы не готовы! — Сдаёшься?! – смеялся надо мной Леонард, а земля дрожала, словно из-за его насмешек. — Вот так просто, тот самый ученик Теней? «Что значит «тот самый?» – подумалось мне, но спрашивать не собирался. — Откажись, Ник, -- чуть ли не умоляла девушка. – Просто скажи, что проиграл, иначе остальные, – кивнула на расширяющуюся трещину, – придут за нами, а после вашей битвы и за тобой. Мне польстило, что она не сомневалась в моей победе. И была права, пока из Тёмной Вселенной появился лишь один воин, кто знает, что оттуда может выбраться ещё. Повернувшись к Леонарду, крикнул: – Ты победил! В тот же миг почувствовал небывалое облегчение и вместе с этим позор. – Уходим, сейчас же, – Инги схватила за руку и потащила к остальным. И в ту секунду позади послышался знакомый голос. – Ник, – звала девушка, которую я очень хорошо знал. – Ты опять меня бросаешь? Я успел бросить лишь мимолётный взгляд, когда вихрь телепортации поглощал нас. И сквозь кружащиеся искры увидел её.



Глава 1

Я сидел у себя в комнате и смотрелся в зеркало. Красное бельмо вместо глаза здорово напрягало, но прятать его не собирался. Зачем? Ведь теперь это часть меня, к тому же выглядело пугающе, возможно, на заданиях враги будут остерегаться. В дверь тихо постучали, после чего скрипнули петли, и в комнату вошла Ди. — Как ты? — спросила девушка, сразу осмотревшись, наверное, искала Дараю. – Всё в порядке, — пожал плечами. – Оклемался, уже не впервой. – А он… – замялась, пристально смотря на меня. — Глаз? — сообразил я. – Нормально. Сперва думал заказать повязку, но потом перехотел. Так выгляжу более… — Мерзко. Меня грубо перебили, и из-за спины появились Ал и джаан. — Ты теперь словно уродец, сбежавший из цирка, — усмехнулся братец-призрак. – Да, я тоже рад тебя видеть, — улыбнулся в ответ. После всего, что с нами произошло, понимал, таким образом Ал вовсе не старается задеть, просто он груб по натуре. Чего ждать? Ведь он умер, а уйти в иной мир не позволяет проклятье сестры. Злиться на неё не мог, так как любил, поэтому и отыгрывался на остальных. – Я этого не говорил, — воспротивился тот. -- Но подумал, – встрял джаан и хлопнул друга по плечу. Ал промолчал и сделал такое лицо, будто его больше интересует вид за окном, чем наш разговор. Ведь пришли они не просто так, я попросил посыльных гоблинов позвать моих друзей. – Ты что-то хотел? – вновь спросила Ди. – Да, – встал и подошёл. То ли мой глаз, то ли такое близкое расстояние испугали её, и девушка отшатнулась. На мгновение в глазах появился страх, но она быстро взяла себя в руки. – Прости, – прошептала и опустила глаза. «Да что это с ней?» – не мог понять такую скованность, раньше-то сама ко мне подходила. – Глаз, – подал голос джаан. – Он и правда жуткий. – Снова читаешь мои мысли? – повернулся к нему, но тот лишь усмехнулся. – На меня не действует. Слишком долго живу: и не такое видел. – Отлично, как раз то, что мне нужно. – В смысле? – напрягся дух. – Я собираю команду, – не стал оттягивать. – И хочу, чтобы вы ко присоединились. – Мы? – первым удивился Ал, отойдя от подоконника. – А чего, других не хватает? – Других не знаю, а вам могу доверять, – без зазрения ответил я. – Нам? – усмехнулся тот. – Да мы с самого начала на ножах. – Именно поэтому и верю. Ведь всё из-за Ди, думаю, весомый аргумент. Призрак хмыкнул и вновь отвернулся. Видимо, уже согласился и ждал ответа от сестры, в котором, как раз-таки никто не сомневался. – А как же твоя рыжая подруга? – завела девушка старую песню. – Её тоже позовёшь? – Хотел бы, – не стал лукавить. – Я видел, на что она способна, пламя Дараи может спалить всех нас дотла за считаные секунды. – Кто бы сомневался, – фыркнула девушка, но я постарался направить разговор в нужное русло. – Ди, между мной и Дараей всё кончено. Больше не хочу, чтобы из-за меня кто-то пострадал. Она немного оживилась, но видя моё серьёзное лицо, решила промолчать. – Сейчас у моего друга проблемы, и нужна ваша помощь. – Это у которого? – джаан-гопник подошёл ближе. – Того немого коротышки. – Именно. Кстати, он не немой, просто решил лишний раз не трепаться. – Какая умная мысль, – щёлкнул пальцами джаан. – Надо взять на вооружение, – на секунду задумался, уставившись в потолок. – Хотя нет, молчать – это не по мне. – Так что, согласны? – обвёл взглядом собравшихся. *** Как я и думал, друзья не отказали. Пока мы спускались по лестнице, вкратце рассказал всё, что поведал мне Скел, хотя информация оказалась крайне скудной. Учитель поймал мысленный призыв о помощи от Ка, но что с ним и где он, определить не удалось. Поэтому нам требовалось найти парнишку без всякого следа, и только краткое письмо Скелу от отца Ка давало хоть что-то. – Отправимся к нему домой, – говорил я. – Там его видели в последний раз. – А когда это было? – спросила Ди. – Пару месяцев назад. Теперь никто не знает, где малыш находится, – кивнул девушке. – Малыш? – усмехнулся ехидный Ал. – Какие-то проблемы? – покосился на него. – Он ещё ребёнок, хотя и способен вытворять такие магические штуки, о которых ты не слышал. – Это вряд ли, – в глазах призрака увидел насмешку. – Ну, я про то, что не слышал о каких-то заклинаниях, которыми обладает твой малыш, – на последних словах он сделал акцент. – Ал, – Ди укоризненно посмотрела на братца, и тот отвернулся. Оказавшись в столовой, осмотрелся в поисках Дараи. Посыльный гоблин перед приходом основной компании сообщил, что рыжая бестия направлялась именно сюда, но я, видимо, опоздал. Помещение как раз убирало несколько гоблинов в поношенных тряпках. Стулья перевернули на очищенные столы, а уборщики подметали пол. – Ник, а что мы тут делаем? – первой подала голос Ди. – Обед давно закончился. – Хотел найти Дараю, – не стал скрывать. – Ещё одного малыша? – ухмыльнулся Ал. – Ты же понимаешь, что перегибаешь палку? – спокойно спросил я. – Да, и что с того? Что ж, сам позвал, сам и терпи. Каким бы засранцем он ни казался, но сил ему не занимать. Призрак, способный бить живых, да ещё сопротивляться практически любой магии, был крайне полезен. – Не забывайся, пожалуйста, – попросил я, как ни странно, но именно такое обращение возымело действие. Мне даже показалось, что Ал пристыженно отвёл глаза в сторону. – Как уже говорил, Дарая сильный огненный маг, и такая боевая способность нам может пригодиться. Вы против? – в первую очередь посмотрел на Ди, но девушка только отвернулась, хотя я заметил, что она не одобряет идею. – А у нас конфликтов на этой почве не возникнет? – джаан задал вопрос, который интересовал всех, включая меня самого. – Очень надеюсь, что нет, – покачал головой. – В первую очередь хочу помочь другу, попавшему в беду. Развернулся и тут же встретился с крепким брюхом здоровой Биры. Полукровка человека и великана, одна из подруг Дараи, она явно оказалась тут не просто так. Тяжёлые ладони опустились на плечи, девушка (если её можно так называть) отодвинула меня и строго посмотрела в глаза. – Дарая просила передать, что не пойдёт. У тебя и так, – кивнула на остальных, но в первую очередь на Диларию, – есть команда. – Команда? – громкий детский голосок прорезал тишину столовой, и из-за Биры выскочил рыжий кудрявый мальчишка. Кажется, Джей-ор. – Ник, ты собираешь команду? Возьмёшь меня? Я пригожусь, честное слово! – затараторил он, прыгая вокруг нас. – Ну же, Ник, я хочу у тебя поучиться. – Твой фанат? – ко мне подкрался джаан и тихо спросил. – Вроде того, – также тихо ответил я. – Ник, ну не оставляй меня тут… – Джей, – пришлось прервать его монолог. – Ты не понимаешь, на что напрашиваешься. Там будет опасно, нас поколотят и не один раз. – Тогда зачем вы туда идёте? – Мне надо помочь моему другу. – Так позволь… – Нет, – резко произнёс я, и тот сразу замолчал и приуныл. – Прости, Джей, не могу рисковать другими. Нас самих-то просто так не отпускают. – А кто с вами пойдёт? – Инги. – Тогда она и меня может… – Успокойся, пожалуйста. Я уже собрал тех, кто нужен. После этих слов мальчишка обиженно посмотрел на меня и убежал в коридор. А что оставалось? Взять его с собой никак не мог. Ничего, поплачет и успокоится, в конце концов, здесь не детский сад. Я снова поднял взгляд на Биру, которая будто чего-то ожидала. – Она злится, – произнесла полукровка. – Ты ведь понимаешь. – М-да, – кивнул. – Хорошо, тогда мы пойдём без неё, благодарю. – Удачи, – пробасила та и ушла. – Злится, из-за того, что вы… – начала Ди, но я перебил. – Скорее всего, хотя полностью не уверен. У вас, женщин, семь пятниц на неделе. – Можно подумать, ты такой знаток. – Нет, – не стал набивать себе цену. – Но об этом говорят на каждом углу, включая вас самих. Трудно не согласиться. – Может, уже двинемся? – нетерпеливо предложил Ал. Я кивнул и направился в подвал, где нас поджидала нужная «проходная дверь». *** Наша четвёрка оказалась на дороге, вымощенной камнем. На улице стояла прохладная, но освежающая погода, солнце клонилось к закату, окрашивая деревянные двухэтажные дома в розовые тона. Помня о прошлом перемещении на точно такую же дорогу, обернулся, но позади нас оказалась каменная стена. Мимо сновали люди в обычных крестьянских одеждах, изредка можно было заприметить гномов и каких-то мелких серокожих существ, у которых из-под рубах выскальзывали тонкие хвосты. Существа имели длинную лохматую морду и круглые уши. Чем-то напоминали мышей. – Вы чего так долго? – послышался возмущённый голос Инги. Девушка вышла к нам из здания, над входной дверью которого болталась табличка «Пьян и сыт». Трактир, не иначе, кто бы сомневался, что она будет ждать именно тут. – Я уже, ик, – поравнявшись с нами, икнула и чуть пошатнулась, задев меня бедром, – притомилась. – Оно и видно, – усмехнулся Ал. – А ты бы помолчал, – отмахнулась, как от назойливой мухи. – Я, между прочим, собирала информацию о нашем малыше. – О нашем малыше, – передразнил призрак, закатив глаза. На этот раз Инги вообще на него не отреагировала, обняв меня за плечи, повела в трактир. Внутри, как всегда, было слабое освещение. Затхлый и прокуренный воздух, дым под потолком, грязные полы и куча пьяных жителей, кричащих на разных языках. – Как ты умудряешься забираться в такие места? – удивилась Ди, когда вошла вслед за нами. – Да ладно тебе, – засмеялась Инги. – На самом деле специально выбирала, думала, что наш Ник приведёт с собой рыжеволосую принцесску, вот тогда бы мы повеселились от её вида. – Она не захотела идти, – огрызнулся я, мне совершенно не нравилось, как Инги говорила о Дарае. – А чего так? – вскинула брови та. – Ты её обидел? – Давай по делу. – Ладно, – вмиг протрезвела девушка. Мы уселись за стол. – В общем, Ка никто здесь не видел. Неудивительно, ведь мальчишка вёл себя, словно затворник. Лишь несколько месяцев назад заметили, как в доме у генерала Нюрдена бродил незнакомый паренёк. Видимо, Ка никто не знает, сомневаюсь, что он так сильно изменился за время, проведённое с нами. – Не забывай, ведь он стал брошенным, а до этого учился в какой-то Школе, откуда его и выгнали. Значит, в городе не появлялся довольно давно, – сказал я. – Правильно, – кивнула Инги. – Поэтому поднимаем свои попки и шагаем к их дому. – Погоди, – подал голос Ал. – Выходит, генерал – это его отец? – Именно. – Теперь понятно, почему он стал брошенным, – опустила глаза Ди, видимо, ей было жалко Ка. – Не выдержал давления родителя. – Вот придём и всё выясним, – я первым поднялся из-за стола. – Нам надо оказаться там, пока не стемнело. *** Добраться до дома генерала Нюрдена оказалось не так сложно. Через городок полегала лишь одна просёлочная дорога. Позаимствовав повозку с хилой кобылкой у трактирщика (уж очень убедительно его упрашивала Инги, склонившись над барной стойкой), неспешно катили на юг. Вокруг раскинулись широкие золотистые поля, тянувшиеся практически до самого горизонта. И только там, где-то очень далеко, виднелись тёмные высокие деревья. Редкие лесополосы не могли сдержать ветер, усиливавшийся с каждой секундой. И уже через минуту на западе послышался гром, а повернувшись туда, увидели, как в нашу сторону движутся грозовые тучи. – Вот только дождя нам и не хватало, – пробурчала Инги. – Боишься промокнуть? – ёрничал Ал. – А я бы посмотрел на тебя в таком виде. – Может заткнёшься, а? – злилась она. – Тебе-то что, ты воду пропускаешь сквозь себя. Небось тоскуешь по женскому вниманию? Тот тут же заткнулся, недобро покосившись на неё. – Вижу дом! – хоть кто-то сменил тему, Ди ткнула вперёд пальцем. – Весьма недурно, – присвистнул джаан. – В моём мире у каждого генерала таких по несколько штук, – усмехнулся я, смотря на раскинувшееся поместье. Примерно в паре сотен метров возвышалось трёхэтажное здание, скрывающееся до этого за холмом. Территорию окружал высокий деревянный забор, но с большими щелями между столбов, связанных чем-то тонким. Я даже удивился, неужто генерал так любит незваных гостей? Однако, чем ближе мы подъезжали, тем больше я разубеждался в этом мнении. Забор оказался сплетён из колючей проволоки, что в несколько рядов стягивала столбы. По носу ударила первая холодная капля. А следом за ней вторая и третья. – Не успели, – только и произнесла Инги. В ту же секунду на нас обрушился буквально шквал воды. *** Металлические ворота никак не хотели открываться. Я тянул на себя и толкал, но толку ноль. Мы стояли у главного входа в поместье, никакого звонка, колокольчика или чего-то подобного не нашли, а выйти к нам навстречу никто не собирался. – Инги, поможешь со своими «габаритами»? – попросил я. – Мне их сиськами раздавить, что ли? – улыбнулась та. – Ты поняла, – шутки сейчас были совершенно не к месту. – Раздави или сломай. Ты же можешь. – Конечно, могу, – кивнула та. – Но это частная собственность. Так не делается. Тут она оказалась права. Холодный дождь не приносил энтузиазма, поэтому я искал хоть какое-то быстрое решение, чтобы оказаться под крышей. – А давайте я пройду внутрь и поищу, как открыть? – предложил Ал. – Смею вас уверить, молодой человек, что это плохая мысль. Появившийся перед нами незнакомец заставил вздрогнуть. Он словно из воздуха материализовался. По ту сторону ворот на нас смотрел высокий мужчина с пышными чёрными усами и аккуратно зачёсанными назад волосами. Одет в строгий серый костюм и белую рубашку, держал над собой широкий зонт и добродушно улыбался. – Чем могу вам помочь? – вновь обратился мужчина. – Генерал Нюрден? – на всякий случай переспросил я, хотя понимал, что перед нами всего лишь слуга. – Нет, конечно, нет, – просто ответил тот. – Меня зовут Стэн, и я дворецкий. Вы приехали к генералу? – Не совсем. Если можно, мы бы хотели поговорить с его сыном – Ка. – Корнелием? – впервые за время разговора на лице дворецкого проступили неподдельные эмоции, так как улыбка выглядела дежурной. Услышав полное имя друга, я тоже удивился. Кто бы мог подумать, что его зовут именно так. – Но его нет, – покачал головой мужчина. – Он уехал… довольно давно. – И куда? – его заминка показалась мне странной. – Не имею понятия, сэр, – пожал плечами тот. – Но, прошу в дом, полагаю, вы промокли до нитки, – взмахнул рукой, и ворота отворились внутрь. – Но очень прошу не пугайтесь и не глазейте на собак, они этого не любят. Мы въехали на дорогу, усыпанную щебёнкой, и только тогда поняли, о ком говорил дворецкий. Со всех сторон к нам потянулись здоровые механические собаки. Их глаза полыхали красными огнями, а стальные зубы щёлкали от нетерпения. Пришлось взять испуганную лошадку под узду и поспешно увести её от этих… роботов? Даже не знаю, что и сказать, ведь в Центральном мире я ещё не встречал что-то механическое, тем более такое. Надеюсь, что в стойло они не заходят, иначе помрёт наша кобылка до того, как мы со всем разберёмся. *** – Генерал Нюрден сейчас в отъезде, так что на все вопросы могу ответить я, – сказал дворецкий, когда мы вошли в просторную прихожую. – Но сперва хотел бы узнать, кто вы такие. Стены из красного дерева, а на них всевозможные картины. Несколько тумб, на которых стояли вазы с цветами. Впереди у стен две параллельные лестницы, одна из которых вела наверх, другая вниз. В памяти сразу всплыла старая шутка про лестницы в рай и ад. Обычно на второй людей гораздо больше, причём добровольцев. – Мы учились с Ка в одной Школе, – я несколько удивился, почему он сперва нас впустил в дом и только потом решил спросить кто мы. – В Школе Когтя? – уточнил тот. – Нет, в Школе… – замялся, не зная, как правильно ответить. – Теней, – выручила меня Инги. – После того, как Корнелий стал брошенным, мы приютили его, так как нашли в нём необходимые навыки. – Школа Теней? – задумался дворецкий. – Никогда не слышал. Ну, я прекрасно разбираюсь в людях и вижу, что вы не разбойники или грабители. Так что, прошу, – указал рукой на дверь слева и пошёл первым. Мы двинулись следом, но тут меня за руку поймал джаан и тихо произнёс: – Я не вижу его мыслей. Он вообще не думает. Нахмурившись, посмотрел на духа. Выходит, что наш дворецкий не простой человек, а может, и вовсе не человек. Вдруг он такая же машина, как и собаки, только с человеческой кожей? От подобных мыслей по спине пробежали мурашки. Следовало держаться настороже, нас могли легко заманить в ловушку. – Как долго будет отсутствовать генерал? – послышался голос Инги из соседней комнаты. Все уже вышли из прихожей, и мы с джааном поспешили за ними. – Не могу знать. Он не сообщает, приезжает и уезжает, как повелит Император, – развёл руками мужчина. Эта комната оказалась гостевой. Напротив двери располагался широкий камин, в котором полыхало пламя, приятно согревая. Инги и Ди уже стояли около него и старались обсохнуть, вытягивая вещи и выжимая их прямо на пол. – Позвольте, я принес сухие халаты, – предложил дворецкий. – Так вы только намучаетесь, – с этими словами удалился в маленькую дверку вблизи камина, которую я сразу и не заметил. – Странный какой-то, – произнесла Ди, когда наша компания осталась одна. – Хозяина нет, а он впускает нас вот так свободно, ещё и обходительный такой. – М-да, – кивнул я и подошёл ближе. – Держимся все вместе, что-то тут нечисто. И когда скрипнула дверь, замерли в ожидании. Однако никто не спешил к нам выходить. Секунда тянулась за секундой, как вдруг послышался грохот и…





Глава 2

Из проёма посыпалась посуда, а следом за ней показался и сам дворецкий, нёсший чистое белое бельё. — Прошу прощения, — извинился тот. – Давно было пора там убраться. К сожалению, в доме я совершенно один, поэтому иногда не успеваю со всем справиться. — То есть из персонала в поместье никого нет? – удивился я. – Уехали с генералом? – Нет, — покачал головой тот. — Нас в доме всегда было двое, если не считать Корнелия, изредка здесь появляющегося, животных я в расчёт, конечно, не беру, – улыбнулся мужчина. — Простите, — не стала оттягивать Инги и задала интересующий всех вопрос. — Но кто вы? – Вы хотите узнать, человек ли я? — продолжал улыбаться дворецкий. – Нет, но вас это не должно пугать. Думаете, почему так просто впустил вас в дом, пока нет хозяина? Я хочу помочь Корнелию, ведь воспитывал его ещё с младенчества и переживаю, наверное, больше вашего, но, к сожалению, сам ничего сделать не могу. Мне запрещено выходить за территорию поместья. Пока он рассказывал, мы быстренько скинули мокрые вещи и надели халаты, оказавшиеся настолько мягкими, что в них хотелось укутаться и никогда не выбираться. Смотря на девушек, понял, что они думают примерно так же. — Но почему? -- первым переспросил я. – Вас держит какое-то заклинание? – Нет, – отмахнулся мужчина, собирая нашу одежду. – Приказ господина Нюрдена. Для таких, как я, слово хозяина – закон. Но давайте оставим мою историю, передохните, а я принесу чай. Думаю, вы проголодались и продрогли, а это мешает соображать. Мне бы не хотелось, чтобы вы искали Корнелия с пустым желудком. С этими словами он снова удалился через маленькую дверь, а мы сели на плотный ковёр, что расстелили неподалёку от камина. Не слишком близко, чтоб поместье всполохнуло по неосторожности, но и недалеко, тепло от дребезжащего пламени вполне согревало нас. – Что думаете? – первой подала голос Ди. – Валить отсюда надо, – ответил её братец. – Слишком подозрительный тип. – Он и не отрицает, что не человек, – сказал я. – Но от этого легче не становится. – Есть идейка, – улыбнулась Инги и залезла в свою сумку. – Надо проверить, когда вернётся. Если это ловушка, то узнаем. Но вдруг он и правда старается помочь? – Похоже на то, – кивнула Ди. – Так сильно старается, что кажется подозрительным, – вступил в разговор джаан. – Ник, я ведь говорил, что не слышу его мыслей, но он соображает. Как такое может быть? – Ты у нас телепат, вот и ответь, – я взглянул на духа. – Такое бывает в нескольких случаях, либо он сильный маг и блокирует вмешательства, в чём сомневаюсь. Либо не живой. – Мертвец? – я посмотрел на Диларию. – А вот это уже по твоей части. В нём чувствуется магия некромантов? – Нет, – покачала головой девушка. – Вообще ни капли. – Вы все правы и неправы одновременно, – прервал нас добродушный голос дворецкого. Гремя блюдцами и чашками, он протолкнул каталку с посудой и большим чайником. Пряный аромат выпечки дразнил нос, а в животе предательски заурчало. – Я живой, но не человек, как уже и говорил, – подъехал к нам и расставил сервиз на небольшой столик, предварительно пододвинув его от стены. – Конечно, вы правильно делаете, что не доверяете, и мне становится более спокойно, зная, какие смышлёные у Корнелия друзья. Уверен, вы выручите его. А пока, – указал рукой на стол, – угощайтесь. Нас не стоило просить дважды. Все, как по команде, вскочили и протянули руки к еде, но Инги вовремя остановила. – Позволите? – она вопросительно посмотрела на дворецкого, сжимая в руке пузырёк с синей жидкостью. – Конечно же, – кивнул тот. – Я бы расстроился, коль вы не проверили. Девушка капнула в общий чайник, пару секунд вглядывалась в него, а потом довольно улыбнулась. То же самое проделала с дымящимися булочками, никакого эффекта, и это Инги вполне устраивало. – Будь тут яд или хоть какая-то примесь, типа снотворного, то пошла бы пена, – ответила она на наши вопросительные взгляды. – Что ж, надеюсь, теперь вы мне доверяете, – дворецкий чуть отошёл, сложив руки за спину. – Вы не могли бы пока рассказать о семье Ка? – попросил я, затолкнув половину булочки в рот. – Увы, история коротка и довольно печальна, – начал тот. – Отец Корнелия, как вы знаете, генерал и по долгу службы часто отлучался из родного дома. Его подолгу не было, и мальчик очень тосковал. Госпожа Зилья – его мама, также переживала за мужа и… – тут лицо дворецкого перекосило, словно он проглотил целый лимон. – Простите, – продолжил он. – Просто сложно говорить о хозяине то, что считаешь ложным и недостойным. Но по-другому не могу. «Он и правда робот, – снова подумал я. – Одна программа перебивает другую. Если так пойдёт и дальше, то вскоре он заглючит, и из ушей полетят шестерёнки». – Корнелий рос примерным мальчиком. Не стану врать, из-за чрезмерной опеки матери он стал более нежным и… немужественным, если позволите такое слово. Но вынужден признать, у госпожи были веские причины так опекать своего отпрыска. Генерал Нюрден весьма требовательный человек. Уверен, в армии нельзя иначе, но с маленьким ребёнком надо было быть более мягким, – печально вздохнул, отчего мысль о его роботизации дала трещину. – Вскоре госпожа Зилья скончалась, и мальчик остался один на один с отцом. Но так как генерал не мог уделять ему должного внимания, решил отдать на воспитание в Школу Когтя. Корнелий был совсем маленьким, когда его бросили на «съедение» выскочкам, которые не признают ничего, кроме грубой силы. И всё же он продержался там несколько лет. К сожалению, я ничего не знаю об этом периоде его жизни, однако в какой-то момент мальчик сломался, и его с позором выгнали. Отец отказался от сына, посчитав того слабаком, и… дальше вы знаете. – А что случилось с госпожой Зильей? – спросила Ди. – Её убили, – ответил дворецкий, и на какой-то миг голос дрогнул, но он быстро совладал с собою. – Несколько дезертиров, сбежавших из полка генерала. Наверное, хотели так отомстить. Как я уже говорил, он довольно непростой человек. – Кто бы сомневался, – усмехнулся Ал. – Выходит, из-за его агрессии на солдат, оставил сына без матери. – Не будьте столь скептичны, молодой человек, – укоризненно покачал головой дворецкий. – У всего есть свои минусы и плюсы. – И какой же плюс в этой ситуации? – не сдавался призрак. – Погибла женщина, ребёнок страдает из-за потери самого близкого человека, а потом его бросают в пекло унижений и мучений, в эту вашу Школу Клыка. – Тут я вынужден с вами согласиться, – кивнул тот. – Но с другой стороны, если не это, то вам не суждено было бы встретиться. На всё воля Мироздания. Вот только не надо включать эту заезженную пластинку. От негодования я закатил глаза. Прочитав мои мысли, джаан выдавил кислую улыбку. Видимо, ему тоже не нравилось, когда всё сваливают на волю чего-то вездесущего. – А как долго Ка пробыл тут? – я постарался вернуть тему в нужное русло. – Тридцать пять дней, – дворецкий благодарно посмотрел на меня, видимо, очень хотел найти мальчишку и надеялся на нас. – Я слышал, как он разговаривал с отцом и поведал про вашу Школу Теней. О вас тоже говорил, правда, не совсем много. Генерал Нюрден остался очень доволен, что сын попал в такое заведение. Господин хотел попасть к вам, поговорить лично с директором и просил об этом Корнелия, но, к сожалению, тот отказал. Как я понял, ваша Школа секретная, и Корнелий не желал афишировать свою принадлежность к ней. – Ка говорил? – удивилась Ди. – Но ведь он всегда молчал. – Нет, – ответил я. – Я же сказал, что он не немой, просто не хочет ни с кем общаться. За всё время при мне заговорил лишь раз. – Всё верно. После того как погибла госпожа Зилья, мальчик замкнулся, но с отцом приходилось говорить. Да уж, незавидная участь. Я-то и сам терпеть не мог, когда из меня выдавливали разговор, выводили на диалог. А тут ещё и такое детство, уверен, Ка ненавидел своего отца. – Корнелий не собирался говорить с отцом на тему Школы. Он просил помочь в поисках некоего мага, о котором слышали только в легендах. Конечно же, генерал был против подобного, посчитав всё детским бредом. В итоге они поссорились, и когда господин в очередной раз уехал из дому, Корнелий сбежал. Но, – пронзительно посмотрел на нас, – в его комнате остались записи, которые должны помочь. По ним мальчик проложил некую карту. Я отговаривал его от подобной затеи, но никакие доводы не могли его переубедить. В те редкие минуты, что он говорил, постоянно упоминал некую девушку, которая несправедливо погибла. Корнелий хотел вернуть её, и для этого ему требовался маг, обманувший саму смерть. Лесла. Неужто Ка хотел вернуть именно её? – Я провожу в его комнату. Если вы согрелись, то не стоит откладывать поиски. Кстати, ваши вещи уже высохли, – и протянул одежду, которую мы с удивлением взяли обратно. *** Дворецкий провёл нас по скрипящей лестнице через парадную на второй этаж. И каждый раз, когда под ногами скрипели половицы, я понимал, что помпезность поместья лишь внешняя, внутри всё давно пора менять. Возможно, даже хозяина. Наверху оказался просторный коридор, но совершенно не освещённый. Стэн держал в руках масляную лампу, дававшую лишь подобие света. Пришлось практически красться, чтобы ни на что во тьме не наткнуться. – Здесь, – мужчина толкнул дверь, и перед нами открылась скудно обставленная комната: кровать, стол, стул да шкаф – вот и всё, что находилось внутри. – Генерал не любит излишеств, считая их женскими капризами. – А как же тогда прихожая? – удивился Ал. – Там от картин и цветов в глазах пестрит. – Такое лишь на первом этаже, где изредка появляются гости. – А, понятно, то есть, на первый взгляд, генерал такой высококультурный, а как глянешь глубже, всё оказывается не так радужно. – Не будем об этом. Мне нельзя высказываться плохо о господине, даже если это так, – после этих слов дворецкий снова скривился. Мы прошли внутрь. – Записи Корнелия в столе, – кивнул он. – Оставлю лампу, если что-то понадобиться, обращайтесь, – с этими словами удалился. – И как нам обращаться? – развёл руками Ал. – Где его теперь искать? – Просто позовём, – отмахнулся я и открыл ящик письменного стола. Там оказалось множество исписанных листов, рисунки, записи, вычисления. Казалось, что Ка собирается сдавать докторскую. Каким образом он хотел найти мага, о котором говорится лишь в легенде? Неужто и правда верил? Хотя в Центральном мире и не такое может быть. – Инги, а что за легенда? – поинтересовался я, достав бумаги. Ди осматривала шкаф, Ал и джаан плюхнулись на кровать, а большегрудая брюнетка стояла рядом и внимательно изучала записи. – Если не ошибаюсь, то Ка искал Лесамана, – ответила та, не отвлекаясь. – Расскажешь? Такого в учебниках нет. – Конечно, нет, это же сказка, – улыбнулась она. – Детская история про мальчишку, который хотел жить вечно. *** «Давным-давно, когда воды Красного океана омывали берега пяти пустынь, а Горы мертвецов расстилались зелёными равнинами, на земле властвовали кметы. Великий народ, правители которого привели свою империю к невиданным вершинам. Их прогресс позволял путешествовать между мирами лишь по одному желанию, они способны были управлять временем и пространством. Люди жили тысячелетиями, не знали голода и болезней. Тогда было золотое время. Но у всего есть своё начало, и у всего есть свой конец. Не враг из-за стены, а враг изнутри одолел гармонию кметов. Империя начала гнить изнутри. Властьимущим оказалось мало достатка, они жаждали всё больше и больше, пока не начались бойни за соседние земли, а после и вражда меж собой. Брат пошёл на брата, сын на отца. Реки крови полились по дорогам некогда могучей державы, и распалась она на десятки княжеств, а те, в свою очередь, на сотни самостоятельных городов. Десятилетия шли друг за другом, люди продолжали воевать и гибнуть, прогресс, по которому прошла Империя кметов, позабылся. О технологиях позабыли, доверившись лишь грубой силе. Развитая цивилизация скатилась до уровня варваров, что бегали полуголыми по полям и лесам. Именно в те неспокойные времена и родился Лесаман. Мальчик рос в суровом мире, на границе маленького княжества, которое постоянно подвергалось набегам, что кочевых племён, что соседних узурпаторов. Он рано потерял семью, рано остался один, но ему повезло, мальчика приметил маг из союзного города. Старик забрал его к себе в ученики и дал знания о великой силе богов, о былой славе магов и колдунов. Лесаман впитывал знания, словно губка, но не всё у него получалось с первого раза, однако мальчик оказался настойчив и всегда добивался того, к чему стремился. Шли годы, Лесаман превратился в крепкого и красивого юношу. А вот старик, обучающий его, непостижимым образом скончался. Поговаривали, что ученик самолично убил учителя, но каждый, кто видел парня, тут же отметал эту мысль, так как чистые глаза и прекрасная улыбка никак не могли принадлежать убийце. Все были очарованы его красотой, и мало кто догадывался, насколько близок был к истине. Парень стал главным магом в городе. Изучая библиотеку учителя, нашёл множество запретных заклинаний. Тёмная магия оказалась для него поистине бесценным подарком. Всего за пару лет он смог достичь такого могущества, что уже не князь правил городом, а Лесаман. Но и этого ему казалось мало. Маг заручился поддержкой соседей и пошёл войной на самое большое княжество. Затея казалась провальной, в том сражении полегли тысячи храбрых воинов, как с одной стороны, так и со второй. Но в последний момент Лесаман простёр руки к небу, и оно треснуло, а из Трещины хлынули тёмные твари, что пожирали и рвали на куски вражеских солдат. Маг победил, но с тех пор прозван был Тёмным, и каждый человек, лишь при упоминании его имени, опускал глаза и старался скрыться, как можно скорее. Лесаман не щадил никого, даже своих союзников. Все, кто вышел с ним в той битве под одним флагом, на следующий день оказались посаженными на кол. Подмяв под себя их земли, он стал единоличным правителем новой империи, название которой стёрто из летописей. Шли годы, Лесаман правил жёстко, но справедливо. При нём наука и магия объединились и развивались в равной степени. Прогресс шёл вперёд и, казалось, ничто не может этому помешать. Маг получил помощь дьявольских тварей, что готовы были испепелить любого, на кого он укажет. И только смерть могла его остановить. Именно с этим Лесаман и столкнулся. У него было множество жён, много детей, но никто из них не уцелел. В империю приходили новые болезни, заговорщики и наёмные убийцы, да и простые случайности, всё это забирало у мага единственно близких людей. Тёмный властитель терял всяческую надежду, держа в руках тела мёртвых. Тогда-то он и объявил войну самой Смерти. Но любые попытки найти желанное не давали плодов. Минуть конец своих дней никак не получалось. В конце концов, Лесаман решился вызвать одного из богов Тёмной Вселенной, принеся в жертву десятки голов своих подданных. А когда тот явился, на несколько лет над миром повисла тьма. Однако магу удалось выведать секрет бессмертия, но для этого пришлось пожертвовать собственной жизнью. Он умер, превратился в прах и восстал из пепла, обретя небывалое могущество. После этого он исчез. Кто-то говорил, что тёмные сущности его забрали с собой, так как исчезли и они, кто-то, что императора убили соперники. А были и утверждавшие, будто видели Лесамана на севере. Они говорили, что он состарился и выжил из ума, но всё равно его нельзя было с кем-то спутать. Империя вновь развалилась, а память о ней стёрлась, оставшись лишь в виде легенд и сказаний». *** – М-да, – цокнул Ал, внимательно слушающий рассказ Инги. – Детская сказка, говоришь? Тогда неудивительно, что Ка вырос таким мрачным. – Её знает большинство в империи. Говорят, наша страна построена на осколках именно того самого государства, созданного Лесаманом Тёмным, но доказательств никаких нет. – И Ка, поверив в это, решил отправиться на поиски того самого мага, чтобы вернуть Леслу? – переспросила Ди. – Видимо, так, – кивнул я, достав из общей кипы пару бумаг. – Тут кое-что интересное.



Глава 3

Из записей Ка мы выяснили, что паренёк перечитал множество литературы, в которой хоть каким-то краем упоминалась забытая империя или сам Лесаман. Все свои находки он отмечал и записывал отдельно. К сожалению, или к счастью, но у нас не было столько времени, чтобы ознакомиться с таким же потоком информации. Но все свои догадки Ка оставил на нескольких листах, и среди них оказалась карта, по которой он, скорее всего, отправился на поиски. — Видимо, Ка сделал два экземпляра записок, — решил я, взглянув на своих товарищей. – Мальчишка смышлёный, он знал, что если понадобится помощь, то сможет обратиться к Скелу с помощью Тени, и тогда отправятся на его поиски. Вот и оставил для нас подсказки. — Что ж, молодец малыш, – улыбнулась Инги, взяв у меня из рук записки. – Теперь осталось только понять, куда именно он отправился. Для своих изысканий Ка взял карту мира (действующую карту) и отмечал там путь Лесамана, стараясь придерживаться хронологии. Как у него такое получилось? Для этого требовалась крепкая выдержка, спокойствие удава и мозги современных учёных. Ну, по крайней мере, мне так казалось. И у парнишки всё получилось. Вроде как всё, насколько верны его подсчёты нам предстояло ещё выяснить. – Тут ещё кое-что интересное, — подал голос джаан, сидящий у шкафа, и протянул нам смятый и пожелтевший лист бумаги. Это оказалось письмо, написанное красивым и ровным почерком, адресованное некой Элли. Кто это, для нас так и осталось загадкой. «Дорогая Элли, страшно скучаю по тебе и родному дому. Писать тебе — одна из тех немногих радостей, что у меня остались. Но сегодня буду кратка. Надеюсь, ты прочтёшь это письмо до того, как произойдёт нечто ужасное. Я чувствую приближение чего-то жуткого, страх всё сильнее заполняет мою душу. Но больше всего боюсь за Корнелия, он ещё совсем мал и слаб, чтобы справиться с надвигающейся грозой. Не могу сказать, что именно, так как сама не знаю. Однако каждую ночь явственно ощущаю ледяные щупальца холодной тьмы, что пробирается в наш дом. Игнациус всё больше пропадает в подвале со своими приспешниками. Элли, не знаю, чем они там занимаются, но меня до жути пугает. Их секта, а в этом практически не сомневаюсь, поклоняется страшному существу. Когда они выкрикивают его имя, по коже пробегают мурашки, а мороз сковывает движения. Однако, как бы ни старалась, не могу вспомнить ни единого слова, что слышала по ночам. Прошу тебя, приезжай скорее и забери нас. Скоро Игнациус снова отправится в поход, и дом останется без охраны. Об этом я позабочусь, не переживай. Люблю, целую и жду. Зилья». – Так-так, — пробормотала Инги. — Неотправленное письмо матери. Интересно, кому оно предназначалось? — Может сестре или старой подруге, – предположил я. — Узнаем у Стэна. Но как только я хотел позвать дворецкого, на первом этаже послышался громкий хлопок двери, а после механическое рычание и злобные крики. – Кажется, у нас проблемы, — джаан первым оказался у двери. -- Идём? *** Мы не успели даже опомниться, как в комнату ворвались два механических пса, с ходу набросившихся на Ди, что стояла ближе всех. Первого поймал Ал, обхватив за шею, на второго бросился я, материализовав чёрный клинок. Ударил по собачьей голове, которая развалилась пополам, обнажив шестерни да болты с гайками. Тем временем призрак боролся с другим псом, который пытался укусить нематериальное тело. На помощь парню пришла Инги, ударив робота по морде, увеличенным кулаком. Послышались лязг и скрип, а когда девушка подняла руку, то под ней валялся разбитый механизм. Внезапно у двери появился взлохмаченный дворецкий с перекошенным от испуга лицом. – Вам надо бежать, – чуть ли не выкрикнул он. И тут позади мужчины раздался выстрел, пуля пробила тело насквозь и пролетела мимо моего уха, врезавшись в стену. Тот схватился за грудь, которая заливалась кровью, и упал на колени. – Спасите Кор… – прохрипел он. Изо рта пошла кровавая пена, и Стэн завалился на пол. За его спиной стоял разъярённый широкоплечий мужчина. Гладко выбритое лицо исказила гримаса ярости, глаза пылали злобой, а мокрый мундир не оставил никаких сомнений в том, что перед нами хозяин поместья. – Кто такие?! – прохрипел он. Было очевидно, что мужчина с трудом сдерживает себя. Рука с дымящимся револьвером дрожала, а злоба, казалось, окутала генерала невидимой дымкой. – Успокойтесь, генерал Нюрден, – Инги вытянула вперёд руки. – Мы пришли из Школы Теней. Нам сообщили, что Корнелию… – Пошли вон! – заорал тот и махнул пистолетом. – Чтобы через две минуты ваш след простыл! – Вы убили человека, – я вышел вперёд, всё ещё с клубящейся чёрной дымкой на правой руке. – Ваш дворецкий… – Его давно пора было менять! – вновь перебил мужчина. – Он не человек, просто гомункул одного из алхимиков. Их штампуют как пирожки и продают по дешёвке. И я имею полное право делать с ним всё, что заблагорассудится. А теперь пошли вон из моего дома, пока и вас не пристрелил! – Не думаю, что получится, – я снова сделал шаг в его сторону, и мужчина отступил, на мгновение заколебавшись, но потом ярость вновь взыграла, и он направил дуло на мою грудь. – Ник, – на плечо легла рука Инги. – Он прав. Мы на частной территории. Даже если и повяжем его, виноватыми посчитают нас. Надо уходить. Как бы ни хотелось это признавать, но она права. Единственный свидетель мёртв, да и живым вряд ли Стэн смог бы что-то сказать в наше оправдание, ведь идти против воли хозяина не мог. Учитывая, что теперь мы поняли, кто он такой. Всего лишь искусственное существо, на котором лежит заклятие – вечно служить господину. Однако пошёл против него, из-за любви к Ка, или опыты того неизвестного алхимика давал сбои? Пришлось уходить. Генерал шёл позади, пока мы спускались по лестнице, и я готовился в любой момент активировать щит Тени, однако тот и не думал стрелять. Конечно же, знал, перед кем потом придётся нести ответ. – Наша лошадь в конюшне, – сказал Ал, когда мы уже выходили из дома. – Осталась минута. Если за это время не успеете убраться с моей земли, то спущу собак. Всё понятно? Не дожидаясь ответа, хлопнул входной дверью у нас перед носом. – Ну, не сволочь, а? – возмутился призрак и взмахнул руками. – Теперь всё больше понимаю вашего малыша, – с этими словами покосился на нас с Инги. *** Мы гнали в городок со всеми силами, на которые была способна наша бедная лошадка. Импровизированная крыша, а точнее, чёрный щит, выставленный Инги, не мог долго продержаться. Ночь давно опустилась на эти земли, а дождевые тучи закрыли те немногие звёзды, что ещё могли осветить нам путь. И тогда помог мой дьявольский глаз, который прекрасно ориентировался даже в таком мраке. Наверное, об этом и говорил Скел. – Как долго нам ещё тут трястись? – недовольно пробурчал Ал. – Будь у меня кости, я бы их все перетёр в труху. – Хочешь бежать рядом? – огрызнулась покрасневшая Инги, удерживать широкий щит столь долгое время оказалось тяжко даже ей. – Я бы сказал, чего хочу, да боюсь ты раскраснеешься ещё сильнее, – ухмыльнулся тот. За что получил мощный толчок в бок и свалился в грязь, а мы покатили дальше. – Эй, женщина! – позади раздался его крик. – Зря ты это сделала! – Может, подождём его? – тихо спросил я у Инги. Удивительно, но молчала даже родная сестра, видимо. – Догонит, – бросила та, не посмотрев в мою сторону. – Не маленький. А вскоре показались и первые городские огоньки. *** В трактире нас уже ждали. Несмотря на ночь, внутри сидели несколько весельчаков и что-то живо обсуждали, отчего ор стоял даже на улице. – Госпожа Инги, – первым поприветствовал толстый хозяин заведения. – Рад видеть, надеюсь, моя кобылка сослужила вам? – Ещё как, – обворожительно улыбнулась девушка, вновь перевалившись через стойку и демонстрируя свои выдающиеся таланты. – Я очень благодарна. Кстати, наши комнаты ведь ещё не заняты? – Конечно, нет, госпожа Инги, – расплылся тот. – Всё, как и просили. – Очень рада это слышать, – она продолжала флиртовать. – Тогда принесите нам чего-то согревающего вон за тот столик. Съестного и жидкого, – подмигнула девушка и указала на пустой стол у стены. – Сию минуту будет исполнено, – поклонился толстяк и убежал на кухню. – Отлично, ребятня, сейчас поужинаем и отправимся спать, – хлопнула в ладоши она. – Утро вечера мудренее. И тут в трактир ворвался взъерошенный Ал. – Ты! – указал пальцем на девушку. – Какого хера? В зале тут же повисла тишина, все взгляды вперились в призрака, который, ко всему прочему, оказался мокрым и грязным, что несколько нас удивило. – Будь любезен, поподробнее, – на лице Инги вновь появилась милая улыбка. – Оставила меня под проливным дождём! – злился тот, подходя к нам. В ту же секунду присутствующие посмотрели на девушку. – Признаюсь, никто не ожидал, что ты промокнешь и вымажешься, как свинья. Скажи, как это получается? – она лукаво смотрела на приближающегося Ала. Я не собирался вмешиваться в их распри. Инги вполне могла постоять за себя. Если захочет, то размажет парня по стене, даже не обратив внимание на то, что он бестелесный. Хотя последнее как раз-таки оказалось под вопросом. И правда, что произошло снаружи? – Сейчас я тебе всё расскажу, – оскалился он и в один миг перемахнул половину зала. – Эй, успокойся, – Инги достаточно было протянуть вперёд руку, на которой вспыхнула чёрная дымка, как призрак замер напротив. – Давай лучше выпьем. В этот момент рядом с нами появился трактирщик с пятью кружками пенного. Девушка сама протянула Алу его выпивку, после чего продолжила: – Может и не опьянеешь, но вкус-то ты чувствуешь? – Как ни странно, но да, – пробормотал он и сделал сразу нескольких глотков. – И мне это нравится. – Ну, кто бы сомневался, – усмехнулась Инги. – Когда подоспеет наш ужин? – обратилась уже к трактирщику. – Почти готово, – раскланялся он и вновь убежал. – Нам есть что обсудить, – продолжила девушка. – Давайте присядем за наш стол. Мы не спорили. Этот вечер неплохо нас вымотал, и вроде особого напряга не было, но всё же пришлось понервничать, смотря в дуло направленного на тебя револьвера. Усевшись на лавочки, смогли вытянуть под столом ноги и немного расслабиться. А вскоре перед нами поставили дымящееся мясо и жареные овощи с несколькими кусками серого хлеба. Аромат стоял такой, что слюна невольно заполняла рот. Видимо, я бы не единственным, так как сразу несколько рук потянулись к еде. И за нашим столом повисло молчание, прерываемое лишь стуком вилок да кружек. А когда с едой было покончено, первой, на правах командира команды, начала Инги. – Итак, что мы имеем? – она откинулась на спинку лавки и довольно погладила живот. – Ка составил некий путь, основываясь на сказках и легендах. Куда он может привести, мы не знаем, однако можно с точностью сказать, что путь опасный, так как малыш попал в беду и просит о помощи. У нас есть карта, и завтра утром отправимся к ближайшей отмеченной точке. Думаю, сперва он посетил именно это место. – Мы поплывём? – поинтересовалась Ди. – Ведь первая отметка на необитаемом острове. – Необитаемом? – удивлённо вскинул брови джаан. – Да, – кивнула та. – В Школе изучила много карт. – Интересно, зачем? – покосился на неё я. – Неважно, – смутилась и отвела взор. – Наймём корабль, не впервой, – ответила Инги. – Надеюсь, наши приключения не повторятся, и никаких пиратов мы не застанем. – Это вряд ли, – усмехнулся я. – Десяток жёстко наказал Алиеза за прошлый проступок. – Откуда знаешь? – поразилась Инги. – Рассказал тот старик, которого вызванный бог сожрал, – пожал плечами, будто видывал такое каждый день. На самом деле никому не говорил, что при этих воспоминаниях у меня мурашки по коже бегут. – Это же они наняли пиратов. – Кто бы сомневался, – зло прошипела девушка. – Ублюдки. – Ах ты стерва! Крик раздался из кухни, мы тут же посмотрели в ту сторону и вовремя, так как в нас летела сковорода. Точно нацеленная в голову Инги. Девушка легко уклонилась от своеобразного снаряда и вскочила на ноги. К нам, метая гром и молнии, неслась разгневанная толстая баба в грязном фартуке и с испачканным в муке лицом. *** – Дорогая, подожди! – послышался новый крик у женщины за спиной, это трактирщик бежал за своей женой (а в этом не осталось никаких сомнений). – Сучка этакая! – не собиралась униматься та. Она уже хотела наброситься на Инги, но та выставила перед собой руку и её ладонь, увеличившись в несколько раз, поумерила пыл хозяйки. – Что именно вас не устроило? – строго спросила девушка, пристально глядя на вмиг приутихшую женщину. – Дорогая, ты с ума сошла! – наконец-таки к нам подоспел и сам трактирщик. – Это уважаемые гости, приехали из самого Мадвида. Ученики Школы, поселились у нас по заданию… – Ох, да что вы, – всплеснула та руками. – Так, а ты, хрен окаянный, почему сразу не сказал?! Я-то, дура, не о том подумала, – с этими словами резко развернулась и зарядила звонкую оплеуху своему мужу, и зал тут же взорвался смехом. Но она зыркнула на толпу, и те смокли, после чего повернулась к нам. – Приношу вам свои самые искренние извинения. Сегодня всё за счёт заведения, ни в чём себе не отказывайте, – и улетучилась столь же стремительно, как и появилась. – Как это понимать? – Инги гневно посмотрела на трактирщика, который всё ещё стоял рядом и потирал ушибленную щёку. – Госпожа, прошу нас простить, – кланялся тот. – Просто моя жена до ужаса ревнива, а когда услышала ваш прекрасный голос, то вскипела, как чайник на открытом огне. Но она уважает вас и вашу Школу, обещаю, больше таких проблем не повторится, – после этого он и сам поскорее скрылся из виду. – М-да, – девушка присела обратно. – Не ожидала подобного, – а в глазах плясали задорные огоньки. – Ну, чего приуныли, давайте выпьем! Сегодня для нас халява польётся ручьём! *** Трактирщик только и успевал подносить медовое. В бездонную глотку нашей весёлой троицы ушла, наверное, целая бочка. Ал, джаан и Инги вошли в раж. А меня не оставляло странное чувство, что что-то с призраком не так. У него появилось желание пить, более того, у него появилась даже такая возможность, что уже само по себе являлось чем-то несусветным. Да, он мог концентрировать силу и становиться более или менее материальным, к примеру, в драке, либо на уроке, когда приходилось сидеть за партами. Но в Школе никогда не ел и не пил, ему это попросту не требовалось. Сейчас же заливал в глотку столько выпивки, сколько и крепкая на алкоголь брюнетка, а уж она могла дать фору любому мужику. Ди сидела рядом и так же, как и я, не спеша цедила медовое. Её пристальный взгляд был направлен на брата, не удивлюсь, если она думает о том же. Вот только и ему бы стоило задуматься. К нашему столу медленно стекалась толпа народа, который желал в сотый раз послушать, как мы проникли в поместье генерала и расправились с собаками. Как послали хозяина на все четыре стороны и выбросили его из окна, и только яма с помоями спасла его от падения. По крайней мере, так произошло со слов Ала и джаана, мы же скромно молчали. – Давно пора! – кричал бородатый здоровяк. – Житья нам не даёт! То скупит скота на несколько золотых и не заплатит, то заберёт что-то из оружия. И на всё один ответ – во имя Императора! – А мы-то шо? – вторил ему сухопарый старичок. – Народ подневольный. Куда идтить супротив генерала. Мы б, конечно, того, самого, но не так и не сяк, – развёл руками. «Какая искромётная беседа, прямо-таки душещипательная», – думал я, с улыбкой смотря на них. – Бабу его жалко и малого тоже, – вновь заговорил бородач. – А ведь его за это распять следовало, но нет, выбрался, жук проклятый! – Это вы о чём? – а вот эту тему я не собирался отпускать. – Дык убили-то жинку его, – ответили мне. – Изнасиловали и зарезали прямо на ночной улице в подворотне. Потом, конечно, поймали убийц, двух дезертиров, вот только не виноваты они. – Как так? – вновь удивился я. – Мутное это дело, господин, – продолжил за друга старик. – Я в то время работал у них в конюшне и видел госпожу Зилью. Возвращался домой поздно, иногда оставался там, вот только никогда она не выходила одна, тем более в столь поздний час. Она не оставляла сына ни на минуту и каждую ночь спала вместе с ним в поместье. – Вы работали на генерала? – переспросила Ди. – Да, в то время там было много работников, это потом он оставил только этого Стэна, – при этих словах он сплюнул на пол. – Ты сейчас слизывать будешь! – раздался крик трактирщика из-за барной стойки, но тот не обратил на это никакого внимания. – Не человек он вовсе, а отродье тёмных сил, – продолжил старик. – В общем, не могла госпожа выйти ночью в город, как об этом говорят. Не могла она бросить сына. А те парнишки, что попались под руку, так вообще… – замялся, подбирая нужное слово. – Никакущие, – ответил за него бородатый. – Тряпки, одним словом. Они-то и в армии служить не могли, потому что в штаны напрудили от одного только вида крови, а чтоб так зверски убить женщину… нет, точно не они. Генерал просто нашёл козлов отпущения. Им ведь перед судом даже языки повыдирали, да и суда, как такового, не было. Генерал всех подкупил, вот спросите у любого тут, всё, что происходит в городе, это по воле генерала и его шайки. – Какой ещё шайки? – на этот раз в разговор вмешалась Инги. – Да нам почём знать? – усмехнулся тот. – Как говорится, меньше знаешь – крепче спишь, а мне полагается здоровый сон. Но поговаривают, что раз в неделю в поместье собираются какие-то сектанты, и тогда над городом бьёт гром и сверкает молния. Вот как сегодня. А что там делается, мы даже знать не хотим. – Интересно, – пробормотал я. – Выходит, Нюрден подставил двух солдат в убийстве своей жены. Но что же тогда произошло на самом деле? На этот вопрос ни у кого не нашлось ответа. Мужики только пожали плечами и снова переключились на попойку. *** Я поднялся наверх в комнату, которую выделили мне, джаану и Алу. Небольшое помещение с тремя кроватями, вешалкой и стулом. Скудно, но нам большего и не требовалось. Собственно, даже две кровати, предназначенные для духов, были лишними, так как я не думал, что они придут спать. Вот он, огромный плюс быть бестелесным существом, тебя не обременяют плотские потребности. Хотя порой именно они и доставляют самое большое удовольствие. Хотелось побыть одному, медитировать, уйти в Мир Теней, посоветоваться со своим симбионтом, но этого не позволили сделать. В дверь робко постучали. – Свободно, Ди, – произнёс я. Скрипнули петли, и в комнату вошла девушка. – Как ты узнал, что пришла именно я? – удивлённо посмотрела она. – А кто ещё? Никто из остальных членов нашей команды не воспитан настолько культурно, как ты, – улыбнулся ей. – Тем более эта комната на троих, так что Ал и джаан даже не побеспокоятся. – Занятно, – она присела рядом и задумчиво посмотрела перед собой. – У меня на душе неспокойно, Ник, – наконец призналась она. – Что-то с нами не так. – С вами? – Я и Ал. Ты заметил, как он себя ведёт? Будто к нему частично вернулось тело. Я никогда не могла совершить подобного, а тут, бах, и всё. Что с ним? – Если бы я знал, – покачал головой. – А ещё думала о матери Ка, – пристально посмотрела мне в глаза. – Кажется, я знаю, как нам добиться правды.





Глава 4

— Единственным, кто знает правду, является генерал. Даже судья, которого он подкупил, не в курсе всех дел. Но, думаю, мы можем найти ещё пару свидетелей, которые не смогли развязать свои языки. — Только не говори, что ты хочешь отыскать их, – начал догадываться я. — Воскресить казнённых солдат? Ди, это кощунство. – В каком-то смысле, да. Но мы ведь даже не знаем, что за религию они исповедовали. Может, будут благодарны, что мы их откопали и перезахоронили? – Боги, женщина, что у тебя в голове? – всплеснул руками. — Сама-то понимаешь, на что собираешься идти? — Естественно, Ник, – она прищурилась. — Или забыл, чьей ученицей была несколько лет? Поднять мертвеца для меня не проблема. — Охренеть, — только и выдавил я. – Это единственный способ узнать правду и помочь Ка. В чём-то она была права. С одной стороны, нам следовало раскрыть преступление, с другой, отыскать самого парнишку. Вторая задача в приоритете, но на поиски отправимся только завтра с утра, а до этого целая ночь в запасе. — Хочешь сейчас в темноте и по дождю идти неизвестно куда и вскрыть могилы солдат? – на всякий случай уточнил я, понимая, что так просто она не отстанет. — Именно, -- кивнула та. Вот что с ней делать? Коль шило в одно место въелось, то уже никак не угомонится. – Тогда нам потребуется помощь, – спрыгнул с кровати и направился к двери, девушка последовала за мной. – Надеюсь, мужичьё ещё не покинуло нас, стоит узнать, где именно похоронили парней. Отворив дверь, на секунду замер, так как с первого этажа раздались крики и звон бьющейся посуды. *** Мы слетели с лестницы за пару секунд и ворвались в драку в самый её разгар. – Да что ж такое?! – возмущённо кричала Инги, ударив очередного мужика, который отлетел к противоположной стене. – Никогда не дадут спокойно выпить! Наша веселящаяся троица, вместе с несколькими собутыльниками (хотя их в расчёт можно не брать, они еле на ногах держались) бились с вооружёнными бандитами. В том, что это именно бандиты, не оставалось никаких сомнений, разномастные существа, высокие и низкие, со здоровыми плечами и тонкие, словно богомолы, слишком яро напоминали тех разбойников, с которыми нам уже приходилось сталкиваться. Они будто все под копирку выходили. Первого попавшегося бойца я схватил сзади за ворот, развернул к себе и приложился головой точно тому по носу. Хруст и кровь по сторонам подтвердили, что переносица сломана. Бандит заорал, схватившись за лицо, и отступил, в ту же секунду я ударил ногой, попав ему в грудь. Мужик отлетел и рухнул под ноги своим товарищам. Те вскинули головы, увидели нас с Ди и уже хотели наброситься, как огромная рука попросту смела их в сторону выхода. – Пошли вон, ублюдки! – грозно прокричала Инги. – Или я за себя не ручаюсь! Дважды повторять не потребовалось. Разбойники подскочили, как по команде, и ломанулись в двери, сшибая друг друга. – Давайте пошустрее! – подгоняла их девушка, пнув одного ползущего бандита, и тот вскочил на ноги, улепётывая от нас. Через минуту в трактире остались лишь наша пятёрка, несколько побитых завсегдатаев да хозяева, которые боязливо высунули нос из-за барной стойки. – О, боги, – простонала пухлая хозяйка. – И во сколько же всё здесь обойдётся? – Не волнуйтесь, – ответила Инги и положила на стойку пару золотых. – Думаю, этого вполне хватит за причинённые неудобства и наше пребывание у вас, – потом посмотрела в нашу сторону. – О, голубки, почти вовремя. К нам тут знакомый итикан пожаловал. Дуэн, помнишь, Ник? Видимо, не ожидал со своей шайкой встретиться с нами. Шустрый гад, улизнул первым. Монеты тут же исчезли в жирных руках женщины, а на лице той расцвела милейшая улыбка, на которую она только была способна. От такой прыти ошалел даже её муж, но не сказал ни слова. – Конечно, госпожа, – прощебетала хозяйка. – Если вам что-то потребуется… – Нам необходим на завтра корабль. Отплываем рано утром. Сможете договориться? – по-деловому спросила Инги. – Естественно, – женщина повернулась и практически прожгла мужа взглядом. – Чего стоишь, дурень? Беги к Халаю, скажи, госпожа просит на завтра корабль. – Дык ночь же… – трактирщику не дали закончить. – Так разбуди его, или мне учить тебя надо? – огрызнулась супруга и вновь посмотрела на нас. – А сейчас вы что-нибудь желаете? – Выспаться, – коротко ответила девушка и, схватив Ала за руку, потянула наверх. Не успел я сказать ни слова, как они скрылись из виду, а джаана, как бы ни высматривал, не мог найти. Остались лишь мы вдвоём с Ди. – Это что сейчас было? – удивлённо посмотрел им вслед. – Видимо, нечто такое, о чём нам лучше не знать, – произнесла Дилария, поражённая не меньше моего. – Этот гопник тоже куда-то пропал. – Ты про джаана? – Ну а про кого ещё? – Почему гопник? Что это означает? – В нашем мире так называет людей, которые ведут себя, словно свиньи. И считают, что так правильно. – Но одеваются они вроде бы прилично, если судить по джаану, – смотрела на меня Ди. – Это ты так думаешь. На самом деле, у нас так не принято одеваться. Это вкус низшего сословия. Как бы тебе объяснить, – я задумчиво посмотрел в потолок. – В общем, такие люди, которым ничего не надо, они ни к чему не стремятся, а если куда-то и вырываются, то превращают окружение в настоящий свинарник. Самое обидное, что по одному кажутся нормальными и приличными, но стоит собраться, как превращаются в стадо шакалов, которым только и надо, что гнусно смеяться да грызть одиночек. – Я смотрю, они тебе неплохо насолили, – улыбнулась девушка, стараясь разрядить обстановку. – Это да, – вздохнул, вспомнив последний день на Земле. – Собственно, из-за них-то я тут и оказался. – Разве? И ты об этом жалеешь? – Мироздание отняло у меня сперва мать, а потом и отца. По-твоему, должен быть счастлив? – не хотел грубить, но как-то само получилось. – Эй, эй, ребятишки, – перед нами возникла хозяйка трактира и поставила на стойку две кружки медового. – Зачем ссориться? Сегодня и так было весело. Лучше вот, выпейте, – и придвинула кружки ближе. Отнекиваться мы не стали, присев на высокие стулья, сделали по несколько глотков, и настроение сразу повысилось. – У меня ведь тоже никого не осталось, – тихо произнесла Ди. – Только брат и то… – Прости, – посмотрел на неё. – Просто не люблю подобные темы. Слишком сентиментально, а у нас дела, не терпящие подобного. – Кстати, да, – она посмотрела на женщину. – Скажите, а где похоронили солдат, которых обвинили в убийстве жены генерала? – Тех голодранцев? – удивлённо вскинула брови та. – Тут недалеко на старом кладбище, как раз за нашим трактиром, если прямо идтить. А вам оно зачем? – Дело у нас. Задание, – коротко ответил я. – Лучше скажите, как найти их могилы? – Что-то вы мутное задумали, – покосилась на нас женщина, потом махнула рукой и успокоилась. – В принципе, кто я такая, чтобы перечить Школе? Убийц закопали у ограды без всяких знаков, лишь камни накидали, так мы помечаем преступников. – То есть, вы верите, что это именно они убили госпожу Зилью? – переспросила Ди. – А почему нет? – вскинула она руки. – Знаете, как на неё мужики смотрели, словно хищники на сочную и беззащитную дичь. Неудивительно, что вскоре появились те, кто решился напасть. – Интересная мысль, – кивнул я, хотя думал совершенно иначе. Ревнивая баба, как и положено бабе, не любила красоток, считая, что они могут отбить у неё мужика. Опасалась, надо сказать, справедливо, вот только кому нужен толстый трактирщик в этом захолустье? – Благодарю, вы очень помогли. Мы встали из-за стойки и направились к выходу. – Смотрите не простудитесь там! – послышался её «заботливый» голос позади. – Но если что, у меня есть хорошая настойка на… На чём именно не расслышал, так как стоило открыть дверь, как шум дождя заглушил все звуки. *** – Знаешь, затея мне не совсем не нравится, – говорил я, когда мы бежали под дождём, укрывшись чёрным щитом, сотканным из моей Тени. – Ты уверена, что нам не понадобится помощь? – На самом деле, чем меньше глаз, тем больше эффект, – откликнулась девушка. – Призраки не любят, когда на них пялятся. Собственно, они вообще мало что любят. – Ну да, ну да, – пробормотал, вспоминая её братца. – Допустим, один вопрос отметается, но меня также тревожит то, что ты вновь воспользуешься своим кинжалом и чарами некроманта. Тебя не вычислят? – Сомневаюсь, – покачала она головой. – После той нашей прогулочки среди цветочков и мертвецов Скел направил меня к одному учителю, который разбирается в некромантии. Он-то и помог закрываться от «чужих взглядов». – Что ж, буду на это надеяться. Дождь хоть и не сильный, но всё же доставлял массу проблем. Дороги размыло, ноги скользили по грязи, то и дело приходилось останавливаться, чтобы удержать равновесие. Поэтому наш бег больше напоминал танец пьяных лебедей. – Ты уверен, что мы правильно идём? – поинтересовалась Ди, когда преодолели большую часть пути. – Темень такая, хоть глаз выколи. – Уверен, – обернулся, и девушка вздрогнула, ведь среди полного мрака на неё уставился ярко-красный глаз. Именно благодаря ему отчётливо виднелись кресты и прочие деревяшки, торчащие неподалёку на небольшом холме. Удивительно, но в этом мире людей хоронили примерно так же, как и на Земле. Однако какую именно религию они тут исповедуют, меня мало интересовало. Думаю, в будущем стоит заострить внимание на этом вопросе. Достигнув ветхой деревянной ограды, Дилария облегчённо вздохнула, я же, наоборот, напрягся ещё больше. На заброшенном кладбище царила тишина. Конечно, чего ожидать от подобного места, но на душе всё равно скребли кошки. Чувство опасности витало в воздухе, словно дешёвый парфюм сорокалетней одинокой женщины на сотом свидании, что так сильно жаждет закадрить мужичка и выскочить замуж в третий или какой-то там раз по счёту. – Всё нормально? – участливо спросила девушка, видя, как я напрягся. – Мы на старом кладбище хотим поднять мертвецов, – пришлось выдавить улыбку, держась за ограду. – У меня такое впервые, одно дело их убивать и совсем другое – воскрешать. – Понимаю, – кивнула та. – Успокойся, всё пройдёт гладко, обещаю, – и положила руку на мою. Приятное тепло и правда успокаивало. Но боялся я не покойников, а чего-то другого. Того, о чём не имел понятия, и неизвестность только усугубляла положение. Казалось, что на нас смотрят десятки взглядов, будто монстры затаились во мраке и только ждут отмашки от призрачного хозяина, чтобы наброситься на нас. Кладбище поросло травой, местами достававшей до края ограждений. Редкие хиленькие деревца торчали, словно тростинки в пожухлом море. Мы не стали перебираться, а двинулись вдоль кладбища, помня, что говорила хозяйка трактира. И вскоре нашли две кучи камней, сваленных абы как. – М-да, – цокнул я языком. – Если люди считали их невиновными, то могли бы постараться и уложить могилу поприличней. – Может, их заставили, – произнесла Ди. – Вдруг за похоронами следили люди генерала, а может и он сам. – Как вариант, – не стал отрицать и осмотрелся. Слева и впереди виднелся тёмный лес, позади кладбище, а справа просёлочная дорога. И беспокоили меня не трупы в земле, что покоились за спиной, и не мрачные дебри, в которых, уверен, происходило немало тёмных делишек и происходит до сих пор, а путь от города к поместью генерала. Смотря на дорогу, вспоминал, как мы мчались обратно под дождём, как Инги выбила призрака из повозки. Именно где-то здесь, совсем неподалёку произошло то, что так беспокоит нас с Ди. Ал становился более человечным, обретал эмоции и плоть. Вот только вряд ли мы сейчас найдём на это ответы, дождь смывает все следы, даже магические теряют свою силу. – Ник? – окликнула позади Дилария. – Ты чего? Обернувшись, понял, что задумался и отошёл от девушки на несколько метров в сторону дороги. – Как-то беспокойно, – улыбнулся в ответ. – Ты готова? – Не совсем, нужна твоя помощь, надо их достать. – Почему-то так и думал, – покачал головой. – Мы ведь могли взять лопаты у трактирщика. – Чтобы потом весь город судачил о том, что ученики Школы Теней разрывают могилы? Молва быстро расходится. – О нашей Школе и так много легенд. – Но лучше не давать повод пускать слухи про некромантию. Поверь, это запрещённая штука. – Кто бы сомневался, – подошёл к могилам. – Надеюсь, их закопали неглубоко, – и материализовал чёрные руки. *** Огромные когти Тени отлично справились со своей задачей. Словно ковш экскаватора, вгрызались в мягкую землю и выбрасывали наружу здоровые комья грязи. Не прошло и пяти минут, как я добрался до останков обоих солдат. Как и думал, их похоронили абы как, в спешке, поэтому ямы оказались совершено небольшими, и если бы не камни сверху, то их кости растащили бы дикие звери. А когда закончил с этим, то выдохнул и отступил. – Готово, – но увидев ошалевший взгляд Ди, поинтересовался: – В чём дело? – Ты… выглядишь пугающе, – ответила та. Наверное, так оно и было, со стороны-то виднее. Чёрные когтистые лапы, красный горящий глаз, грязь на лице и одежде. Пока копал, не заметил, как дождь постепенно превратился в мелкую морось, что не могло не радовать. – Не бойся, не съем, – усмехнулся я и убрал Тень. – А зря, – дерзко бросила девушка и подошла к вскрытым могилам. «Чертовка, – подумал я, глядя на шикарные бёдра. – Ещё и заигрывает». Говорить об этом, естественно, не стал. Пока что стоило разобраться с текущими проблемами, а личная жизнь подождёт. Тем временем девушка склонилась над трупами, от которых остались лишь пожелтевшие кости, и что-то быстро зашептала. Через пару секунд принялась водить над ними руками, не сбиваясь с темпа. В правой руке был зажат нож, от него потянулась фиолетовая блестящая нить, которая не исчезала и нарастала в воздухе подобно паутине. И вскоре над трупами появилась целая сеть. Внезапно Ди замолчала, взмахнула кинжалом и ударила в центр этой паутины остриём клинка, отчего фиолетовое заклинание рухнуло на кости и оплело их. – Будь готов, – прошептала Ди и отошла от могил. Сперва ничего не нарушало тишину, но потом останки задрожали, послышался треск, и к костям потянулись светлые толстые нити, будто созданные из тумана. Они окутали останки, создавая своеобразную плоть, призрачную внешность, коей усопшие обладали до смерти. Внезапно один из них дёрнулся, захрипел и открыл глаза. Я тут же обнажил дымчатые когти. – Тихо, не спугни их, – остановила Дилария. – Как же, живой страшнее мёртвых, – наигранно возмутился я. – Кто-о-о? – тем временем прохрипел первый мертвец. – Моё имя тебе знать незачем, – грозно произнесла девушка, выпрямившись, в тот момент я её не узнал, столь величественной видеть Ди ещё не доводилось. – Мне нужны ответы. В тот же момент дёрнулся второй мертвец, но не поднялся, а продолжал валяться в сырой земле с призрачной плотью поверх костей. – Спрашивай и отпусти меня, – вновь хрип. – Вы убили госпожу Зилью, жену генерала Нюрдена? – продолжила Дилария. – Нет. К этой смерти мы не имеем отношения. – Тогда кто? – Сам генерал и остальные члены секты, – холодный взгляд мёртвых глаз пробирал до мурашек. Мертвец переводил взор с меня на девушку, и если ей он подчинялся, то на меня смотрел алчно и злобно. – Мы приехали вместе с генералом, остались на ночь, но когда взошла полная луна, услышали крики и плач. Бросились на помощь, но никого не застали в целом поместье, кроме маленького спящего мальчика. Крики повторились, на этот раз из-под земли. Мы нашли потайную дверь у камина и спустились в подземелье, где увидели нескольких людей, облачённых в чёрное. Вновь послышался треск, с соседнего солдата начала сползать импровизированная плоть, обнажая кости, вот только на этот раз они стали кристально чистые. Взглянув на Ди, увидел, как у той округлились от ужаса глаза, но она не собиралась сдаваться. – Кто был в подземелье? – вновь спросила у первого. – Мы не знаем. Видели только генерала и его жену. Она лежала на большом камне полностью обнажённая. Мужчины насиловали её по очереди, нас никто не замечал. Мы хотели убежать, но не успели, генерал появился перед нами, словно призрак. Он ударил с такой силой, что мы потеряли сознание, а когда пришли в себя, то оказались в тюрьме. Там нам вырезали языки и обвинили в убийстве госпожи Зильи, – говоря это, мертвец странно дёргался, будто его пробирали спазмы и нервный тик одновременно. – На следующий день мы уже болтались в петле. Второй солдат вновь дёрнулся, но на этот раз не успокоился. Его колотило, словно заключённого на электрическом стуле. Костлявые руки и ноги то и дело взметались вверх, изредка царапая края неглубокой могилы. – Мы узнали ответы, – заслонил собой девушку, предчувствуя беду. – Может теперь отправишь их обратно? – Я… я… не смогу, – заикаясь, пробормотала та. Обернувшись, увидел, что Ди дрожит всем телом. – Что-то пошло не так с заклинанием, – она посмотрела мне в глаза. – Их не получится умертвить обратно. В тот же миг резкая боль пронзила мою правую лопатку, а позади послышались щелчки костяшек.



Глава 5

Я успел только оттолкнуть Ди подальше от могил, когда на спину обрушился второй удар. По телу будто плетью прошлись. Резко развернулся и активировал щит, как раз вовремя, ведь по нему тут же ударила костяная рука с острыми фалангами, будто вместо пальцев у умершего были звериные когти. Перед нами стоял светящийся скелет второго солдата. Его будто фосфором измазали. В ночной тьме, да в дождливую погоду его кости можно было заметить издали. — Ник! — вырвалось у девушки, когда та вскочила из грязи и бросилась на помощь. – Ник, — проскрежетал мертвец. Он узнал моё имя, и я понимал, что до добра это не доведёт, хотя в некромантии и считал себя профаном. Холодная морось приятно остужала больную спину, но я чувствовал, как по ней скатываются капельки крови. А скелет будто ухмылялся, пытаясь пробиться сквозь чёрную завесу. Во мне вскипела злость, и, материализовав клинок из Тени, рубанул наотмашь снизу-вверх. Противник явно не ожидал такого отпора и не успел среагировать, его разрубило пополам. Кости полетели в разные стороны, и скелет осыпался обратно в свою могилу. Но даже после этого отдельные его части продолжали шевелиться. Что касается мертвеца, с которым разговаривали, то он мирно спал беспробудным сном в холодной и сырой «постели». Он не изменил цвет, как сотоварищ, не очистился чудесным образом. Когда на него посмотрели, то мертвец ничем не проявлял магию, только что вернувшую его с того света. – В чём проблема? – обратился к девушке. – Ты ведь должна знать, как направить заклинание вспять. — Должна, — она с ужасом смотрела на копошащегося в могиле мертвеца. – Ник, Ник, — щёлкал тот зубами. — Чёрт, — чуть ли не всхлипнула девушка. – Я сглупила, назвала тебя. — Чем это грозит? – переспросил у неё. — Если его не вернуть к изначальному виду, то он будет преследовать тебя. Это похоже на месть, он теперь считает тебя виноватым в своей смерти. -- Отлично, – я закатил глаза и поморщился от боли, когда выпрямил спину. – И как нам быть? Каким образом можно убить мертвеца? – Заклятие может отменить либо некромант, что поднял их, либо некромант, сильнее первого в несколько раз. – Но ты не можешь приказать им спать. А другого колдуна у нас нет. Какие ещё варианты? – Есть ещё один, – вот тут её голос дрогнул. – Они потеряют свою силу, если я погибну. – Мне кажется, что будет проще хорошенько подумать и найти тебе способ, как отменить своё колдунство, – попытался пошутить, но вышло криво. Совершенно не хотелось, да и место неподходящее. – Но я не знаю, как, – пожала плечами Ди. – Всё изначально задумывалось иначе. Второй не должен был атаковать, а если… – Дилария, – пришлось немного повысить голос. – Сделай то, что умеешь. Хотя бы попробуй! Хватит хныкать. Она тяжело вздохнула и кивнула. – Хорошо, тогда отойди. – Я рядом, – сделал пару шагов в сторону, освободив место у могил. И вновь девушка склонилась над останками и зашептала слова заклятья. О чём она говорит, разобрать мне не удалось, да и надо было ли? Снова протянула руки, от кинжала потянулась светящаяся нить, но внезапно из могилы выскочила костлявая рука и разрезала образующуюся сеть. Ди испуганно отшатнулась. – Ник, Ник, – скрипели старые челюсти. – Да чтоб тебя, – эта мёртвая клоунада начинала утомлять. Подошёл к могиле, схватил когтями череп и раздавил на мелкие кусочки. Больше нас не беспокоили никакие звуки, и мы могли спокойно закончить начатое. *** Ди старалась изо всех сил, произносила такие вещи, что у меня мороз по коже пробегал, хотя возможно, от моросящего дождика и ран. Последние, кстати, затянулись благодаря Тени, мой симбионт умел неплохо лечить. И всё же попытки девушки упокоить фосфоресцирующего мертвяка потерпели крах. Тварь так и продолжала дёргаться в могиле, а Ди изнемогала от усталости. – Я больше не могу, – выдохнула она, присев прямо в грязь. – Сил моих нет. – Хорошо, – подошёл ближе. – Значит, решим по-простому. С этими словами схватил дёргающуюся руку и переломал все кости, превратив их в сплошное крошево. После поступил точно так же с остальными частями мёртвого тела. Побросав остатки в могилу, забросал её камнями, присыпал землёй и привалил ещё несколькими валунами. – Ник? – Ди удивлённо уставилась на меня. – Ну а что? – просто пожал плечами. – Сколько ты ещё планируешь сидеть здесь и думать, как вернуть эту костяшку к своим праотцам? У нас и так мало времени, – помог ей подняться, отчего девушка благодарно ко мне прижалась. Подобная близость заставила всколыхнуться чему-то приятно-колючему в груди. Новые чувства? Сейчас абсолютно не до них. – Вот как мы поступим, – чуть отпрянул от неё. – Вернёшься в трактир, разбудишь наших и пусть бегут к поместью генерала. Я пока проникну туда и открою ворота. – Ты с ума сошёл? – чуть ли не вскрикнула та. – Один, к этому маньяку? – Успокойся, бывало хуже, – улыбнулся и, притянув к себе, поцеловал. В первую секунду девушка не поняла, что произошло, но потом легко поддалась и расслабилась, обхватив меня за шею. А когда прервал поцелуй и посмотрел в глаза, то прочитал в них удивление и удовольствие. – Считай, что я принял подарок на день рождения, – ответил и отпустил из рук, чему она явно была не рада. – Вообще-то, я готовила тебе поделки, ромашки там, шишки. Всё своими руками, – кокетливо улыбалась она. – Ну да, ну да, потом расскажешь, а сейчас нам надо поспешить. Помнишь, городские говорили, что каждый раз, когда собираются сектанты, идёт дождь. Возможно, они и сейчас там, мы должны узнать и вывести их на чистую воду. – А что потом, Ник? Даже если это и так, как мы сможем доказать, что Зилью убил генерал? Как мы вообще что-то сможем доказать, когда под ним ходит весь город? – Пока не знаю. Решим на месте, а теперь беги. С этими словами бросился в сторону поместья, слившись с ночными тенями. Всё же таким образом я мог добраться до нужного места гораздо быстрее. *** Никто и не заметил, что из подлеска, раскинувшегося неподалёку от заброшенного кладбища, за парочкой наблюдал некто, блистая красными глазами. Притаившись меж деревьев, незнакомец буквально пожирал взглядом девушку, следил за каждым её движением и радовался отточенному мастерству некроманта. Однако, когда с ними заговорил первый из мертвецов, незнакомец протянул руку в их направлении, с кончиков пальцев сорвалась маленькая искорка и заскользила по грязи, теряясь в траве. Дилария и не поняла, что в её заклятие подмешали иное, более грозное. Именно поэтому второй мертвец напал на парочку, и из-за этого девушка и не смогла вернуть мёртвых в могилу. И всё же парнишке удалось найти временное решение проблемы. Раздробив кости напавшего, он лишил мертвеца способности к нападению или сопротивлению. Вот только эти двое не знали, что первый солдат, говоривший с ними, не вернулся в иной мир, а всего лишь притворялся. И когда Ник с Диларией покинули кладбище, открыл глаза и поднялся из могилы. Он никуда не спешил, дожидался своего настоящего хозяина, который медленно плыл по ночному полю. Фиолетовая дымка, убегающая из-под его длинного балахона, оставляла небольшой след, а потом растворялась во мраке. Незнакомец добрался до стоящего скелета и притронулся длинным сушёным пальцем к его лбу. – Иди и мсти, – пробормотал колдун. В ту же секунду из-под ног мертвеца взметнулись полосы с грязью и травой, обвили его и приросли к костям. А через пару секунд приняли человеческие черты. Теперь на кладбище стоял настоящий человек, и только лёгкий запах гнили выдавал в нём восставшего покойника. *** Когда Ди забежала в трактир, то на секунду обомлела. От былого погрома не осталось и следа. У стойки стоял засыпающий хозяин и клевал носом, но продолжал старательно намывать полы. – О, вы вернулись, – устало обрадовался он. – А мы уже беспокоиться начали. Я ведь договорился на завтра. – О чём? – не сразу поняла девушка. – Дык о корабле, – изумился тот. – Госпожа Инги ведь просила. – А-а-а, – протянула Ди. – Точно, точно. А где сама госпожа? – и тут же мысленно укорила себя за такое обращение. «Какая она мне госпожа?» – У себя, видимо, – пожал плечами мужик. – Откудыть мне знать, я ведь ни за кем не слежу. При этом голос у него был такой печальный, будто и может подсмотреть за бабами в баньке, да что-то или кто-то не позволяет. И Дилария была уверена, кто именно в том «виновен». Не тратя времени на разговоры, взбежала по лестнице и хотела вломиться в их общую комнату, да вот только та оказалась закрыта. – Инги! – позвала девушка. – Открывай, у нас крупные проблемы! Через секунду по ту сторону раздалось недовольное ворчание, а через мгновение сквозь деревянную дверь прошёл Ал. – Сестрёнка, вот ты сейчас очень не вовремя, – произнёс он. – Я думал вы вместе с этим придурком… – Ты что тут делаешь? – перебила та. Внезапно дверь распахнулась, и на пороге появилась вооружённая Инги. – Что случилось? – обеспокоенно спросила она, а потом, осмотревшись, добавила. – Где Ник? – У генерала в поместье. Мы узнали, что это именно он убил жену и подставил солдат. И сейчас там могут совершить новое убийство, нам срочно надо на помощь к Нику, – протараторила Ди. Инги покосилась на неё, понимая, каким образом они всё разузнали, но расспрашивать не стала. – Быстро к конюшне, – приказала она. – Расскажешь по пути. *** Бежать через тени оказалось не так-то просто, как мне того хотелось. Силы уходили, словно в моей шкале выносливости пробили дырку, и теперь она постепенно пустеет. И всё же мне удалось добраться до поместья относительно не уставшим, проникнув сразу за ограждения. А когда вынырнул в реальный мир, то морось и свежий воздух помогли открыться второму дыханию. Однако не всё оказалось столь удачным. Как только я выпрямился и посмотрел на высокое здание, позади послышался механический рык. Вот чёрт, сторожевые псы здесь совершенно некстати. Медленно обернулся. Из темноты на меня уставились несколько ярко-зелёных пар глаз. Из ноздрей механоидов валил пар, из пасти раздался неприятный скрежет. – Так, ребятки, давайте решим эту проблему мирно, – я вытянул руки и слегка попятился. И тут же за спиной раздалось злобное рычание. Я только и успел, что обернуться и махнуть рукой, на которой появился чёрный клинок. Он тут же разрубил механическую собачью голову. Тварь бросилась мне в ноги, когда этого не ожидал. А следом за ней атаковали и остальные. Пришлось выставить чёрный щит, на который и налетели роботы. Вот только они оказались не такими уж тупыми и сразу же сообразили, что меня можно обойти. – Да чтоб вас, – выругался и, расколов ещё один металлический череп, нырнул в тень. Жаль, что из такого состояния нельзя сражаться, иначе всё было бы гораздо проще. Но я не мог уйти, так как ворота оставались закрытыми, а собаки могли напасть на моих друзей, когда те появятся у поместья. Следовало решить обе проблемы и желательно поскорее. Скользнув от противников на несколько метров, встал в полный рост и тут же метнул в ближайшую собаку тёмный сгусток, который принял форму треугольника и разбил очередную механическую голову. Остальные же бросились с такой скоростью, что настоящие животные могли только позавидовать. Даже я не ожидал такой прыти, поэтому сразу скользнул в тень обратно, распластавшись по земле. Псины принялись рыть землю, скалясь, рыча и гавкая, но добраться до меня не получалось. Хотелось над ними посмеяться, но в тот момент почувствовал, как покидают силы, и теперь уже второе дыхание не откроется, а чтобы достать колбу с эликсиром Инги, надо встать на землю и забраться в сумку. Тогда метнулся к воротам, вскочил перед ними и постарался открыть, но ничего не вышло. Скорее всего, ими управлял какой-то механизм, но где от него пульт, я понятия не имел. Времени для поисков совершенно не было, поэтому пришлось надавить на створки и потянуть на себя. Тень на руках в несколько раз увеличила мою мощь. Сзади послышался злобный лай, это тоже придало сил. Заскрипели стальные петли, раздался лязг, и меня отбросило назад вместе с одной створок ворот. Не раздумывая, вскочил на ноги и, развернувшись, наотмашь ударил металлической конструкцией, попав сразу по нескольким псам. Гайки и шестерёнки полетели по сторонам, но остальных роботов это не остановило. Вскинув створку, приложился по наступающим, вновь разбивая железные тела, и даже после этого они всё ещё продолжали шевелиться. Я всё бил и бил, пока не устали руки, а сторожевые псы не превратились в металлолом. А когда отбросил покорёженную железяку, увидел, как четверо оставшихся собак обходят меня по сторонам. – Да сколько вас? – из груди вырвался протяжный вздох. Усталость накатила волной. Только что я уверенно держался на ногах, как в следующую секунду готов упасть и отдаться на растерзание механоидам. Те будто почувствовали моё настроение и ринулись одновременно с четырёх сторон. Я же бросился на того пса, что бежал предо мной. В мгновение ока преодолели расстояние, разделявшее нас, за это время успел материализовать Тень, покрывшую руки по самые плечи, и когда противник на меня прыгнул, ударил по нему когтями, что было мочи. Как и предыдущие, голова собаки разлетелась на части, но я не остановился и, развернувшись вполоборота, создал длинный чёрный клинок, который распорол оставшихся псов, словно масло. Не удержался и рухнул на спину, прокатившись в грязи. Под ноги посыпались механические останки псов, продолжающие лязгать мощными челюстями. Рефлекторно ударил ногой и чуть не расстался с ней. – Зараза, – выругался на этих бездушных тварей и быстренько отполз назад. Приподнявшись на руках, рубанул клинком по оставшимся головам, и воцарилась блаженная тишина. Наконец-то. Довольно выдохнул и повернул лицо. Мелкие прохладные капли остудили пыл и придали уверенности. Поднявшись на ноги, осторожно направился к поместью, надеясь больше не встретиться с этими роботизированными питомцами. *** Украшенная прихожая встречала мёртвой тишиной. Никто не бросался в глотку, ничто не поджидало в засаде. Я не чувствовал опасности, лишь смутное беспокойство. Дом казался пустым, безжизненным, будто в нём не жили несколько лет. Сжимая меч, прокрался в соседнюю комнату, где в прошлый раз мы грелись у огня. Камин оказался потушен, а из открытого окошка брызгал дождь, заливая ковёр. Осмотревшись, не приметил ничего подозрительного и приблизился к той двери, из которой дворецкий приносил одежду. Где-то тут, по словам мертвеца, должна была находиться тайная дверь, ведущая в подземелье. Вот только где именно? Я не думал, что делать потом. В первую очередь следовало найти генерала. Где-то под зданием сейчас творятся страшные дела, о которых все умалчивают, потому что боятся. Пора было положить конец бесчинствам неизвестной секты. Единственное, чего я и правда опасался, что генерал со своими подельниками может быть связан с тёмными силами, и тогда меня наверняка будут ждать неприятные сюрпризы. Приоткрыв дверь, заглянул в ночную тьму. Впереди оказался узкий коридор с ручками в стенах. Войдя внутрь, потянул за одну из них и выдвинул небольшую полку с бельём. Выдвинув ещё парочку, убедился, что эта комнатка представляет собой некую подсобку Стэна. Вряд ли спрятанный рычаг или ключ от потайного хода находится где-то здесь, стоило обыскать гостиную. Выйдя обратно, сразу заметил, что звуки дождя затихли. Окно оказалось закрыто, а позади послышался шорох. Повернулся и материализовал чёрный клинок, упёршийся в горло дворецкого. Стэн стоял предо мной совершенно живой и здоровый. – Какого хрена? – только и выдохнул я, буравя его взглядом. – О, господин Ник, рад вас видеть в полном здравии. Хорошо, что господин Нюрден не причинил вам вреда, – улыбнулся тот, положив руку на камин. Лёгким движением пальцев, надавил на выемку в камне, и в ту же секунду в комнатке с бельём что-то щёлкнуло. – Буду краток, – серьёзно продолжил усатый мужчина. – Генерал стал в последнее время весьма самонадеян, он и не подозревает, что между нами, я говорю сейчас об искусственно созданной прислуге, есть связь. Таким образом, я пережил всю жизнь предыдущего Стэна и полностью разделяю его взгляды. А теперь, – кивнул на дверцу, – идите, Ник. Остановите их, каждый должен получать по заслугам. Я, не опуская руку с дымящимся клинком, подошёл к двери и приоткрыл её. Ничего не изменилось, кроме люка, что открылся у самого входа. Каменные ступени убегали во тьму подземелья, где слышались отдалённые голоса. – Можете мне не доверять, – вновь проговорил дворецкий. – Но искренне желаю, чтобы вы спасли Корнелия и помогли ему вернуться в отчий дом.



Глава 6

Я брёл по ступеням, практически не дыша, боясь себя выдать. Мрак царил такой, что если бы не красный глаз, то я споткнулся бы ещё вначале и полетел по винтовой лестнице кубарем. Однако в нём была и проблема, яркое свечение легко меня выдавало. Для этого пришлось всё-таки согласиться с Учителем и надеть повязку (как бы от неё не отказывался, его доводы были сильнее), но опускал на лицо лишь в крайнем случае. К примеру, как этот. Звуки усиливались, скоро я смог различить слова. Все говорившие оказались мужчинами, и либо женщин там не было, либо они молчали, это наталкивало на мысль, что ублюдки опять вытворяют нечто непотребное. Впереди забрезжил свет. Прижавшись к стене, осторожно выглянул наружу. Широкий каменный зал, освещённый факелами, в центре невысокий продолговатый постамент, на котором неподвижно лежала фигура в белом платье, а вокруг неё раскачивались люди (или нет) в длинных чёрных балахонах. Всего я насчитал пятерых, набросив на головы капюшоны, надёжно скрыли лица. Они практически не отличались по росту, лишь один возвышался в полтора раза, стоя у изголовья постамента. Он вскинул руки с блестящей золотистой чашей, прокричал на незнакомом языке и в ту же секунду над поместьем раздался ужасающий гром, от которого содрогнулись стены. Я присел и юркнул за колонну, ожидая развития событий. Что делать? Напасть? И что в итоге? Даже если и одолею этих пятерых сумасшедших (в том не осталось сомнений), убить на месте? А вдруг оживший солдат соврал и оклеветал генерала? Да, Нюрден был хреновым отцом и мужем, и это ещё мягко сказано. Уверен, за свою карьеру он допустил немало ошибок, и руки его по локоть в крови. Но он ведь военный, а на войне по-другому нельзя. Все сомнения рассеялись, когда тело, лежащее перед сектантами, зашевелилось, а в следующую секунду по залу пронеслись отчаянные крики девушки. Она дёргалась из стороны в сторону, звала на помощь, рыдала, но никому не было до неё дела. И как только я ринулся ей на выручку, высокий незнакомец пролил на девушку красную жидкость из чаши, а после что-то быстро заговорил, вскинув руки. В ту же секунду послышался новый грохот, но теперь уже потолок взорвался каменными крошками, и в говорившего ударила молния. Вспышка ослепила всех, кто находился внутри, я прикрылся рукой и отступил. Когда смог разлепить веки, то увидел, что на меня уставились пять пар глаз. Сектанты скинули капюшоны и все оказались… генералом Нюрденом. Передо мной стояли пятеро военных и прожигали злобным взглядом. Девушка лежала неподвижно, и только лёгкое дыхание говорило, что она ещё жива. — Ну, здравствуй, — ехидно улыбнулся тот, кого поразил удар. На нём не было ни царапинки, и это здорово напрягало. – Не думал так быстро тебя увидеть. *** — Мы знакомы? – удивлённо переспросил я. В тот же миг все генералы бросились, достав откуда-то кинжалы. И я очень надеялся, что не из заднего прохода. Метнул в ближайшего треугольный сгусток тьмы и бросился в сторону, когда другой практически добрался до меня. Я даже не расслышал крик, когда попал в первого, так как остальные наседали одновременно. Они ловко уворачивались от моих ударов, часто сокращали дистанцию и практически доставали кинжалами. Если бы не силы Тени, то мне с военными было бы не справиться. Но один за одним они падали с отрубленными руками или пронзённые клинком из тьмы. Пока напротив не остался последний генерал, он-то и казался мне настоящим Нюрденом. – Отлично, парень, – раздались хлопки за спиной. — Оставьте. Обернулся, высокий мужчина, непохожий на других, смеялся в лицо. Его голос кого-то напоминал, но я всё не мог вспомнить кого именно. — Что? Вообще никаких догадок? – он медленно подходил. — Вот тут ты меня расстроил. Не спеша поднял правую руку, и все убитые встали на ноги. Открытые раны моментально затянулись, но вот потерянные конечности отрастить не вышло. Снова несколько генералов бросили на меня враждебные взгляды. — Он мой, — повторил приближающийся тип и провёл рукой по тёмным коротко стриженым волосам. Белоснежная улыбка больше походила на хищный оскал, и вскоре мои догадки подтвердились. – Ну, как же так? — незнакомец развёл руками, будто обиделся. Внезапно его рука увеличилась в размерах, превратившись в чешуйчатую когтистую лапу. Он схватил одного из генералов, поднял над собой и… откусил голову. На мгновение незнакомец превратился в монстра с коричневой кожей и рогами. Это был тот самый призванный древний бог, что совсем недавно вырвался в Центральный мир. Всего лишь миг, и между нами валяется обезглавленный труп, который уже точно не поднимется, а монстр в человеческом обличье вытер с подбородка кровь. – Вижу, теперь припоминаешь, — оскалился тот. -- Что ж, Ник, давай начнём заново, – сделал ещё шаг и остановился. – Рад нашей встрече. *** – А я вот что-то не очень, – огрызнулся и попятился. – Мы ведь тогда не закончили. Помнится, ты хотел убить старикашку. Получается, что я сделал тебе одолжение. Теперь ты мой должник, – лукаво улыбался тот. – Сомневаюсь, – пришлось убрать Тень, так как силы постепенно оставляли меня, и взяться за меч. – Я бы и так с ним справился. – Не спорю, в тебе виден огромный потенциал, – в последних словах прозвучал интерес. – Скажи, а в Школе рассказывали о возвращении бога Тьмы? – Вас так много, что уже запутался, где какой. И каждый так и грезит вернуться и сожрать чью-нибудь голову. – Согласен, – кивнул тот. – Но ты ведь должен знать, чьи силы черпаешь. Я вопросительно вскинул брови, понимая, о ком речь. Но ведь бог Теней погиб, или мне чего-то недоговаривают? – О, ты знаешь о нём, – продолжал хищно улыбаться монстр. – Так вот, говорят, он должен вернуться, и вот тогда… – поднял палец вверх, – даже я не знаю, что произойдёт. – И к чему это рассказываешь? – Чтобы ты пораскинул мозгами, конечно. Присоединяйся ко мне, и вместе… – Нет, – перебил его. – Не ты первый, не ты последний, кто предлагает мне подобное. Как и раньше, отвечу – нет. – Ну, твои проблемы. С этими словами он бросился в мою сторону, будто полетел по воздуху, протянув руки. Я успел отскочить, но длинные когти, появившиеся на его руках, достали, оставив пару глубоких царапин. Боль обожгла предплечье, и всё же я выпрямился и материализовал лишь одну когтистую руку – правую. Противник тем временем довольно скалился у постамента с жертвой, которая всё ещё дышала. Мне следовало добраться до девушки и вытащить её отсюда, справиться с таким врагом казалось непосильной задачей, а напрасно геройствовать совершенно не хотелось. – Теряешь хватку, Ник, – смеялся тот. – Помнится, в схватке со стариком ты показал себя с лучшей стороны. – Не хочу распыляться по мелочам, – огрызнулся я, и это только раззадорила бога. Он взмахнул рукой в мою сторону, и невидимая волна врезалась в грудь, отбросив на пару метров назад, припечатав в колонну. Меч вылетел из ослабевших рук, а сам я упал на холодный камень, неплохо приложившись виском. «Ник, вставай, – голос звучал, словно шелест. – Не давай ему так просто нас одолеть. Ещё слишком рано». Хотелось спросить у Тени, рано до чего, но она снова исчезла из головы. – Зараза, – пробурчал я, поднимаясь. – Отлично, – радовался противник, гордо вышагивая навстречу. – Я уж подумал, что это и не ты вовсе, раз так легко сдался. – Не дождёшься, – сплюнул на пол, подняв кулаки, теперь уже оба облачённые в чёрную дымку. И тут на лестнице послышались топот и крики, а через секунду в зал ворвалась раскрасневшаяся Инги и сходу ударила увеличенной рукой в бога. Тот, явно не ожидавший подобного напора, не успел среагировать. Его снесло далеко в сторону, он врезался в стену, оставил в ней вмятину и упал на пол, словно куль с мясом и перемолотыми костями. В тот же миг из его тела в пробоину в потолке ударила молния. Не стоило сомневаться, вернувшийся бог снова от нас скрылся. Следом за Инги внутрь вбежали и остальные члены команды. Они готовы были броситься в атаку, вот только это не потребовалось. Помимо нас в зале осталось два живых человека – тяжело дышавшая девушка на постаменте и настоящий генерал Нюрден, сидящий у колонны и смеющийся. Его копии упали замертво. На всякий случай мы проверили пульс, после чего безжалостно отрубили головы. – Вы двое, – Инги посмотрела на духов. – Помогите ей, – кивнула на скованную заклятием жертву. – Ник, ты как? – Хреново, если честно, – признался я. Руки тряслись от напряжения, а усталость подкашивала ноги. – Это из-за частой смены дневного режима, – объяснила девушка. – Ты только проснулся, а в другом мире наступает ночь, вот организм и не может понять, что происходит. Тебе просто стоит выспаться. – А с ним что? – посмотрел на генерала. – Пришёл, пришёл, – бубнил тот себе под нос. – Забирай мою душу, бери! – М-да, – Инги покачала головой. – Что-то с ним неладное. Боюсь, что призванный монстр действительно забрал часть его разума. – Это был тот бог, что вырвался из поместья Дараи. – О как! – чуть не воскликнула девушка. – И года не прошло, как он объявился. Выходит, Нюрден поклонялся одному из древних богов, которых хотел призвать Десяток. – Не удивлюсь, если генерал связан с этой группировкой. Всё, как всегда, куплено, везде царит алчность. Тем более он военный, а на поле брани решаются вопросы больших финансов, – предположил я. – С каких это пор ты стал таким учёным? – в голосе подруги слышалось одобрение. – Приходится учиться, всё же у меня не худшая Школа. – Не самая худшая? – дружески толкнула в плечо, но то тут же отозвалось болью. – Ой, прости. *** Девушка в белом платье лежала на диване у камина. Как только мы поднялись из подземелья, Стэн тут же перенял заботу о ней на себя, и той сразу же полегчало, однако в сознание так и не пришла. Генерал сидел у дальней стены, связанный по рукам и ногам, хотя это и не требовалось, он до сих пор пребывал в бреду, продолжая бормотать на неизвестном языке. – Что теперь с ним будет? – спросил Ал. Я и Инги сидели на мягком ковре и пили горячий чай, принесённый дворецким. Ди расположилась рядом с лежащей девушкой, обеспокоенно на неё глядя, джаан же просто бродил по комнате, рассматривая картины. – Сдадим в тюрьму, только не в местную, – ответила Инги. – Вызовем сюда кого-нибудь из Школы, пускай разбираются. А нам надо выспаться, рано утром отплываем. – Выспаться, говоришь, – усмехнулся призрак. В тот момент я понял, что между ними что-то есть. Недавно готовы были порвать друг друга, а теперь уже флиртуют. Впрочем, неудивительно, Инги та ещё деваха. – Народ, а так должно быть? – подал голос джаан, стоя у окна, ведущего в сторону городка. Посмотрев на духа, увидели, как на его лице играют голубоватые всполохи, а снаружи что-то блистает. Как по команде, вскочили с места и бросились к нему. Джаан уже отворил оконные створки, за которыми наблюдалась совсем нерадостная картина. Над городом сверкали синие и фиолетовые молнии и вспышки, подобно фейерверку, вот только мы прекрасно понимали, что это никакое не празднество. – На улицу, живо! – гаркнула Инги и первой метнулась к дверям. Стоило нам выбежать, как в стороне города небо окрасилось в ярко-фиолетовый оттенок, а после послышался жуткий грохот. – Не нравится мне это, – пробормотал джаан. *** В какой-то момент стало стыдно. Когда мы собирались в город, то подумал, что, убив генерала, лишимся множества проблем, и всё же совесть не позволила это совершить. Даже несмотря на бесчинства, которые он вытворял. Мы не могли оставить его в поместье, потому что дворецкий будет беспрекословно подчиняться хозяину, но и в городе не знали, куда притулить. Доверять местным хранителям закона никто не собирался, зная, что все куплены, а оставив в трактире или где-то ещё, могли дать горожанам повод для слабости, ведь они давно жаждали крови Нюрдена. В итоге Инги достала из сумки клочок бумаги, что-то быстро на нём написала, используя для этого просто палец, сжала в кулаке, из которого полетели маленькие искорки, а когда разжала, то ладонь оказалась пуста. – Крайний способ связи, такие листочки дороговато стоят, даже для нас, – пояснила она. – Пользуюсь в редких случаях. – Интересно, сколько ещё сюрпризов у тебя в сумке? – удивлённо спросил я. – Достаточно, чтобы ты лопнул от зависти, – улыбнулась та, но сразу же посерьёзнела. – Давайте поскорее приедем в город. А так как мои друзья примчались на выручку без повозки, а на лошадях, то пришлось просить об этом Стэна. Благо у них нашлась небольшая телега, куда и посадили генерала. – Почему не через тень? – спросил я Инги, когда выезжали за ворота. – Так же быстрее. – Оно верно, вот только из-за них, – кивнула на Ала и джаана, – ничего не получится. Если кто из духов погрузится в тени, то может остаться там навсегда, и я ничем не смогу помочь. – Вот как? – оглянулся на своих друзей, что управляли телегой. – Буду знать. – Не повредит, – кивнула девушка и пришпорила лошадь. Вдвоём с ней помчались к городку, а Ди, Ал и джаан ехали за нами вместе с генералом. Мы с Инги планировали осмотреться, разведать обстановку, прежде чем сунуться туда с головой. Грозовые тучи ушли дальше на восток, открыв над нами звёздное небо. Мерцающих точек оказалось такое большое количество, будто это великий Творец рассыпал муку и собирается лепить новое Мироздание. А после того времени, что я провёл в Центральном мире, мои мысли вполне могли оказаться правдивыми. Лошади несли к городским огням, но, как ни странно, мы не слышали ни криков, ни воплей. После того, что произошло над городом, ожидали людской паники. А когда въехали на вымощенную дорогу, то притормозили. Вокруг царила зловещая тишина. – Так, – протянула Инги. – Пусто, – сказал я, оглядываясь по сторонам. – Вообще никого, даже домашней животины не слышно. Казалось, что всё живое в городе просто вымерло. Либо жители побросали свои пожитки и убежали прочь в чём мать родила, захватив лишь скот и детей. – Такое уже бывало? – посмотрел на девушку. – Слышала, но лично никогда не сталкивалась. Чем дальше мы продвигались, тем больше убеждались в том, что поселение опустело. В домах ещё горел свет, в некоторых двери открыты нараспашку, можно было спокойно зайти и взять, что заблагорассудится, вот только никакого желания мародёрствовать у нас не было. Внезапно впереди на дороге показались несколько силуэтов. К нам навстречу шли люди, облачённые в сплошные серые костюмы, плотно облегающие тело. – Стражи? – бросил взгляд на Инги. – Ты их вызвала? – А что оставалось? – просто пожала плечами. – Порой они не успевают прибывать в отдалённые уголки Империи, вот и приходится высылать отдельное приглашение. Мы приблизились. Теперь под светом нескольких факелов я смог вновь разглядеть лица, обтянутые непонятно какой материей. Как они там дышат? Как питаются? Или этим стражам Мироздания людские потребности чужды? – Звала, ученица? – безэмоционально спросил тот, что шёл впереди. – Да, – Инги спрыгнула с лошади, я последовал её примеру. – Скоро приедут наши друзья, у них преступник, обвиняемый в убийстве жены, двоих солдат и покушении на убийство неизвестной нам девушки. Сколько ещё невинных душ на его счету мы не знаем. Помимо этого, он участник секты, которая призвала древнего бога, желающего уничтожить наш мир. – Даже так? – в тот момент мне показалось, что серый страж удивился, хотя сложно говорить однозначно, когда их лица скрыты. После непродолжительной паузы он осмотрелся и произнёс. – В этом месте чувствуется сильная тёмная магия. Некроманты, они были здесь. Где все жители? – Мы не знаем, – ответил уже я. – Пока решали вопросы с генералом Нюрденом, над городом мелькали синие и фиолетовые молнии, гремел гром, но когда мы вернулись, то никого не застали. В этот момент позади послышался стук копыт, а обернувшись, увидели приближающуюся телегу с друзьями. Когда они поравнялись с нами, услышали невнятное бормотание пленника. – Вот, – кивнула на него Инги. – Знакомьтесь, генерал Нюрден. Но стражи даже не двинулись с места, уставившись лишь на одного человека. На Диларию. И тогда я понял, какую страшную ошибку мы допустили. Серые почувствовали над городом силу некроманта, а в нашей компании был только один способный на это. Точнее, одна. – Э, нет, ребятки, – я встал перед девушкой, которая успела спрыгнуть на землю. – Так не пойдёт. Но стражи не собирались меня слушать и медленно двинулись в нашу сторону.



Глава 7

— Отойди, — вновь произнёс первый, он протянул руку в сторону, и в ней материализовалось копьё. – Ты невиновен. — Знаю, – огрызнулся я, отступая и заставляя потесниться назад девушку. – Ник, в чём дело? – в голосе Ди появился страх. — Да так, думают, что людей в городе поубивала, — попытался пошутить. – А ты весьма тактичный, — хмыкнула Инги, встав рядом со мной. — Дилария здесь ни при чём. Во время грозы и грома над городом она была с нами. — Это не вам решать, – страж продолжал идти, пока мы пятились. — Забирайте генерала и проваливайте, – Инги начинала злиться, хотя я понимал, чем обернётся битва со стражами. Одного наглядного примера хватило. И как только серый человек поравнялся с телегой, остановился и посмотрел на Нюрдена. После взглянул на своих сотоварищей, и двое из них, без единого слова, подошли к мужчине, взяли под руки и достали. Всего лишь миг, и эта троица исчезла. Остальные же вновь посмотрели в нашу сторону. — Инги, сопротивление бесполезно, -- начал главный, но тут позади стражей что-то громыхнуло, а в следующую секунду в небо поднялся огненный гриб, вот только пламя у него оказалось ярко-голубого оттенка. – Бежим, – Инги потянула нас за ближайший дом, пока стражи отвлеклись, и нам удалось моментально скрыться в тени. Но девушку это не остановило, она продолжала бежать всё дальше и дальше, минуя освещённые улочки и держась тёмных подворотен. Я понимал – от серых стражей так просто не уйти, они могли легко вычислить по следу магической Силы, что от нас исходила, но другого выбора не оставалось. Позади слышался тихий бег серых стражников, и я слышал их лишь благодаря способностям Тени. И вот повернув за очередной дом, выскочили на улицу. Инги притормозила, схватила меня и Ди за руки, сцепила их и чуть ли не прокричала: – Ник, бегом в поместье через тень, они не сразу заметят. А мы их отвлечём, – и ринулась обратно в подворотню, а за ней молча побежали и духи. Дилария даже не успела что-то сказать, как я сжал её ладонь и метнулся к затемнённому забору, где мы и растворились. *** Инги мчалась вперёд, словно ветер. Даже бестелесные духи за ней не поспевали, и приходилось выкладываться на всю катушку, чтобы не потерять её из виду. Но когда она повернула за угол, то чуть ли не столкнулась с серым стражем, стоявшим на берегу у края набережной. Не заметив, как они оказались на пристани, серый вытянул копьё, наконечник которого был направлен на вздымающуюся женскую грудь. – Не стоит бежать, – послышался знакомый безэмоциональный голос. Обернулись, из мрака подворотен вышла пара стражей с такими же копьями, как и у первого. – Где она? – спросил страж. – Мне в рифму ответить? – усмехнулась Инги и резко выбросила в него руку, которая тут же увеличилась, а вокруг появилась чёрная дымка. Серый успел отскочить в сторону, а вот остальные набросились на девушку и её товарищей. Джаан и Ал разделились, забрав себе по одному противнику. Инги же снова ударила по своему, но и на этот раз он увернулся. Ал набросился с кулаками и успел нанести удар, от которого стража повело в сторону, однако тот быстро сориентировался и отмахнулся тупым концом копья, попав в плечо призрака. И Ал, к огромному своему удивлению, почувствовал боль, пришлось на время отступить. Джаан превратился в вихрь, закружившись вокруг серого человека. Страж отбивался оружием, но каждая новая попытка приводила лишь к тому, что древко било по лицу хозяина, а джаан только смеялся. Но внезапно страж вскинул руку с зажатым кулаком, который резко загорелся белым светом. Хватило лишь мгновения, чтобы джаан потерял свои силы и рухнул наземь в прежнем облике земного гопника. – Стоп! – выкрикнул главный страж, с которым сражалась Инги. – Её здесь нет, уходим. Первые два серых растворились в воздухе, не произнеся ни слова, а вот глава повернулся к Инги. – Надеюсь, вы понимаете, что делаете. Мы всё равно её найдём, – после чего исчез. – Что произошло? – первым спросил Ал, когда подошёл к ней. – В городе произошло нечто ужасное, и в этом замешаны некроманты. Возможно, помощники Ир-Саала. Я вызвала стражей, чтобы те забрали генерала, – виновато опустила голову. – Не думала, что навлеку проблемы на Ди. – Они сейчас в безопасности? – вновь спросил призрак. – Да, в поместье Нюрдена лучше всего. Оно достаточно далеко от города, есть оружие и, уверена, «проходная дверь». Думаю, в крайнем случае, Стэн поможет им скрыться. – Значит, и нам туда? – теперь уже джаан. – Нет, – покачала головой Инги. – Надо разобраться, что тут произошло, и дождаться корабля. Если, конечно, капитан с командой найдутся. *** Мы мчались посреди непроглядной тьмы. Ди не понимала, что происходит, но молчала, лишь успевала перебирать ногами, чтобы не отставать. Я дивился её выносливости, у меня в первый раз погружения в тень мурашки бегали по спине, а она… хотя, чего ожидать от ученицы некроманта, если для неё поднять и заговорить с мертвецом плёвое дело. И в таком темпе мы вскоре достигли цели. Ворота поместья до сих пор раскрыты нараспашку, думаю, их не скоро починят, да и кто этим займётся, хозяина-то нет. – А это ты всех? – спросила Ди, когда мы вышли из тени, указывая на покорёженные металлические останки. – Мне пришлось. Надеюсь, Гринпис за это не оштрафует. Хотя они же не настоящие. – Кто не оштрафует? – Не обращай внимания, – отмахнулся, идя к дому. – Это из моего мира. – Мне он уже кажется интересным. Может, сводишь как-нибудь туда? – девушка вновь начала заигрывать. Я только печально вздохнул. Кто бы меня сводил? Пока лишь отсрочки, да «завтраки». А ведь там отец. Больше всего страха вызывало то, что он мог вновь залезть в бутылку, а там чего хуже. – Прости, видимо, затронула больную тему, – Ди сжала мою ладонь, которую не отпустила до сих пор. – Есть немного, – кивнул ей. Вошли внутрь, и нас встретил прохладный воздух и пряный запах. А повернув в гостиную, увидели всё ещё лежащую девушку без сознания, а рядом с ней дворецкого, пьющего травяной чай. Именно от напитка и исходил приятный запах. Небольшое окно распахнуто настежь, и ночной холод постепенно заполнял комнату, борясь с жаром камина. – О, рад, что вы вернулись, – улыбнулся Стэн, когда мы вошли к нему. – Как всё прошло? – Довольно неудачно, – нахмурился я. – В городе исчезли все живые создания, а на нас напала серая стража. Даже не знаю, стоит ли сегодня ждать наших друзей или нет, – потом перевёл взгляд на лежащую. – Почему бы не прикрыть окно, чтобы девушка не простыла? – Не беспокойтесь, – отмахнулся тот. – Ей нужна прохлада и свежий воздух. Можете во мне не сомневаться. В нас с самого начала заложены медицинские знания. – Даже после магических травм? – его слова всё равно вызывали у меня скепсис. – Даже после них, Ник, – улыбался мужчина. – Я вижу, что вы продолжаете сомневаться. Даже не знаю, как на это реагировать. – Вас искусственно создали и приказали беспрекословно служить хозяевам. Что вам мешает воткнуть нож в спину за то, что мы вывели Нюрдена на чистую воду? – Разумно, – дворецкий поставил чашку на столик рядом с собой. – Проблема лишь в том, что вы не учли ещё один фактор. Я служу не именно генералу, а всей его семье, включая почившую госпожу Зилью и малыша Корнелия. Так как его мать погибла от рук супруга, а судьба мальчика висит на волоске всё из-за того же генерала, то внутри моей души, если изволите так изъясняться, идёт невиданная война. И перевес отнюдь не в пользу господина Нюрдена. Да, я не могу ему навредить, не могу на него наговаривать, но мне вполне по силам рассказать правду, или не мешать правосудию, ведь это поможет двум людям. Даже если один из них уже отправился в царство мёртвых. – Всё сказанное может иметь силу, – согласился я. – Вот только не отменяет того, что генерал всё ещё ваш хозяин. И мои опасения останутся со мной, пока мы не покинем дом. – Рад это слышать, – расплылся в улыбке дворецкий. – Мне нравится ваша осторожность, хотя порой вы и перегибаете палку. Но всё же, уверен, именно вам под силу найти Корнелия, – встал со стула и выпрямился. – А пока позвольте угостить чаем и булочками. Судя по всему, вы сейчас от кого-то убегали. Мне неинтересно от кого именно, но в крайнем случае встану на вашу сторону. – Благодарю, – подала голос Ди. – Но нам бы поспать. Уже скоро рассвет, а рано утром надо отправляться в путь. – Тогда могу предложить любую из комнат, – мужчина раскинул руки. – Как вы заметили, дом практически пуст. – Мы бы предпочли остаться здесь, у камина, – сказал я. – Всё же у вас довольно прохладно. – Будет сделано. Тогда могу принести чистое постельное бельё и расстелить прямо на ковре. Но, к сожалению, девушка останется здесь, пока она не придёт в чувство. – Идёт, – кивнул ему, и мы с Ди немного расслабились, но руку мою она так и не отпустила. *** – Ник, – прошептала Дилария, когда дворецкий покинул нас, лежащих на ковре под пушистым и тёплым одеялом. – Что будет, если меня схватит стража? – Это ты должна рассказать, – ответил также шёпотом. – Я у вас лишь гость и пришёл совсем недавно. Тебе больше довелось повидать всякой нечисти и магии. – Да уж, – устало вздохнула она. М-да, как-то неудачно я тему перевёл. – Мы с ними столкнулись лишь раз, когда со Скелом искали похищенную ракушку, а там оказалась душа одной из оцколоти, – решил исправиться. – Помню, Учитель тогда здорово им навалял, вот только стражей не убьёшь, они тут же восстанавливаются. – Ого, – восхитилась девушка. – Расскажешь, что произошло? Собственно, почему бы и нет? Сна не было ни в одном глазу. И я поведал ей местами забавную, интересную, но печальную историю трёх сестёр, которые погибли из-за рыбьемордого ублюдка. А когда закончил, то не сразу понял, что Ди прижалась ко мне, обхватив за шею. Дальше не требовалось слов, только действия. Мои руки сами потянулись к ней, обхватили за талию. Да, мы спали в одежде, но ничто не мешало её снять именно сейчас. Что, собственно, и произошло. Затяжные и страстные поцелуи помогали отвлечься от механических действий, стоны девушки постепенно нарастали, а я готов был провалиться сквозь землю, так как эйфория поглотила, затуманила голову. *** Инги с духами так и не явились. Мы проснулись в объятиях друг друга, когда на горизонте только-только появлялись солнечные всполохи. Девушка в белом платье лежала на боку и мирно спала. В дверь тихо постучали. Мы подскочили, словно нашкодившие подростки, быстренько оделись и уселись на ковре. Дворецкий, будто подсматривал за нами, сразу же вошёл с подносом, на котором стояли чайник и пара чашек, по комнате разлился приятный аромат. – Боюсь, вы не успеете плотно позавтракать, – покачал головой Стэн. – Но выпейте хотя бы это, мой собственный рецепт, пробуждает и придаёт энергии. – Благодарю, – взял из его рук чашку, но не спешил пробовать содержимое. – Бросьте, Ник,– покачал головой мужчина. – Вам это необходимо, не время для чрезмерной подозрительности. Тут-то он был прав, я чувствовал себя неважно. К тому же, если бы хотел убить, то мог воспользоваться моментом, когда мы спали. Но, судя по его поведению, не собирался нас даже беспокоить. Отогнав вредные мысли прочь, сделал глоток. Привкус ванили и малины. По горлу пробежалась тёплая жидкость, и приятный жар объял тело. Зажмурился от удовольствия. Голова прояснилась, мысли перестали разрознено бегать и остановились на месте, встав в чёткий ряд. – Ну, и как вам? – дворецкий будто находился в иной реальности, его приглушённый голос раздавался откуда-то издалека. – Отлично, – раскрыл глаза и увидел довольное лицо Стэна. В первую секунду показалось, что он всё же подмешал какую-то гадость, но рядом сидела Ди и спокойно пила из такой же чашки. – Если пожелаете, я могу налить этот отвар в термос, для лучшего плавания, – предложил тот. – Но мы не говорили о том, что плывём, – подозрения вновь прокрались в мой разум, но мужчина снова их развеял. – Вы нет, зато Корнелий отправился вплавь. До вашего прихода я тоже ознакомился с его набросками и картой. Но, как уже говорилось, не мог отправиться за ним самолично. – А я бы не отказалась от такого, – улыбнулась Дилария. – Будем благодарны, Стэн, – пришлось согласиться и мне. – Но скажите, вернулись ли наши друзья? – К сожалению, нет, – покачал головой тот. – Вы ведь сами говорили, что их можно не ждать. – Говорил, но надеялся на другое. – Понимаю. – А что с девушкой? – я кивнул на спящую. – С ней всё будет в порядке, – на лице дворецкого появилась лукавая улыбка. – Как я понимаю, ночью она уже пришла в себя, но решила никому не мешать и вновь уснула. При этих словах Дилария опустила взгляд и густо покраснела. Я только хмыкнул, хотя некоторое смущение всё же осталось. *** Быстренько умывшись и приведя себя в порядок, вышли во двор, где уже ожидали подготовленные кони. – У господина Нюрдена остались животные, – ответил Стэн на наши вопросительные взгляды. – Не думаю, что они ему вскоре понадобятся. Вполне возможно, что через пару дней сюда заявятся мародёры. – Но в городе не осталось жителей, – напомнил я. – Это необязательно городские, – сказал мужчина. – В наших краях часто появляются банды разбойников, вот о них-то и говорю. – Что ж, Стэн. Я вам весьма благодарен за помощь. Надеюсь, ещё увидимся, – пожал руку дворецкому и забрался на лошадь. – Всего вам доброго, – помахала на прощание Дилария, уже находясь в седле. – И вам удачи, – ответил тот. – Найдите Корнелия, очень прошу. После чего мы развернулись и помчались к городку. Следовало спешить, ведь никто не знал, что произошло с троицей Инги. И боялся я не столько из-за стражи, сколько из-за неведомого некроманта, который смог похитить всех горожан. Если это учитель Ди, то нам несдобровать. *** Конечно же, нас никто не встречал, если не считать пустоту и тишину. Солнце поднималось над горизонтом, открывая жутковатый вид. Двери домов так никто и не закрыл, огонь потух от сквозного ветра, который, словно хозяин, бродил по чужим комнатам. На мокрой дороге то и дело попадались лужицы тёмной крови, отчего напряжение лишь возрастало. – Ник, – подала слабый голос Ди. – Мне это знакомо. – Ир-Саал? – сразу догадался я. Девушка только кивнула. Вот зачем она так говорит? Мало проблем с Ка, клонами Теней, Десятком, древним богом, откусывающим головы, так ещё и этот хрен появился. Что делаю не так? За что Мироздание столько на меня взвалило? – Значит, будем осторожнее, – усмехнулся я, стараясь подбодрить нас обоих, ведь именно этого и опасался. Что сейчас с Инги и остальными? Где они? Мы медленно ехали к пристани, которая находилась в конце центральной дороги. И обычный цокот копыт в тот момент казался громогласным, так как его эхо разносилось по всему опустевшему городу. Холодный ветер гонял по камням клочки бумаги, вынесенные из домов, а кое-где уже чувствовался кислый запах брожения. Видимо, вчерашний ужин так и остался на столе, лишившись чести быть съеденным. – М-да, лишь зомби не хватает, – пробормотал я так, чтобы Ди не услышала, вот только в таком месте невозможно пропустить мимо ушей фразу человека, едущего в метре от тебя, даже если он и прошептал. – Зомби? – удивилась она. – Это ты у нас видел или в вашем мире тоже водились? – В нашем мире много всякой хреновины, но обычно она живая, – покачал головой. – Нет, вся магия и тому подобное лишь на больших экранах, в виде фильмов и игр. – Фильмов? – Блин, – пришлось скривиться, так как забыл, что в Центральном мире нет кинематографа. – Давай я потом расскажу, когда окажемся в более спокойной обстановке. – Ладно, – кивнула девушка, и на пару секунд повисла гробовая тишина, однако Ди недолго продержалась. – Ник, то, что было вчера… – Дилария! – крик бегущего навстречу Ала показался мне спасительным, а вот для девушки – наоборот, по ней было видно, что она жаждет обсудить нашу ночь. – Где вы пропадали? – призрак приблизился к нам и помог сестре слезть. – Тут такое было… Но договорить не успел, на дороге появилась Инги, потрёпанная и измученная, но по довольному лицу я понял, что изнемогала она явно не в битве со стражами. Да и вряд ли то можно назвать битвой. – Наконец-таки, – пробормотала она. – Давайте поторопимся, пока джаан от гнетущей тишины там с ума не сошёл. – Где? – переспросил я. – У причала, – пожала плечами девушка. – Мы ждём новый корабль, так как местного капитана в городе нет, и никто не может управлять посудиной. – Я могу, – внезапно произнесла Ди, и, видя наше недоумение, поспешила разъяснить. – Когда карты изучала, наткнулась на обучающие книги. – Одних книг мало, – ответила Инги. – Надо ещё и в море выходить. – Так я и выходила.



Глава 8

— Что-то я не совсем понимаю, — нахмурилась Инги. – Когда это ты успела? — Ну, – несколько смутилась Ди. – В общем, Он меня обучал. Многому. – Ир, значит, — теперь уже злился Ал. — А что ещё интересного я не знаю? – Успокойся, — шикнула на него Инги. — Не до твоего раздутого эго. Надо выбираться из этого места и попросить кого-нибудь прислать для разведки. Уж слишком хреновенький городишка попался на пути. С этими словами двинулись вперёд. Поднялись на небольшую возвышенность (горожан мало что смущало, и дома построили даже тут), и в лицо ударил морской воздух с солоноватыми брызгами. Перед нами раскинулось серое море, по которому гуляли недружелюбные волны. Возле пирса вздымалось несколько небольших судёнышек, и так как их хозяева отсутствовали и вряд ли скоро объявятся, мы могли выбрать любое без всякого зазрения совести. — Справишься? – спросила Инги, когда прошли по бревенчатому мостику. — Попробую, – несколько неуверенно ответила Ди. Оно и понятно, теперь только от неё зависел наш дальнейший путь, любой бы сжался в комочек. Однако девушка быстро взяла себя в руки и уверенно двинулась дальше. Нам оставалось последовать за ней и слепо выполнять приказы. В принципе, почему бы и нет? Прошлой ночью мне это даже понравилось. *** Как ей это удавалось? Что происходило в симпатичной головушке, когда Ди отдавала команды? Вопросов было предостаточно, но каждый из нас хоть и жаждал ответов, но терпеливо молчал и выполнял то, что ему поручали. Небольшой парусник успешно вышел из местного порта и двинулся навстречу приключениям, наперекор морской стихии, которая упрямо не хотела нас отпускать. Волны били о борт, холодные брызги окропляли с головы до ног. Но корабль упорно уходил всё дальше от пирса, придерживаясь намеченного курса. И, в конце концов, ветер поутих, а море успокоилось. Над нами воссияло приятно согревающее солнце, в лучах которого хотелось нежиться. — Ник, размечтался что ль? -- усмехнулась Инги. Мы стояли, опёршись о борт и смотрели в голубую бездну. – Кстати, всё хотела спросить, что-нибудь было в поместье, пока мы отсутствовали? – Рад снова видеть тебя настоящей, – усмехнулся я. – Хотя… нет, даже соскучиться не успел. – Остришь, – понимающе кивнула та. – Значит, было. И как оно? – Тебе-то какое дело? Как я понимаю, у вас с призраком тоже не всё прозрачно, – на последнем слове сделал акцент. – И вот это уже, действительно, интересно. Он же бестелесный, – посмотрел на Ала, который о чём-то разговаривал с джааном. – И не он один, – довольно произнесла девушка и повернулась в их сторону. Проследив за её похотливым взглядом, ухмыльнулся. – Даже так? Забавно. Значит, вы втроём… – Давай не будем, – отмахнулась и вновь развернулась к морю. – Ты не говоришь о себе, я о себе. Или ревнуешь? – Было бы с чего, – на самом деле в душе копошился маленький червячок, оставляя неприятные ощущения. – Хорошо, – кивнула Инги. – Просто хотела сказать, что Дилария была девочкой до тебя. – Что? – вот тут я поистине удивился. В голове не укладывалось, что ученица некроманта, та, кто провёл столь долгое время среди сильных магов, а потом ещё и на улице, оставалась девственницей. – Ты плохого о нас мнения, – скривилась Инги. – Думаешь, все слабы на передок? – Провокационный вопрос. Пожалуй, воздержусь от ответа. Девушка вспыхнула от гнева, выпрямилась, осмотрев меня презрительным взглядом, а потом… облокотилась о борт обратно и тяжело вздохнула. – Да, есть и моя вина. И Дараи, даже немного Леслы, – вот тут кольнуло в груди. – Но, если мы переспали несколько раз, если рыженькая запрыгивает к тебе в постель каждую ночь, когда возвращаешься в Школу, ещё не значит, что все такие. – Понимаю. Но сейчас столько всего, что на мелочи вроде свиданий и цветов попросту не остаётся времени. – А вот это плохо, – теперь Инги смотрела на меня с улыбкой. – Попробуй, увидишь, сколько дверей откроется. – Даже не хочу думать, какие именно двери ты имела в виду, – невольно пробился смешок, который перерос в дружественный хохот. *** Кто бы мог подумать, что небольшая передышка в виде нескольких часов спокойного плавания, дадут организму вернуть силы. Несмотря на постоянную работу на корабле, в которой я мало чего понимал, действовала скорее, как увлекательное занятие. Потихоньку начал втягиваться, и если бы не периодические рвотные позывы, мне бы понравилось мореплавание. Сейчас же это было вынужденной мерой. – Ник, – Дилария всё же подловила момент, когда рядом никого не окажется. Передав штурвал Инги, подошла ко мне. – Нам надо поговорить. – Может быть, – постарался сделать простецкое лицо, но только скривился. – Ночью… – девушка на мгновение замялась. – В общем, можешь не надумывать себе, – повернулась и взглянула на меня. – Это был подарок на день рождения, который так и не удалось вручить в прошлый раз. Ничего больше. Она старалась улыбаться и говорить спокойно, но я видел, как в её больших зелёных глазах таятся искорки надежды, а мягкий голос дрожит. Чёрт возьми, да она же влюбилась! Как бы долго это ни замечал, но именно тогда осознал, что никуда от этого теперь не деться. А что делать мне? Какие чувства испытываю к девушке помимо симпатии и дружбы, вперемешку с похотью? От подобных мыслей даже тошно становилось. – Надеюсь, ты сейчас несерьёзно? – спросил первое, что пришло на ум. – Таким, уж прости, не разбрасываются. И тут же мысленно себя обложил трёхэтажным матом. Твою мать, ну неужто не мог сказать что-то более подходящее. – Ты недоволен? – одновременно обиженно и злобно спросила Ди. Но не успел даже рта раскрыть, как в корабль что-то ударило. Его повело в сторону, а мы повалились на палубу. Схватив девушку, сжал и создал вокруг щит, но он не потребовался, на нас никто не нападал. – Что происходит?! – крикнул Инги, когда мы вскочили на ноги. – В воду посмотрите! – гаркнула та в ответ. Мы с Ди прижались к борту и опустили взгляды. Под водой вокруг корабля кружили ярко-фиолетовые линии, будто щупальца огромного осьминога. И уж лучше бы это оказался именно он, потому что зрелище было мне знакомо. Магию точно такого же цвета видел в лесу и на кладбище, когда мы с Диларией сбежали из Школы. Некроманты. – Он нашёл меня, – испуганно отпрянула Ди. – Успокойся, – взял её за руку. – Справимся. Нас теперь больше. Да и сами не лыком шиты. Как ни странно, но мои слова помогли. Она благодарно посмотрела мне в глаза, после чего понял, пустых разговоров больше не будет. Девушка мне нравилась, вот только… только проблемы постоянно окружали меня, и погружать в них посторонних людей не собирался. В это время фиолетовые линии медленно поднимались из воды, а когда оказались над кромкой, то стали заметны блики. Магия казалась чистой в прямом смысле слова, а это говорило о том, что маг, сотворивший её довольно силён. К сожалению для нас, он играл за чужую команду. – Берегись! – новый крик Инги. В ту же секунду фиолетовые щупальца ударили по палубе, разбивая доски. Щепки полетели во все стороны, а нас швырнуло в холодную воду. Дилария что-то кричала, но я не слышал, так как одно из щупалец ударило прямо по голове, когда закрыл собой девушку, и оглушило. Тьма постепенно забирала в своё царство. *** – Эх, Никита, Никита, – послышался знакомый голос. Открыв глаза, понял, что нахожусь в Мире Теней. Рядом парил мой симбионт всё с той же самодовольной улыбкой. – Опять попал в любовные клещи. – Ты собираешься это обсуждать? – внимательно посмотрел на Тень, но та не обратила на это никакого внимания. – Женщины – хищницы, – продолжала рассуждать. – А ты маленькая мышка, которая постоянно попадается в одну и ту же мышеловку. – Да ты что? – наигранно удивился я. – Может прекратишь свои нотации и поможешь прийти в себя. – Ты тонешь, – усмехнулась Тень. – Но за тобой уже плывут. – Как, оказывается, удобно проникать в ваш Мир. – Не соглашусь, когда очнёшься, то ощущения будут весьма неприятными. – И что теперь? – Ничего, – дымка пожала чёрными плечами. – Мы можем просто поболтать. Ты, кажется, планировал это сделать. – Да, только там условия были гораздо лучше. – Не всё нам в радость, но крепкий орешек учит преодолевать трудности. – С каких пор ты таким философом стал? – А что ещё делать здесь? – при этих словах в голосе Тени скользнула усмешка, и это мне не понравилось. Я помнил, что при полной Силе симбионт освобождается и может подчинить хозяина. – Ты мне не хозяин, – ехидничала Тень. – Мы команда, не забывай об этом. – Сложно забыть, – огрызнулся, никогда не любил читающих мысли, вот только Тени были частью тела, а значит и частью разума, и знали о любой, даже самой отвратительной мысли. – Продолжаешь дерзить? Это хорошо, у тебя растёт хребет. – Давай без нотаций. Если есть что сказать по делу – говори или верни обратно. – Ладушки, – Тень развела руками. – Просто хочу сказать, что не стоит сближаться с такими опасными существами, как ученица некроманта. – Существами? – переспросил я. – Обладатели магии априори не могут считаться обычными людьми, так что да, в каком-то смысле и ты человек необычный, либо просто не человек. К тому же видишь, что сильный некромант идёт по вашему следу, может не стоит испытывать судьбу, связывая её с «необычной» девушкой? – Всё это прекрасно знаю, но не собираюсь бросать друга, когда тот в беде. – Что ж, похвально, – кивнула Тень, протянула руку и легонько щёлкнула по лбу. – Тогда набери побольше воздуха. В тот же миг меня сковал холод, а в груди вспыхнуло дьявольское пламя, разрывая лёгкие на кусочки. *** – Ну же, Ник. Удар в грудь заставил прийти в чувство. Из горла донёсся хрип, обжигающий горло, а после глубокий вдох, от которого одновременно полегчало и свело новым спазмом. – Наконец-то, – надо мной склонилась Инги, её образ то и дело ходил из стороны в сторону. До меня не сразу дошло, в чём дело, а когда понял, что мы болтаемся в воде, то дёрнулся вверх, чуть вынырнув и уцепившись за одну из досок, плавающих тут вдоволь. – Боишься открытого моря? – переспросила девушка. – Есть немного, – не стал врать. – Что произошло? – Кто-то из некромантов нас нашёл и потопил судно. Их фиолетовые щупальца исчезли сразу, как только остатки корабля пошли ко дну. Осмотрелся. Ди и духи плавали рядом, сидя на большом куске борта, словно на плоту. Девушка смотрела перед собой и молчала, по ней было видно, как совесть грызёт изнутри. Вот только в чём её вина? В том, что маги-убийцы за ней охотятся? Или в том, что корабль под её началом всё же затонул? Инги помогла мне взобраться на другой «плот». Волны мерно раскачивали нас, несколько минут висела гробовая тишина, нарушаемая лишь ударами воды о доски. Солнце постепенно припекало всё сильнее, уходя из роли друга к роли злодея в нашей импровизированной постановке. – Кажется, история повторяется, – наконец пробормотал я. – Вот только пиратов не хватает, – отозвалась Инги и хмыкнула, хотя в прошлый раз нам было совершенно не до смеха. – Ребят, я… – начала Ди, но Инги её перебила. – Успокойся, ты не виновата. Мы знали на что идём. Идея с кораблём казалась провальной. – Зачем тогда согласились? – удивилась Дилария. – Доверие – одна из важных черт дружбы, – поучительно произнесла её собеседница. – К тому же у нас не было вариантов. Надо найти коротышку, пока с ним ничего не случилось. – А может… – начал Ал, но его быстро заткнули. – Не может, – прервал я. – Уверен, он всё ещё жив и здоров. Иначе бы Скел не послал нас, а отправился сам. – Может у него работы по уши? – У него всегда работы по уши, – ответила за меня Инги. – Для этого и учит, чтобы мы могли принимать решения самостоятельно, иначе какой смысл в Защитниках? – Ну хорошо, – кивнул призрак. – И что теперь делать? Куда плыть? Как плыть? – Карта при мне, – Ди достала из внутреннего кармана сложенный в несколько раз листок бумаги. – А вот компаса не осталось. – Инги, у тебя остались свитки телепортации? – посмотрел на свою «попутчицу». – Да, но они нам пригодятся в крайнем случае. У меня всего две штуки. – Хреново. Но думаю, это и есть тот случай. – Корабль! – внезапно закричал джаан, до этого смотрящий вдаль, отвернувшись от нас. – Эй! – замахал руками. – Мы здесь! Мы проследили за его взглядом, и увидели вдалеке мерно качающееся судно. Вот только кому оно принадлежало, рассмотреть не удавалось. Торговцы или пираты? Хотя и те, и те могут быть одинаково опасны. Прищурился, глаз Тени, словно бинокль, позволил рассмотреть корабль вместе с членами экипажа, и я вздохнул с облегчением. – Нет, не пираты, – пробормотал так, чтобы услышали и остальные. – Обычные моряки. И они нас приметили, уже разворачиваются. – А я смотрю ты входишь во вкус, – довольно произнесла Инги. – Силы Теней всё больше помогают? – Ещё немного, и мне можно устроить выпускной, – усмехнулся я. – Не торопи коней, малыш, – хитро прищурилась девушка, заметив это, Ди отвела взгляд. – Сперва разберись с личными проблемами. Это важная часть нашей Школы. Хотелось поспорить, спросить, с какого это хера личная жизнь стала «предметом» в Школе. Но промолчал, так как место казалось неподходящим. Да и в целом Инги была права, стоило меньше задирать нос. *** – Держи, – мне протянули металлическую кружку с чем-то горячим, но дурнопахнущим, до отвара Стэна этому пойлу было очень далеко. – Благодарю, – кивнул и сделал глоток. Обжигающая жидкость прокатилась по горлу, отчего я закашлялся, однако, помогло, тепло разлилось по всему телу, а усталость постепенно исчезала. Корабль оказался обычным рыболовным судном с четырьмя членами команды, когда нас подняли, то на палубе стало тесновато. Но моряки не жаловались и даже не бросали косые взгляды, наоборот, обеспокоенно расспрашивали о случившемся, а когда узнали про опустошённый город, то капитан и вовсе вскинул руки от негодования. Этот толстоватый, невысокий мужик в белой фуражке невольно вызывал смешок, а когда от удивления пышные седые усы заходили волнами, то сдерживаться стало выше моих сил, поэтому пришлось отвернуться и прыснуть в кулак. – Да быть того не может! – воскликнул он и принялся ходить туда-сюда. – Вы там жили? – спросил я. – Нет, но частенько там бывал. Много друзей, знакомых, покупателей, в конце концов, – сокрушённо покачал головой, встал около нас и облокотился о борт. – Это же женщины, дети, все куда-то исчезли. Что с ними произошло? – Мы не знаем, – заговорила Инги. – И помочь ничем не могли. – Да какая с вас помощь? – взглянул на нашу пятёрку. – Или вы оказались там не просто так? – Да, – кивнула девушка. – Прибыли из Школы в Мадвиде, наш друг пропал, а его дом находится в городе. Сын генерала Нюрдена, может слыхали? – Конечно, слышал! – вскинулся капитан. – Кто ж не знает этого засранца! – Видимо, мы говорим об одном и том же человеке, – усмехнулся Ал. – Нам удалось поймать его с поличным, когда генерал вместе с сектантами призвали древнего и опасного бога, – продолжала Инги. – После этого Нюрден тронулся рассудком, а мы отдали его в руки серой стражи. Однако в то время над городом грохотали синие молнии, а когда мы туда явились, то все дома опустели. Даже скота не осталось. – Вот это да, – глаза капитана полезли на лоб. – И всё это в тихом и спокойном местечке. А я ведь там домик планировал купить, когда покончу с рыбой. Видимо, хорошо, что плаваю до сих пор. – Вам повезло, что вчера туда не попали, – кивнула девушка. – И будем рады, если вы нам поможете отыскать друга. – Дык, а чем же? – развёл тот руками. В это время Дилария достала карту и показала отметку Ка. – Секундочку, а ваш друг не такой мелкий конопатый мальчишка? – поинтересовался капитан. – Он ещё молчит постоянно. – Вы его видели? – я тут же уцепился за информационную соломинку. – Так я ж его на этот остров и отвёз, – пожал плечами тот. – Необитаемая и дикая земля. Моряки стараются туда не заплывать, потому что всяких тварей под водой хватает, да и на земле тоже. Мы долго отговаривали мальчишку, хотели даже насильно вернуть в город или куда ещё, вот только… – на мгновение замялся, – сильный духом оказался. Не соглашался ни в какую, да и заплатил щедро. В общем, заткнули мы совесть и сделали то, что он хотел. Видимо, зря, раз ему требуется помощь. – Как знать, – во мне боролись чувства. Злость на взрослого мужика, который вот так просто оставил мальчишку одного в неизвестном и опасном месте, и надежда на то, что мы движемся точно по следу Ка. – Так вы нам поможете? – Конечно же, – расплылся в улыбке тот. – Может теперь меня по ночам не будут пожирать внутренние демоны.



Глава 9

Весь остальной день прошёл в относительном спокойствии. Море не поднимало волн, от солнца нам дали мазь, вонючую, но действенную. Обедали вместе с рыбаками, Инги не поскупилась и выложила пару серебряных каждому, чему команда осталась несказанно рада. Изредка мы им помогали, не из-за того, что помощь действительно требовалось, просто хотелось скоротать время, а на таком мелком судёнышке найти укромное местечко и обсудить дальнейшие планы не представлялось возможным. К тому же все мы знали, что делать — доплыть до острова и искать следы Ка. За проведённое время успели неплохо сдружиться с членами команды. Капитана звали Дитор. Весёлый, местами неуклюжий толстячок. Но, понаблюдав за ним, сошлись во мнении, что он не так прост, каждое его движение, каждая команда были наполнены уверенностью. Этот человек прекрасно понимал, что делает, и не собирался мириться с непослушанием у себя на корабле. Помимо прочего, он рассказал нам о судьбе капитана пиратов Алиеза, не зная, что мы оказались тому виной. Поговаривали, будто Десяток жестоко наказал безглазого пирата, разрубив на части и разбросав по городу, строго-настрого запретив кому-либо подбирать их. Самое жуткое заключалось в том, что в нём ещё теплилась жизнь, каждая из частей дёргалась, работала по мысли капитана, вот только тому от этого становилось хуже. Помощником Дитора была его противоположность. Высокий и худой паренёк с желтоватым оттенком кожи. Вот и думай, то ли больной, то ли не человек, то ли его народ имеет такой окрас. Спрашивать в лоб никто из нас не решился. Да и зачем? Нам-то сплавать вместе и попрощаться. Звали парня Вик, ловкий и шустрый, словно мартышка, иногда мне казалось, что его суставы выворачиваются совершенно неестественно, и мыслей о нечеловеческом происхождении становилась всё больше. Третий — бородатый гном. Каким образом этот житель горных подземелий оказался в открытом море, нам не довелось узнать. Единственное, что он сказал, а звали его, кстати, Траулил, любит просторы, особенно морские, крики птиц и волны. Но больше всего обожает шторма, когда опасность зашкаливает, а сердце готово вот-вот выпрыгнуть. При этих словах он так размахивал ручищами, что залепил кулаком мне в бедро, отчего я рухнул на палубу с вытаращенными глазами. А последним оказался рыбоголовый сквагер, житель Алия, в котором мы с Инги когда-то здорово набедокурили. Ыгрын (м-да, ну и имена у этого народа) в отличие от остальных своих соплеменников был весьма доброжелательным, хотя и не особо желал общаться. – Это он стесняется, — потешался над сквагером Вик. – Просто увидел таких красивых девушек, вот и потерялся, – игриво посмотрел на моих подруг. После этих слов Ди чуть прислонилась ко мне и взяла за руку, парень верно истолковал намёк и понятливо кивнул, но на этом всё не закончилось. Инги также не стала поддаваться на его игру и взяла за руку сразу обоих духов, отчего Вик удивлённо вытаращил глаза, а потом засмеялся. – А ну прекрати! — гневался капитан. — Марш на корму, там слизь осталась от улова. Принимайся драить. – Вот так всегда, — развёл руками паренёк, уходя от нас. — Только решишь поболтать, как тебя бесстыдно отрывают. — Поговори мне ещё, – капитан появился перед нами, подав по очередной порции своего странного напитка. — Чем богаты, – будто извинялся он, — но в таком ремесле эта штука просто необходима. -- Расскажете потом рецепт? – попросила Инги, сделав глубокий глоток, напиток ей нравился. – Если свидимся, то конечно, – улыбнулся тот в густые усы. – В каком смысле? – не поняла девушка. – Дык мы уже почитай приплыли, – махнул рукой в сторону. Повернувшись к воде, увидели, как на горизонте появились смутные очертания острова. – А вы нас не подождёте? – переспросила Инги. – Нет, – покачал головой тот. – По ночам там нельзя останавливаться кораблям. Мы вас высадим, оставим лодку, но, к сожалению, придётся уплыть. – Как же мы вернёмся? – вклинился в разговор Ал. – Вы и нас кидаете? – Успокойся, – попросил его я. – Капитан Дитор всё верно говорит, у него в первую очередь команда, потом путники. К тому же не думаю, что Ка остался здесь, скорее всего, он очень далеко. – Тогда на кой мы сюда приплыли? – А куда надо было? – вопросительно посмотрел на призрака, но тот лишь пожал плечами. – Вот и никто не знает. Поищем что-нибудь на этом острове, – потом перевёл взгляд на капитана. – Но попросим вас приплыть сюда через пару дней, на всякий случай. И так в течение недели. Сможете? После моих слов Инги достала монеты и протянула пару золотых. Глаза капитана вспыхнули, словно огни маяка. Но брать их не спешил. – Просто плавайте тут хотя бы раз в два дня, – пояснила девушка. – Если порешим все дела сами, то увидите нас на берегу. Коли нет, то можете с чистой совестью отправляться по домам. – Господа, – капитан взял деньги и спрятал в карман. – Наш путь нечасто пролегает через эти воды. Но за такую сумму готовы плавать тут хоть целый месяц. От нас не убудет. – Вот и отлично, – поблагодарила Инги и пожала пухлую ладонь. *** Джаан и Ал налегали на вёсла, девушки сидели с одного конца лодки, я с другого. – Давайте, не ленитесь, – веселилась Инги, командуя парнями. – Чего так медленно, я собираюсь ступить на твёрдую землю сама, а с таким темпом там окажутся только мои внуки! – Может попробуешь? – огрызнулся Ал. – Если бы я гребла, мы бы уже залезли на те пальмы, – девушка махнула рукой на песчаный берег, где росли высокие деревья. – Но я ведь девушка, – с этими словами смирно сложила ручки и надула губки. Да уж, она умела устроить концерт из ничего. Вот только мои мысли были заняты другим. Каким образом Ка выбрался с необитаемого острова, если корабли здесь не задерживались? Выходит, ему кто-то помог, но в таком случае остров населён. И вот тут встаёт вопрос – кем? Другом или новым врагом? – Ник, опять в облаках витаешь? – послышался голос Инги. – Смотри, небо продырявишь. – Не это он привык дырявить, – съязвил джаан и засмеялся, но, посмотрев по сторонам, понял, что дал маху, шутка не возымела действия. К тому же после этого Ал взглянул на меня как-то недобро. По лодке неспешно били мелкие волны, раскачивая нас по сторонам. Если бы не выпивка капитана, то меня, скорее всего, опять начало бы мутить. Стоило отдать ему должное, гадкий на вкус напиток прекрасно работал. Хотя мы и так немало ему отдали. Вскоре лодка пропахала мокрый песок. Осмотревшись, спрыгнул первым, оказавшись по колено в воде. Духи последовали за мной и помогли затащить лодку. – Спасибо, мальчики, – сошедшая Инги похлопала меня по плечу и прошла вперёд. – А лодку надо бы спрятать. – Там вполне подойдёт, – кивнул на примеченное ещё с моря место. – Вот и работайте, – вновь скомандовала девушка и двинулась к джунглям. Остров оказался тропическим. Высокие кусты, широкие листья, пальмы с мелкими зелёными плодами наверху, похожими на кокосы. А где-то вдалеке от нас дымился вулкан. Аромат, исходящий от пестрящей зелени, дурманил голову. Желудок недовольно заурчал. – Так, стоит перекусить, – Инги обернулась к нам. Хорошо, что капитан расщедрился и отдал часть улова. Рыба и моллюски пришлись сейчас весьма кстати. – Ник, Ди, отправляйтесь в лес и найдите питьевую воду, – продолжала раздавать распоряжения девушка. – А вы, – посмотрела на духов, – разведите костёр. – Может, стоит поменяться? – Ал злился оттого, что сестра снова оставалась со мной наедине. – Может, стоит заткнуться? – в тон ему ответила Инги. – Пожалуйста, просто сделай то, о чём я прошу. И это вовсе не походило на просьбу. Призрак не стал спорить, но по его лицу и так всё было понятно. Он отвернулся и зашагал вдоль берега. – Ты полегче с ним, – попросила Ди, когда тот удалился на несколько метров. – А что такое? Растает? – усмехнулась Инги, а потом серьёзно посмотрела на его сестру. – Пойми меня правильно, играть в команде одно из главных правил нашей Школы. Но Ал часто им пренебрегает. Да, из-за тебя, но скажи, дорогуша, каково оно, когда находишься под постоянным присмотром? Дилария промолчала. – Если хочешь жить своей жизнью, то вам придётся отпустить друг друга. И решать не ему, а именно тебе, – видя, что надавила слишком сильно, поспешила смягчить тон. – Поэтому сейчас есть возможность отдохнуть от его гиперопеки и провести время с пользой. Обе девушки с любопытством взглянули на меня. – И я сейчас говорю о воде. Надо сварить мидий, а в морской они получатся уж слишком солёными, – закончила тираду Инги и незаметно подмигнула подруге. Ну как незаметно, старалась скрыть это, но не особо вышло. *** – Зачем они это делают? – Ди задала внезапный вопрос. Мы вдвоём двигались сквозь густые заросли, то и дело отгоняя назойливую мошкару. Под ногами мягко проваливался гумус, а широкие листья над головой практически не пропускали солнечные лучи, благодаря чему у земли поддерживалась умеренная температура. И всё же из-за повышенной влажности стояла духота. – Кто? – не сразу понял я. – Скел и Инги, – девушка посмотрела на меня. – Они постоянно нас сталкивают. Целенаправленно, будто навязывают друг другу. – Это плохо? Вопрос поставил её в тупик, и она замолчала. – Не думаю, – наконец подала голос. – Просто лучше, когда отношения сами выстраиваются, а не… Ди споткнулась о широкий корень и чуть не полетела носом вперёд, но я успел её поймать, обхватив за талию и прижав к себе. На долю секунду наши взгляды пересеклись, и тогда я увидел в зелёных глазах бездну. Она затягивала, поглощала тело и разум, то ли девушка была столь красива, то ли это магия некромантов. Возможно и то, и то, но тогда не думал ни о чём другом, хотелось впиться в пылкие губы и не отпускать их, пока нас насильно не оторвут друг от друга. К сожалению, насилие пришло очень быстро, мы даже не успели поцеловаться. Слева от меня шевельнулся огромный камень, и я отскочил в сторону, не выпуская из объятий Ди. Руки тут же покрылись чёрной дымкой, превратившись в демонические лапы. – Что это? – девушка высвободилась и смотрела на шевелящийся валун, с которого сваливались ошмётки мха и цветов. – Без понятия, – прикрыл её собой, но тут позади раздался подобный шорох. Обернувшись, увидели, как сзади двигается ещё один камень. А через пару секунд разглядели четыре толстые лапы, утопающие в земле. Существа поднялись, выпрямили головы. Больше всего монстры смахивал на земных черепах, только огромных и с каменным панцирем. А шорохи не прекращались, и вскоре вокруг нас стояло пять местных рептилий (если их можно считать таковыми). Противники окружили явно не с добрыми намерениями. Ближайшая ко мне черепаха захрипела, разинув пасть, и выстрелила языком, словно лягушка. Рефлекторно выставил щит и отбил удар. В ту же секунду хрип раздался со всех сторон. Схватил Ди, упал на землю и закрыл нас дымчатой полусферой. В ту же секунду сверху посыпались удары, словно по машине, когда идёт град. А подо мной послышался стон. – Ди, всё в порядке? – обеспокоенно спросил у девушки. – Нет, – прошипела та, стиснув зубы. Девушка держалась за ногу, а между пальцами сочилась кровь. И в тот момент во мне что-то щёлкнуло. Ярость затмила глаза, всё, что накопилось за долгое время, поднялось из глубин души и вырвалось наружу. Я вскочил на месте, закричав от злости, раскинул руки, а щит разлетелся на куски, превратившись в десятки тонких и длинных копий, полетевших в противников. Клинки Тени могли разрубить практически любой материал, панцири местных тварей не стал исключением. Пробив тела монстров насквозь, тени исчезли, оставив окровавленные тушки лежать в лужах собственной крови вперемешку с гнилыми листьями и землёй. – Ник, – снова простонала Ди, от её слов я пришёл в себя. Кровь на ноге не останавливалась, а сама раненая побледнела. Видимо, слюна на языках черепах была ядовитой. Не говоря больше слов, подхватил девушку на руки и ринулся обратно к пляжу. Инги должна помочь, уж ей-то всё по плечу. *** Я выскочил на пляж, словно лошадь в пене, испугав при этом своих товарищей. Инги сразу смекнула, что к чему, а вот Ал разразился отборной бранью и ринулся на меня с кулаками, но церемониться с ним совершенно не хотелось. Поэтому уклонился от удара, схватил за руку, ударил по ногам и повалил на мокрый песок, заставив призрака уткнуться в него носом. – Успокойтесь, оба! – выкрикнула Инги. Вот это было обидно. Не я ведь начал потасовку, просто защищался. – Что произошло? – требовательно спросила девушка. Подошёл к ней и рассказал о черепахах. После моей речи Инги тяжело вздохнула и принялась рыться в своей сумке. – Вам повезло, – говорила она, не поднимая взора. – Не смертельно, если вовремя спохватиться. – Повезло? – возмутился подошедший Ал, ко мне больше не приближался. – Этот дебил её чуть не угробил! – Рот закрой, – огрызнулась Инги. – Ник спас Диларию, а царапину я вмиг залечу. После чего достала пару пузырьков с разноцветными жидкостями, откупорила их и плеснула каждой на кровоточащую рану. По ноге Ди пошла пена, девушка слабо застонала, не приходя в сознание, а в нос ударил противный запах лекарств. Инги, тем временем, влила остатки в рот Диларии, приподняла той голову, чтобы жидкость попала в желудок, а потом устало вздохнула. – Вечно с тобой что-то случается, – пробормотала она. – Не можешь без проблем. – Поверь, очень бы хотелось, – присел рядом с Ди. – Что с ней? – Просто парализующий яд, ничего особенного. Кстати, было бы неплохо найти этих тварей да взять у них образцы. – Если их никто не сожрал, то потом могу тебя отвести. – А может мы делом займёмся? – напомнил о себе джаан. – И то верно, – я встал и осмотрелся. – Думаю, Ка направился к вулкану. Если Лесаман был на острове, то точно остановился в какой-нибудь пещере. Или что-то искал близ вулкана. В любом случае… – Да я о рыбе, – перебил меня дух и кивнул на полыхающий костёр. – Жуть как хочу есть. С такими, как он, всё было ещё сложнее. В отличие от призрака, которым не требовалась пища, джааны любили набить своё брюхо. Порой мне казалось, что он является промежуточной стадией между живым существом и его духом. Но сейчас в словах моего товарища звучала истина. *** Небо постепенно серело. Сумерки медленно, но неуклонно наползали на остров. Наши животы набились аппетитной рыбой и другими морепродуктами, которые мы обжарили на углях. Ди пришла в себя минут через сорок. Всё ещё бледная, но весёлая, видимо, эликсиры Инги творят чудеса. – Так-с, ребятки, – первой поднялась наша большегрудая «предводительница». – Пора в путь. Надо оказаться у этой дымящей горы до наступления ночи. Никто не стал спорить, всем, как и ей, хотелось оказаться в более уютном местечке. Но мы не знали, исполнятся ли наши мечты по этому поводу, впереди могли поджидать новые опасности, не считая каменных черепах. Кстати, именно к ним мы сейчас и собирались, всё равно место недавней схватки оказалось на нашем пути. Когда поднялась, Ди пошатнулась, нога ещё болела, и спокойно идти девушка не могла. – Я помогу, – подскочил Ал и перекинул руку сестры через плечо. – А она случайно не провалится сквозь тебя? – поинтересовался я. Призрак недобро покосился, но ответил спокойно. – Уж со мной она точно не упадёт. – Ну-ну, – не стал припоминать недавний конфликт парня и наркоты. «Снова беспокоишься о ней, – послышался в голове голос Тени. – Подставляешь своё плечо, спину. Помогаешь, переживаешь. А что потом? – она язвила. – Вот именно – ничего. Ты притягиваешь к себе людей, чтобы их оттолкнуть?» «Я не виноват, что девушки хотят большего, чем просто дружба», – мысленно огрызнулся. «А ты того не хочешь? – нахально переспросила Тень. – Не ври самому себе». После чего замолчала, оставив меня с собственными мыслями, которые мне не особо нравились. Засыпав костёр песком, двинулись к джунглям. Но не успели пройти и пары метров, как оттуда послышался злобный рык, а следом жалобный звериный крик. – М-да, – пробормотал я. – Приплыли.



Глава 10

Мы ожидали, что кто-то набросится, но из зелёных зарослей никто так и не появился. — Ник, а черепахи так рычали? — переспросила Инги, не сводя взора с джунглей. – Нет, они хрипели, — покачал я головой. – Может найдём другой путь? – предложил джаан. В спортивном костюме и туфлях на пляже он смотрелся комично. – Хорошая мысль, — согласилась Инги. Медленно попятились, но внезапно позади послышался плеск. Не успели обернуться, как нас окатило водой, а в следующую секунду длинные и тонкие щупальца обвились вокруг ног и повалили на песок. Даже духи упали, не ожидая атаки. У самого берега из морской пучины на нас смотрели два больших жёлтых глаза с вертикальными зрачками, выше чудище высовываться не стало. Не сговариваясь, ударили с Инги чёрными когтями, перерубив щупальца. Они взметнулись в воздух, окропляя пляж зелёной густой кровью, монстр тут же нырнул на глубину и скрылся из вида, отпустив остальных. — Охренеть, – выдохнул Ал, когда мы встали на ноги. — Знаете, быть живым незавидная участь. Я покосился на него. Парень прав, нас могут сожрать или выпотрошить, вот только ему это не грозит. И всё же он боялся, по бегающим глазам видно беспокойство. Значит с ним до сих пор не всё в порядке. Как назвать этот процесс? Очеловечивание? Возвращение плоти? Но больше волновал вопрос — почему это происходит? — Наверное о них говорил капитан Дитор, – предположила Ди, глядя на море. — Тогда я его понимаю. – Теперь мы знаем, что оставаться на берегу опасно, — подытожил я. -- Давайте найдём более укромное местечко. *** Так как отличным зрением обладал только я, то именно мне выпала честь возглавлять процессию. Куда бы ни бросил взгляд, всюду царила жизнь. Летали насекомые и птицы, мелкие грызуны то и дело скакали по широким стволам деревьев, по земле прыгали жабы, а порой замечал и ускользающий змеиный хвост. Листья кустов, размером с моё туловище, будто обнимали друг друга. И повсюду стоял аромат свежей зелени, иногда бьющий в голову. – Если бы не всякие монстры, приплыла бы сюда отдохнуть, – сказала Инги, оглядываясь по сторонам. – Хотя и они мне не страшны. – Возможно, мы не всех видели, – ответил я. Неизвестное существо, чей рык слышали на пляже, больше никак себя не проявляло, хотя каждый из нас был уверен, что оно наблюдает за нежданными гостями. По спине то и дело пробегал холодок от хищного взгляда, но оборачиваясь, никого не замечал. – Ник? – Инги обеспокоенно посмотрела на меня. – Твой глаз что-то заметил? – Нет, – покачал головой. – Но за нами следят. – Это я знаю, надеялась, что хотя бы ты заметишь кто это. И тут взгляд зацепился за высокие камни. Очень и очень знакомые. Их покрывал зелёный мох, росли маленькие жёлтые цветочки, и ничто не выдавало опасности. Остановив группу, присмотрелся. Так и думал, камни образовывали круг, видимо, тактика черепах заключалась в том, чтобы заманить жертву в ловушку, окружить и отравить. Вот только на этот раз мы оказались готовы. – В чём дело? – Инги подошла ближе и всмотрелась в джунгли. – Это те самые камни? – Похожие на них, – тихо ответил ей. – Выстроились по кругу, в прошлый раз нас так и поймали. – Отлично! – радостно воскликнула девушка, отчего мы ошарашенно воззрились на неё. – Пойдёмте, чего тянуть? – С ума сошла? – Ал постучал кулаком по лбу. – Они же нападут. Или прошлого раза было мало? – Остановим, главное, не подставляться, – Инги резво двинулась вперёд. – Мне нужны их языки. Отлично, только крафта нам и не хватало. Но с другой стороны, умения девушки могли помочь, ей приходилось совершенствоваться, обучаться новому. Именно так планировал поступать и я. Она материализовала оба тёмных клинка, пробивая ими путь сквозь свисающие салатовые лопухи и лианы. Ошмётки полетели по сторонам, а запах свежескошенной травы ударил в нос. Не хотелось бы мне попасть под подобный «пропеллер». Таким образом добрались до каменного круга за пару минут. А когда оказались в центре, убедились, что находимся именно в ловушке. На траве и пожухлых листьях всё ещё оставались капли запёкшейся крови. А смердело в том месте основательно, и как мы сразу не учуяли этот запашок. Наверное, дело в черепахах, возможно, они каким-то образом отбивают вонь, чтобы она не распространялась дальше. – И что дальше? – спросил Ал, беспокойно озираясь по сторонам, похоже его «оживление» лишь усиливало страхи, быть вновь убитым. И я его прекрасно понимал. По земле прошла слабая дрожь, а следом за этим зашевелились камни. В следующую секунду послышался хрип, показались толстые лапы, частично покрытые панцирем, и из камней вытянулись треугольные головы. – А вот и они, – пробормотал я. Мы с Инги стояли по разные стороны группы, прикрыв спинами остальных, и когда черепахи показали свои морды, активировали щиты, образовавшие вокруг нас защитную сферу. Вот только от рук девушки исходило голубое свечение, а мой щит состоял из Тени. Какую магию она использовала, собирался узнать после, а пока мы выжидали атаки. Монстры разинули пасти, издав режущий уши хрип, и одновременно ударили языками. Конечно же, все их попытки добраться до нас оказались тщетны, не достигли ещё того уровня, чтобы тягаться с учениками Теней, зато мне удалось разглядеть их «оружие». Длинные мясистые языки оканчивались тонкими иглами, на которых блестели капельки слюны, или яда, узнать это можно было лишь одним способом, и он мне совершенно не нравился. – Давай, Ник! – выкрикнула Инги и первой метнула в монстра копьё, сотканное из мглы. Вот только у меня так сразу это не получилось. Удерживать щит было непросто, а бросать магические сгустки, лишаясь сил… – Ник! – вновь крик Инги, и я выкинул вперёд руку, метя в ближайшего противника. Чёрная субстанция слетела с пальцев и угодила черепахе прямо в морду, но не пронзила, а прилипла, словно клякса. И постепенно расползалась. Монстр заверещал, замотал башкой, но всё тщетно, Тень не собиралась отпускать жертву. С каждой секундой клякса увеличивалась в размерах, пока полностью не поглотила черепаху вместе с каменным панцирем. В следующий миг послышался хруст костей, и тело противника резко сжалось, превратившись в чёрный комок, не больше моей головы. От подобного зрелища у меня волосы зашевелились. Но и на этом клякса не прекратила удивлять. Бросив первую жертву, сама метнулась к другой черепахе, прилипнув и расползаясь по ней. Через пару мгновений вновь послышался хруст, но на этот раз сквозь чёрную субстанцию на нас брызнула кровь. Теперь две отвратительные кучки сжатых кусков плоти и панциря валялись рядом, а моя Тень, насытившись, сползла с убитой черепахи и растворилась в земле. К тому моменту ко мне подоспела Инги и пронзила дымчатым копьём третьего и последнего монстра. Мы убрали щиты и молча смотрели на кровавую кашу. – Ты что сейчас сделал? – первым задал вопрос Ал. – Без понятия, – я пожал плечами. – Как-то само собой получилось. Инги покосилась на меня, но промолчала. – Ладно, – она подошла к одной из черепах и раскрыла пасть. – Надо достать несколько языков. Поможете? *** Ночь поглощала джунгли, оставляя нас в кромешной тьме. Вместе с этим наружу выбирались потаённые страхи. Если при свете солнца это местечко казалось подобием райских островов, то сейчас каждый шорох заставлял вздрагивать и оглядываться. Мы практически добрались до вулкана, слабо чадящего дымом. Ни свет полной луны, ни свет сотен звёзд не пробивались сквозь плотные кроны высоких деревьев. Пришлось воспользоваться магией. Ди, шедшая позади меня, зажгла на руке фиолетовую сферу, освещавшую путь на несколько метров вокруг. Инги, замыкавшая процессию, проделала то же самое, только её сфера пылала голубым огнём. Я же шёл первым, прокладывая мечом тропу для остальных. Пылающий красным светом глаз прекрасно справлялся со своей работой, показывая окрестности до деталей даже в таком мраке. Вокруг сновали неизвестные мне существа, как мелкие, так и крупные. Уверен, большинство из них хищники, и они были бы не прочь полакомиться свежей человеческой плотью, вот только не решались напасть, чувствуя нашу магическую мощь. Говорить о соседях не собирался, зачем понапрасну пугать товарищей, к тому же каждый из них и так понимал, что за нами наблюдают. – Наконец-то, – пробормотал я, когда выбрались из леса и оказались у подножия горы. Вокруг раскинулась пустынная площадь, забросанная камнями разной величины. Видимо, вулкан периодически шалил и выбрасывал содержимое на поверхность. Что ж, сейчас он казался относительно спокойным, да и мы задерживаться не собирались. У самого основания зияла чёрная дыра. Без всяких слов двинулись к ней: логично предположить, если Ка тут побывал, то точно должен был забраться внутрь. Слишком примечательное местечко, чтобы его пропустить. – А что если там живёт какая-то тварь? – спросил Ал. – Боишься? – усмехнулась Инги. – Что это с тобой? Раньше готов был в любую драку залезть, а теперь? – А теперь я чувствую, и мне это не нравится, – ответил тот. Трусость – одна из главных проблем в команде. Работая сообща, необходимо слепо доверять друг другу. А как это сделать, коли товарищ уже смылся и оставил твою спину на растерзание монстрам? Внезапно Инги схватила призрака за плечо, развернула к себе и резко произнесла: – Если не хочешь идти с нами, то самое время отправиться домой. Так и быть, я использую один из свитков переноса, и ты окажешься в Школе. Но, пойдя с нами дальше, обязуешься взять свои кокушки в руки и заткнуть страх поглубже. Усёк? – Ты чего? – Ал вытаращил на неё глаза. – Видала подобных, при первой же опасности дают дёру. В нашем деле такие не нужны, поэтому решай здесь и сейчас – ты с нами? Тот грубо оттолкнул её руку и шагнул в сторону сестры. – Не забывай, девочка, ради кого я здесь, – произнёс он. – Как и раньше, мне плевать, что будет с вами, главное – жизнь Диларии. И если для этого надо подстраховать команду, то не беспокойся, не отступлю. – Вот и отлично, – довольно кивнула Инги и продолжила путь к пещере. Мне же в тот момент показалось, что Ал и правда боится. До сих пор я не мог понять, что с ним происходит. Грязь на одежде, секс с Инги, всё не столь важно, как страх, который дух до этого не показывал. Может последствия от наркотиков? Надо будет узнать у Скела, когда вернёмся в Школу. Настроение оказалось подпорченным, однако каждый из нас не подавал вида. Сейчас явно было не до собственных капризов. Остановившись около узкого прохода, взглянул на небо, освещённое яркими звёздами. Внезапно большая тень мелькнула над нашими головами и рухнула в джунгли. В тот же миг послышался крик обречённого существа, а следом хруст и треск плоти. Вот и ещё одна жизнь подошла к концу. Не стоило с такими мыслями отправляться в тёмную бездну, но у нас не оставалось выбора, и я первым сделал шаг. *** Всё в той же последовательности двигались по тёмному туннелю. Я первый с мечом наизготовку, следом Ди, подсвечивая фиолетовой сферой, далее Ал, неотступно следящий за каждым шагом сестры, джаан, спотыкающийся в туфлях и матерящий меня за то, что дал ему такой образ (никак не мог понять, почему он его не изменит), и Инги, защищающая тыл. – Народ, – пробормотал джаан. – А кто тут может обитать? Я к тому, что протиснуться довольно сложно даже нам, а здоровая тварь явно не пролезет. – Приглядись к стенам, – посоветовал я не поворачиваясь. – Видишь, камни стёсаны, значит тут постоянно кто-то пролезает. И мне очень не хочется с ним столкнуться, – закончив речь, посмотрел на низкий потолок. Остальные проследили за взглядом и обомлели, так как и сверху на камне оказались царапины. А это значило, что неизвестное существо достигало минимум двух метров ростом. И его тело являлось довольно гибким, раз удавалось вилять в туннеле и справляться с изгибами. Больше всего склонялся к червю или змею, но ни тот, ни тот мне абсолютно не был по душе. – Ник, у меня в голове непроизвольно складываются непонятные выражения, – произнёс джаан. – Скажи, у вас были такие выражения, где есть словечки, типа, ох…ть не встать? – Да, – улыбнулся, услышав родную речь. – Они выражают крайнюю степень удивления. – Вот-вот, как раз то, что я испытываю, – согласился дух и снова обвёл взглядом туннель, после чего нервно сглотнул. – Успокойтесь, – грубо ответила Инги. – Даже если нас сожрут, постарайтесь оказаться внутри целыми, а оттуда как-нибудь выберемся. – Слушай, подруга, – усмехнулся Ал, посмотрев на ту. – Ты где-то специально курсы поддержки проходила, или это импровизация? – Рот закрой и шагай, – огрызнулась та, злобно зыркнув на призрака. *** Вскоре в конце туннеля замелькали всполохи света. А через несколько минут мы выбрались в широкий подземный зал с высоким потолком. Напротив виднелся тёмный узкий проход, а над ним струился лёгкий ночной свет – в потолке зияла дыра, казавшаяся с нашего расстояния крошечной, однако не стоило сомневаться, что в неё могли протиснуться все мы вместе взятые. Сталактиты свисали сверху, грозя рухнуть и задавить своей массой. А их братья – сталагмиты тянулись от пола, желая уцепиться за каменное тело родственника. И каждый из конусообразных камней пульсировал слабым красным огоньком, словно внутри него билось сердце. Вокруг стояла гробовая тишина, нарушаемая лишь капелью да нашими шагами. Подойдя к одному из сталагмитов, провёл по влажной поверхности рукой. От камня исходило тепло. А присмотревшись, понял, что они полупрозрачны, возможно, это была слюда или другой подобный материал, но внутри них точно что-то находилось. Нечто красное и горячее. И стоило к ним притронуться, как это нечто начинало пульсировать ещё быстрее. – Странная штука, – первой произнесла Ди, высказав общую мысль. – Я чувствую в ней Силу. – Не ты одна, – отозвался джаан. Мы растянулись небольшой цепочкой, чтобы лучше обследовать пещеру. Я подошёл к очередному камню и заметил на нём трещину, из которой струился яркий алый свет. Магический глаз показывал слабые колебания воздуха вокруг этого свечения. Зажмурил глаз Тени, и колебания исчезли, а когда открыл, вновь появились. Наверное, это и есть аура Силы. Но стоило прикоснуться к трещине, как пальцы обожгло пламя. Отдёрнув руку, подошёл с другой стороны. – Ник, что у тебя? – рядом оказались Инги. – Да вот, – кивнул на трещину. – Внутри полыхает огонь. – Мы в вулкане, здесь повсюду может быть пламя, – девушка с любопытством осматривала сталагмит. Я же потерял к нему всякий интерес. Магический взгляд зацепился за царапины на стене, а подойдя ближе, довольно улыбнулся. На камне были нарисованы три волнистые линии, как у нас на плечах, и всего лишь две буквы «КА». – Народ, – позвал остальных. – Я нашёл нечто интересное. Ко мне тут же подбежала команда, и на их лицах появились улыбки. – Чертяка, – произнесла Инги. – Знал, что мы его будем искать. – Это всё, конечно, хорошо, – говорил полный скепсиса призрак. – Но что делать дальше? Ка ещё здесь или уже как-то выбрался с острова и сейчас незнамо где? – Скоро узнаем, – ответил я, разворачиваясь к выходу. – Думаю, он отправился туда, ближе к центру вулкана. Уверен, там есть нечто интересное, и оно нам поможет. – Вот прямо-таки уверен? – скривился Ал. – Есть другой план? – я вопросительно посмотрел на него, но тот не ответил. И тут земля под нами дрогнула. В первое мгновение почудилось, что начинается извержение, но внезапно под сводами пещеры прокатился устрашающий рокот: – Кто вы? Голос раздавался будто из ниоткуда. После чего ещё один толчок, и сталагмит в нескольких метрах от нас лопнул, разбросав по сторонам полупрозрачные куски, а из основания потекла лава. А следом за первым, взорвалось ещё несколько. Лава тем временем двигалась в одном направлении – противоположной стене. Сталагмиты взрывались один за другим, куски раскалённых камней летели в нас, и пришлось выставить щиты. Они разбивались о стены, крошась и осыпаясь серой пылью на головы, а жидкий огонь всё больше и больше набирал силу. И вдруг, коснувшись стены, лава устремилась вверх, пока не достигла потолка, а после принялась разбухать, пузырясь и брызгая на пол. – Зачем пришли? – оттуда прозвучал дьявольский голос. Внезапно в жидком переливающемся пламени проступили черты женской фигуры. Огромная женщина наклонилась от потолка и воззрилась на нас пылающими красными глазами. Её волосы представляли водопады лавы, падающие на плечи, тело, наполовину спрятанное в камне, полыхало огнём, а большие груди лишь придавали пикантности. И тут её взор остановился на мне, глаза блеснули и прищурились, на лице расплылась лукавая улыбка. – Ну здравствуй, Ник, – произнесла уже чистым голосом, который я тут же узнал. – Дарая.



Глава 11

Огненная дева ничего не ответила, лишь больше растянула губы, и тогда её улыбка превратилась в хищный оскал. — Так вот почему ты с нами не пошла, — пренебрежительно сказала Ди. – Решила поиграть с огнём? — Ты ведь не она? – как бы девушка ни была похожа на мою бывшую любовницу, что-то подсказывало – это не Дарая. – Э нет, братишка, — ко мне подошёл джаан, пристально глядя на неё. — Знавал я подобных элементалей. Читают твои мысли и играют на чувствах, чем-то похожи на нас. После слов о чувствах на меня устремился вопросительный взгляд Диларии, но я не стал ничего говорить. Не то место для выяснения отношений, которыми вовсе не собираюсь обзаводиться. – Откуда тебе известно моё имя? — спросил у огненной девы. — Я многое знаю о тебе, землянин. А эта речь вызвала у меня очередной усталый вздох, кажется, уже не осталось злодеев, которые не знают, откуда я родом. Но злодейка ли она? — Знаю, кого ты ищешь, – продолжала та, двигаясь сексуальным телом. Даже высунувшись из лавы всего лишь наполовину и состоя из чистого огня, она была прекрасна. Неудивительно, элементаль, способна творить со своим телом всё, что заблагорассудится. — И могу помочь, но мне нужна плата. – Кто бы сомневался, — покачал головой. -- Откуда нам знать, что ты говоришь правду? – Вы видели, что нарисовал мальчишка, – ответила та и указала янтарно-красной рукой в направлении трёх волнистых линий. Лава капала с её запястья и, упав на пол, шипела, мгновенно затвердевая. – Мы всего лишь помогли ему выбраться, не могли иначе. Цель его оказалась благородной. – Мы? – переспросила Инги. – Кто-то ещё кроме тебя? – Неважно, – отмахнулась та, и несколько капель практически долетели до наших ног. – Если хотите найти его, то придётся кое-что выполнить. – А Ка тоже был мальчиком на побегушках? – это уже Ал. – Нет, – грозно ответила та и посмотрела на призрака. – Как я уже сказала, его помыслы чисты. – Как бы и у нас тоже, – продолжил спор я. – Он попал в беду, и мы хотим ему помочь. – Ник, – дева повернулась в мою сторону и пристально взглянула в глаза. – Он говорил о тебе, – увидев моё удивление, пояснила. – Нет, не так, как говорят люди. Мальчик говорил душой, и в ней есть затаённая обида. На тебя, Ник. И эта обида, словно желчь, разъедает его изнутри. Она, как маленькая точка кромешного мрака, постепенно поглощающая душу Корнелия. Услышал его полное имя, и сомнений осталось меньше. А её речь лишила практически всего недоверия. Дева точно знала, что творится у Ка в душе, он проклинал меня за смерть Леслы, и я его прекрасно понимал. – Так что? – она резко выпрямилась, почти зацепив дымящейся макушкой потолок. – Согласны? И всё же меня не покидало чувство обмана. Что-то в этой ситуации было не так, но узнать, что именно, можно только одним способом, и я спросил: – Что нужно делать? *** – Ник, подожди, – Инги схватила за рукав и оттянула назад, после чего зашептала: – Нельзя вот так просто соглашаться. – У нас нет выбора, – ответил я, кивнув на огненную бабу, которая ожидала окончания дискуссии. – Она знает, где Ка, и может помочь. – Согласен с красоткой, – вклинился в разговор Ал, нахально улыбаясь Инги. – А что, если она пошлёт нас укротить ту ползучую тварь? – Тебе сказали, – внезапно грубо заявила Ди, склонившаяся к нам. – Боишься – вали обратно. Без тебя как-то справлялась и теперь не пропаду. От подобной тирады опешили все, а её брат попросту вытаращил от негодования глаза и обиженно на неё посмотрел. – С чего такие разговоры? – спросил он. – Я сразу ответил, что иду с тобой, куда бы ни направилась. – Вот и договорились, – улыбнулся я. – Инги, нам придётся выполнить просьбу этой… – замялся, не зная, как правильно назвать огненную деву, – элементалки. – М-да, – вздохнула брюнетка. – Тогда будьте готовы к неожиданностям. В основном неприятным. Мы выпрямились и вновь посмотрели на деву вулкана. Та продолжала изучать нас столь же надменным взглядом. – Как я понимаю, вы решились, – даже не спросила, а сказала она. – Тогда слушайте. Неподалёку есть озеро, в центре находится ракушка, а в ней жемчужина. Принесите мне её, и я помогу вам в поисках друга. – Эм, – замялся джаан. – Вот так просто? Не верю. – Никто и не говорил, что будет легко, – продолжала улыбаться дева, а в её голосе появились нотки язвительности. – Но, уверена, вы разберётесь на месте. – А вот и подводный камень, – произнёс я, и на эту фразу огненная баба подмигнула (или показалось, сложно говорить уверенно, когда она целиком состоит из тягучей раскалённой лавы). После этого она на мгновение замерла, а потом рухнула на пол единым потоком, забрызгав нас огненными каплями, и если бы не чёрные щиты, то продолжить поиски Ка вряд ли бы получилось. Лава постепенно затвердевала или же скрывалась в трещинах, которые тут же затягивались. – И что, куда идём? – спросил джаан. – Наверх, – я вскинул голову. – Надо узнать, в какой стороне находится озеро. *** – Давайте так, – посмотрел на друзей. – Вы отправляетесь к выходу, а я постараюсь быстренько взобраться наверх и осмотреться. – Снова играешь в героя? – улыбнулась Инги. – Нет, просто не хочу здесь надолго задерживаться, – ответил ей. – Что-то с элементалкой нечисто. – Естественно, – всплеснул руками джаан. – Они играют на наших эмоциях. – А ты-то чего так завёлся? – удивилась Инги. – Дай угадаю, неудачные отношения с подобными девушками? – Именно она меня в камень и посадила, – зло прошипел тот. – Неважно, мои проблемы остаются со мной. – О как, – хмыкнула Инги. – А нам ты об этом не рассказывал. – И не собираюсь. – Вот давайте на этой весёлой ноте мы и разделимся, – перебил я. – Инги, одолжишь своё чудо-средство? Немного обессилил. – Интересно, что тебя так вымотало? – прищурилась та и достала из сумки пузырёк с ядовито-жёлтой жидкостью, протянула мне. – Некроманты, – просто пожал плечами, пускай понимают как хотят. А поняли все одинаково, Ди покраснела, Ал оскалился, остальных пробирал смех. Я же залпом выпил зелье и скривился от ужасного вкуса, протянув пустой бутылёк обратно. – Вот-вот, – пробормотала Инги. – А то раздаёшь так, а тару не возвращают, где её потом брать? Заново покупать? – Можно подумать, ты живёшь в нищете, – усмехнулся я, выпрямившись. – А вот знаешь, иногда на задания именно денег и не хватает. – Знаю, бывал там, – не стал спорить, встряхнул руками, и их покрыла чёрная дымка, превратив в острые когти. – Тебе нужна страховка, – сказала девушка. – Им больше, – кивнул на троицу. – Ты их выведешь, а я узнаю, куда идти. Ну, что может случиться? С этими словами прыгнул на стену, пробив камень когтями, и пополз вверх, словно голливудский супергерой. Не буду врать, в подобные моменты примерно так себя и ощущал. Из-под пальцев вылетала каменная крошка, лёгкость в теле придавала сил, а адреналин затмевал здравый рассудок. Хотелось прыгать, бежать, кричать от радости, но приходилось сдерживаться. Я понимал, что всё это временный эффект, как только действие зелья закончится, силы оставят, а эйфория пройдёт. Суровая реальность вновь поглотит, пережуёт и выплюнет. Однако сейчас я доволен жизнью и собирался воспользоваться новыми возможностями на благо дела. Дыра в потолке приближалась. Как и думал, она оказалась достаточно широкой, чтобы протиснуться сразу нескольким людям. А сверху на меня смотрели звёзды. Бесконечное множество блестящих пятнышек на мрачном небосводе казалось одновременно близким и таким далёким. Да, под действием зелья в голове творилось всё что угодно, даже философские мысли находили себе дорогу. Вскоре я выскочил наружу, оказавшись на застывшей лаве. Передо мной раскинулись ночные джунгли, позади и по сторонам возвышался вулкан. Но никакого озера не заметил. Впрочем, не всё так просто, вполне возможно, оно находится на обратной стороне острова. Придётся побегать. И стоило только повернуться, как справа послышался птичий крик, а в следующую секунду на меня обрушился мощный удар. Острая боль пронзила плечи и голову, отмахнулся и согнал неожиданного противника. А когда выпрямился, то увидел, как надо мной кружит здоровенная птица, похожая на земного орла только гораздо крупнее. – Сука, – процедил сквозь зубы, по плечам струилась кровь, всё-таки он неплохо зацепил меня. – Ну, только подлети. Стоило это произнести, как птица вновь спикировала, но не долетев несколько метров, резко сжалась, будто её смяли, как жестяную банку. Раздался хрип, брызнула кровь и от противника не осталось и следа. Он просто исчез, будто и не летал надо мной и не хотел сожрать. Вот только такого не может быть, и я догадывался, что именно произошло. – Выследил, – пробормотал, глядя в темноту ночи. *** Тому, как исчезла птица, было лишь одно объяснение – нашёлся хищник сильнее и хитрее, который и полакомился белым мясом. Он невидим и, скорее всего, является тем, чьё незримое присутствие мы ощущали по пути к вулкану. Хищник, что заставил замолкнуть кричащее животное на берегу моря. И то, что его невозможно заметить, только ухудшало моё положение. Послышалось тихое урчание, казалось, что зверь крадётся в сторону, и ноги сами понесли меня влево. Что ж, интуиция пока не покидала, и это радовало. А так ли ты невидим? Прищурился, мысленно призывая Силы Тени, и внезапно передо мной проступил смутный прозрачный силуэт. Кошка, кто бы сомневался. Хищник имел явно кошачьи пропорции, вот только эта тварь превышала нашего амурского тигра в несколько раз. Если б я был в игре, то эта тварь точно являлась бы боссом и дала отличный лут. Уверен, шкуру оценили бы в несколько золотых. Хотя и так оценят, вот только снимать её мне совершенно некогда. Противник же не собирался показываться, однако ему было невдомёк, что, хоть и смутно, но я его вижу. Он хотел обойти, застать врасплох, но, когда я сделал пару шагов в сторону, хищник замер на месте. Хотелось бы увидеть его обескураженную морду. Зверь опять осторожно ступил вправо, я вновь шагнул влево. Эдакий танец, вот только его окончание – смерть. Моя или хищника, неважно, но кто-то точно останется здесь, а второй проследует по своим делам. Послышался тихий недовольный рык, зверь понял, что стал зримым и замер, смотря точно на меня. – Ну, здравствуй, – прошептал, готовясь к атаке. В следующий миг хищник сбросил маскировку, разинул свою огромную пасть с четырьмя челюстями и прыгнул. На мгновение я обомлел, это оказалась разноцветная кошка, окрас которой бросался в глаза, ведь шерсть переливалась всеми цветами радуги. По сторонам от верхний и нижней челюсти раскрылись ещё две, но меньше, и в отличие от обычных клыков, что росли сверху и снизу, на боковых расположились мелкие и загнутые. Видимо для того, чтобы захватывать добычу и не отпускать. Всего лишь секунда, и монстр пролетел надо мной. Я успел скользнуть вперёд и кувыркнуться через голову. Поменялись местами. Взмахнул рукой, превратившейся в чёрный клинок, тут же увеличил его и ударил, целясь в зверя, но тот успел отскочить в сторону. Зараза, ничего, справимся. Монстр издал новый рык и снова пошёл на меня, но на этот раз гораздо осторожнее. Учился, хитрил, что делало его более опасным. Шкура переливалась красками при каждом шаге, даже в ночной тьме он светился, словно фонарик. Наверное, такой окрас и помогал ему становиться невидимым. Его пристальный взгляд, казалось, был направлен точно в душу, гипнотизировал, заставлял расслабиться, путал все мысли. В какой-то момент я понял, что мои мысли разбежались, как тараканы ночью на кухне, когда включили свет. И вот тогда зверь ринулся в очередную атаку, но на этот раз петлял, прыгая по сторонам. За ним практически невозможно было уследить, по крайней мере, обычным глазом, и только демонический смог заприметить, как быстро мелькает хищник, исчезающий и появляющийся в совершенно разных местах. Всего пара мгновений, и возле лица блеснули когти, лишь в последний момент удалось отскочить назад, рухнув на пятую точку. Зверь тут же ринулся на меня, разинув пасть так, что она стала шире головы, как у змеи. Я рефлекторно вскинул руки, наполненные Силой, а в следующую секунду тяжёлая туша придавила к камню. Острая боль снова пронзила плечи, к тому же от толчка сильно приложился затылком о холодный камень, да так, что искры из глаз полетели. В голове тут же послышался гул, взор помутнел, но я не собирался сдаваться. Руки и ноги оказались прижаты, поэтому всё, что мог – материализовать щит, дабы уберечься от новых ударов, но их не последовало. А когда зрение постепенно вернулось, то увидел над собой кровавую кашу, среди которой угадывались вспоротые горло, трахея, нижняя челюсть с раскрошенными костями. И только тонкая чёрная дымка удерживала эту мерзость. – Твою ж, – прохрипел я. Голова разрывалась от боли, скорее всего сотрясение, в плечи вонзились острые когти, которые вырвались из тела, когда появился щит. И теперь я видел, как с них медленно стекают капельки крови. Опустив взгляд, сморщился. Внутренности животного также держались на щите. Зверь был вспорот от груди и до конца пасти. Как это получилось? Я и представить не мог, что выйдет такой удар. Хищник проиграл, столь быстро и столь глупо. Но всё же успел доставить мне немало хлопот. Из-под него требовалось выбраться, но как это сделать, не убирая щит? Ведь, в противном случае получится нечто… весьма противное. Поёрзав на месте, понял, что все попытки бессмысленны, туша не сдвинулась даже на сантиметр. И тут в голову пришла безумная мысль. Что если снова выпустить кляксу, благодаря которой я поборол черепах. Но опять же, в тот раз она получилась случайно, выйдет ли сейчас? Отринув мысли, напрягся, представив, как по кулаку сползает густая Тень, а после выпустил мглу, слегка повернув ладонь, так как двигать рукой практически не мог. Получилось, только не то, что ожидал, вместо кляксы в зверя врезался кинжал, пропоров брюхо насквозь и, возможно, улетев в ночное небо, где после растворится. Я не видел, но чувствовал это, ведь Тень была частью меня, в буквальном смысле. Моя Сила, моя энергия. Что ж, если не сжал мёртвого противника кляксой, может получиться разорвать его на куски? Достаточно всего несколько раз выпустить сквозь щит клинки, которые и разрежут тушу. Но думая об этом, понимал, что силы постепенно меня оставляют. Эффект зелья проходил, а постоянное напряжение выматывало. Пришлось действовать быстро и без раздумий. Первый клинок вонзился чуть ниже раздробленной челюсти. С удовольствием отметил, что могу посылать клинки, не используя рук, одним лишь взглядом. Вот только моё оружие вылетело из тела зверя и исчезло. Конечно, было бы проще отпилить голову и распилить тушу напополам, но как управлять клинками, которые выстреливали из щита, словно из арбалета? – Зараза, – прокряхтел от натуги и снова атаковал монстра. На этот раз клинок вышел шире и, вонзившись в шею монстра, пронзил не только мясо, но и хребет. Хруст костей отчётливо послышался среди давящей тишины. Продолжая кромсать тело зверя, всё больше нервничал. Слабость накатывала волнами, порой хотелось бросить и убрать щит, выползти из-под туши по-обычному. Вот только вид стекающей крови по дымчатой пелене, что прикрывала, отбивал это желание. А когда ударил в брюхо, и оттуда вывалились внутренности, меня чуть не вывернуло от тошнотворного запаха и вида. Пришлось зажмуриться и сконцентрироваться. Внезапно тяжесть надо мной поддалась вверх. Упёршись руками в тело, медленно поднимал разноцветную животину, не убирая щита. Дело оказалось не из простых, так как ладони не чувствовали опоры и норовили соскользнуть. И вдруг слева послышался насмешливый голос: – Чего развалился? Неужто киса оказалась сильнее? Повернувшись, увидел ухмыляющуюся Инги, которая вцепилась в блистающий загривок зверя и тянула вверх. – Слишком милая, – ответил ей в тон. Напряг мышцы и последним рывком сбросил ненавистного зверя. Его тело тут же заскользило по склону на собственной крови. Я же, вскочив на ноги, отпрянул назад, лишь бы не наступить в то, что осталось от противника, а вонючей грязи было предостаточно. – Задерживаешься, – сказала девушка, осмотрев меня с головы до ног. – Да и видок у тебя не ахти. – Прости, – скривился от боли, когда повёл затёкшими плечами. – Думал тут поспать, пока вас рядом нет, да кошка в ноги прыгнула. Боялся согнать. – Сядь, – не обращая внимание на мой сарказм, приказала Инги, запустив руки в свою сумку. – Придётся ещё раз потерпеть, но раны быстро затянет, – и достала небольшой коробочек. – Разрешаю кричать, как девка на сеновале, – снова усмехнулась и подошла ближе, а я уже предвкушал адскую боль, зная, что находится внутри этого коробка.



Глава 12

Крик рвался из глотки, словно детёныш Чужого из одноимённых фильмов. Боль раздирала плечи, просачивалась в грудь и добиралась до сердца, грозя сжать его железной хваткой. Инги наносила зловонную жижу слой за слоем, и я чувствовал, как моя кожа стягивается в буквальном смысле. И это было адски больно. Но самодельный кляп из куска дерева позволил мне приглушённо стонать, именно так, как и «разрешила» девушка, отчего было стыдно, а ей смешно. — Да ладно тебе, Ник, — говорила она, продолжая экзекуцию. – Всё не так уж и плохо. Ну, порвали твои плечи, словно тряпки, так мы их быстро залатаем. Хотелось огрызаться или ругаться, вот только не собирался выпускать кляп, поэтому глухо мычал, чем больше веселил девушку. — Знаешь, а у меня такого и не было, – склонилась передо мной, предоставив на обзор свои обворожительные груди. – Ну, чтобы партнёр вот так стонал. Хочешь, – облокотилась мне на колени и провела руками, приближаясь к паху, — утешу тебя прямо здесь? От подобного заявления я даже поперхнулся и закашлялся, а та выпрямилась и залилась хохотом. После чего отвесила лёгкий подзатыльник и шлёпнула на плечи новую порцию вонючей мази. — Успокойся, ловелас, – произнесла она. — Теперь у тебя есть девушка, так что прекрати засматриваться на чужие сиськи. — Сама же подкатываешь, — прошипел я от злости и боли, деревяшка всё же выпала изо рта, приходилось терпеть, стиснув зубы. – А ты уже готов был? — иронизировала она. – Обойдёшься, — ответил в тон ей. -- К тому же мы с Ди не пара. – Вот как? – Инги даже не удивилась. – А мне кажется, наоборот. Вот скажи честно, – очередной хлопок по плечу, и новый приступ боли, уверен, она это сделала специально, чтобы я выпалил всю правду, не задумываясь ни о чём, – она тебе нравится? – Да, – простонал я. – И что с того? На свете много красивых девушек, которые могут понравиться. – Согласна, – не стала спорить та. – Но ты же не будешь за всеми ними бегать. А тут бегают за тобой. И не просто так, и не абы кто. Сильная, самостоятельная, красивая, да и грудь, если тебе это так важно, тоже ничего, – после вновь склонилась ко мне, заглянула в глаза и заговорила более серьёзным тоном. – Ник, я знаю, что тебе говорил Скел, такие беседы он проводит с каждым хорошим учеником. И да, в чём-то прав, чем ближе подпустим к себе людей, тем больше для них опасности. Но скажи мне, глядя на своего Учителя, счастлив ли он? Одинокий волк, каким был, таким и остался. И помрёт где-нибудь на задворках миров в том же одиночестве. Где то, что называется счастье? Такая речь произвела впечатление и заставила задуматься. А может и правда махнуть на всё рукой и отдаться на волю чувствам? Лесла? Чувства к ней постепенно стихают. Та буря, вспыхнувшая между нами, наверное, из-за того, что подобное у меня впервые. Дарая? Сексуальная, но вспыльчивая особа. Проблем с её ревностью и взрывным характером не оберёшься. Собственно, вывод намечается сам собой. – Может ты и права, – пробормотал я. – Не может, – легко толкнула в грудь. – А теперь поднимай свой зад, одевайся и пошли искать озеро, а то нас снизу заждались. *** Раны затянулись практически моментально. Да, больно, но весьма эффективно, жаль только, что для подобной мази приходится искать весьма специфичные ингредиенты, дорогие и редкие. – У меня появилось странное желание, – сказал, глядя на девушку. Мы осторожно двигались по застывшей лаве, ноги, то и дело, скользили, так как местами попадались склизкие разводы, будто кто-то огромный ползал по ней. Сразу вспомнилась пещера с ободранными стенами, вполне возможно, что тварь, ползающая там, могла изредка выбираться на поверхность. И если судить по его следам, то существо будет похоже на слизняка, но поживём – увидим. Хотя я надеялся, что нам не придётся столкнуться с ним нос к носу. – После того как вытащим Ка из задницы, в которую он сам себя засунул, хочу напиться, – закончил фразу. Инги удивлённо уставилась на меня, а потом засмеялась. Запрокинув голову. – Уж от тебя точно не ожидала. – Это ещё почему? – Ну, ты ж у нас замкнутый, такой строгий в последнее время. Помню, когда впервые к вам ввалилась ещё в Школу Хрени, ты показался весёлым мальчишкой, который просто не знает, что делать в новом мире. А тут вдруг, на тебе, напиться, – сквозь смех ответила девушка. – С тех пор прошло больше года. Хотя порою кажется, что гораздо больше, – задумчиво посмотрел на звёзды, а потом не устоял от заразительного смеха и расхохотался сам. – Да иди ты. В конце концов, кто впервые дал попробовать медовое в трактире с барменшей-улиткой? – Хорошо, – хлопнула по плечу Инги, и мои глаза тут же вылезли из орбит от боли. – Ох, прости, – извинилась она, хотя в голосе не слышалось ни капли раскаяния. – Как вернёмся, закатим вечеринку. И я сделаю всё, чтобы затащить туда Скела. Ты не представляешь каким он бывает весёлым, когда напьётся. – Представляю, – усмехнулся я. – Когда мы познакомились, показался мне пьяным бродягой. – Да? – вот тут Инги задумалась, а радость, как рукой сняло. Меня это взволновало. Разве она никогда не встречала своего Учителя в подобном виде? Ведь в самом начале нашего обучения он казался именно таким. Может, я чего-то недопонимаю или вовсе не знаю? – В чём проблема? – спросил у неё. – Всё нормально, – отмахнулась та. – Просто давно не видела Учителя расслабленным. Он постоянно в делах, особенно после того, как развалили Школу Страха и узнали о клонах Теней. Скел постоянно их ищет. – А ещё Десяток и та древняя тварь, которую они призвали. – Именно, – кивнула девушка. – И это не говоря о прямых обязанностях директора. Ему же необходимо искать обладателей Теней, чтобы привести в Школу. Да ещё и решать внутренние дела. – Да уж, – я покачал головой. – Пожалуй, нам и правда следует расслабиться. В прошлый раз на моём дне рождения не совсем получилось. – Ты про Ала? – Инги перепрыгнула через очередной валун, перепачканный прозрачной слизью. – На самом деле потешно вышло. Вот только Учитель не хотел портить отношения с горожанами. Кто ж знал, чем они промышляют. А потом мы наблюдали, как вы бегаете с улютом. – Так вы всё видели? – Конечно, кто ж оставит вас без присмотра. Мало ли что выкинут эти два бестелесных чудика. – А ты, смотрю, с ними «подружилась»? – съехидничал я. – Почему бы и нет? – она просто пожала плечами. – Честно говоря, не ожидала, что два духа будут способны… – Прошу, не продолжай, – попросил, подняв руку. А через секунду повернули за край скалы и увидели вдали, как под лунными лучами блестит водная гладь. Озеро, словно след беспалого великана выделялось на фоне джунглей. Здоровое светлое пятно, выдавленное среди тонн мрачных деревьев. – М-да, плестись-то нам далековато, – пробормотала Инги. – Зато прогуляемся, – ответил я, заворожённо смотря вперёд. Центральный мир был опасным, хищным, жестоким, но всё-таки прекрасным. Вот и сейчас: смотря на ночные джунгли, чувствую, как в душу невольно пробирается лёгкое блаженство, умиротворение. Я присел прямо на камни и глубоко вдохнул свежий воздух. На такой высоте он казался особенно чистым. Инги без слов присела рядом, посмотрела на меня и мило улыбнулась. – Да, наша жизнь стоит того, чтобы за неё бороться, – внезапно произнесла она. – И защищать этот мир. Мироздание выбрало нас, мы были рождены для этого. Нельзя сдаваться. – Верно, – кивнул в ответ, не сводя глаз с полной луны. *** Спуститься решили там же, где поднялась Инги. Сперва я подумал, что возвращаться к недавнему месту схватки по скользким камням не самая лучшая мысль, но потом понял, если слезем там, где сидели, то придётся топать больше, ведь вулкан к подножию только увеличивался. А когда оказались внизу, то нас уже встречали недовольные лица. – Чего так долго? – первым возмутился Ал, но тут же заткнулся, увидев мои подранные и окровавленные вещи. – Извините, – улыбнулся я. – Пришлось усмирить одну страстную киску, – и тут же прикрыл от стыда глаза. Вот надо было такую чушь сморозить? Да ещё в присутствии Диларии. Остальные скривились не меньше моего и посмотрели на Инги. – Не, ребят, вы не о том подумали, – она выставила перед собой ладони. – Наверху оказался тривар. Не взрослый и поэтому опасный. Но-о-о судя по вам, о них знает только Ди. Призрак и джаан вытаращили лица, не понимая, о ком идёт речь, а вот выражение Диларии резко изменилось. На смену ревности пришли изумление и испуг. – Настоящий? – почти шёпотом спросила она, глядя на меня. – Неигрушечный, это точно, – ответил, радуясь, что моя глупая шутка позабыта. – Как ты его увидел? – девушка точно знала, о ком говорит. – Их же практически невозможно заметить. – Он, – указал на свой красный глаз. – Зрение Тени помогло, – а потом посмотрел на Инги. – Говоришь, он не взрослый? Там же такая махина была. – Ты, видимо, о них не читал, – вздохнула та. – Опять прогуливаешь уроки. – Бегаю по заданиям, – не стал спорить. – Ди, объясни ему по пути. Не стоит тратить время, – попросила Инги. – Так вы нашли озеро? – переспросил Ал. – Естественно. Зачем бы мы вообще поднимались? В тот момент заметил, как призрак ревниво косится в мою сторону. Неужто он теперь запретит общаться и с Инги? Хотя, что мне его запреты? Ведь нам с Ди ничто не помешало уединиться. Бессмысленные расспросы прекратились, выстроившись в том же порядке, что и раньше, побрели по ночным джунглям, наполненных криками и ором птиц и зверей. Дорогу вновь подсвечивали Ди и Инги, первая же шла рядом и рассказывала о триваре. – Редкие и опасные хищники. Их шкура помогает сливаться с окружающей средой настолько сильно, что незаметны даже движения зверя, – завелась девушка, будто несколько лет ни с кем не разговаривала. – На самом деле о них мало что известно, так как сложно выследить животное, которое выслеживает тебя. Но точно знаем, что когда тривар стареет, перестаёт быть опасным. Выпадают клыки, а шкура сереет и теряет свои свойства. Тогда он прячется от сородичей, так как те готовы разорвать его. – М-да, – цокнул я языком. – Всё прямо как у людей. – Отчасти так, – согласилась Дилария. – Мы недалеко ушли от животного мира. Внезапно в тёмных зарослях послышался шорох, а через секунду впереди выскочило два тривара, преградив нам дорогу. Я сжал меч, готовясь к бою, но те не спешили атаковать. К тому же они не прятались, а ходили из стороны в сторону, держась на почтительном расстоянии. Изредка от них слышалось тихое кошачье урчание, чего я никак не ожидал. Их длинные хвосты стояли столбом и переливались разными цветами под лунным светом. – И кто мне объяснит, что с ними? – спросил я, не отводя от зверей взгляд. – Нападать они, судя по всему, не собираются. – Поздравляю, Ник, – ко мне подошла Инги и опустила руку на плечо. – Теперь ты один из них. – В смысле? – не понял и посмотрел на девушку. – Это молодняк, пришли посмотреть на своего нового вожака, – с улыбкой ответила та. – Что? – удивлённо уставился на урчащих хищников. – Получается, я убил предыдущего. – Именно так, – кивнула Инги, потом шикнула на триваров, и те тут же скрылись в джунглях. – Не думаю, что они так просто от нас отстанут, но и не набросятся. Теперь звери боятся тебя и уважают, – хлопнула по спине, отчего у меня вырвался вздох, наполненный болью. – Идём, нам ещё жемчужину достать надо. *** То ли дело в триварах, то ли на треклятом острове не было других хищников, но несколько километров мы провели в относительном спокойствии. Конечно, я видел, как среди кустов и деревьев то и дело мелькают разные твари, но никто не приближался, даже не задерживался надолго. Над головой летали ночные птицы, изредка бросая на нас тень. Где-то парили светлячки, которых изначально спутали со звёздами, так как насекомые практически не двигались. Зависнув в воздухе, тихо жужжали, и только подойдя ближе, мы признали в них живых существ. – Всё-таки здесь красиво, – прошептала заворожённая Ди. – Правда, Ник? – Есть такое, – тихо отозвался я. Впереди слышалось журчание. Река, ручей? Второе более вероятно, так как с вулкана мы не приметили никаких рек. Это также означало, что скоро доберёмся до большого водоёма. Но что-то меня смущало, настораживало. Опасность так и витала над нами, словно зловоние от разлагающегося трупа. Это чувство не покидало с того момента, как встретили огненную деву, она явно что-то недоговаривала. – Мы уже близко? – спросил джаан в кепке, шлёпая подранными туфлями по появившимся лужицам. – Почти, – ответил я, пробираясь вперёд. Путешествовать в Центральном мире лучше всего в сапогах. Именно так поступили все, не считая духов. И вот теперь они оба страдали, хотя Ал больше, ведь он не ожидал, что будут происходить такие перемены, и он начнёт чувствовать сырость и слякоть. – Мне казалось, что в могиле мерзко, – пробурчал тот. – Что? – внезапно Ди бросила на него гневный взгляд, но в следующую секунду отвернулась. Но я видел, как изменилось её лицо, став печальным и виноватым, а по щекам заскользили слёзы. – Идиот, – зарычала Инги. – Лучше бы тебе язык прикусить. – Я… – начал было Ал, но понял, что сказанное уже не вернуть. – Ди, прости, я не хотел тебя обидеть. Ты же знаешь. Та промолчала, смахнув очередную слезу. В тот момент мне было жутко жаль девушку, рука сама потянулась, и я сжал её тёплую ладонь. Ди повернулась в мою сторону и слабо улыбнулась, но сжала пальцы, не желая отпускать. Я не смотрел назад, но был практически уверен, что Ал скребёт зубами, но молчит, тем самым сглаживая свою вину. А это приятно. Идти с красивой девушкой, которой ты нравишься и которая нравится тебе, и держаться за руки. Вот такое простое счастье. О нём ли говорила Инги? Посмотрев на ту, заметил одобрительную улыбку. Видимо, именно это она и пыталась мне объяснить. Посмотрим, что будет дальше, отдамся на волю судьбе и вездесущему Мирозданию. Словно ручеёк, бегущий сквозь дикие джунгли, не знающий трудностей, огибающий или пробивающий преграды. Может, звуки воды – это знак свыше? Хотя нет, не верю в такие глупости. Слишком много у меня на родине говорили о высших силах. Настолько часто, что прожужжали уши и своей навязчивостью создали полное отторжение практически ко всем религиям. Вскоре мы вышли на голый берег широкого озера. Вблизи оно выглядело ещё больше, чем казалось с высоты. Радиусом никак не меньше сотни метров и идеально круглое. Такого просто не могло быть, вряд ли природа любит подобный перфекционизм. Значит, оно искусственное, вот только кто его создал? Для чего, и где сейчас создатель? – Чувствуете? – первой спросила Дилария. – От воды исходит магия. Мы молчали. Каждый из нас отчётливо улавливал Силу, что источал водоём. И у меня закралось нехорошее предчувствие. Смутно, но начал понимать, с чем придётся столкнуться. Если в первый раз перед нами предстал огненный элементаль, то сейчас… По водной глади прошла рябь, а следом за ней со дна начали подниматься пузыри, ускоряясь с каждой секундой, пока озеро не забурлило. Посреди появилась полусфера, постепенно вытягиваясь и трансформируясь в человеческую фигуру. И, конечно же, элементаль вновь оказался женского пола. – Кто вы? – прохрипела она, будто всё жизнь прожила на холодном дне и заработала хроническую ангину. – Вот те раз, – всплеснул руками джаан. Перед нами возвышалась стройная прозрачная фигура с длинными волосами, спадавшими на большие груди. Она вышла из озера подобно Афродите, зависнув над поверхностью воды, касаясь той лишь кончиками пальцев. По её телу постоянно пробегала рябь, будто колыхающееся желе, но подобное сравнение ничуть не портило прекрасного внешнего вида. – Что вам надо? – переспросила она, и на этот раз в голосе послышалась угроза.



Глава 13

— Где-то я это уже видел, — недовольно пробормотал джаан. – Нам нужна жемчужина, — я вышел вперёд, отведя в сторону меч, но не убирая в ножны. – Никита, – её голос стал мягче. Дева посмотрела на меня и улыбнулась. – Знаю, за кем идёте. Малыш был здесь. — Ой, да сколько можно его так называть? — тихо возмутился Ал, чтобы никто не услышал. – Я не удивлён твоей осведомлённостью, — кивнул ей. — И мы хотим помочь другу. — Понимаю. Но вы пришли не туда. – В каком смысле? — вперёд вышла Инги. – Поблизости больше нет никаких озёр. — Нет, -- недовольно подтвердила водяная дева. Видимо, ей, как и другим женщинам, был присущ ревнивый характер, и она не особо любила представительниц прекрасного пола. – Жемчужину не отдам. – Да ладно? – ёрничал джаан. – А мы-то надеялись прийти, поговорить по душам и разойтись с миром, – развёл руками. Элементаль взглянула на него и засмеялась. – А-а-а, жалкая сошка, – произнесла она. – Пустой джаан, израсходованный сосуд, – присмотрелась к нему, и на её лице появилась гнусная улыбка. – А друзьям рассказывал, какое именно желание исполнил последнему хозяину? – Не твоё дело, – огрызнулся тот. Мне показалось, что под злобным видом он прячет страх. Псевдо-Санёк попятился, и сомнения отпали. Дух действительно боялся деву. – Что такое? – она игралась с ним, как кошка с мышкой. – Вспомнилось былое? – Не тронь его, – я сделал шаг к озеру, уходя по щиколотку в грязную воду. – Речь не о нём, а о жемчужине. – Разговор окончен, – теперь и я стал одним из её неприятелей. Если до этого говорила со мной заигрывающе, то теперь в голосе сквозил ледяной холод. – Вы её не получите, так что можете вернуться к этой огненной стерве и всё рассказать. – Мы не говорили о ней, – прищурился я. – Хотя есть идейка, – пробормотала дева, на мгновение задумавшись. – У этой горячей бестии спрятан большой алмаз. Достаньте его, и я помогу выбраться с острова, туда, куда отправился малыш. – Алмаз, значит, – прищурился я. Всё становилось более-менее понятно. Два элементаля, противоположные стихии, наверное, Ка что-то для них сделал, и они помогли ему отправиться на дальнейшие поиски. Но с нами бабенции решили поиграть? – Не строй из себя дурачка, Никита. Ты уже всё понял, – скривилась та и, махнув рукой, нырнула в воду, где растворилась в тёмном омуте. – Стой, сука! – выкрикнул джаан, потом посмотрел на нас. – И что делать? *** – Жемчужина где-то там, – я смотрел на центр озера. Вода казалось тёмным кристаллом, манящим и пугающим одновременно. – Но не думаю, что она отдаст его, если нырну. – С ума сошёл? – воскликнула Ди. – Она тебя утопит. – Согласен, – кивнул я и подошёл к группе. – Но и уходить с пустыми руками нельзя. – Может, что полезное найдётся? – Инги полезла в свою сумку, звякая бутыльками. Тогда-то у меня и созрел план. – Инги, дай, пожалуйста, зелье Силы, – попросил у неё, протянув руку. – Снова? – покосилась на меня. – Ник, так много нельзя, ты же знаешь. – Не волнуйся, я не собираюсь это пить, – успокоил девушку. Она хмыкнула и протянула две склянки с ядовито-жёлтой жидкостью. Взяв их, вернулся к берегу, поросшему мелкой травой, вытянул руку над водой и крикнул: – Эй, красавица, давай по-хорошему! Ты нам жемчужину, а я не вылью эту хрень! Ответа долго ждать не пришлось. Вода вновь вспучилась, и на поверхности появилась прозрачная дева. Она подозрительно смотрела на меня и на руку, переводя взгляд туда-сюда. – Что это? – наконец не выдержала и шагнула ко мне. – Кислота. Разработана в нашей Школе лично мной. Водяная девушка пристально посмотрела мне в глаза, а потом перевела взгляд на моих друзей. – Блефуешь! – воскликнула она. – Это зелье, что увеличивает вашу силу. Ты ведь только что взял это у Инги. – Именно, – поднёс стекляшку к губам и сделал небольшой глоток. – Вот только никто не знает, чем я занимаюсь помимо уроков и заданий, – с этими словами достал из-за пазухи небольшой флакончик с малиновым густым содержимым. Быстро откупорил и капнул в обе пробирки, что получил от Инги. Жёлтая жидкость тут же вспенилась, окрасилась в красный и пошла через край. – А я экспериментировал. Не хотел попасть в ситуацию, где придётся столкнуться с большим потоком воды, – постучал себя по лбу. – Ну же, читай мысли. Они, – указал на друзей, – всё равно ничего не понимают. А ты ведь догадалась. – Такого не бывает, – произнесла элементаль, но голос дрожал. – Блеф. – Давай посмотрим, – наклонил руку, и несколько капель упали в воду, которая тут же покрылась пеной и зашипела в радиусе десятка сантиметров. А водяная баба захрипела от злости. – Неприятно? Ты ведь поняла, что эта кислота для меня ничем не опасна, зато открытый водоём осушит в считаные минуты. Здесь как раз хватит на то, чтобы оставить от озера несколько лужиц, – помахал бутыльками. – Ты не сделаешь этого! – чуть ли не в истерике выкрикнула та, хотела ринуться на меня, но вовремя остановилась, понимая, что если упаду, то всё содержимое выльется. – А что остановит? Жалость? Ну, прости, тут ты немного опоздала. С ней у меня проблемы, – покачал головой. – Тем более мне важнее мой друг, чем ты. Поэтому прошу ещё раз по-хорошему, отдай жемчужину. – Ник! – воскликнула Ди. – Так нельзя! – Мне не оставили выбора, – ответил я, повернувшись. – Я не могу этого сделать! – вновь выкрикнула водяная, но на этот раз в её голос закралось отчаяние, и тут же поникла, опустив голову и руки. – Жемчужина – это моё сердце. Отдам его и погибну. Я замер в нерешительности. В принципе, чего-то такого и ожидал, слишком всё просто оказалось с первого взгляда. Пойди, возьми и принеси. И вот подводные камни выступают наружу. – Дай-ка угадаю, – внимательно посмотрел на элементаля. – А тот алмаз, случайно, не сердце огненной девушки? Та не ответила, но молчание говорило само за себя. – Ну, кто бы сомневался, – хмыкнул я и снова наклонил руку. Красная жидкость, ставшая тягучей, пролилась в воду и зашипела, поднимая розовую пену и источая химический запах. Водяная дева испуганно отшатнулась, непонимающе смотря на меня. – Что ты хочешь? – беспомощно спросила она. – Я ведь всё объяснила. – Ник! – вновь выкрикнула Ди, подбежала ко мне и схватила за свободную руку. – Так мы ничего не добьёмся! – Успокойся, – улыбнулся ей. – Всё гораздо проще, чем ты думаешь, – посмотрел на элементаля. – Ведь так? Да, я верил, что жемчужина и алмаз их сердца, но даже после этого откровения не отпустило чувство обмана. Тут до сих пор что-то было нечисто, а значит стоило придерживаться роли. – Не понимаю, о чём речь, – водяная переводила взгляд со склянок на меня. – Ты ведь… Но не успела она закончить, как дрогнул земля, а со стороны вулкана послышался взрыв. Когда обернулись, то увидели огненные всполохи, рванувшие из жерла и выбросившие серу, пепел и брызги лавы. А через секунду заметили, как в нас летит здоровенный камень, полыхающий огнём, и среди пламени отчётливо выделялось женское лицо. – Нет! – раздался громогласный крик из пламени. Мы рванули обратно за деревья, в то же время камень рухнул близ берега, поднимая волны и брызги. Послышалось шипение, из озера взметнулись клубы пара, а вместе с ним крик боли водяной девы. Туман застилал окрестности, настолько густой, что даже с магическим глазом мне оказалось сложно что-либо рассмотреть. Водяная баба продолжала кричать, а вот огненной не было слышно. Неудивительно, ведь пламя спало, упав в воду и испаряя её. Наверное, огненная сейчас радуется. Из вулкана вновь раздался грохот, а следом полетели новые пылающие камни, упавшие уже неподалёку от берега. За секунду вспыхнули деревья и кусты, а из огня послышался голос элементаля: – Милли! – отчаянно кричала она. – Милли! Я выглянул из укрытия. Туман всё не спадал, и осмотреться удалось только у меня. Позади нас у водной глади стояла полыхающая девушка и тянула руки к водяной, которая подобралась к берегу, но ближе не подходила. Огонь, как ни странно, не распространялся. Лишь там, где стояла женщина, видимо, вне пламени элементаль не могла находиться. Неудивительно. – Прости, я не хотела, – бормотала огненная. – Ужасно, – плаксиво ответила вторая. – Ханира, это было ужасно больно. – Прости, – вновь произнесла та и гневно посмотрела в нашу сторону, выискивая в тумане. – Выходите! – Доигрался, идиот? – тихо процедил Ал. – Что теперь делать? Она же нас спалит. – Не спалит, – огрызнулся я и встал из-за камней. – Подождите тут, – а после крикнул элементалям. – Вот вы и встретились! Отлично. Двинулся к берегу, неся перед собой склянки с красным содержимым. Это возымело действие, как бы огненная на меня ни злилась, но опасалась бросаться в атаку. – Спокойно, девочки, – вернулся на то место, где стоял несколько минут назад и вновь наклонил бутыльки, тягучая капля опасно повисла на голышке. – А теперь давайте поговорим, как взрослые люди. Как я понимаю, вы отправили Ка с острова, а значит можете проделать это ещё раз. Но зачем вам эта игра? Заскучали? Так я вас повеселю, – и перевернул склянку, жидкость попала в воду, которая тут же пошла розовой пеной. – Хватит! – выкрикнула огненная и ринулась ко мне, но я вскинул руку, которая тут же покрылась чёрной дымкой, и дева остановилась. – Оставь её в покое. Ого, меня уже просят? Ну ладно, посмотрим, что будет дальше. – Я слушаю, – внимательно посмотрел на неё. К этому моменту ко мне подошли остальные члены группы. – Ник, – первой обратилась Ди, незаметно прижавшись к плечу. – Ты понимаешь, что с ними? – А что тут понимать? – вклинился джаан. – Они же парочка. Элементали гордо вскинули подбородки. – Что-то имеешь против, джаан? – надменно спросила водяная. – Успокойтесь, – между ними встала Инги. – Лучше рассказывайте, – обратилась к стихийным женщинам. – Меня зовут Ханира, – начала огненная. – А это Милли. Мы живём на острове уже более двухсот лет. – Раньше были такими же людьми, как и вы, – вторила её подруга. – Жили неподалёку от Алия. Мои родители рано погибли при очередном походе кочевников, и я осталась со старшим братом. Перебрались в город, где жили впроголодь, пока нас не приметил директор Школы Клыка. Так как мой брат оказался с магическим потенциалом, то нас пристроили, и всё наладилось. Лесара обучали, а я стала прислугой. Работы хватало, но мы не жаловались… – А можно ближе к делу? – съязвил джаан. – Помолчи, – шикнула на него Инги. – В то время в город переехали мы, – продолжила огненная. – Мой отец был купцом, и нам приходилось часто переезжать. Тогда-то я и познакомилась с Лесаром. Сразу понравились друг другу, а отец, увидев в этом выгодную сделку с магами, быстренько выдал меня замуж, вот только… – Только вы не любили друг друга, – закончила Дилария, а я вздохнул, никогда не понимал эти сопливые истории. – Именно, – кивнула та. – Но позже познакомилась с Милли и поняла, что такое настоящая любовь, – посмотрела на водяную деву печальными глазами. – Мы скрывали наши отношения пару лет, – сказала Милли. – Но брат всё-таки прознал и жутко разозлился. – Этот ублюдок превратил нас в элементалей, – проскрежетала Ханира, сжав пылающие кулаки. – Заманил на остров и предал. – Каким образом? – удивилась Инги. – Это очень мощная магия. Обычный ученик на подобное неспособен. – Он никогда не был обычным, – печально произнесла Милли, очевидно, ей больно вспоминать о брате, даже после того, как предал, она всё равно его любила. – Всегда всего добивался, чего бы то ни стоило. Умел постоять за себя, защищал, когда нас оставили на произвол судьбы… – Перестань, – резко прервала её огненная дамочка. – Он предал нас, чёртов эгоист. Превратил в этих… существ, – с омерзением осмотрела себя. – И коль не учения Лесамана, то ничего бы у него не получилось. – Лесамана? – переспросил я, зацепившись за единственно интересный фрагмент в этой розовой истории. – Да, маг раньше жил на этом острове. Ваш друг тоже искал его следы, – более спокойно ответила Ханира. – Лесар даже имя взял похожее, а потом подправил всем память, чтобы никто не смог вспомнить его настоящее. – Охренеть, – выдохнул Ал. – А этот парень уже вызывает уважение. На что оба элементаля бросили на него гневные взгляды. – Ну а что? – развёл руками тот. – Сильный парнишка, согласитесь. – Так-то оно так, – вновь вздохнула водяная. – Но вот уже два столетия мы живём на этом острове и никого не видим. Сюда даже охотники боятся забираться. – Из-за триваров? – переспросил я. – Не только из-за них, – отозвалась огненная. – Вы просто не застали, но внутри вулкана живут более мерзкие и опасные создания. Значит, я был прав. Огромные слизни или змеи населяли остров, и благо, что Мироздание нас от них хранит. – Всё понятно, – кивнул я. – Но к чему эта игра с жемчужиной? – Так, – пожала плечами Ханира. – Просто от скуки. Сказали же, здесь довольно одиноко. Вот и резвимся, когда кто-то к нам забредает. – Отлично, – огрызнулся я. – Тогда вот, повеселитесь, – и бросил склянки в озеро. – Нет! – выкрикнула огненная и хотела прыгнуть следом, но остановилась, когда вода под пылающими ногами зашипела. Розовая пена расплылась на несколько метров, но не более. В первую секунду водяная девушка испуганно вскрикнула, но потом поняла, что ничего не происходит. – Ты обманул нас! – выкрикнула Ханира и ринулась в нашу сторону. Я же просто взмахнул чёрными руками, из которых вырвались клубы дыма, расстелившиеся по пылающей траве. Пламя тут же отступило, а вместе с ней попятилась и элементаль. – Что такое? – не понимала она. – Шутки закончились, – ответил я. – Перейдём к делу. Вы отправите нас к другу. – С чего вдруг? – огрызнулась та. – Ник, – подала голос Ди. – Мы должны помочь им и снять проклятье. Ты же видишь, что они страдают. Посмотрев на элементалей, устало вздохнул. Девушка права, стоило освободить проклятых. Вот только как это сделать? – И что необходимо? – поинтересовался у подруги. – Надо найти Лесара. – Убить мага, что наложил заклинание, и оно спадёт, – вступила в разговор Инги. – Если, конечно, это не вечное проклятье. Тогда мага уже нет в живых, и нам придётся искать источник, который может находиться чёрт-те где. – Превосходно, – возмутился джаан. – Помогать нестандартной парочке, вместо того чтобы спасать друга. – Спасём и тех, и тех, – ответил я и посмотрел на проклятых. – Если здесь был Лесаман, то должны были остаться его следы. Куда пошёл Ка? Что он тут искал? – В подземелье вулкана есть множество ходов, – ответила Ханира. – Не могу понять почему, но в некоторые мне нет пути. Как бы ни пыталась туда проникнуть, постоянно натыкаюсь на невидимый барьер. Малыш бродил именно там, но недолго. Отлично, значит всё так, как и думал. Снимать проклятье уже довелось, гуляющий с нами джаан тому свидетельство. Но в прошлый раз достаточно было дотронуться до золотой пластины, чтобы получить небольшой дар и освободить духа. И я считал, что с элементалями та же история, источник проклятья находится на острове, скорее всего, в подземельях. – Значит, пойдём по стопам Ка, – улыбнулся я своим, а потом обратился к элементалям. – Постараемся вам помочь. Не могу ничего обещать, но есть кое-какие догадки. Баш на баш, мы отпускаем вас, вы отправляете нас. Идёт? – Конечно, – голос огненной дрогнул, то ли от радости, то ли от волнения. – Вот и договорились. «Отличная игра, – послышался голос Тени. – Смотри не оплошай».



Глава 14

— Ник, ты и правда сделал штуку, чтобы осушать водоёмы? — удивлённо спросила Инги. Мы неспешно двигались обратно к вулкану, оставив элементалей наедине. Уверен, огненная нечасто вырывалась наружу к своей подруге, так как обе страдали от взрывов и летающих камней. Ханира, таким образом, разрывала себя, а Милли, при неудачном падении полыхающего снаряда, которое мы наблюдали, иссыхала. – Нет, — покачал головой и улыбнулся. – Но пришлось убедить в этом даже себя, чтобы водяная не прочитала мыслей. – Тю, – приуныла девушка. — А я-то думала, что мои уроки не прошли даром. Да, очень редко, но Инги обучала меня зельеварению. Ничего предосудительного, в те моменты мы занимались исключительно работой, потому что отвлекаться категорически запрещалось, в этом процессе всё высчитывалось буквально до секунды. И всё же я заметил ревнивый взгляд Диларии, однако девушка промолчала. Это радовало. В ночных джунглях неподалёку от нас слышались шорохи и глухое рычание. Порой я замечал, как из зарослей мелькает парочка триваров, неотступно следовавших за нами. — Они теперь не оставят меня в покое? – спросил у Ди. — Ты их лидер. Гордись, — с улыбкой ответила та. — Было бы чем, – хмыкнул я и покосился на зверей, которые вновь показались на глаза. Два огромных переливающихся монстра, резвившиеся, словно домашние котята, вызывали двоякое чувство. Вроде бы и умиление, но в то же время я вспоминал битву с предыдущим вожаком и невольно сжимал кулаки, готовясь к новой атаке, но уже со стороны этих «милах». — Успокойся, – произнесла Инги. — А то от твоего напряжения воздух звенит. -- Не могу, – не стал врать. – Задом чую, скоро столкнёмся с той тварью, что ползает по пещерам. – А других органов чувств у тебя нет? – не удержался Ал. – Есть, но, чтобы тебе было понятно, решил уточнить именно про задницу. Тот только проскрежетал зубами, понимая, что дальнейшая полемика бесполезна. Внезапно впереди послышался рёв, да такой, что с веток сорвались десятки птиц и улетели подальше от нас. В ту же секунду я заметил, как молодые тривары рванули в сторону озера, явно опасаясь хозяина этого рыка. Но если даже они боялись неизвестное существо, то что говорить о нас? Второй рёв последовал через пару секунд, но на этот раз чуть дальше, монстр двигался не в нашу сторону, наоборот, уползал. Из груди невольно вырвался вздох облегчения, которое тут же исчезло, стоило мне понять, что неизвестный направлялся к вулкану. А ведь туда же шли и мы. – Что ж, – пробормотала Инги. – Твоя задница оказалась права. *** Ночные джунгли, которые совсем недавно были наполнены тропическим гомоном, сейчас казались мёртвыми. И мы прекрасно понимали почему, вот только легче от этого не стало. Однако благодаря распугавшему всех и вся монстру, мы увеличили скорость. Куда бы я ни бросил взгляд, видел лишь заросли и ни единой живой души. Звери и птицы либо убежали, либо скрылись. – Змеи ведь так не орут, верно? – спросила Дилария, она боялась, это можно было определить по тому, как дрожит свет в её фиолетовой сфере. – Кто знает, – я пожал плечами. Хотелось её утешить и успокоить, но я жуть как не любил врать, к тому же она должна знать, что столкнёмся не с простым противником. Вскоре деревья расступились, и мы выбрались на широкую поляну, которой совсем недавно не было и в помине. Тяжёлые стволы, вырванные с корнями, повалены и переломаны, те, что лежали по центру, остались без коры, которую будто счесали грубым тесаком. А впереди холм из свежевырытой земли. – Знаете, – первым заговорил джаан. – А вот теперь и мои булочки сжимаются. Покосившись на духа, я двинулся на разведку, уже догадываясь, что тут произошло. А когда взобрался на холм, то пожалел о своей правоте. Монстр, распугавший живность, совсем недавно выбрался из-под земли, и передо мной зияла чёрная дыра, откуда он и появился. Скорее всего, после чудище издало первый рык, развернулось, повалив деревья, и поползло к вулкану, проложив себе путь сквозь джунгли. Для него не было препятствий, и это говорило, что его шкура довольно прочна, возможно, покрыта чешуёй. От ямы до дымящейся горы лежал путь, шириной с десяток метров, на земле валялись помятые и раздробленные деревья. А дорожки зловонной слизи напомнили, что тварь любит часто выбираться наружу. Присмотревшись магическим глазом, заметил, как у вулкана мелькнул кожаный хвост, покрытый костяными наростами, и тут же скрылся в тёмной пещере, которая оказалась намного уже, чем путь, проложенный сквозь деревья. Получалось, что тварь, скорее всего, не змея, а гигантский червь, передвигающийся с помощью наростов. Его тело довольно гибкое и способно сжиматься в разы, чтобы пролезть по узким проходам, да ещё и слизь помогает. Шкура плотная и просто так не пробить, достаточно взглянуть на деревья, ведь местами они торчали из земли, словно пики с заострёнными обрубками. И всё же червь прополз и ничего не произошло. Или же слизь – это его кровь? Напоролся на одну из веток, пробил дыру и уполз в убежище? А на поверхности вулкана он тоже поранился? Может тот орёл или тривар его потрепали? Но этот вариант мне казался менее реальным, всё же такая склизкая махина вызывала трепет у всех животных острова. Позади послышался шорох, ко мне поднялись друзья. – Знаете, – ответил на вопросительные взгляды. – Кажется, дело пахнет жареным. Но, думаю, мы отлично повеселимся. *** Продвигаясь к вулкану, скользили на мерзкой слизи, коей тут было в изобилии. Даже духам пришлось несладко, так как парить над землёй они не могли. – Да чтоб вас! – в очередной раз воскликнул джаан, поехав практически на ровном месте. – Голыми руками готов придушить эту тварь, что оставила след. – Ну, тогда тебе придётся отрастить ещё несколько рук, – усмехнулся я, вспомнив хвост монстра. – С такими культяпками, – кивнул на него, – тебе только белок душить. – Или гусей, – засмеялся Ал, я же скривился. Плоский юмор, глупый смех, всё, как у меня на родине, нигде ничего не меняется. И хоть перед нами лежал прямой путь, добрались до вулкана мы только минут через сорок. Злые, уставшие и перепачканные в слизи. Первой не выдержала Инги. – Буэ, – выдохнула девушка, сбрасывая с себя испачканную майку. – Уж лучше ходить полуголой, чем терпеть эту вонь. – Странно, – усмехнулся Ал. – В прошлый раз тебе понравилось, когда… Но не успел договорить, как огромный чёрный кулак ударил ему в грудь и отбросил на пару метров назад. Призрак врезался в каменную стену горы и рухнул на землю, с трудом переводя дыхание. Разъярённая Инги уже двигалась в его сторону, готовая свернуть тому шею. – Жалкий ублюдок, – прохрипела она, пылая яростью. – Да как ты смеешь? Не стоило удивляться, что даже Дилария не захотела вступиться за брата, чего говорить за джаана, который, в отличие от приятеля, вёл себя вполне прилично. Но следовало вмешаться, ругани в команде быть не должно. – Остынь, – в мгновение ока я оказался между ними и выставил вперёд руки. – Он уже понял, что лучше держать язык за зубами. Так ведь, Ал? – обернулся к призраку. – Уяснил, – недовольно прохрипел он, поднимаясь на ноги. – Извини, – не очень искренне, но всё же сказал. – Пошёл ты, – огрызнулась девушка и запустила руку в сумку, но тут же задумалась и замерла. – В следующий раз возьму на один свиток переноса больше, чтоб сразу отправлять домой таких говнюков. – Ладно, ладно, – примирительно проговорил я. – Давайте сосредоточимся. Сейчас нам предстоит спуститься в пещеры и найти источник проклятья. А между делом завалить гигантского шипастого червя, – по пути я рассказал остальным о том, что видел хвост, и о своих догадках. – Инги, есть мысли, как может выглядеть источник? – Да как угодно, – пожала та плечами. – Маг способен отдать свои силы в любой предмет, хоть в камень, хоть в ракушку. Но есть одно но – это возможно, если маг, действительно, сильный. Если силёнок маловато, то можно использовать личную вещь, с которой имел длительный контакт. Таким образом, она становится ближе к хозяину, а от этого увеличивает мощь и заклятие. – То есть пойди туда, не знаю куда. Принеси то, не знаю, что, – недовольно пробормотал джаан. – Не совсем, – заметил я. – Помнишь, огненная элементаль сказала, что в подземелье есть пещеры и туннели, где ей нет хода? Значит, нам туда. – Это в пасть к той тварине, что деревья валит? – Именно, – усмехнулся я. – Но, как сказал наш командир, – кивнул на всё ещё красную Инги, – если сожрут, то надо попасть внутрь целиком. А оттуда выберемся. – Да ты прям полон оптимизма, – прорычал Ал, потирая ушибленную руку. – Это лучше, чем язвить на каждом шагу. – Может, по-другому никак. – А ты пробовал? – Когда был живым. Вот тут уже я сам захотел врезать этому идиоту, так как от этих слов погрустнела Ди. Чёрт, он же знает, как ей тяжело от подобных воспоминаний, зачем подстрекает? – Наверное, в следующий раз лично напомню Инги, чтобы она взяла лишний свиток, – процедил я. – Отлично, – оскалился тот, чем ещё больше взбесил. Да что с ним происходит? Конечно, и раньше-то был той ещё занозой в заднице, но на этом задании его словно подменили. Это из-за наших отношений с Ди? Или из-за его связи с Инги? А может что ещё? После этих размышлений, мысль о подмене меня ещё долго не отпускала. *** Холодные стены пещеры окружили нас. Мы не стали рисковать и ползти вслед за червём, такая идея казалась глупой. Проникли внутрь, как и в первый раз, с опаской двигаясь вперёд и прислушиваясь к каждому шороху. Но вокруг стояла гнетущая тишина, отчего напряжение лишь возрастало. Однако, когда мы выбрались в пещеру со светящимися сталагмитами, под ногами дрогнула земля. – Постойте, – послышался властный голос Ханиры, а через секунду на противоположной стене появилась огненная элементаль. – Если спуститесь, я не смогу вам помочь. – Можно подумать, ты собиралась, – грубо заметил джаан, но та даже не обратила на него внимание. – Единственное, что мне под силу – провести к тем туннелям. Но, как вы могли заметить, там живут черви. – Это ты сейчас про ту громадину, что выбралась в джунглях и приползла обратно? – переспросил я. – Именно. И таких могут быть десятки. Не знаю точно, но их тело настолько крепко, что даже моё пламя не берёт. А вот это плохо. Мы особо не надеялись на помощь Ханиры, но живая лава могла очистить путь. И тут оказывается, что не может. Засада. – Хорошо, – кивнул я. – Тогда веди. Элементаль взмахнула рукой и тут же растворилась в огне, стихшем за пару секунд. Однако на каменной стене появилась алая прожилка из лавы, устремившаяся в тёмный проход, куда мы так и не заглянули. Жидкое пламя бежало по камням, словно кровь по венам, иногда спрыгивая на пол, иногда поднимаясь к потолку, когда мы оказывались в узком проходе. И вроде бы спешили, вроде не так быстро скользила лава, но ноги то и дело расходились в стороны. Глянув вниз, понял, что встреча с червём или даже несколькими, неизбежна, так как слизи становилось всё больше. Но внезапно туннель резко оборвался, и я выскочил на широкий уступ, обрывавшийся в паре метров от меня. От неожиданности раскинул руки и затормозил, но в тот же миг мне в спину врезалась Ди, чуть не повалив в огромную яму. Остальные же успели сориентироваться и вовремя остановиться. Сделав шаг вперёд, взглянул вниз. Мы оказались на высоте двухэтажного дома, а снизу копошились десятки, а может и сотни мерзких шипастых тел. Стояла жуткая вонь, мне даже казалось, что стоит дать искру, как все мы взлетим на воздух. Но быстро отмёл эту мысль, увидев, что полоска лавы устремилась по боковой стене, убегая в противоположную сторону, где раскрыл тёмный зев очередной туннель. – Та-а-ак, – протянула Инги, смотря в яму. – Вот и встретились. Дилария наклонилась и тут же отпрянула, вновь задев меня. Девушка была испугана, в глазах плескался страх, и мне жутко хотелось её обнять, но при таком истеричном братце сдержал свои порывы. – В чём дело, Ди? – спросила Инги, видя испуг подруги. – Я с ними сталкивалась, – неуверенно ответила та. – Это порождение некромантов. – И снова они, – вздохнул я, вспомнив старую поговорку: «Чем дальше в лес, тем больше дров». *** Чем чаще натыкаешься на следы своих врагов, тем больше шанс вскоре с ними встретиться. А в том, что некроманты следят за нами, не оставалось никаких сомнений. Каждый шаг вёл к тому, что сталкиваемся с очередными их злодеянием, казалось, приспешники Ир-Саала нависли над нами, как грозовая туча, готовясь в любой момент низвергнуть на наши головы тонны заклинаний и проклятий. Кому понравится, что за его спиной чувствуется ледяное дыхание тёмных сил? Вот и нам не нравилось. – Надеюсь, успеем найти Ка и вернуться в Школу, прежде чем найдут нас, – я посмотрел на дрожащую Ди, не удержался и приобнял. – Успокойся, никто тебя им не отдаст. Сколько раз уже пробовал? Но ты до сих пор с нами. Не сказать, что её дрожь спала, но она заметно расслабилась. – Спасибо, – прошептала, прижавшись к плечу, и тогда я понял, что просто так расстаться уже не выйдет. – Так, голубки, – прервала нас Инги и положила руку мне на плечо. – Надо думать, как перебраться на противоположную сторону. – Переместимся, как тени, – сказала Ди. – В прошлый раз всё получилось. – А они? – Инги кивнула на духов. – Ты же знаешь, что их нельзя проводить сквозь Мир Теней. – Может воспользуемся свитком? – предложил джаан. – Эти штуки могут нас спасти в самом критическом случае и перенести из одного города в другой, даже между мирами. А ты хочешь потратить один на то, чтобы перепрыгнуть через яму? – вопросительно вскинула бровь Инги. – А что нам остаётся? – пожал плечами тот. – Или вы вновь поползёте по стенам? Но мы-то так не умеем. – Ты можешь превратиться в вихрь и просто перелететь. К тому же, – тут я кое-что вспомнил, – ты ведь поглотил улюта, разве не получил его способности? – Есть такое, – дух-гопник стушевался. – Но я, если честно, так ими и не пользовался. Не довелось. – А вот зря, – недовольно сказала Инги. – Возможно, это то, что нам сейчас надо. – И каким образом улют пригодится? – джаан развёл руками. – Вряд ли смогу в него превратиться, чтобы вы сели мне на спину и перелетели на другую сторону. – А вдруг? – улыбнулась девушка. – Нет, я и тебя с трудом поднял… – тут он замешкался, поняв, что сболтнул лишнего. Видимо, имел в виду ту жаркую ночь, когда они остались втроём. Однако джаан быстро исправился. – С трудом поднял… бы. А всех точно нет. – Не надо всех, только этого, – девушка кивнула на Ала. – Мы уж как-нибудь сами. – Всё равно опасно, можем рухнуть. – Так сделай так, чтобы не падать. – Ладно, – я отвернулся от них, не желая слушать бессмысленный спор, и снова глянул в яму, где ползали мерзкие черви. Только тогда, приглядевшись, заметил, что местами их кожа разлагается, и в тех ранах мелькают фиолетовые отблески магии некромантов. Значит червей воскресили, подняли из мёртвых. Но зачем? Насолить нам? Вряд ли, Ханира сказала, что твари обитают тут довольно долго, ещё до её прихода. Может Ир-Саал один из последователей Лесамана? Не знаю, что именно за этим скрывалось, но эти маги точно были связаны. И тут мой взгляд зацепился за крохотные каменные срезы на противоположной стене. Они располагались сбоку, поэтому сразу и не разглядеть, но без сомнений, там была лестница. Маленькая или нет, непонятно, но она вела из ямы к проходу в туннель. – Народ, – позвал я, отвлекая Инги и джаана от жаркого спора. – Там лестница. – Где? – не понял дух и присмотрелся. – Точно, лестница, – произнёс он удивлённо. – Но чтобы подняться, придётся спрыгнуть в яму, – сказала Инги. – Где нас тут же разорвут десятки ртов. – Можно попробовать по-другому. Я шагнул ближе и метнул в боковую стену чёрный клинок, пробивший камень и повисший в паре метров от копошащихся червей. Те, словно по команде, ринулись туда же, сбившись в одну мерзкую кучу. Вытягивая жирные тельца, старались достать до торчащего клинка, не обращая внимания на сородичей, которых нещадно давили. И вскоре несколько из них вскарабкались достаточно высоко, чтобы достать долгожданную цель. В ту же секунду раздался булькающий хрип, один из червей дёрнулся назад, исчезая в толще мерзких тел. Однако своего он добился, чёрного клинка в стене не оказалось. – Значит, вас притягивает магия, – усмехнулся я. – Что ж, у меня есть план.



Глава 15

На первый взгляд, всё казалось простым. Джаан превращается в улюта и создаёт несколько копий, парит над ямой, отвлекая червей. Мы с Инги и Ди переносимся по стене в обличии теней, а Алу досталась самая незавидная роль — ему предстоит пробежать по дну и подняться по лестнице. — Специально так придумал, да? – зло спросил он, смотря мне в глаза. — Не совсем, просто не вижу другого выхода. Да, мне безумно хотелось проучить этого отморозка, но точно не таким способом. Набить морду, забросить на вершину горы, оставить на каменном острове посреди бушующего океана, но не бросить на растерзание десяткам монстров. С другой стороны, он же призрак, что с ним станется? И вот тут появлялось это пресловутое «но». Ал становился человечным, сколько раз это замечали. К тому же черви подняты некромантами, а значит их магия распространяется и на него. Парень боялся, он понимал, что раньше пробежал бы сквозь мерзкие тела и не запачкался, но теперь всё изменилось. Он чувствовал боль, и даже если не погибнет, то ему придётся вытерпеть адские муки. – Готовы? – посмотрел на остальных. – Не совсем, — замямлил джаан, но его никто не слушал. Я схватил за руку Ди, и мы вместе с Инги, превратившись в тени, заскользили по стене. Под нами встрепенулись мерзкие черви, изредка блестевшие фиолетовым светом, и потянулись жирными телами. Не тут-то было, теперь нас просто так не взять. Тем временем джаан, набрав в грудь воздуха, увеличился. Под его ногами набирал силу вихрь, постепенно поднимаясь и поглощая духа. Прошла пара секунд, и позади шумел чёрный смерч, который через мгновение лопнул и разлетелся по сторонам небольшими парящими скатами с щупальцами у рта. Они поплыли по воздуху, опускаясь всё ниже в яму, и только один из них остался на безопасном расстоянии, это и был джаан. Черви встрепенулись, отвернулись от нас и поползли к другой стене, где появились новые, по их мнению, жертвы. «Отлично», — подумал я, на секунду отвлёкшись и обернувшись. Мы практически достигли уступа, когда Ал, собравшись с духом, спрыгнул вниз, близ той стены, по которой помчались мы. Если бы он не был призраком, то падение, конечно, оказалось бы плачевным, а так просто приземлился на ноги, кувыркнулся вперёд и побежал, что было мочи. Но стоило ему оказаться на дне, как поднятые некромантией черви на мгновение замерли, а потом повернули «морды» к бегущему духу. К тому моменту мы уже стояли на уступе и с ужасом наблюдали за тем, как стая жирных тварей двигается в сторону нашего друга. Не сговариваясь, ринулись с Инги к обрыву. Одной рукой девушка ухватилась за край, второй обхватила меня, и мы полетели вниз, но плавно, Инги постепенно увеличивала предплечье, получилось, будто спускались по канату. Поймал себя на мысли, что выглядит это довольно-таки неприятно, даже мерзко. Опустившись на землю, бросились на помощь, вот только черви оказались проворнее и настигли призрака раньше нашего. Его буквально смели, придавили склизкими телами, Ал даже не успел вскрикнуть. Зато позади отчётливо раздался крик Диларии. «Нет уж, твари, – думал я. — Сегодня вам никто не достанется». С этими мыслями материализовал сразу две когтистые руки и прыгнул на червей. Пролетев несколько метров, упал в самую гущу стаи, сразу же начав кромсать податливые тела. Вонь с новой силой ударила в нос, нахлынула тошнота, а содержимое желудка опасно поднялось к горлу, но всё же удалось себя сдержать. Ярость пересилила омерзение, куски зловонной полуразложившейся плоти летели во все стороны, я рвал и метал, однако противников не становилось меньше. Сапоги скользили по влажным камням, вонючая кровь окропила одежду, отчего меня передёргивало каждый раз, когда разрывал очередное тело. И внезапно в правую ногу вцепились. Рефлекторно дёрнулся, но опустив взор, увидел руку Ала. Тут же левое бедро пронзила острая боль, один из червей обнажил зубы. Широкая круглая пасть размером с само тело, впилась в меня. Рубанул по противнику, снеся ему «голову», если эту часть можно так назвать. Схватил призрака и потянул на себя. Парень тут же вскочил на ноги, несмотря на довольно потрёпанный вид, он сиял от радости. В тот момент на нас обрушилась новая волна червей. И теперь они не просто давали, но и болезненно кусали, царапали костяными наростами. Мои руки превратились в чёрные кинжалы, которые нещадно полосовали жирные тела. Нам приходилось отступать, ведь в противном случае, мы могли оказаться погребёнными под тушами убитых червей. — Ник! — крик Инги раздался неподалёку. Девушка стояла в десяти метрах, ближе к обрыву, на котором обеспокоенно сновала Дилария. Черви не так сильно ей досаждали, как нам, видимо, твари не хотели отпускать свою жертву – Ала, или же моя магия им казалась предпочтительней. Как бы там ни было, пора выбираться, однако я понятия не имел, как это сделать. Путь к спасительному обрыву был отрезан, а с каждой секундой монстров становилось всё больше. И участь стать удушенным посреди поля боя телами убитых мною противников, казалась всё реальнее. И тогда в голове появилась идея. — Сейчас повеселимся! – крикнул в лицо Алу, который старался отбиться от червей голыми руками за моей спиной. Тот повернулся, ничего не понимая, и уставился на меня. Объяснять не собирался, сам поймёт. Вместо этого, схватил парня под руки и подбросил над собой, что было сил. Тот взлетел на уровень краёв ямы, а я прокричал: — Джаан! Хватай! Дважды повторять не пришлось. Освобождённый мною дух быстро сориентировался и моментально подлетел к брошенному приятелю, и Ал приземлился точно на спину летающему скату, который двинулся в сторону уступа с Ди. Черви дёрнулись в их сторону, на мгновение позабыв обо мне. Воспользовавшись временной заминкой, вскочил на тушу убитого, при этом чуть не поскользнулся, и прыгнул на стену. Инги, увидев, что я вырвался из окружения тварей, принялась колошматить по ним ещё усерднее, привлекая внимание. Я же, вонзив когти в каменную стену, пополз наверх. Конечно, можно было снова превратиться в тень, но это сильно изматывало, а впереди у нас неизвестно какой далёкий путь, на котором можем встретить всё что угодно. Силы ещё пригодятся. Пришлось напрячь руки и поползти боком, чтобы не свалиться. Подо мной копошились черви, некоторые из них пытались достать разинутыми ртами, вытягивая склизкие тела. В такие моменты приходилось вскарабкиваться чуть выше. Но метр за метром сокращал расстояние до уступа, на котором уже поджидала вся наша компания, включая Инги. И через минуту спрыгнул на холодный, но шершавый камень, не боясь заскользить вниз. Черви будто забыли про нас и принялись жрать своих убитых сородичей, отчего тошнотворный ком в горле вновь напомнил о себе. -- Сука, – отвернулся я, но всё-таки сдержался. И в тот момент понял, что вонь исходит не только из ямы, но и от меня, так как слизь покрыла всю одежду. – Вот мрази, – злобно процедил сквозь зубы. – Помочь? – послышался голос Ди. Обернулся, она стояла возле меня, а на лице не было даже намёка на отвращение. То ли сдерживалась, то ли что ещё. Но нельзя так спокойно себя вести, когда стоит такой запах. – Меня учил некромант, – она будто прочитала мои мысли. – Приходилось много возиться с трупами, ты ведь понимаешь. Точно, как я мог упустить этот факт? Девушка осторожно прикоснулась к рубашке, из-под маленькой ладони вырвалось фиолетовое свечение, а потом Дилария потянула руку на себя. Вслед за ней от одежды отделилась слизь, которая нитями тянулась от меня к девушке, отступившей на пару метров. Ди закрутила рукой, и слизь стала вращаться вокруг своей оси, постепенно превращаясь в ком мерзкой субстанции. А через пару секунд с удовольствием отметил, что я совершенно сухой, на одежде и даже под ней больше не осталось ничего лишнего. Девушка же швырнула склизкий шар, объятый фиолетовым светом, обратно к хозяевам. – Ого, – восхищённо выдохнул я. – То есть ты можешь высушить одежду? Ди хмыкнула, наверное, посчитала, что сравнил её с обычной прачкой. – Не совсем. В червях магия, поднявшая их. Ею-то и воспользовалась, – ответила та. – С обычными портками я не справлюсь. Чёрт, чёрт, вот ляпнешь ты, не подумав, а потом приходит расплата. И от этих мыслей стало стыдно, но извиняться или что-то говорить не собирался. Гордый? Может быть, да и время не то, чтобы разводить этикет. Вместо этого посмотрел на чёрный проход. – Надо идти, – сказала Инги, проследив за взглядом. – Ты как, готов? – Как всегда, – кивнул и первым шагнул во мрак, разглядывая туннель магическим взором. *** Путь вновь оказался довольно узким, так что пришлось протискиваться по одному. Выстроились по тому же принципу, что и раньше, девушки освещали путь сферами, моё зрение позволяло разглядеть то, что таилось во мраке далеко впереди. – Черви и тут ползали, – недовольно заметил джаан, глядя на стену, по которой тянулись следы шипов. – Они же не выползают, – пробормотал Ал. – Выходит, это не те, что в яме? – Скорее всего, – отозвалась Инги, следя за тем, чтобы никто не напал на нас сзади. – Ник видел другого червя, намного больше предыдущих. – И очень надеюсь его не встретить, – произнёс я. Внезапно пол под нами дрогнул, а со стороны ямы послышался шум, который постепенно нарастал. – Бежим! – крикнул я и рванул вперёд. Несложно догадаться, что мои надежды не оправдались. Нас преследовали, и, скорее всего, это именно та махина, что разворотила джунгли. Но просто так убежать у нас не получилось, острые выступы и камни то и дело цепляли и царапали. Нам вообще было сложно протиснуться в туннеле, чего говорить о свободном беге. – Ник! – внезапно раздался крик Инги, а в следующую секунду всё затихло. Обернулся, но позади никого не заметил, видимо, слишком быстро бежал. В проходе повисла зловещая тишина, но я видел, как из-за поворота брезжит свет. И всё же никто не спешил выходить. Достав меч и прислонившись к стене, осторожно двинулся назад. А когда выбрался на свет, замер с ошарашенным видом. На каменном полу в луже крови лежала оторванная рука с голубоватой сферой, свет которой постепенно затухал. Рука Инги, без сомнений. Чёрт возьми, на них что-то напало, а я даже не заметил? Возможно, друзья погибли из-за моей неосмотрительности? Голова загудела от десятка вопросов, боль пронзила мозг, словно в него вонзили острые штыри, а гнев разрывал изнутри. – А-а-а! – заорал изо всех сил и ударил рукой в стену, пробив дыру. Каменная крошка посыпалась под ноги. Посмотрев на ладонь, покрытую чёрной дымкой, немного успокоился. Следовало обратиться за помощью, и единственный, кто мог меня услышать, – мой симбионт. Закрыл глаза, постарался сосредоточиться, но в тот же миг каменные своды вновь содрогнулись от мощного удара, а через мгновение справа, оттуда, куда мы бежали, послышались грохот и рёв. Так могло реветь только одно существо – гигантский червь. *** Я пробрался вперёд и оказался на краю тонкого моста, шириной не больше моей руки. Он состоял из чёрного камня, как и всё, что окружало меня. А скосив взгляд, приметил алую линию лавы, что замерла у выхода из туннеля. Получается, сюда и не могла сунуться элементаль? Так близко от её обиталища со сверкающими сталагмитами? Странно, впрочем, какое мне дело. Стоя у края бездонной пропасти, через которую вёл лишь узкий мостик, невольно пробирала дрожь. Вспомнилось путешествие к каменным богам и их деревянным истуканам, что похищали детей, где я легко прыгал по парящим камням и перебрался через подобную пещеру. Но в том мире Сила витала в воздухе, я буквально чувствовал её, и от этого становилось легче работать. Здесь же чувствовалась лишь холодная безнадёжность и ледяные объятия смерти. И тут из мрака пропасти вновь раздался чудовищный рык, от которого кровь стыла в жилах. Посмотрел вниз, но даже с красным глазом не смог ничего увидеть. Либо яма и правда бездонна, либо там царит сильная магия, которая не позволяет подглядывать за своими тайнами. «Это он сожрал твоих друзей, – внезапно подала голос Тень. – Червь. Найди его и отомсти». – Они могут быть живы? – первым делом спросил я. – Ты чувствуешь из Тени? На мгновение в голове воцарилась тишина, но потом послышался шипящий голос: «Да, слабые колебания. Ты нужен им». – То есть они в теле червя? А если нет? На эти вопросы ответов не последовало. Впрочем, ничего удивительного, Тень часто меня игнорировала, ссылаясь, что сложно разговаривать в реальном мире. Чушь. Она достаточно сильна, как и я. Однако в чём-то она права. Инги сама рекомендовала постараться попасть в тело врага целиком. И как я понимал, у всех это получилось, кроме неё самой. – Ладно, – выпрямился. И тут что-то блеснуло по ту сторону моста, где всё утопало в кромешном мраке. Небольшой красный огонёк, манящий посреди тьмы. Спасительный свет в конце туннеля? Я усмехнулся и бросился вперёд, стараясь не смотреть вниз, что бы там ни было, мне в любом случае нельзя отступать. *** Камень под ногами оказался настолько холодным, что чувствовал это даже сквозь подошву. Мигающая красная точка, словно маяк, тянула к себе, но чем ближе подходил, тем дальше она отстранялась, будто не хотела подпускать непрошеных гостей. А ещё через пару шагов воздух вокруг стал тяжёлым и вязким. Я пробивался вперёд, будто сквозь толщу воды, которой и в помине не было. Каждое движение заставляло напрягаться всё тело, а силы постепенно оставляли меня. «Давай же, – снова голос Тени. – Иди, иди вперёд!» Почему-то она показалась раздражённой. Неужели Тень так сильно переживает за моих друзей, что ругается на меня? Вряд ли. Тогда что с ней? И почему алая точка плавает вверх-вниз? Шаг за шагом сквозь густой воздух, пока в живот не упёрлось что-то острое. Отскочил назад, приготовившись к сражению, но ничего не произошло. Вокруг стояла та же тишина, а мрак сковывал со всех сторон. Но передо мной что-то было, не давало пройти дальше. Осторожно протянул руку, пальцы коснулись холодной поверхности. Провёл ладонью, нечто напоминало кость или бивень, а может… В голове тут же всплыли рисунки и фотографии подводного хищника. Удильщик, если мне не изменяет память, рыбина со светящейся блямбой на голове, приманивающей маленьких рыбок, что не ориентируются во тьме. Пасть удильщиков представляла собой набор торчащих в разные стороны клыков, совсем как то, к чему прикоснулся. И стоило понять, что передо мной находится, как клык под рукой дрогнул и отшатнулся назад, а вместе с этим красный огонёк поднялся выше. Под ним медленно разгорались огромные фосфоресцирующие глаза. «Твою мать, – мысленно выругался. – Только тебя не хватало». Монстр, тем временем, лениво взглянул на меня. Видимо, я побеспокоил его сон. – Ну, прости, друг, давай разойдёмся миром? – пробормотал под нос и попятился. Однако передвигаться задом, да ещё в таком густом пространстве дело не из простых. Точно! Передо мною огромная рыба, и именно из-за неё тут так сложно двигаться. Но откуда в вулкане подобное существо? Черви, ещё куда ни шло, но удильщик со своим миром? Здесь явно кто-то постарался из магов. Лесаман или же Лесар. А значит, монстр что-то охраняет. Возможно, источник проклятия элементалей. Сперва я обрадовался догадке, но радость быстро сошла на нет. Во-первых, надо было спасти друзей, ведь пока что они были живы. Во-вторых, даже если рыба охраняет источник или ещё что-то ценное, через неё предстоит пройти, и, судя по всему, просыпающийся сторож совершенно не настроен на мирные переговоры. А жаль, очень жаль. Впрочем, и с этой помехой я справлюсь. Возможно, с трудом, но справлюсь. В это время глаза монстра всё больше загорались, он приходил в себя. Наверное, именно из-за этого тут и царил мрак, ведь если бы не он, то такую долгопросыпающуюся тушу можно было убить, не прикладывая особого вреда. И тут рыба мотнула головой и разинула пасть, которая оказалась такой же фосфоресцирующей. И тогда я увидел десятки больших и мелких хаотично растущих клыков. – Давай! – выкрикнул монстру и первым бросился в бой.



Глава 16

Что делать, когда тебя собирается сожрать огромная рыбина? Правильно, придерживаться советов бывалых людей, в частности, Инги. Я прыгнул в раскрытую пасть, превышающую меня в два или три раза, сгруппировался и оказался поглощён светом, льющимся изнутри противника. А что делать? Сражаться лоб в лоб? Так удильщик манёвренный, и мне было бы довольно трудно уворачиваться от него в таком вязком пространстве. Выхода не оставалось. Оказался в теле монстра, и меня тут же сдавило со всех сторон. Да, совершенно не то, что представлял. Впрочем, чего можно было ещё ожидать? Постарался распрямиться, но в лицо ударило что-то влажное и вонючее, поэтому вновь свернулся в позу эмбриона, так оставалось хоть какое-то пространство для дыхания. Хотя понимал, что это всего лишь остатки кислорода, который проник внутрь вместе со мной, и совсем скоро начну задыхаться. Попробовал рубануть мечом, но ничего не вышло, руки сдавило так, что не мог и пошевелиться. Чёрт, придётся поработать Тенью, но стоило чёрной дымке появиться, как она тут же растворилась. А вот это плохо. Что теперь делать? «Я помогу, — послышался голос Тени. — Доверься, и увидишь, на что мы способны». Собственно, почему нет? Расслабился и погрузился в себя. Разум постепенно очищался от посторонних мыслей, пока я и вовсе не перестал чувствовать рук и ног. А ещё через пару мгновений ощутил небывалый прилив сил. Вот только управлять телом уже не мог. Когда открыл глаза, то увидел яркий свет, исходящий от мяса рыбы, и чёрные когти, заменившие мне руки. Но теперь они не исчезали, наоборот, Тень стремительно поглощала моё тело, преображала его, покрывала защитным слоем. Я не мог никак этому помешать, собственно, ничего не мог, но и не хотел. Знал, что симбионт не предаст, мы нужны друг другу. Тем временем, чёрная дымка полностью поглотила, и теперь я представлял собой тёмного солдатика или монстра с огромными когтями на длинных руках. Глаза светились красным огнём. Не видел, но чувствовал это, а вместо рта остался лишь хищный оскал, усеянный мощными клыками. Да, я точно чудовище, и всё же чувство всесилия вселяло уверенность. Тень махнула когтями, разрезав рыбье мясо, что сжимало нас. Из ран хлестнула розовая жижа, рыба дёрнулась. Следом за первым ударом последовал второй и третий. Тень остервенело размахивала руками, разрезая внутренности противника, отчего тот конвульсивно дёргался, но ничего не мог поделать, так как добраться до того, кого недавно проглотил, не представлялось возможности. «Смотри, человек», – снисходительно произнёс голос в голове. После чего хлопнул руками, сжал ладони и резко рванул в стороны. За когтями потянулся чёрный след, который стремительно расширялся. Мы выпустили дымчатую дугу, которая рвалась наружу, прорезая всё на своём пути. И через секунду услышал хруст позвоночника, а следом за этим передо мной разверзлась рана, пропуская внутрь твари царившую снаружи тьму. Мы разрубили рыбу пополам. Изнутри! Ох, ты ёжки-матрёшки. Да как так-то?! «Учись, человек», — с этими словами Тень покинула реальный мир, постепенно оставляя моё тело. И только хотел обрадоваться, что здоровый противник уничтожен, как услышал шум ветра. Мы падали в ту самую пропасть, над которой протянут мост. И, как назло, я не мог вызвать Тень, чтобы смягчить падение. Да вашу ж… *** Казалось, что мы летим через бесконечную бездну. Ветер в ушах не переставал гудеть, а меня поднимало выше, и пришлось ухватиться за шкуру рыбы, чтобы не вылететь из неё. В голове лихорадочно бились мысли о спасении, но ничего толкового на ум не приходило. И тут я вспомнил об учении Инги. Приложив оставшиеся силы, вскинул руку, которую объяла чёрная дымка, и выбросил её во тьму, надеясь, что там есть стена. И я не ошибся, через секунду удлинённые когти ударили в камень, проскрежетав по нему, а потом зацепились за небольшой выступ. Меня тут же рвануло вверх, тогда как тело удильщика продолжило своё падение. Воздух больше не казался вязким, дышалось свободно, вот только вонь от испачканной одежды не давала покоя. Я висел над пропастью на вытянувшейся, словно канат, руке, болтаясь из стороны в сторону. Не самое приятное занятие, но всё же лучше, чем падать вместе с разорванным монстром, а точнее, в нём самом. Жаль, что у меня не осталось бутыльков с эликсиром Силы, так бы живо вскарабкался. Теперь же придётся попыхтеть. Собрав все силы в кулак, потянулся вверх. Вытянутая рука медленно сокращалась, под ногами изредка попадались мелкие трещины, благодаря чему удавалось немного ослабить напряжение в когтистой лапе. И всё же давалось это нелегко. К тому же мрак, царивший в подземелье, не позволял нормально сориентироваться. Лишь магическим глазом удалось смутно различить полосу наверху, тянувшуюся от одного края пропасти к другому. Мост, по которому я шёл, но он был так далеко, что впору отчаяться. «Серьёзно? – заговорила Тень. – Хочешь рухнуть вниз?» – Конечно, нет, — процедил сквозь зубы, наконец, подтянувшись и ухватившись за выпирающий камень обеими руками. Ногами нашёл выемки и только тогда смог нормально перевести дыхание. «Давай ползи, — говорила Тень. – Тут всего-ничего». «Издеваешься? — так же мысленно ответил я, так как разговор вслух отнимал последние силы. — Тут же метров сто, не меньше». «Больше, — ехидно заметил голос в голове. – И что, для тебя это проблема? С каких это пор?» «Погоди, — набрал полную грудь воздуха. – Дай передохнуть». «Твоим друзьям?! — Тень повысила тон. -- Это они сейчас передохнут, пока ты прохлаждаешься! Ползи!» Злость всегда придавала мне сил. А тут пришлось злиться как на самого себя, так и на моего внутреннего помощника. Эта тварь смеет на меня кричать?! Ну, хрен с тобой, после разберёмся. «Давай, давай, – напоследок пронеслось в голове. – Потом поговорим», – послышалась усмешка, после чего повисла гробовая тишина. *** Да, это оказалось тяжело, но всё же получилось. Я даже не могу примерно сказать, сколько на подъём потребовалось времени. Мне чудилось, что прошла вечность, а на самом деле могло минуть лишь десять – двадцать минут. Но, как бы там ни было, я взобрался на мост и откинулся на спину, пытаясь нормально вздохнуть. Бешено колотящееся сердце создало такой поток крови, который бил в голову, отчего она кружилась, а в ушах шумело. Но, как ни странно, я здраво размышлял. И первое, что пришло на ум – воздух, он больше не вязкий. Весь мой путь, что проделал по стене пропасти, ни разу не застрял. Это значило, что со смертью огромного удильщика исчезло и заклинание вязкости. Хорошо, просто отлично, можно свободно передвигаться по мосту. Встав на ноги, осмотрелся. Конечно же, ничего не разглядел, кроме прохода, из которого я и выбежал. Об этом сигнализировала красная линия лавы, всё ещё пульсирующая на стене. – Ладно, – посмотрел в противоположную сторону. Тень не потеряла мой меч, когда кромсала рыбу, поэтому я сжал рукоять и двинулся вперёд, надеясь, что больше удильщиков на моём пути не встретится. *** Не знаю как, но почувствовал, что мост закончился. Осторожно протянул ногу вправо, нащупал твёрдую поверхность. Слева было то же самое. Значит, оказался на другой стороне, отлично! И что теперь? Вот почему со мной не было зелий, которые могли осветить путь, а создавать светящиеся сферы так и не научился? Мысленно оставил заметку, что по возвращению в Школу первым делом обучусь этому. В нашем возвращении я не сомневался. Медленно ступал вперёд, вытянув руку. Опасности не чувствовал, но всё равно было неуютно. И тут где-то далеко внизу послышался вой, а следом за ним под ногами затряслась земля. От неожиданности присел, но всё прошло так же стремительно, как и началось. – Твою мать, – выругался в пустоту. – Я до тебя доберусь. Сомнений практически не оставалось, что там носится огромный червь, сожравший моих друзей. Но Тень утверждает, что они пока живы, и мне следовало торопиться. Но как в такой темноте, где каждый шаг грозил падением? Больше ползать по стенам не собирался. Внезапно позади появился красноватый свет. Обернулся, лава, что оканчивалась перед мостом, смогла пройти дальше, разветвилась, скользнув по стенам, и превратилась в подобие вен, пульсирующих внутри каменного существа. Именно они и осветили всё вокруг, я оказался в круглой шахте, верх и низ которой тонул во мраке. Линии лавы смогли подняться выше, но опуститься в подземелье не получалось. Внезапно несколько струек скользнули по мосту и закружились передо мной, превратившись в небольшую лужицу, в которой проступили черты Ханиры. – Спасибо, Ник, – поблагодарила она. – Не знаю, что ты сделал, но силы, не пускавшие меня сюда, исчезли. Однако опуститься глубже всё ещё не получается. – Что с моими друзьями? – чуть ли не выкрикнул я, глядя в пылающие глаза. – Ты ведь видела, что произошло. – Червь, – только и ответила элементаль. – Он поглотил их и… откусил руку девушке. Прости, Ник, я не могла помочь. Его шкура слишком прочная, её не пробьёт даже моё пламя. – Помню, – кивнул я, хотя злость на огненную бабу не проходила. – Остальных заглотил целиком? – Да. И я надеюсь, что они ещё живы. – Куда им деваться, – усмехнулся, а потом посмотрел вперёд, теперь-то можно спокойно оценить обстановку. Платформа, на которой я стоял, а по-другому её и не назвать, была шириной метров пять, а в длину вдвое меньше. И стоило сделать ещё пару шагов, как сорвался бы к чертям собачьим, хорошо, что огненные линии привлекли внимание. Передо мной чуть в стороне располагались ступеньки, ведущие вниз и тонущие во мраке бездны. Да, больше никаких путей, только во тьму. Досадно, но ладно, где наша не пропадала, и шагнул на первую ступень. В ту же секунду во тьме подо мной снова послышались гул и вой, а стены завибрировали, но всего на пару секунд. – Удачи, Ник, – сказала позади Ханира и растворилась в камнях. – Спасибо, – буркнул на автомате и пошёл вниз. *** Тьма приняла в свои объятия ласково и непринуждённо. Но я понимал, что эта дружелюбность обманчива, под пологом мрака притаились более опасные твари, чем сама темнота. Осторожно ступая на каменные выбоины, спускался практически наощупь. Снова мой магический глаз оказался никудышным проводником, а жаль. Не успел я нарадоваться новым способностям, как они уже пришли в негодность. И тут внизу что-то блеснуло. Остановился, попадаться на уловку удильщика больше не хотелось. Но блеск повторился. Нет, это не был огонёк, подвешенный у громадной пасти, он больше напоминал металл, сверкающий на солнце. Проблема только в том, что никакого освещения и в помине не было. Снова магия, возможно, именно то, что ищу. Опустив ногу на следующую ступень, замер. Что-то было не так. Лёгкая дрожь прошлась по лестнице и постепенно нарастала. Из пропасти послышался тихий гул, с каждой секундой усиливающийся. А в следующий миг раздался треск камней, грохот и взрывы, заглушаемые диким рёвом. Блистающая точка стремительно приближалась. И только я дёрнулся назад, как ступени ударили по ногам, колени пронзила дикая боль, и через мгновение гигантская пасть, размером с ширину пропасти, поглотила меня. И я снова оказался внутри огромного монстра, но на этот раз тьма пробралась и в разум. Дикая боль помутила рассудок, и сознание медленно меня покидало. *** – Что же ты так? – голос Тени заставил открыть глаза. Мир Теней, полностью белый, словно молоко, державший в себе всё и одновременно ничего. Передо мной витал дымчатый монстр с ехидной усмешкой на лице. – Давненько ты не падал в обморок, – заметил он. – Сперва даже обрадовался, но сейчас для этого совершенно не то время. – Можно подумать, меня об этом кто-то спрашивал, – огрызнулся я. – Но одной цели всё-таки достиг – добрался до друзей. Дело за малым – спасти их. – В каком смысле добрался? Они в этом черве? – В подземельях только один такой червь, и вы все угодили в него. – Откуда ты знаешь? – спросил у Тени. – Я многое знаю, – она похлопала себя по виску. – Ты тоже так можешь. Просто не хочешь. – С чего это? – вспыхнул я. – Откуда мне знать, что и как делается? Никто не обучает. – Тебя специально так мало держат в Школе, чтобы учился на деле. И приставили команду, чтобы зубрилы подсказывали в трудных ситуациях. – Как-то с натяжкой верится. – Никто и не заставляет верить, подумай сам. Зачем Скел заставил собрать команду? Зачем постоянно отправляет тебя по заданиям? Ты особенный, Ник, и он об этом знает. Многие знают, один ты сопротивляешься. – Только не говори, что Избранный, – поморщился я. – Тошнит от таких разговоров. – Рано или поздно, но придётся слушать эти речи. И не только слушать, но и впитывать, соглашаться, запоминать, – Тень пролетела вокруг меня, оставив за собой хвост чёрной дымки. – Может уже совсем скоро тебе расскажут много интересного. Я не знаю, что именно, но чувствую других Теней. Они напряжены, они в предвкушении чего-то грандиозного. И это каким-то образом связано с тобой. – Ну вот, приплыли, – вздохнул и отмахнулся от дымки. – И что теперь? – Сейчас тебе надо спасти нынешних друзей и найти старого, – Тень зловеще улыбнулась и ударила по лицу. *** Резкая боль обожгла щёку, и я пришёл в себя. Но если в прошлый раз, меня жутко сдавило внутри монстра, то сейчас плавал в чём-то тягучем и жутко воняющем. Почему не существует монстров, которые приятно пахнут? Хотя, о чём это я, вокруг полно женщин, которые просто источают благоухание. Вокруг снова сгустился мрак, но зато теперь мог разглядеть внутренности червя благодаря глазу. Видимо, в подземелье тьма была магической, которую поставил сильный маг, ведь её не смогло прорезать даже моё зрение. Надо мной свисали клочья мяса, словно жирные сталактиты, жижа, в которой плавал, качалась туда-сюда, отчего приходилось закрывать рот и нос, чтобы не стошнило. И тут где-то в глубине твари повторился блеск. Сомнений не осталось, мне именно туда. Но взмахнув руками, понял, что плыть в таком месиве очень и очень сложно. К тому же оно постепенно тянуло ко дну. «Чёрт, чёрт, чёрт», – мысленно ругался, всё усерднее работая руками, но от этого становилось хуже. Остановился и расслабил тело. Да, я угодил в подобие зыбучих песков, только более отвратительных. Взглянул наверх, где раскачивались отростки, и тут же вскинул руку. Она удлинилась и ухватилась за склизкую стенку, материализовал когти, которые пронзили сгусток жира. Как и в прошлый раз, подтянулся вверх. Зависнув над жижей, постарался рассмотреть, что же там блестит, но не вышло, так как нечто находилось достаточно далеко. Значит оно небольшое и держится на плаву, а может и вовсе парит в желудке червя. Когти скользнули вниз. Зараза! Пришлось приложить последние силы, чтобы активировать вторую чёрную руку и также выстрелить ей в соседний отросток. Вцепился и пролетел по воздуху, словно Тарзан, лишь с тем отличием, что у него такие полёты получались красивыми, а у меня, если смотреть со стороны, просто ужасно. Стоило восстановить равновесие, как выпустил первую руку и вновь ухватился за жирок, потом ещё и ещё. В какой-то момент мне это даже понравилось, блеск приближался, нас уже разделяло не больше десятка метров, как когти соскользнули, и я рухнул в зловонную жижу. Содержимое собственного желудка поднялось к горлу. Меня мутило от того, что невольно пришлось хлебнуть жидкую мерзость. Всплыл и откашлялся. Меня почти вывернуло наизнанку, и только блеск, ослепивший на мгновение, приковал внимание. В воздухе совсем недалеко парила золотая монета, размером с ладонь. В центре пробит квадрат, от которого к краям бежали фигурные линии. Немедля поднял руку, увеличив её, и схватил монетку. Но стоил потянуть на себя, как червь дёрнулся в сторону, отчего жижа поднялась волной и захлестнула меня. Значит, это его смерть? Отлично! Когтистая чёрная лапа держала находку, притягивая к себе. Червь метался то вправо, то влево, слышались глухие удары – это он бился о стены подземелья, но оказался бессильным. А когда моя рука приняла прежний вид, приоткрыл магический глаз и увидел, как вокруг монетки помимо обычного света исходит фиолетовое сияние. Некромантия! Возможно, именно это и есть источник проклятия Лесара. Сжав металл обеими руками, постарался сломать, но ничего не вышло. «Сильнее! – прокричала в голове Тень. – Давай, сопляк!» Я напрягся, гнев затмил разум. Пальцы заныли от натуги и боли, металл врезался в кожу даже сквозь чёрную дымку. «Дави! Ломай!» Хотелось закричать, но вовремя одумался. Дыхания не хватало, я шёл ко дну, а монетка даже не гнулась. «СИЛЬНЕЕ!» Последний крик и яркую вспышку застал уже на грани. Мрак поглощал меня, затмевая взор.



Глава 17

— Поздравляю, человек, — говорила Тень, но я её даже не видел. Привычного молочно-белого мира не застал. – Ты только что разрушил проклятье одного из магов, превосходящих тебя по силе в десятки раз. «Разве такое возможно?» — подумал я, но слова раздались, будто говорил вслух. – Не забывай, всё возможно, если в это верить, – Тень усмехнулась. – Даже вернувшись к себе домой, ты сможешь использовать магию, если, конечно, захочешь. — Мне б туда вообще добраться. — Всё будет. Тебе обещали и сдержат слово. Главное, не отчаиваться. – Да, помню, — устало кивнул. — Так что насчёт проклятья? Элементали теперь свободны? — Думаю, да, – эхом отозвалась Тень. — Скоро мы это узнаем. Приходи в себя. *** – Ну же! Приходи в себя! За криком должен был последовать удар, но я успел вскинуть руку и поймать чью-то тёплую ладонь. Открыл глаза и увидел перед собой Инги. По её лицу можно было сказать, что девушку проглотили, пережевал и выплюнули. К сожалению, всё это произошло на самом деле. Рядом склонились остальные: Ди с братом и джаан. Все в слизи, уставшие, изнурённые, но живые. А вот Инги… — Твоя рука, -- первое, что произнёс я, отпустив её ладонь. – Прости, не успел… – Не за что извиняться, – отмахнулась та и попыталась улыбнуться. Девушка сидела на коленях. После моих слов погладила правой рукой культю, оставшуюся от левой. Каким-то чудом рану успели перебинтовать, и теперь это выглядело не столь устрашающе. Мы находились где-то в подземелье. Со всех сторон окружали высокие стены, уходящие далеко вверх, где терялись во мраке. Видимо, после того как я сломал монету, червь лопнул, и мы упали в эту яму. Благо, слизь, которая меня практически поглотила, не залила нас здесь, и лишь остатки на одежде напоминали, что совсем недавно мы плавали внутри огромного монстра. Внезапно сверху по стенам заструились огненные полосы. Они стремительно приближались, а когда упали на дно, то очертили вокруг нас сферу, благодаря чему мы смогли нормально осмотреться. Слева имелась узкая щель, именно туда и заскользили полосы лавы. – Ого, Ханира всё-таки смогла сюда добраться, – восхищённо произнесла Дилария. – Значит, проклятье, что сдерживало её силы, спало, – ответил я и первым двинулся в проход. Но перед этим помог подняться Инги, теперь во мне поселилось жуткое чувство вины. – Всё нормально, – она будто мои мысли читала. – Ты не виноват, эта тварь выскочила так неожиданно, что даже я не успела среагировать. Нас схватили со спины и сразу же сожрали. Хорошо хоть не пережёвывали. – Только я не могу понять, как такой огромный червь смог протиснуться в тот туннель? – размышлял я, когда прошёл вслед за полосой лавы. – Наверное, он мог сжиматься до таких размеров, но при этом его тело должно удлиняться. – Вполне возможно, – не стала спорить девушка, по ней было видно, что больше всего на свете она хочет обо всём забыть и передохнуть. – Нам уже не выяснить. – Да и хрен с ними, – усмехнулся я, пробираясь между двумя стенами, что практически соприкасались друг с другом. Но хвала огненной бабе, её лава, пульсирующая на полу и потолке, помогала свободно ориентироваться. «Надеюсь, вы не надумали нас тут похоронить?» – мелькнула шальная мысль, но постарался прогнать её прочь, так как думать в столь негативном ключе не собирался. *** Как ни странно, но мы достаточно быстро выбрались из подземелья. Проход со временем стал расширяться и потихоньку подниматься, а когда впереди замаячил утренний свет, а в лицо ударил прохладный свежий воздух, мы ускорили темп. Однако, стоило выйти наружу, как под ногами завибрировала земля, и нам это не понравилось. – В чём дело? – первым заговорил джаан. – Думаю, дело в проклятье, – ответила, как ни странно, Ди. – Ник разрушил его. Возможно, вулкан, да и весь остров в целом, были связаны с магией Лесара, а теперь её нет. – То есть сейчас всё полетит к чертям собачьим? – переспросил я. – Скорее всего, – девушка пожала плечами. – Не могу говорить наверняка. – Надо срочно отсюда выбираться, – заметила Инги, держась за культю. – Оставаться на острове опасно, чтобы ни произошло. Перед нами раскинулось песчаное подножие, опоясывавшее вулкан. Но уже через несколько метров вверх вздымались пальмы со свисающими лианами. Джунгли не хотели просто так отдавать территории. Даже если они и принадлежат грозной извергающейся горе. Через секунду, после того как мы выбрались, справа послышался шорох. Я тут же обнажил меч и встал перед командой, но, когда увидел вышедших из зарослей, спрятал оружие и ринулся к ним. К нам, спотыкаясь, брели две красивые девушки. Их красоту не могли скрыть ни многочисленные шрамы и царапины, ни сажа и грязь на лицах, ни измождённый вид. На первой девушке, которая подставила плечо и помогала идти второй, лохмотьями свисало красное платье, у её подруги такое же подранное, но голубоватое. Сомнений не осталось – это рыжая Ханира и беловолосая Милли. – Что с вами? – я подхватил под руки обессиленную Милли. В ту же секунду уставшая Ханира опустилась на колени. Провела пальцами по траве, на которой ещё сохранилась роса. – Мягкая, – прошептала девушка, и по щекам сбежали слезинки. После чего взглянула на нас, а в глазах читалась благодарность. – Спасибо вам, – прошептала одними губами. – Большое спасибо. Милли, ещё более изнурённая, потянулась к ней, и мне пришлось опустить девушку рядом с подругой. И тогда белесая голова оказалась на коленях у бывшей огненной женщины. Элементали превратились в людей и радовались простым вещам: свежему ветерку, холодной росе, зелёной траве. Всему тому, что не могли почувствовать уже несколько десятилетий. – Что происходит? – я вновь задал вопрос. – Мы умираем, – спокойно и умиротворённо ответила Ханира. – Благодаря вам, мы освободились от проклятья быть вечно элементалями, а наш земной срок прошёл, скоро от нас не останется и следа, – и улыбнулась. Чёрт, это начинало немного раздражать. Их отношение к смерти. С другой стороны, может они того и хотели? Всё время, что не могли быть рядом? Так близко, и так далеко. – Вы обещали помочь, – вперёд вышел джаан. Теперь он смотрел без презрения, наоборот, я видел, что ему жаль девушек. И не ему одному. – И мы сдержим слово, – чётко сказала Ханира и, собрав оставшиеся силы, поднялась на ноги. – Я вижу, как тяжело пришлось вам, – посмотрела на руку Инги. – Простите за это, – помогла подняться подруге. Взявшись за руки, они закружились на месте с каждым мигом ускоряясь. А через пару мгновений от их тел отделился большой прозрачный пузырь. Он подлетел к нам и опустился на головы Инги, джаана и Ала, поглотив их. Сперва они испугались, но потом успокоились, однако, когда что-то говорили, то до меня не долетало ни звука. Но бывшие элементали не прекратили вращение, и через несколько секунд появился новый пузырь, уже опустившийся на меня и стоявшую рядом Диларию. В тот же миг мы услышали крики Ала. – Эй! В чём дело? – призрак метался внутри прозрачной сферы и колотил кулаками, но выбраться наружу у него так и не получилось. – Успокойся! – сказала Ди, посмотрев на брата. – Теперь мы вас слышим. – Что происходит? – джаан смотрел на девушек, которые потихоньку прекращали свой головокружительный танец. – Мы не знаем куда именно отправился ваш друг, – произнесла Ханира. – Но можем отправить эти пузыри следом за ним. А дальше вам придётся разбираться самим. – Благодарим и на этом, – кивнул я. – В этих сферах заключены живительные силы воды и огня, – заговорила Милли. – К сожалению, мы не сможем вернуть руку, но поможем залечить мелкие раны. До того, как вы прилетите к нужному месту, будете полны сил, – девушка постаралась улыбнуться, но вышло это вымученно. Тогда я понял, что они отдали последние магические силы. И стоило об этом подумать, как пузыри оторвались от земли и начали медленно подниматься к небесам. Я посмотрел наверх, но путь был чист, никаких веток или того хуже, хищных птиц, с которыми уже пришлось столкнуться. А когда опустил взор, то заметил, как Ханира и Милли смотрят нам вслед, улыбаются и… рассыпаются прахом, который тут же подхватил утренний ветер и разнёс у подножия дрожащего вулкана. – Ник, – Ди вцепилась мне в руку. Сперва подумал, что она испугалась высоты, но проследив за взглядом, понял: девушка опечалена судьбой влюблённой пары. На её глазах блеснули слезинки. – Они умерли вместе, – прошептала она. – Как и должно быть. *** Мы летели над бескрайним океаном, по которому то и дело пробегали мелкие волны. Изредка из воды выныривали красивые изогнутые существа, похожие на земных дельфинов, но с большим гребнем, а плавники напоминали крылья. Животные несколько секунд пролетали над блестящей поверхностью, а потом плавно и без брызг погружались обратно, вытянутой мордой разрезая водную гладь словно ножом. Голубое небо с редкими белыми облаками слепило своей чистотой. Не знаю каким образом, но сквозь стенку сфер мы могли свободно смотреть на слепящее солнце, хотя по привычке и жмурились. Внутри царило спокойствие, от которого клонило в сон. Веки тяжелели сами собой, изредка я прикрывал глаза и начинал дремать, но через пару секунд испуганно вздрагивал и осматривался. Никогда не любил подобное чувство, когда ты и не спишь, но в то же время теряешься в пространстве, а после пробуждения не можешь сообразить, что происходит. – Может уже поспишь? – предложила Ди. – Выглядишь так себе. – Кто бы говорил, – усмехнулся, глядя на взлохмаченную девушку. Та, поняв, что я имел в виду, поправила волосы и засмеялась. – Ну, извини, личные парикмахеры в путешествиях не предусмотрены. – Поспи сама, – отмахнулся от девушки. – У меня всё равно не получится, зная, что нахожусь на подобной высоте внутри огромного мыльного пузыря. – Не мыльного, а магического. – От этого не легче. А вдруг он лопнет? – Теперь и я не усну, – девушка посмотрела под ноги, где проносились волны, вздымающие белую пену над кристально чистой гладью, а потом на меня и засмеялась. – Ты мастер поддержки. – Какой есть, – улыбнулся ей и пожал плечами. – Эй, голубки, – послышался голос Инги. Я посмотрел налево, где летел второй пузырь с остальными членами команды. – Можете спать по очереди, я присмотрю. – Как себя чувствуешь? – первым делом поинтересовался я. – Как видишь, – помахала обрубком руки. – Жива, и слава богам. А с этим что-нибудь придумаю. – Кстати, – вмешалась Ди. – А ты можешь попасть в мир итиканов? – Я-то? – Инги на мгновение задумалась. – В принципе, да. А зачем? Думаешь, они пристроят мне руку? – Почему нет? – переспросил, вспомнив, что у первого итикана, которого увидел в Мадвиде была металлическая рука. – Сами ведь говорили, что они мастера. – Так-то оно так, – согласилась девушка. – Проблема только в том, что я уже бывала у них… – многозначительно закатила глаза. – Понятно, – вздохнул я. – Задание? Или своим ходом? – Неважно, – отмахнулась та. – Главное, что там меня запомнили. И не совсем в лучшем свете. – М-да, – покачал головой. – Умеем же мы себя преподнести. В тот же миг закричал джаан, вытянув вперёд руку. – Вижу землю! Там! Посмотрев в указанном направлении, убедился, что дух прав. А благодаря магическому глазу рассмотрел песчаный берег и высокие дюны. – Кажется, мы прилетели в пустыню, – пробормотал я. – Все готовы загореть? *** Голубой океан резко оказался позади, и под ногами потянулся океан бледно-жёлтого песка. Высокие дюны порой достигали размеров с трёхэтажные здания, раскалённый воздух плавил их, отчего над самой поверхностью, казалось, искажается само пространство. Сферы продолжали нести нас с той же скоростью, что и раньше, а впереди не было видно ничего кроме песка. Куда мог подеваться Ка? Что он забыл в пустыне? Или мы пролетим над ней так же, как над океаном, и потом окажемся… где-то ещё? В городе? В посёлке? Ответов не было, лишь карта малыша Ка, по которой мы и следовали. И, достав её в очередной раз, убедился, что отметки стоят на острове, с которого мы выбрались, и где-то далеко от него на юго-западе. И, судя по всему, именно туда мы и летели. Однако отметка красовалась посреди пустыни, именуемой Ладана. Нехорошо, скорее всего сюда Ка и направлялся. Но это значит, что и нам придётся остановиться здесь. И куда же идти, если ничего не видно? Внезапно сферы дрогнули, взвились вверх, а через секунду лопнули с громким хлопком. Мы же, подброшенные к небу, стремительно набирали скорость и падали. И уже у самих дюн, я схватил Ди, летящую рядом, и покрылся дымкой, окутав при этом и девушку. А в следующую секунду тяжёлый удар сотряс импровизированный кокон, в котором мы оказались, после чего подпрыгнули и покатились вниз. Не выдержав напора, тень исчезла, и мы с Ди разорвали объятия. В тот же миг горячий песок обжег лицо и руки, меня кувырком уносило к подножию дюны, и я ничего не мог поделать. На наше счастье упали не на её вершину, и прокатились всего ничего. Неприятно, да, но не смертельно. А когда круговерть перед глазами успокоилась, кое-как поднялся на ноги. Рядом послышался хрип. В песке, с запрокинутым капюшоном, лежала Дилария. Подскочив к ней, помог подняться, но, судя по улыбке, всё было в порядке. – Ты как? – на всякий случай спросил я. – Неплохо, – усмехнулась она. – Такое чувство, будто меня спустили по карьерной лестнице. – Бывает, – осмотрелся, но никого рядом не приметил. – Надо найти наших. Мы оказались между двумя дюнами, на той, что возвышалась перед нами, красовались следы успешного падения двух учеников таинственной Школы. Не теряя времени, подал руку девушке, и принялись взбираться, проваливаясь в песок по щиколотку. *** Обжигающий ветер ударил в лицо, стоило лишь подняться на вершину. Я зажмурился от палящего солнца, и в ту же секунду услышал крики. Дилария дёрнула меня за руку, и когда открыл глаза, мы уже мчались вперёд, туда, где сражались наши друзья. Среди невысоких барханов, где образовалась небольшая площадка, Инги, Ал и джаан пытались отбить натиск здоровых многоножек. А когда приблизились, то я вспомнил, где уже видал таких. В поместье Дараи, когда мы сражались с Десятком, подобная тварь набросилась на Инги. Только в прошлый раз монстр метал молнии с помощью колец на руках, у этих же такие штуковины отсутствовали, и противники просто наседали массой. Материализовав сразу две когтистых руки, ворвался в битву, кромсая тела насекомых. Стоило оказаться в эпицентре сражения, как чуть не поскользнулся на слизи, Инги и остальные успели разметать довольно много монстров. Но те продолжали нападать, выбираясь из песка. Огромная женская рука пролетела над головой, ударив сразу по нескольким многоножкам. Те лопнули, словно перекачанные пластиковые пакеты, разметав ошмётки по сторонам. М-да, судя по всему, эти твари и в подмётки не годятся тому существу, что появилось в поместье. Наверное, оно было одним из лидеров подобных стай, или же не обошлось без постороннего магического вмешательства. Как я понял, члены Десятка любили поэкспериментировать с собственным телом. Как бы там ни было, но и пустынные тараканы не давали нам спуска. Дилария оказалась за моей спиной, рядом с ней постоянно крутился Ал, отбивая монстров голыми руками. Надо отдать ему должное, в тот момент у него отлично получалось управлять призрачным телом, в нужный момент становиться бестелесным, а при ударе вкладывать все силы в кулак. Головы многоножек лопались и орошали песок зеленоватой слизью у его ног. Джаан же кружил чёрным вихрем, подхватывал насекомых и бросал их как можно дальше от поля боя. Увы, но некоторым удавалось выжить, и они стремглав бросались обратно. Инги лупила по ним, словно по надоедливым муравьям, взобравшимся на стол и ворующим твой десерт. Огромный кулак то и дело взвивался вверх, а потом опускался сразу на нескольких противников, разбрызгивая при этом слизь и грязный песок. Но я видел, что девушка с каждым ударом всё сильнее устаёт. Мне же ничего не оставалось, как размахивать удлинёнными чёрными кинжалами, кромсая тела монстров, когда те ещё не успевали даже среагировать. Но на место одного убитого вставало два, они постепенно теснили нас, окружали, зажимали в клещи. Но внезапно со всех сторон ударили столбы песка, и к нам навстречу выпрыгнули странные существа. Сперва я подумал, что это люди в масках рептилий, но потом разглядел на их коричневых телах крупную чешую. Они имели маленькие хвосты, зато длинными челюстями, как у гавиалов, ловко хватали многоножек и разрывали на части. – Да твою ж, – выдохнул я, глядя на них. – Надеюсь, вы не против нас.



Глава 18

И снова нас взяли в кольцо, но новые противники не нападали, а выжидающе смотрели. Мы же, прижавшись спина к спине, старались перевести дыхание, чтобы ринуться в бой с новыми силами. — В чём дело? — тихо спросил я у Инги. – Ждут, — ответила та. – Но чего? От стаи коричневых рептилий отделился самый рослый из них и застучал зубами. Из длинной пасти не доносилось членораздельных звуков, лишь клацанье клыков, однако спокойная интонация позволила немного расслабиться. – Мироздание же даровало нам понимание всех наречий и языков, – произнёс я несколько обиженно. Появилось чувство, что надо мной опять жёстко посмеялись. — Почему не понимаю этих? — Никто не понимает, – отозвалась Инги. — Есть народы, которые не желают общаться и делиться своей жизнью с другими. Мнение таких Мироздание тоже учитывает, поэтому они и продолжают обособлено жить от остальных. — Слишком у вас всё избирательно, — не нравились мне такие понятия. Там да, тут нет, кому-то больше, кому-то меньше, в чём тогда справедливость этого Мироздания? – Они спрашивают, кто мы и что тут делаем? — подал голос джаан. – Точно, ты же мысли читаешь, — спохватилась Инги. -- Тогда будешь переводчиком, – схватила его за руку и вытолкнула вперёд. – Скажи, что оказались здесь не по своей воле и ищем друга. Как только узнаем, куда он скрылся, сразу же уберёмся. Джаан кивнул, а потом пристально посмотрел в глаза ящеру. В первое мгновение тот испугался, ошарашенно уставился на духа, но быстро взял себя в руки. Всё же он один из главных в отряде, раз вышел общаться, и должен сохранять хладнокровие и оставаться невозмутимым. Через несколько секунд он снова защёлкал пастью и склонил голову набок, посмотрев на меня. – Дай угадаю, – шагнул к джаану, и в тот же момент рептилии слегка дрогнули, но не отступили. Однако заметил, как напряглись их когтистые пальцы на оружии. – Ему не понравился мой глаз? – Ага, – только и ответил псевдо-Санёк. – Спрашивает, что с тобой? Не проклятье ли? – Хм, – я задумался. С одной стороны, так и есть, дьявольский глаз никак нельзя назвать божьим даром, с другой, оно ведь и не во зло. Наоборот, помогает, спасает. Но ведь нельзя рассказывать рептилоидам о Школе, о Тенях. Всё же тайна, да и вряд ли они в курсе о магических учебных заведениях. – Скажи, что заболел. – Так и поверили, – усмехнулся тот. – Они не понаслышке знают, что такое магия, Ник. И глупые отмазки не пройдут. – Хорошо, валяй, – согласился я, отступил и сжал кулаки, опасаясь, что на нас набросятся. Джаан снова посмотрел на главного ящера, а через пару мгновений тот вскинул руку. Его соратники заметно расслабились, кто-то даже убрал оружие за спину. Хороший знак, значит, новой драки удалось избежать. Или нет? Смотря на эти длинные крокодильи морды сложно понять, о чём думают наши новые знакомые. Не видно практически никаких эмоций. Рептилия снова прощёлкала нечто неразборчивое, а потом махнула в сторону. – Говорит, что был здесь такой же, как и мы, – прокомментировал джаан. – Маленький человек, направлялся куда-то в ту сторону, – повернулся в указанном направлении, но мы видели лишь дюны, возвышающиеся перед нами. – Спроси, они могут нас провести по тому же пути? – попросила Инги. Тот выполнил просьбу, ящер задумался, посмотрел по сторонам, а потом прощёлкал что-то в ответ. – Говорит, что сперва мы должны получить благословение их шамана, только после этого нам разрешат пройти в Скрытый город. – Что за Скрытый город? – спросил я. – Без понятия, – джаан пожал плечами. – Как сказал, так и передал. – Хорошо, – шагнул вперёд. – Ведите нас к своему шаману. Никакой перевод не потребовался, всё было понятно и без него. Ящеры развернулись и направились к дырам в песке, через которые выпрыгнули. Несколько из них подошли к нам, главарь же вновь заклацал клыками. – Говорит, что через их туннели простым людям не пройти. Они нам помогут, но придётся им довериться, – сказал джаан. – Чего делать совершенно не хочется, – пробормотала Инги. – Придётся, у нас нет другого выхода, – я был с ней согласен, но надо рискнуть. – Они видели Ка, значит, могут провести по его пути. – Хорошо, – Инги посмотрела на главного ящера. – Веди. После этих слов рептилоиды подошли вплотную, обхватили сильными руками, а в следующую секунду из-под ног ушла земля, и мы провалились во тьму. *** В ушах стоял нескончаемый гул, тело дрожало, словно кленовый лист на ветру, а мимо проносились тонны земли и песка. Ящер, державший меня, не обращал на это никакого внимания, конечно, для него обычное дело. Я же испытывал такое чувство лишь раз, когда Скел схватил меня, погрузил в тени и потащил сквозь дома, в погоне за оцколоти. Сейчас же мы в буквальном смысле провалились сквозь землю и летели в тартарары или куда-то ещё, но я не имел об этом ни малейшего понятия. На тело свалилось давление, будто на тебя рухнула огромная невидимая подушка. Дышать всё тяжелее, воздуха меньше. Но внезапно всё прекратилось. Мы выскочили на каменной стене и приземлились на площадь, где бродили такие же прямоходящие рептилии. При нашем появлении они заметно оживились и удивлённо уставились на новоприбывших. Со всех сторон раздалось клацанье зубов, иногда возмущённое, но в основном позитивное. Однако, когда я выпрямился и осмотрелся, все притихли и слегка попятились. Мы оказались в огромном подземном мире, каменные стены которого возвышались на десятки метров. По камням вились разнообразные рисунки, изображающие местных жителей и множество других существ. Сверху чернел потолок со свисающими сталактитами (интересно, рептилии не боятся, что те рухнут?). Позади стена с чёрными дырами, именно оттуда мы и прилетели. Впереди пирамидальные дома, протянувшиеся над пропастью. Площадь, на которой оказались, также висела в воздухе, непонятно каким образом. Возможно, магия, а может и гений инженерии. От домов к длинной улице тянулись дорожки. Всё состояло из зеленовато-коричневых плит, от них же и исходило свечение, рассеивающее подземный мрак. В нашу сторону вышел широкоплечий ящер и грозно посмотрел на вожака прибывшего отряда. Тот с гордым видом подошёл к нему и клацнул зубами. Началась мелкая перебранка, которую мы не понимали, зато джаан довольно ухмыльнулся. – Тебя боятся, Ник, – тихо произнёс он, когда увидел мой вопросительный взгляд. – Спрашивают, кто мы такие, и что за дьявольское отродье с красным бельмом. – Понимаю, – кивнул я и усмехнулся. – Самому иногда жутко. Ящеры, услышав разговор, повернулись к нам, и джаан начал «общаться» сразу с двумя. «Новый» сперва так же опешил, как и его собрат, но потом хмыкнул (по крайней мере, так мне показалось) и махнул нам рукой, предлагая следовать за ним. Развернувшись, двинулся к широкой дороге, парящей в воздухе, но не колышущейся по сторонам. Неведомая сила удерживала и дома, и дорожки, толщиной всего в ладонь, на одном месте. Однако стоило сойти с площади и глянуть вниз, как душа ушла в пятки. Огромная дыра, дна которой совершенно невидно. Упади туда и никакая Тень тебя не спасёт. А произойти это может очень легко, ведь, судя по всему, рептилии даже представления не имеют, что такое парапеты или перила. Как у них тут со смертностью? Или жители умеют летать? Как бы там ни было, нас вели вперёд по центральному пути, где многочисленные зеваки то и дело останавливались и пялились вслед. Из домов-пирамидок высовывались любопытные рожи, тонкие крокодильи пасти торчали практически из каждого дверного проёма, вот только самих дверей я также не заметил. Впрочем, откуда мне знать, как живут эти создания, может так у них устроено. Учитывая, сколько тут собралось рептилий, живут неплохо и давно. Впереди идущие воины что-то говорили джаану, и он внимательно слушал. – В общем, Ка был здесь недолго, – наконец заговорил дух. – Попал к ним так же случайно, свалился в одну из их ям в воздушном пузыре. – Стервы, – усмехнулся Ал, но без злобы. – Не могли чуть больше дать времени. – Ал, – возмутилась Дилария. – Они погибли, можно хоть немного дани уважения? – Сестрёнка, кому, как не мне, говорить об умерших, – ответил тот. – Ещё говорят, Ка общался с ними таким же способом, что и я, – продолжал джаан. – Не думал, что он умеет. – Видимо, у парнишки от нас много секретов, – вновь заговорил Ал. – Удивляюсь, почему ему требуется помощь, если он так крут. – Значит, были причины, – ответил я. Вроде и говорил он беззлобно, но в то же время так раздражал. Наверное, брат и сестра представляют собой два разных мира, инь и янь, добро и зло, красоту и агрессию. Дополняют друг друга, жизнь и смерть, прекрасная пара. Но как тогда мне поступить? Ведь Дилария привлекательная девушка, которая не прочь завязать со мной отношения. Однако за собой она притащит багаж в лице мёртвого (или уже не совсем) братца. Интересно, он сам понимает, как иногда портит жизнь сестре? Впрочем, неважно. Джаан, тем временем, продолжал: – Его отвели к шаману, где прочитали… – на мгновение дух замялся, подбирая слова, – прочитали душу, если так можно выразиться. Конечно же, местному магу наш мелкий понравился, он всем нравится. Молодец, пацанчик. Чёткий. – Не переходи к земным реалиям, – одёрнул я. – Что дальше? – Ничего, отправили его дальше. Куда, они и сами не знают. Этот вот, – кивнул на самого большого ящера, который встретил на площади, – говорит, что всё решает шаман, а у них дело маленькое – выполнять команды. – Интересно, интересно, – сказала Инги, озираясь по сторонам. – Не помню я что-то про этот народец, хотя потаскало меня по миру основательно. – Ты так и нарываешься на пошлости, – засмеялся Ал, но тут же заткнулся, увидев злобные взгляды двух девушек. – Да ладно, шутка же так на языке и вертится. – Твоим юмором только гвозди забивать, – огрызнулась на брата Ди. – Это ещё почему? – удивился тот. – Тупой и плоский, – уделала его Дилария, и вот после этого засмеялись уже все, конечно, кроме призрака, который надулся словно воздушный шар. А вот рептилии насторожились и даже остановились, подозрительно покосившись на нас. Пришлось сразу замолчать и сделать серьёзные лица, отчего становилось только смешнее, но мы сдержались. Не знаю почему, мы вели себя, как дети. Каждый это понимал, но не мог остановиться. Вполне возможно, что из-за нервов, уж слишком много на нас свалилось за последнее время. Вот и прорвало. Однако пришлось быстро взять себя в руки и следовать за рептилиями, которые теперь недружелюбно озирались в нашу сторону. Ну и пусть, главное, попасть к их шаману, узнать, куда делся Ка и валить отсюда поскорее, а то слишком много времени проводим под землёй. Скоро так кротами станем. *** Дорога упиралась в высокие ворота, столь же огромные, как и стены. По краям украшены позолотой, блиставшей на свету. И когда мы оказались рядом, то створки дрогнули, послышался тяжёлый гул, ворота раскрывались внутрь. Уши заложило от противного скрежета, меня даже слегка перекосило от этого звука. Знаете, у каждого бывает такое, когда скребут, к примеру, песком по стеклу, или пенопластом. Вот тогда я испытал нечто подобное. Но когда двери распахнулись, то нам предстало удивительное зрелище. За стеной находился огромный город. Те же подвешенные дома, но там кипела жизнь. Над дорогами и даже под ними летали золотисто-коричневые машины треугольной формы, похожие на гигантские семечки. Пирамидальные дома там оказались в несколько раз больше, чем те, которые заметили позади, а иногда пирамида резко обрывалась, а из неё росла новая, и это походило на некую ёлку. С двумя-тремя вершинами. Смешно и грандиозно. От восхищения мы открыли рты. Увидев это, наши провожатые довольно оскалились, хоть какая-то мимика на этих крокодильих рожах. – Обалдеть, – пробормотала Инги. – Да у них тут… – Глава Рен-ТВ отдал бы всё, чтобы увидеть это, – усмехнулся я, вспоминая псевдонаучные истории про Древний Египет. Уж очень этот мир напоминал предположения любителей фантастических теорий. Вот только теперь они могли оказаться правы. – Это какая-то Школа? – переспросила Дилария. – Нет, – отмахнулся я. – Из моего мира, не обращай внимания. Мы двинулись дальше по такой же широкой дороге, но теперь нас окружили плотным кольцом, так как народа в этой части подземного мира оказалось гораздо больше. Но, водя вооружённых длинными копьями, ящеры отпугивали ротозеев одним только своим видом. Наверное, они элита в городе. Или же здесь царят жёсткие законы. Хотя в последнее не верил даже я, смотря на довольных взрослых и весёлых мелких рептилоидов. Чёрт, неужто они не боятся, что их отпрыски запросто свалятся в пропасть? «Ничего, наштампуют ещё», – неожиданно в моей голове усмехнулась Тень. Хотелось поддержать шутку, но что-то уж больно зловещий у Тени голос. Впрочем, он всегда был таковым. И всё же тяжело адекватно воспринимать от неё даже простые шутки. Над головой пронеслась огромная «семечка», после чего в воздухе повис приторный запах озона. Охранники, ведущие нас, вскинули тонкие морды и гневно заклекотали вслед уносящемуся транспорту. Джаан даже не стал переводить, всё понятно и без слов. Однако машина меня заинтересовала, и я долго смотрел ей вслед, пока она не исчезла из поля зрения. Золотистые пластины полностью покрывали её поверхность, на них же, как и на стенах, красовались рисунки. Продолговатая форма, без единого проёма, будто кокон. А позади слабый голубоватый свет, наверное, какая-то магия или же двигатель. Джаан сказал, местные жители в курсе о магии, но хотелось верить, что всё творящееся вокруг – плод чьих-то техногенных трудов. – Нам туда, – указал рукой джаан. Мы не сразу поняли, что впереди. Громадная пирамида, высеченная прямо в скале. К нам опускалась лишь одна из сторон, а по центру виднелся чёрный зев прохода. Именно там сновала большая часть народа, среди которого выделялись вооружённые ящеры. Видимо, там и жил шаман, который должен помочь. Или же послать лесом, там как в голову ударит. А ведь этому можем подсобить, если заартачится. И тут поймал вопросительный взгляд джаана. Я не стал отвечать, просто пожал плечами, мол, что тут такого, не впервой нам воевать. *** Удивительным образом в подземном городе сочетались голые антропоморфные рептилии и высокоразвитые технологии (если это были они). Порой казалось, что тонкомордые монстры совершенно случайно нашли это место и поселились. Но то, с каким проворством они управляли летающим транспортом, заставляло усомниться в их примитивности. В машинах не заметил ни единого существа. Собственно, там не было даже стёкол, лишь золотое покрытие, но я практически уверен, что водитель так имеется. Мы долго плелись по дороге ко дворцу шамана, по-иному это сооружение и не назвать. А может, там живёт не только шаман, но и правитель местных крокодилов? Скоро узнаем, однако меня не покидало нехорошее предчувствие. Внешне наши новые знакомые никак не показывали неприязни, наоборот, не бросились в атаку, когда впервые увидели, не подстроили ловушку, когда доверились им и позволили себя обнять, даже сейчас они стараются дать нам как можно больше уютного пространства, чтобы спокойно идти, отталкивая коричневых соплеменников. Посмотрев на команду, убедился, что не только я в замешательстве. Они были обеспокоены и готовы вступить в схватку, но пока сдерживали эмоции. Верно, так и надо, будем надеяться, что на этот раз нам повезёт, и не встретимся в замке с останками нашего маленького друга, к которому спешим на выручку. А когда оказались на площади у входа в пирамиду, остановились. Наш провожатый что-то гаркнул нескольким воинам, стоящим у прохода, и те поспешно скрылись внутри здания. Но тут же выбрались обратно, сопровождая… старушку. Перед нами стояла женщина, человек, правда с большими выпученными глазами, которые обеспокоенно бегали по сторонам. На её дряхлом теле висела мешковина, отчего женщина приобретала хоть какой-то людской вид. Редкие седые волосы собраны в пучок на макушке. А всё её тело дрожало, будто женщину только что достали из морозильника. Внезапно она резко замерла и уставилась в мою сторону. Потом вскинула палец и пронзительно закричала: – О-о-он!



Глава 19

Не успели мы понять, что произошло, как на нас направили копья, взяв в полное кольцо. Вот ловушка и захлопнулась. Вместе с Инги материализовали чёрные руки, готовясь к борьбе, но никто не осмеливался сделать первый шаг. — Погодите, — вскинул руку джаан. – Они нас боятся. — Ага, по ним видно, – возмутился Ал. – Я серьёзно. Они не хотят убивать, просто выполняют приказ, потому что эта дура нас боится, – продолжал дух. — Не вас, идиот, — вдруг дрожащим, но наглым голосом заговорила старушка. – А его, — не сводила с меня палец. — Это посланник Бога Тьмы. — Опять двадцать пять, – пробормотал я. — Ведь никому ничего не сделал. – Сейчас не сделал, — не унималась та. -- Но в будущем благодаря тебе в Центральный мир придёт Он. Тот, кто даровал вам Силы, кто погиб за свою веру и жаждет отмщения. Бог Тьмы уничтожит наш мир, низвергнет в пучину. На земле воцарится хаос, твари из иных Вселенных придут к нам, чтобы поживиться свежей плотью. – Ого, – выдохнул я. – Наизусть учили? – Ник, – одёрнула меня Инги. – Сейчас не самое лучшее время для дерзости. – Прости. Просто не могу удержаться, когда заводят старую пластинку. – В темницу их! – не выдержав, воскликнула бабка. – Народ, давайте без крови, – попросил джаан. – На самом деле они мирные существа, поверьте. – Поверить? – скривилась Инги, когда ящеры сжимали кольцо. – Ник, что думаешь? Наш командир ждала моего совета? – Посмотрим, что будет. Думаю, темница помехой не станет. Мы одновременно вскинули руки, Тень исчезла. Рептилоиды заметно расслабились, но оружие не опустили. Вперёд вышел их главарь и что-то прощёлкал. – Говорит, двигаться в пирамиду. Нам придётся пробыть в заключении до вынесения приговора, – пояснил джаан. – Какого ещё приговора? – возмутился Ал. – Мы же просто свалились в пустыню! Когда успели что-то натворить? – Успокойся, – шикнула на него сестра. – Всё наладится. Ник разберётся. – О-о-о, – недовольно протянул призрак. – Теперь надежды на наше спасение возлагаем на него? Но ответить никто не успел, так как в спины небольно, но чувствительно подтолкнули копьями. – Надо идти, – напомнил джаан. – Они мирные, но очень нервничают. Мы подчинились и двинулись в сторону тёмного прохода. *** Нас вели извилистыми коридорами, вымощенными плитами. Иероглифы и примитивные рисунки тянулись от пола к потолку, и мне в голову вновь пришли мысли о Древнем Египте. У потолка висели небольшие жёлтые сферы размером с кулак, именно они и являлись источником тусклого освещения. – Интересно, а мумии здесь встречаются? – усмехнулась Инги. Я удивлённо покосился на неё. – Да, Ник, я бывала в твоём мире и слышала россказни про пирамиды. Кстати, именно там и приходилось драться с монстрами, но совсем не теми, которых можно представить. А ещё не только у вас есть подобные сооружения, но в этом ты уже убедился. Постепенно коридор опускался, и вскоре нас вывели в зал, в конце которого расположились три камеры с решётчатыми дверями. Несколько воинов открыли одну из них, и мы прошли внутрь. – Как-то маловата тюрьма, – заметил Ал, осматриваясь. – У них практически не бывает преступлений, – ответил джаан. – Это место предназначено для многоножек, с которыми мы дрались наверху. Эти твари часто досаждают местному населению. – Да они, практически, идеальное общество, – съязвил призрак, но его приятель оказался категорически не согласен с такой позицией. – Зря ты так о них. В отличие от жителей империи, ящеры ведут аскетический образ жизни. Именно благодаря этому не происходит смешение культур и верований. Горожане издревле верили в добро и старались жить высокодуховно. Как мы видим, рептилии счастливы. Всё, что я успел подсмотреть в их разумах, вызывает уважение. – Ага, зато жуков рвали голыми руками и зубами, – продолжал призрак. – Никто не идеален, – пожал плечами дух. – Как-то ты резко изменился в поведении. Тебе не кажется это странным? – заинтересовалась Инги. – Такие, как я подвержены окружающим мирам. Вот покопался в их головах и теперь прекрасно понимаю, почему нас изолировали. – Изолировали? – чуть ли не закричал Ал. – Очнись, мы в тюрьме. Нас посадили, как уголовников, и, скорее всего, казнят. – Сомневаюсь, – покачал головой тот. – Максимум, что сделают, выгонят в пустыню и не помогут. – Вообще-то их помощь нам очень нужна, – встрял в разговор я. – Тут уже ничего не поделать, – покачал головой джаан. – Остаётся только ждать. Ждать? Нет, так дела не делаются. Ка в беде, неизвестно что с ним сейчас происходит. Возможно, что давно погиб, а мы и не в курсе. Нет, такие мысли надо гнать прочь. С ним всё в порядке. Жив, цел, но, вполне возможно, что сидит в подобной каталажке, как и мы. Хм, а может он где-то здесь? Просто об этом не говорят. Специально не говорят. В отличие от доверчивого духа, я не был столь оптимистичен. Уж сколько раз Центральный мир доказывал, что может неприятно удивлять. Поэтому необходимо действовать. И для начала поговорить со старухой, уверен, она может поведать много интересного. *** Прошло около часа, но ничего не изменилось. Мы сидели в подземной камере, в зале у выхода стояло двое ящеров с копьями, и полная тишина. За исключением волнующегося призрака. – Может я сам выйду и поговорю с ними? – предложил он в сотый раз, подходя к решётке. – Санёк, вон, может пойти со мной, переводить, – кивнул на джаана. – Вы ж знаете, нам ничего не стоит… – Успокойся, – устало повторила Инги. – Или тебе самому перевести, что от этого будет только хуже? – Да что они сделают? – удивился тот. – Вы с Ником когтями порежете, нам с Саньком вообще плевать на эти большие зубочистки, а Ди уж как-нибудь вытащим. – А ты уверен, что вытянешь бой? – скривилась Инги. – С червями не особо получилось. – Там были проблемы. – А здесь не будет? Просто хочу заранее знать, откуда вытаскивать твою шкуру. Призрак недовольно запыхтел, но промолчал, бросив взгляд на сторожей. Рептилоиды совершенно не смотрели на нас, казалось, что новых пленников они не замечают. Выпрямившись по стойке смирно, два ящера смотрели перед собой. Но я был уверен, что они слышат каждое наше слово. – Так, есть мысль, – отошёл в самый дальний угол и заговорил намного тише. – Инги, ты со мной? Девушка уже всё поняла и покачала головой. – Нет, будет слишком заметно. Нас пятеро, и если двое пропадут, то точно схватятся, а так сможем хоть недолго разыграть спектакль. – Вы о чём? – Дилария также понизила голос. – Свалить хочет, – хмыкнул Ал. – Только не пойму зачем. – Старуха, она знает про Ка. Я должен с ней поговорить. – Кто б сомневался. – Только помни, что они мирные существа, – на всякий случай прошептал джаан. – Никого не убью, если это не потребуется, – заверил его и прислонился к стене. В ту же секунду растворился в тенях, пляшущих от тусклых сфер, и выскользнул наружу. Рептилоиды даже мордой не повели, когда промелькнул возле них. Не задерживаясь, помчался вверх по коридору. *** С тех пор как нас пленили, наверху ничего не изменилось. По площади, где взяли под конвой, сновал местный народец, от плит исходило всё то же свечение, и как я понял, у горожан не было разделения на день и ночь. Как они жили в таком режиме я не представлял, но раз достигли прогресса (если доверять словам джаана), то вполне себе припеваючи. Где находятся апартаменты шаманки, не знал, поэтому выскочил на площадь в надежде, что она всё ещё там. Ошибся. Собственно, что человеческой бабке делать среди рептилоидов? Лишний раз лучше не показываться, хотя тут её уважали и боготворили. Видимо, есть за что. «Она в пирамиде, – послышался вкрадчивый голос Тени. – На самой вершине». Развернулся и поднял взор. Сооружение выпирало из скалы, и наконечника пирамиды не наблюдалось, но если Тень говорит, значит, стоит прислушаться. Вот только как туда взобраться? Метнуться по наклонной стене? Могут заметить, к тому же просачиваться сквозь камни я ещё не научился в должной мере, а наверху никаких проёмов не заметил. Значит, надо проследовать внутрь и найти лестницу, что я и сделал. Однако в самом здании не встретил никаких коридоров, ведущих наверх. Пришлось осмотреть почти всё, но пути вели либо в подобие казарм, где сидели рептилии и о чём-то общались на своём смешном языке, либо в подземелье. И только узкая шахта, которая пробивала толщу каменных плит неподалёку от входа, вела вертикально вверх. Неужто старуха поднималась тут? Каким образом? «Не медли», – напомнила о себе Тень, и тогда почувствовал усталость. Скоро силы покинут меня, и я не смогу прятаться. Скользнув по стене, оказался в шахте и метнулся к вершине. Редкие светящиеся сферы лишь усиливали уверенность, что шаманка находится где-то там, иначе зачем здесь подсвечивать. И вот я вырвался в небольшую комнатку, где заканчивалась шахта. Всё те же исписанные плиты, тусклое освещение. Но, помимо этого, внутри витала сладковатая дымка, исходящая из нескольких чаш, висящих на стенах. В центре сидела старуха с закрытыми глазами. – Я ждала тебя, – пробормотала она. Почему-то не удивился, вышел из тени и присел напротив. В комнате никого, кроме нас, не находилось. Как ни странно, но женщина не кричала, а вела себя вполне спокойно. – Землянин с глазом Бога Тьмы. О тебе говорится в пророчестве, – шаманка приподняла веки и взглянула одурманенным взглядом. – Понятия не имею о чём вы, – ответил я. – Никогда не слышал об этом пророчестве. – Не удивительно, ведь тебя ведут по неверному пути. Сладковатый привкус дыма становился всё приторней, отчего защипало в глазах. – Не понимаю. Хотите сказать, что моему другу не нужна помощь? Ка здесь не появлялся, и всё чистой воды ложь? – Я этого не говорила. Малыш приходил, – кивнула та. – Мы помогли ему, ведь он чист душой, в отличие от тебя, – и вот тогда вперилась острым взглядом. – Да что я вам сделал? – начинал понемногу злиться. – Всё, о чём прошу, укажите, куда направился наш друг. Дальше мы сами разберёмся. – Нет, нет, нет, – покачала головой шаманка. – Ты так ничего и не понял. С этими словами она взмахнула руками, отчего серая дымка стала плотнее и окутала нас со всех сторон. В ту же секунду подо мной разверзлись плиты, и я полетел вниз, тщетно пытаясь справиться со своими Силами, они совершенно меня не слушались. *** Падение оказалось не из приятных, но терпимым. Поднявшись, прокрутился на месте. Всюду густой туман, под ногами сырая и выжженная земля, даже ветки хрустят. В воздухе витает запах гари и крови. Это не к добру. Куда меня закинули? Похоже на поле боя. И стоило так подумать, как туман рассеялся, открыв устрашающее зрелище. Передо мной, куда ни брось взор, дымились остатки деревьев и домов. Далёкая равнина, некогда благоухающая, превратилась в бойню. Серое небо с огромнейшей чёрной трещиной посреди облаков, откуда сыпались всевозможные твари, крылатые и бескрылые, с большими головами, руками и когтями. А на земле сражались люди. Разноцветные вспышки магии не исчезали ни на секунду, ветер разносил боевые крики и просьбы о помощи. Но монстры продолжали напирать и останавливались. Внезапно спину прожгла острая боль, резко обернулся и обомлел. Передо мной стояла… Лесла. Но не та, какой знал ее прежде, девушка изменилась. Чёрный плотный доспех облегал её тело. Мелкие щитки, словно змеиная чешуя, полностью скрывали от ударов. А в груди зияла небольшая сквозная дыра. Глаза Леслы полыхали адским пламенем, а в руках она сжимала длинное копьё, с которого стекала кровь. Готов поспорить, что моя. – Ты бросил меня, Ник, – злобно прошипела девушка. – Как ты мог? Я попятился. В груди неприятно сжалось сердце, а к горлу подступил комок. – Слабак, – внезапно усмехнулась Лесла и ударила копьём. Но лезвие замерло у самого моего лица. За секунду до этого невольно зажмурился, а когда открыл глаза, то увидел громадную руку, объятую чёрной дымкой. Именно она и держала клинок. – Здравствуй, Никита, – послышался знакомый голос. Посмотрев влево, увидел высокую Тень с дьявольской клыкастой улыбкой. Стоило посмотреть ей в глаза, как дымка колыхнулась и спала, обнажая лицо. – Удивлён? – спросил улыбающийся Скел и тут же отпустил копьё, которое со смачным хрустом пробило мою голову. *** Но вместо резкой боли почувствовал лишь мощный толчок, отшвырнувший назад. Упав на спину, покатился по склону, испещрённому трещинами, и пронизанному острыми камнями, которые набили мне бока. Всё продлилось не больше десяти секунд. А когда скатился и с трудом присел, то вновь оказался посреди густого тумана. Пошевелил рукой и наткнулся на что-то тёплое. Посмотрел вниз и чуть не подпрыгнул на месте. Рядом лежала человеческая рука, женская. Дымка медленно рассасывалась, открывая девушку. – Ник, – прохрипела Дилария. Глаза чуть из орбит не вылезли, когда увидел подругу, лежащую в полуметре от меня. С губ стекала тёмно-алая кровь, единственная уцелевшая рука с трудом тянулась ко мне. Ди была обезображена, на лице несколько глубоких порезов, от которых уцелел лишь правый глаз, левая рука, отрубленная по локоть, валялась неподалёку, но самое страшное, что у девушки отсутствовали ноги. Я увидел её внутренности, вывалившиеся в пепел и грязь, отчего чуть не вывернуло. Дилария закашлялась, изо рта пошла кровавая пена, а через секунду замерла, смотря на меня мёртвым взглядом. Не удержавшись, вскочил на ноги. Теперь мы находились на голом поле, торчали сгоревшие ветки, пепел медленно осыпался на потрескавшуюся землю. Вокруг лежали тела растерзанных друзей. Я смотрел по сторонам, а по спине пробежали мурашки. Страх сильнее сжимал сердце, а рвота так и просилась наружу. Обгоревшие трупы, все как один, смотрели в одну точку – на меня. Внезапно сверху ударил гром. От неожиданности и расшатанных нервов не удержался и дрогнул, упав на землю. А когда поднял взор, то готов был заорать от ужаса. Надо мной висела та самая Трещина, разорвавшая небеса, и из неё смотрели два огромных пылающих пламенем глаза. Бог Тьмы. Я точно это знал, вот так вот больше никто не может появиться. Чудовище, Силы которого даровало Мироздание, пришло вернуть их. И моя Тень не заставила ждать. Боль разорвала грудь, а следом за этим услышал треск и хруст костей. Чёрный сгусток вырвался из меня, пробив тело, и устремился к своему Настоящему хозяину. А я не мог даже завыть от боли, из глотки донёсся лишь приглушённый хрип, после чего упал на спину, понимая, что больше никогда не поднимусь. *** – А-а-а! – вскочил на месте с диким криком. Оказалось, что никуда я и не падал, передо мной сидела седая шаманка и с наслаждением смотрела на мой перепуганный вид. – Что… такое? – озирался по сторонам. – Ты видел, – зловеще прошептала та. – Знаешь своих врагов. – Каких на хрен врагов?! – взорвался я и вскочил на ноги. – Ты одурманила ме… Но не успел договорить, как старуха взмахнула рукой, и на мою грудь обрушился тяжёлый удар. Невидимая сила оттолкнула назад в противоположную стену. Чувствительно приложившись затылком, сполз на пол. Несколько секунд в голове стоял гул, а перед глазами плясали весёлые искорки, комната поплыла. Зараза, а эта тётка не так проста, как кажется. – Вставай, ученик Теней, – насмешливо произнесла шаманка. – Ты оказался слишком слаб даже для меня. А вот это обидно было. – Я готовилась к смерти, но ты не способен причинить мне вреда. – И не собирался, – прошипел от обиды и боли. – Ещё раз повторяю, мы просто ищем друга и совершенно не собираемся с вами драться. Покажите, куда он направился, и мы уйдём. На мгновение та задумалась, сверля пристальным взглядом. – Я показала тебе скрытую правду, но ты отказываешься в неё верить. Однако, – прищурилась, – семя сомнений проросло давно. Ещё до нашей встречи. Ты сам понимаешь, что дорога Теней не доведёт до добра. – Не прошло и полутора лет, как я тут, – ответил ей. – Но за это время мы спасли сотни жизней и предотвратили множество бед. – Предотвратили? – усмехнулась та. – Неужели? И какие? Только я хотел раскрыть рот, как запнулся. А действительно? Скел убил директора Школы Страха, но клоны Теней всё равно оказались на свободе, да ещё собираются нам мстить. Мы проредили Десяток, уничтожили нескольких главарей, но остальные живы, и остаётся только ждать, когда они соберут новый состав. А древние боги, которых вызывали в поместье Дараи? Да, мы не допустили, чтобы призвали всех, но один всё равно прорвался на свободу. Чёрт возьми, да того же итикана Дуэна не можем найти и остановить! – Охренеть, – беспомощно выдохнул я. Получается, что бы мы ни делали, всё работало вполсилы. Практически ни единого важного дела так до конца и не довели. – Вот и хорошо, – голос старухи прошелестел в клубящейся дымке, словно шипение змеи. – Ты понимаешь. Не собирался отвечать на подобные провокационные вопросы. Да старуха и не нуждалась в ответе, она будто смеялась надо мной. – Куда направился Ка? – твёрдо спросил я. – Пойдём со мной. Я покажу, – она кивнула на шахту и первой шагнула вниз. Но вопреки ожиданиям не ухнула вниз, а стала медленно опускаться, будто встала на невидимую платформу. Подойдя ближе, заметил на её стопах слабое свечение. Неудивительно, что рептилоиды её почитают. Шаманка явно была сильным магом, и я очень надеялся, что нам не придётся с ней схлестнуться в битве.



Глава 20

Скользнув по шахте вниз, спрыгнул на пол в виде тени и тут же перевоплотился. Стоящие неподалёку ящеры вытаращили и без того большие глаза и схватились за копья. — Успокойтесь, — раздался тихий, но властный голос старухи, опустившейся следом за мной. – Они нам не враги. Стражники подчинились, однако один из них недовольно защёлкал пастью. — Нет, не ошиблась. Он опасен, но будущее многовариантно, вам ли не знать, – и презрительно посмотрела на воинов, отчего те потупили взор. – Мироздание дало Силы, а как их применить решит он сам. А пока мы должны ему помочь и указать верный путь. Рептилоиды кивнули и, развернувшись, двинулись к темницам. Мы последовали за ними. – Почему они вас понимают, а нас нет, ведь говорим на одном языке? — поинтересовался у шаманки. — Нет, не на одном. Ты говоришь на языке Центрального мира, а я сразу на всех. Поэтому меня одинаково понимаешь и ты, и они. – Интересно, — пробормотал я. — Если захочешь, то научишься. Главное — стремление. Отвечать не стал, всё понятно и без слов. К тому времени мы спустились к камерам, и когда я прошёл мимо тюремщиков, те чуть не вскочили на месте, перехватили копья и шагнули навстречу. – Нет, — старуха выставила раскрытую ладонь. – Вы упустили парня и надеетесь сейчас с ним справиться? Сегодня не прольётся кровь. «Как пафосно», — хмыкнул я, но промолчал. Наша команда недоумённо уставилась на вошедшую процессию. На лице Инги появилась довольная улыбка, видимо, гордится, что смогла воспитать такого ученика. -- Отпустите их, – приказала шаманка, взмахнув в сторону темницы рукой. Стража подчинилась, и через секунду решётчатые двери заскрипели, выпуская моих товарищей. – Ник? – Инги подошла к нам первая. – Всё нормально? – Лучше не бывает, – снисходительно ответила за меня старуха и пошла обратно. – Идёмте, не набивайте себе цену и не заставляйте ждать. Я только пожал плечами, хмыкнул и кивнул своим, двигаясь за женщиной. Остальные последовали моему примеру. Мы выбрались из пирамиды, на ту площадь, где впервые познакомились с шаманкой. Она остановилась посередине и вскинула руки с растопыренными сухими пальцами и что-то быстро зашептала. Приблизились к ней в сопровождении четверых ящеров. Горожане, что сновали тут и там, настороженно расступились и обходили нас на почтительном расстоянии, некоторые остановились и с любопытством наблюдали за предоставленным зрелищем. Внезапно под ногами дрогнула плита, и мы начали медленно подниматься к тёмному потолку. – Ты уверен, что нас ведут не на бойню? – прошептал у самого уха Ал, как всегда, от него сквозил скепсис и недоверие, но его можно понять, я волновался не меньше, а может и больше, ведь все двинулись за мной, а значит, если что случится, то и виноват буду я. – Всё в порядке, – так же тихо ответил ему. – Мы поговорили и разошлись миром. – А почему нельзя было сделать это изначально? – не успокоился тот. – Зачем представление с тюрьмой? Тут он был прав. Зачем шаманка устроила спектакль? Заскучала? Что-то слишком часто попадаются скучающие маги. Или причина в другом? Пообщаться на эту тему не успели, уж слишком старуха спешила, видимо, тоже неспроста. И скоро узнаем, что именно она задумала. Шаманка неподвижно стояла в центре парящей плиты, пока та не поднялась выше пирамиды, вырубленной в скале, и тогда мы увидели, что у самого пика расположен широкий туннель, освещённый теми же тусклыми сферами. Так, а вот это мне не особо нравится. В груди появилось щемящее чувство опасности, а на макушке зашевелились волосы. Я вопросительно посмотрел на джаана, он-то должен понимать, что происходит, достаточно только забраться в голову к старухе. Но тот непонимающе пожал плечами, всем своим видом дав понять, что сам не понимает, что происходит. Плохо дело, очень плохо. И вот плита приткнулась к небольшой площадке, что расположилась прямо над пирамидой. Шаманка опустила руки и повернулась к нам, в глазах вспыхнули недобрые искорки. – Идёмте, – приказным тоном произнесла та. – Нас ждут. Нас? Ждут? Кто и зачем? – Так, подожди, – я хотел нагнать её, но дорогу преградили ящеры. – Да что тут происходит? – Вы просили, чтобы я показала, куда пошёл ваш друг, так идёмте, – недовольно сказала женщина, даже не посмотрев в нашу сторону. – В отличие от вас, мальчишка казался смелее. – Да она издевается?! – воскликнул Ал, и в ту же секунду взвился в воздух и закружился, словно юла. – Не смей грубить, – раздался позади злобный голос старухи, и когда я отвёл взгляд от крутящегося призрака, увидел, что та вытянула руку и шевелит всего двумя пальцами. – Отпусти его! – резко выкрикнула Ди и шагнула навстречу женщине. На удивление та послушалась и заинтересованно уставилась на девушку. – Неужели, – прошептала шаманка. – Я вижу потенциал самого Ир-Саала. Ты была его ученицей, – она не спрашивала, а констатировала факты. – Может быть я перепутала, – покосилась в мою сторону, – и опасным является другой? Я не ответил, а встал между ней и Диларией, закрыв подругу спиной. – Хватит своих фокусов, – твёрдо произнёс, глядя прямо в большие выпученные глаза. – Веди нас. Ты знаешь, кто мы и что нам нужно, поэтому разойдёмся мирно. – Я-то знаю, кто вы, – усмехнулась та. – А ты? – после чего вздохнула и как-то скукожилась, враз превратившись в уставшую женщину в годах. – Следуйте дальше и не беспокойтесь. Я держу своё слово. Слишком часто это слышал, и как-то мало верится. *** Наш путь по прямому туннелю составил минут пять или чуть больше, потом он резко обрывался. Мы оказались в тупике. Гладкая плита, всё с теми же рисунками преградила дорогу. Однако стоило приглядеться, как по спине пробежали мурашки. На камне были высечены всевозможные монстры и мёртвые бойцы, лежащие под их лапами. «Чёрт возьми, да нас ведут на какую-то арену», – в голову пришла внезапная догадка, и я шагнул в шаманке, которая гладила плиту. Но не успел сказать ни слова, как стена дрогнула и поползла вправо, открывая тёмный проход. На расстоянии десяти метров ничего нельзя было рассмотреть, но благодаря магическому глазу, увидел, что туннель разветвляется на два пути. – Вам туда, – произнесла старуха. – Серьёзно? – усмехнулся Ал. – Да это же ловушка, Ник. Неужто не видишь? – Вижу, – тихо отозвался я, пристально посмотрев на женщину. Та вздохнула, покачала головой и ответила точно таким же взглядом. – Ваш друг направился именно туда, – начала монолог. – Давным-давно этот город был построен лишь одним человеком. И звали его Лесаман. Для чего это сделано, мы не знаем, можем лишь догадываться. И только через несколько столетий сюда пришёл мой народ, – кивнула на рептилоидов. – Ваш? – переспросил я. – Да. Как бы странно это ни звучало, но я одна из них. Не буду вдаваться в подробности, вы не поймёте, да оно и не нужно, – прикрыла глаза, а потом с интересом посмотрела на меня. – В твоей голове много вопросов, понимаю. Но на все ты никогда не получишь ответы, умей жить с тем, что есть. – Это-то здесь при чём? – Вскоре поймёшь. Тебе придётся смириться с делами Мироздания. – Давайте ближе к делу, – вмешалась в разговор Инги, за что получила укорительный взгляд старухи. – Умей слушать и услышишь, – продолжила та. – Мальчишка направился в туннель, а что было дальше, никто из нас не знает. Нам строго запрещено пробираться вглубь, дозволено лишь тем, кто ищет ушедшего мага. – А вам неинтересно, что с ним произошло? – уточнил я. – Всё-таки Лесаман был одним из сильнейших магов в Центральном мире. – И не только здесь. Он успел побывать во многих мирах и оставить свой след. По ним-то вы и идёте. Наш путь не столь тернист, ибо мы знаем, что великая Сила до добра не доводит. Но вы ведь не этого жаждете, а желаете спасти друга. Потому, – вновь указала рукой на тёмный туннель, – в путь. – Не, не, не, – снова запротестовал Ал. – Да посмотрите, это же развод чистой воды. Нас сейчас скормят какой-нибудь твари. – Если бы хотели вас убить, то сделали бы это давно, – проворчала старуха. – Как смогли заметить, мы живём уединённо и не особо доверяем пришлым. Поэтому и приказала запереть вас. Надо было обо всём поразмыслить, решить, опасны вы или нет. К тому же, – вновь взглянула на меня, – ты именно такой. Помни, что видел, видения приходят не просто так. Я только кивнул и первым шагнул в темноту. Да, вполне возможно, что Ал прав, и нас добровольно завели в ловушку. Но какой выбор? Если Ка проходил тут, значит, и нам придётся. *** – Ты грёбаный псих, – ругался призрак, пока мы неспешно продвигались по туннелю. Стоило зайти, как за спиной послышался гул, и плита захлопнулась с громогласным ударом. Ал тут же бросился к ней, попытался даже пройти насквозь, но, ко всеобщему удивлению, ничего не вышло. То же самое и со стенами, никто из духов не смог просочиться сквозь них, а значит, вокруг царит сильная магия. Что, в принципе, и так ощущалось, лёгкое покалывание, словно от статического электричества, пробегало по всему телу. – Головой хоть думал, прежде чем затащить нас сюда?! – продолжал Ал. – А что оставалось делать? – спокойно спросил у него. – Какие варианты, если Ка пошёл сюда? – Да тебе лапши на уши навешали, а ты и повёлся, – призрак настолько разошёлся, что начал жестикулировать. – Ал, угомонись, – шикнула на него сестра. – Мы должны верить Нику. Благодарно посмотрел на неё, и в ту же секунду перед взором предстал окровавленный труп девушки, и от этого зрелища меня передёрнуло. – В чём дело? – обеспокоенно спросила Ди. – Всё нормально, – покачал головой. – Просто неприятные воспоминания. – Вот именно! – Ал чуть ли не взорвался от негодования. – Шаманка тебя загипнотизировала, обвела вокруг пальца, а ты затащил нас всех! – Да умолкни уже, – не выдержала Инги. – Кстати, Ник, что за видения упомянула старуха? – Она толком ничего не сказала, – ответил я. – Просто неприятные картины пепелища и мёртвых людей. А потом сообщила, что будущее многовариантно. – То есть она показала один из вариантов твоей жизни? – Без понятия, – пожал плечами. – Она мутно изъяснялась и говорила загадками. Я толком ничего не понял. Но зрелище было не из приятных. – Там были мы? – на этот раз поинтересовалась Ди. – Да, – после секундного молчания кивнул я. Девушка жалостливо посмотрела на меня и взяла за руку, и вот тогда её братец не выдержал. – Твою мать, Ди! – воскликнул он, вскинув руки. – Да очнись уже, от него одни проблемы. Первая девка погибла по его вине, а вторую просто трах… Не успел призрак закончить фразу, как большой чёрный кулак врезался ему в грудь и отшвырнул в сторону. – Умолкни в конце-то концов, – злобно прошипела Инги, угрожающе приближаясь. – Не смей вспоминать Леслу. Тебя там не было. Ник оказался при смерти, но всё равно пытался сражаться. В отличие от тебя, – схватила призрака и подняла перед собой. – у него есть яйца. Так что умолкни. Я стоял, не зная, что и делать. В горле застряли матерные выражения, которые хотелось вывалить на этого недоумка, однако Инги меня опередила и сделала весьма эффектно. Наверное, если бы Ал не был призраком, то удар переломал бы ему все кости. Дилария и джаан также стояли, вытаращившись на эту парочку, но подумали, что лучше остаться не при делах. Верное решение, так как Инги может легко разозлиться. – И что? – казалось, Ал не собирается сдаваться. – Где мы теперь? В тёмном лабиринте и даже не знаем куда идти. А кто здесь ещё может обитать? Видела рисунки на плите? – Всё я видела, – огрызнулась та. – Но у нас нет выбора. – Выбор есть всегда. Мы могли вырваться все вместе и разобраться с этой старухой по-другому. – Тебе мало было того, что она сделала с тобой? – наконец заговорил я. – Шаманка очень сильна, возможно, даже Инги не сможет её одолеть. За нас вообще молчу. – И это тот, у кого есть яйца? – усмехнулся Ал, всё ещё болтая ногами в воздухе. – Быстро же ты сдался. – Ал, пожалуйста, прекрати, – голос у Ди дрожал, но она старалась говорить спокойно. – Почему ты постоянно мешаешь устроить личную жизнь? Тот не стал отвечать. Пару секунд смотрел на сестру, а потом опустил взгляд. – Я боюсь, Ди, – пробормотал тот. – Боюсь, что ты уйдёшь и оставишь меня одного. А мне совершенно не хочется снова отправляться во тьму, из которой ты достала. И тут мы увидели того парня, которым являлся призрак несколько лет назад. Инги опустила его на землю и отступила. Никто не знал, что надо сказать, и надо ли вообще. – Давайте мы найдём отсюда выход, – первым нарушил молчание джаан и улыбнулся. Вид весёлого гопника всех позабавил. – А остальные вопросы решим потом. *** Когда оказались у развилки, то решили не расходиться. Кто где потом окажется, неизвестно, а нам необходимо держаться вместе. При этом Инги игриво посмотрела на меня и кивнула на левый проход, я же, сжав руку Диларии, с усмешкой покачал головой и двинулся направо. Никто не заметил нашей небольшой игры, зато дал понять, что последовал совету и нашёл девушку. Но, кажется, Ди всё-таки уловила наши кивки, но не придала значения, наоборот, прислонилась ко мне, будто благодарила. И мило, и странно, обычно думал, что девушки довольно ревнивые существа. Может быть и Дилария такая же, просто она здраво мыслит, в отличие от той же Дараи, которой достаточно дать лёгкий повод, как она вспыхнет огненным монстром. Думая об этом, заметил, как с усмешкой на меня покосился джаан. Вот падла, подглядывает за мыслями. Хотя пускай, дух успел себя зарекомендовать и не раз доказывал, что умеет хранить секреты. Приятные размышления прервал шорох. Впереди, совсем недалеко, на пол осыпались камни. Недобрый знак. Мы остановились и затаили дыхание, однако больше ничто не нарушало тишину. Как бы ни всматривался в темноту туннеля, ничего не мог разглядеть. – Ник? – тихо позвала Инги. – Никого не видно, – прошептал в ответ. – Вот и пришли, – встрял со своим пессимизмом Ал. И тут вдали послышались удары, которые приближались. А через секунду я увидел, как далеко в туннеле из стен, потолка и пола вырываются каменные пики и бегут к нам навстречу, словно волна. – Нужна защита! – выкрикнул я и вскинул руку, создав щит из чёрной дымки. Он окружил нашу команду лишь наполовину, позади то же самое проделала Инги, и её ярко-синяя полусфера слилась с моей. В тот же миг по нам со всех сторон ударили пики, продавливая щиты, но не пробивая. Камень крошился и осыпался под ноги, а удары не затихали, будто невидимый управляющий этой волной нажал кнопку «стоп» именно на том месте, где расположились мы. Сдерживать натиск становилось всё сложнее, пики ожесточённо стучали по щитам, пытаясь пробиться, но каждый раз падали мелкой щебёнкой. – Ник, хватайся! – сквозь шум молотящих камней услышал крик Инги, она тянула руку, и я без раздумий ухватился. Не знаю, что именно произошло, возможно её заклинание, или просто наши силы слились, но мы всем скопом покатились вперёд, словно в здоровом мячике. Да, наших друзей крутило вверх-вниз, но это позволило убраться с опасного участка и продвинуться вперёд. И стоило нам откатиться, как волна каменных пик продолжила свой путь дальше к выходу из туннеля. Мы же упали на холодный пол, убрав щиты. В груди бешено стучало сердце, руки тряслись от напряжения, а тело ломило так, будто эти удары не прошли мимо, а пересчитали мне все косточки. – Справились, хвала богам, – выдохнула Инги и поднялась на ноги. – Думаю, больше такого не повторится. Подобные заклинания одноразовые. – Но это не значит, что впереди чисто, – Ал встал следом. – Кажется, я оказался прав. – Мы все знали куда идём, – ответила ему сестра. – Но пока держимся вместе, не пропадём, – с этими словами взяла меня за руку, и я готов был поклясться, что слышу, как призрак проскрежетал зубами от злости.



Глава 21

Туннель тянулся, как пищевод гигантской змеи. Ни единого источника света, нам пришлось самим освещать дорогу, но сейчас этим занялась только Дилария, так как Инги после активации щита, всё ещё приходила в себя. Восстанавливающее зелье мы не пили специально, приберегли на особый случай, так как были уверены, что он обязательно представится. Несколько раз попадались развилки, и мы постоянно сворачивали направо, надеясь, что это незакольцованный путь. И тут впереди заметил нечто странное, свисающее с потолка. Вытянув руку, остановил группу, никто не проронил ни звука, ждали, когда заговорю сам. Однако с ответами я не спешил, так как сам не мог поверить в то, что вижу. — Инги, скажи, у вас драконы водятся? — прошептал, слегка обернувшись к девушке. – Бывали такие, но тут и без них хватает ящериц, — ответила та. – Не думаю, что это кто-то из тех горожан, – покачал головой. – Да в чём дело? — не выдержал Ал и шагнул вперёд, но я его вовремя остановил. — Не шевелись, – кивнул вглубь туннеля, хотя вряд ли призрак что-либо смог увидеть. — Там его пасть. — В смысле, пасть? — В прямом, огромная драконья распахнутая пасть свисает с потолка. – Так он живой? — Да откуда я знаю. Просто две здоровенные челюсти, с одной стороны и с другой. И идти между ними совсем не хочется. – Ловушка, — высказал общую мысль джаан. -- Я могу бросить сферу, и тогда посмотрим, что там, – предложила Дилария. – Хорошая мысль, – кивнул я и взглянул на Инги. – Если что, сможешь активировать щит? – Обижаешь, ученик, – усмехнулась она и полезла в сумку, достав два бутылька с усиливающим зельем. – Но если это и правда дракон, то придётся попотеть. Их челюсти славились крепостью и мощью, по сравнению с которой предыдущая ловушка покажется детским садом. – Честно говоря, надеялся, что не услышу подобного, – ответил я, взяв бутылёк и выпивая его залпом. – Что ж, на всякий случай надо скучковаться. Собрались в круг. Дилария вышла чуть вперёд и бросила во тьму фиолетовую сферу. Та улетела на приличное расстояние и упала неподалёку от распахнутой пасти. Хотелось, чтобы ошибался и мне просто померещилось в темноте, но нет, в туннеле действительно виднелись огромные клыки. Но зато мы смогли убедиться, что тварь давно мертва, так как на челюстях не оказалось и намёка на плоть. Белая кость блистала от света фиолетового шара. И всё же каждый из нас понимал, что последует, если кто-то ступит между ними. – Как поступим? – первым спросил Ал. – Оставайтесь здесь, – ответил и осторожно двинулся вперёд, но меня резко схватили за плечо и оттащили. – С ума сошёл? – воскликнула Дилария. – Тебя ж расплющит. – Там есть источник света, – кивнул назад. – А значит есть и тени, – после чего подмигнул ей и тут же растворился в полу, превратившись в чёрную кляксу. Но даже в таком виде не спешил к очередной ловушке. Вот добрался до сферы, испускающей мягкий и тёплый свет, пошёл дальше, и чем ближе приближался, тем больше поражался масштабам мёртвого существа. Конечно, если это настоящие челюсти. Только ширина достигала около двух метров, что говорить о теле, и так понятно, что монстр может легко перекусить человека и даже не заметить. Притронулся к торчащему клыку, никакой реакции. Чуть продвинул руку, снова тишина. Сжав кулаки и приготовившись создать щит, шагнул вперёд. Челюсти не двинулись с места, и я вздохнул с облегчением. «Свободно, – подумал про себя, надеясь, что джаан прочитает мысли, так как кричать в виде тени я не мог. – Надо только…» Стоило лишь обернуться к спутникам, как ловушка дрогнула, а в следующий миг захлопнулась. По туннелю пронёсся раскатистый гул, а следом за ним туча пыли. *** Конечно же, щит не сработал, он не мог появиться из ниоткуда, ведь на тот момент я являлся лишь тенью на полу и стене. Поэтому, когда раскинул руки, пытаясь создать защиту, успел попрощаться с жизнью. Челюсти громогласно ударились друг о друга и пробили меня насквозь. Вот только благодаря тому самому эффекту тени, остался стоять на месте, как ни в чём не бывало, точнее, прилепленный к стене. И когда осознал, что всё в порядке, тяжело выдохнул. Пронесло, если бы не эта способность, то подобный удар не выдержит даже щит. – Ник?! – ко мне подбежали друзья и таращились на сжатые челюсти. – Вот ты где, – Инги первая заметила тень на стене. Я не стал скрываться и вышел навстречу. – Ты как? – подскочила Дилария и осторожно осмотрела моё лицо. – Всё в норме, – улыбнулся в ответ, приятно, когда о тебе заботятся. А вот кому-то не очень, призрак прищурился и гневно смотрел на меня. Наверное, жалел, что ловушка не переполовинила жертву. – Надо идти через тени, боюсь щиты не выдержат удара. – Да, мы слышали, – кивнула Инги, шагнула ближе, и хлёсткая оплеуха обожгла лицо. – Никогда не смей лезть на рожон, – прошипела девушка, но в голосе не было злобы, скорее обида и беспокойство. Я даже не смог ничего ответить, так как понимал, что заставил всех переволноваться. Ну, почти всех. Сглупил, что тут сказать, сперва стоило проверить с помощью какого-то предмета, а не лезть в раскрытую пасть. Что ж, лишний урок, который я столько раз проходил, но так и не усвоил, стыд и позор. Думаю, больше такого не повторится, надо учиться на своих ошибках. – Ал, – Инги повернулась к парню. – Ты как себя чувствуешь? Сможешь пройти, как дух или придётся импровизировать? – Не знаю, – честно признался тот и пожал плечами. – Вроде всё как обычно, новых ощущений, как в городе, не появилось, – прислонился к стене, но ничего не произошло. Наверное, хотел пронзить её насквозь, увы, не получилось. – И всё-таки не понимаю. – Мы давно бродим по следам Лесамана и постоянно нарываемся на некромантию, – заговорил я. – Может это какие-то побочные эффекты? – Думаешь, раз некроманты меня воскресили, то могут строить подлянки? – ёрничал Ал. – За нами кто-то из них следит, ежу понятно. – Следили, – уточнил я. – Когда элементали подняли нас в воздух, то некромант, или кто там был, потерял наш след. Вряд ли он знает, что мы здесь. – Подождите, вы о чём? – вскинула руки Ди. – За нами следят? – Скорее всего, – ответил я. – Сперва исчезли горожане, потом магия некроманта разрушила корабль, а после нарвались на огромных червей, которых воскресили. И с того момента с Алом происходят непонятные нам метаморфозы. Он становится человечнее. Обретает плоть. Не думаю, что из этого выйдет что-то путное. – Да кто тебя спрашивает?! – гневно выкрикнул тот, толкнув меня в грудь. – Легко говорить об этом, когда сам живой, да? А попробовал бы встать на моё место, посмотрел бы, каково быть мертвецом! Даже хуже того, бестелесной тварью, которая не может выпить с другом! – Успокойся, – тихо, но твёрдо произнесла Инги и встала между нами. – Мы ничего не знаем наверняка. Возможно, за нами следят, а может весь путь за Лесаманом пропитан некромантией. Каждый наш шаг активирует спящие заклятия, которые преграждают дорогу. – В таком случае мы виноваты в исчезновении жителей того городка, – резюмировал я. – Вполне возможно, – кивнула девушка. – Но, как видишь, здесь есть магия, не позволяющая расслабиться даже призракам. К тому же ты сам сказал, что монета с проклятьем элементалей была внутри самого большого червя. Не думаю, что некромант, следящий за нами, успел поднять такую громадину и закинуть в неё артефакт. – Это сделал Лесар, когда проклял сестру и любимую, – заговорила Ди. – Он же поместил в туннеле здорового удильщика, – согласился я. – Лесар знал магию некромантов, учился по записям Лесамана. Выходит, мы ещё не раз столкнёмся с этой бесовской силой, – ухмыльнулся и посмотрел на Ди. – Прости, не хотел тебя обидеть. – Всё нормально, – улыбнулась та, но вышло натянуто. – Закончили? – прервал разговор джаан, смотря вперёд. – А то ведь челюсти разжались. Что делать будем? За нашими размышлениями не заметили, как ловушка вновь встала на изготовку. Драконья пасть раскрылась, грозя новыми неприятностями. – Идём дальше, – ответила Инги, кивнула духам, и те положили руки ей на плечо. – Приготовьтесь, вам это не понравится. *** Они первыми ступили в тень и юркнули вперёд. В ту же секунду челюсти захлопнулись с громоподобным ударом. Осевшая пыль взметнулась вновь, на время закрыла обзор. Однако мы с Ди сохраняли спокойствие, так как ни криков, ни воплей не слышали, значит, всё прошло нормально, как и в первый раз со мной. И пока пасть была закрыта, перекрыв проход полностью, созрела идея. Что если проскочить сквозь кость, как это делал Скел, протащив меня через дома? Схватив девушку, слился с тенью и метнулся на препятствие, надеясь, что всё сработает. Бах. Боль пронзила голову, и меня отбросило назад. Выпустив руку Диларии, упал на каменный пол в паре метров от ловушки. Увы, моя идея не сработала. Либо магия не пропускает как призраков, так и магов Теней, либо я ещё недостаточно прокачал этот навык. Как бы там ни было, теперь придётся ждать, когда ловушка вновь раскроется. – Ник? – девушка подскочила и помогла подняться. – Как ты? – Дышу, а значит жив, – пробормотал, потирая набухшую шишку. Странно, в Центральном мире меня пинали и бросали, били и хлестали, но обычно мои ранения оказывались мелочными. Если не считать первого случая в Школе Хрени, когда меня разорвало на части, и не учитывая выжженный глаз. Как потом объяснили, маги априори имеют крепкий организм, благодаря чему у них редки такие случаи, как внутреннее кровоизлияние или разрыв селезёнки. Органы прочны, как углеводородное волокно. Ну, может и утрировал, несколько раз меня пронзали мечом и кинжалами, но факт в том, что мои внутренности не могут сами собой превратиться в фарш, и это несказанно радовало. Однако сейчас на лбу вспухла шишка. Не смертельно, но обидно, именно из-за этой мелочи. К тому же болит и от этого гудит в голове. А когда закончится действие эликсира Инги, то боль усилится. Надеюсь, к тому моменту шишка спадёт, и я смогу вздохнуть с облегчением. – Что произошло? Зачем бросился на стену? – Ди непонимающе смотрела на меня. – Думал, получится пройти, Учитель легко проделывал подобные штуки. – Ясно, впредь будешь знать и рассчитывать силы, – улыбнулась та и прикоснулась к шишке. – Мне кажется, дело не в этом. Просто вокруг такая сильная магия, через которую не пройти даже Теням, – поморщился от боли и слегка отстранился. – Я о том и говорю. Надо знать, куда суёшься. М-да, опять сглупил. Слишком импульсивен. Когда она рядом, то логика иногда сбивается, а я вытворяю всевозможную хрень. Да и отвлекаюсь достаточно. – Ладно, надо проверить, как наши, – сделал пару шагов к ловушке и крикнул. – Инги! Как вы? – однако ответа не последовало. – Ал? Есть там кто? И снова тишина. Ко мне приблизилась Дилария и вопросительно посмотрела. – Может из-за магии не слышат, – пожал плечами. – Надо подождать, когда пасть раскроется. Стоило об этом заговорить, как челюсти дрогнули и распрямились, оставив треугольный проход. Прижавшись к девушке, снова нырнул в тень и побежал вперёд, что было сил. Над нами резко сомкнулись клыки, Дилария закричала над ухом, но мы остались целы и проскочили дальше по туннелю. Пробежали ещё несколько метров, остановились перевести дух. А когда я вытащил Ди из тени, то замерли на месте. Ни Инги, ни Ала, ни джаана поблизости не увидели. Мы не смогли найти ни малейшего следа их недавнего присутствия. Казалось, что они так и не перешли ловушку, исчезнув в её пасти. Возможно ли это, если у нас всё получилось? Или произошло нечто иное? – Ник, где они? – тихо спросила Ди. – Пока не знаю. Но думаю, пробежали в тени так много, что не заметили, как оказались в конце туннеля, – как можно твёрже ответил я, хотя очень в этом сомневался. Со мной могло произойти нечто подобное, так как являюсь всего лишь учеником, а вот Инги довольно опытный Защитник. Однако делиться своими мыслями не стал, Диларии нужна поддержка, а не трусливый мальчишка. – Видишь, там свет дрожит. Уверен, они уже там. Инги просто не хочет, чтобы все лавры достались мне, и отправилась на разведку. Дилария благодарно посмотрела в глаза. Конечно, она всё прекрасно понимала, но очень хотела, чтобы мои слова оказались правдой. Этого хотел и я. Взявшись за руки, направились вперёд, туда, где блистал слабый свет. *** Я шёл чуть впереди, вымеряя каждый шаг. Кричать и звать друзей не стали, мало ли, вдруг накличем беду. Постепенно дрожащее сияние приближалось, и вскоре смогли различить поворот направо, откуда оно и пробивалось. А шагнув туда, оказались на узком уступе, выдолбленном в скале. Под ним располагался большой зал, вымощенный серыми плитами, а в десятке метров над головами, меж свисающих сталактитов, в потолке зияли дыры. Через них-то внутрь и проникал лунный свет, освещавший зал и огромное кольцо, стоявшее на подножке у левой стены. По обеим сторонам от него расположились высокие статуи воинов с копьями. Только на этот раз ими оказались не рептилоиды, а два человека с собачьими головами. Анубис, будь он неладен. Очередная отсылка к нашей мифологии заставила задуматься, а не приходил ли Лесаман в Древний Египет? Может, именно благодаря ему были построено то чудо света, которое уцелело до наших времён? Пирамиды и боги, похожие на местных обитателей, уж очень напоминали о родине, пусть и отдалённо. Внезапно в зал ворвался яркий луч и упал в центр кольца. В тот же момент там вспыхнул небольшой огонёк и начал вращаться по кругу, вверх-вниз, влево-вправо, постепенно набирая амплитуду. Вскинув голову, я увидел, что из дыры на нас смотрит полная луна, именно от неё и тянулся луч, разжигающий пламя в холодной пещере. Тем временем огонёк ускорился и раскрутился на такое расстояние, что цеплял внутренние стенки кольца. Оставляя после себя сияющий хвост, создавал пылающую сферу, от которой начал исходить тихий гул. А через пару секунд последовала яркая вспышка, заставившая нас зажмуриться. И стоило открыть глаза, увидели нечто вроде ярко-красного шара, дрожащего внутри каменного кольца. – Думаешь, нам туда? – первой спросила Дилария. Мысли сошлись. Ещё до вспышки, мне казалось, что вышли к некому порталу. И вот теперь, когда он гудит, словно трансформаторная будка, сомнений практически не осталось. – Надо спуститься и дождаться наших, – предложил я и осмотрелся. К уступу, на котором расположились, не вели лестницы, не опускались лифты. Ничто не могло помочь оказаться внизу кроме нашей инициативы. – Вот только не пойму, как. – Может опять погрузимся в тень? – предложила девушка. – Можно, но я не особо люблю такое развлечение. Вытягивает слишком много сил. Однако Мироздание решило всё за меня. Лунные лучи скользнули на каменные изваяния, и те дрогнули. Собачьи головы повернулись в нашу сторону и злобно зарычали. Так вот почему шаманка заключила нас в темнице, ждала, когда наступит ночь, чтобы эти твари ожили. Хотя именно сейчас открылся портал, поэтому сложно считать старуху той ещё стервой. – Ник, – Ди дрогнула и сжала мою ладонь. В ту же секунду ближайший к нам воин вскинул руку и ударил копьём по уступу, пробив насквозь. Мы только и успели вскрикнуть, как полетели вниз. Прижав Диларию, создал круглый щит, и рухнули на пол. Боль пронзила предплечье, вывих, возможно, перелом, но мы живы, что не может не радовать. На дымчатый щит обрушился сокрушительный удар. Я успел только оттолкнуть девушку и откатиться в другую сторону, так как защита не выдержала и лопнула, пропустив каменное копьё. Плиты взорвались мелкими и острыми камнями, расцарапавшими лицо и руки. Воин вновь замахнулся, но в тот момент я уже успел вскочить и подхватить Ди, лежащую без чувств. Ни на ней, ни на полу не заметил крови, значит цела, просто потеряла сознание. Отлично. Но следовало убираться отсюда поскорее, так как на помощь к первому воину вышел второй. Зараза. Практически без сил нырнул в собственную тень с девушкой на руках. В ту же секунду ударило копьё, пробившее пол на пару метров. Однако теперь нам ничего не грозило, но стоило торопиться. Силы оставляли меня, а эликсиры достать не получится, так как для этого надо материализоваться. – Вашу ж мать, – процедил сквозь зубы. Вокруг не наблюдалось никаких укрытий, лишь яркий портал, к которому и устремился. Тут и там врезались копья, превращая многовековые плиты в крошево. Как малыш Ка прошёл здесь и был ли тут вообще, я не представлял. Все мои мысли занимала лишь полыхающая гудящая сфера. Ещё пара шагов, ещё немного. Я чувствовал спасительное тепло, струившееся от портала, и когда был совсем рядом, вынырнул из тени и прыгнул в него. Тело тут же обожгло адским огнём. Прижав Диларию, взял основной удар на себя. Но всё продлилось лишь пару секунд, а уже через мгновение по лицу пробежался прохладный ветерок, а вместе с ними послышался знакомый гул и свист. Открыв глаза, не мог им поверить. Мы с девушкой лежали на небольшой круглой площадке, а мимо проносились летающие машины.



Глава 22

Рядом простонала Ди. Обернувшись к ней, замер в изумлении. Дилария Социальный уровень: 32 Над её головой болталась надпись. Ник, который появляется в играх. Разве в Центральном мире такое возможно? Или мы уже в ином измерении? — Ник? — пробормотала девушка и поднялась. – Что это? — вопросительный взгляд был направлен на мою макушку. – Ник Ника, – усмехнулся я, глупый каламбур, но как есть. – Видимо, мы попали в другой мир, где имена жителей можно увидеть. — В другом? — испуганно осмотрелась. – А как же Ал?! — вскочила на ноги, но её тут же повело в сторону. Я только и успел, что вскинуться и подхватить девушку. Но когда увидел, где мы находимся, то у самого закружилась голова. Под ногами круглое блюдце, метра три в диаметре, на нём нарисовано несколько колец. А под ним… плывут белоснежные облака. Чёрт возьми, да мы на вертолётной площадке! От такого вида дух захватывал. Земли и вовсе не видно, лишь белесая перина, на которую так и тянуло прыгнуть, чтобы тебя подбросило, как в детстве. Стоило об этом подумать, как вспомнился последний день, когда видел отца. Тогда он уходил на подработку, дабы не омрачить моё шестнадцатилетие. Зря. Может, если бы он пропил эти сраные деньги, то мы были бы вместе и я не оказался бы здесь? Теперь уже не узнать. — Где они? — снова спросила Ди. Интересно получается, судьба брата её волнует больше, чем собственная. Хотя, чему я удивляюсь, Дилария всегда была самоотверженной. По части Ала особенно, до сих пор считала себя виноватой в том, что произошло. – Прости, — покачал головой. – Пришлось срочно ретироваться. — И ты прыгнул в тот портал? -- А что мне оставалось делать? Это был единственный путь из пещеры. – Ник, мы должны были дождаться остальных! – а вот теперь она злилась. Злилась на меня, что несколько удивило. – Если бы там была лавочка, то с радостью присел бы и подождал. Но ничего подобного там не оказалось. Зато два здоровых каменных воина мутузили по нам копьями. И мне совсем не хотелось, чтобы из нас сделали отбивную. И тут она, видимо, вспомнила, что произошло до того, как потеряла сознание. Присела на площадку и обхватила ноги руками. – Прости, – произнесла, не поднимая взгляд. – Просто очень волнуюсь за брата. – Понимаю, – сел рядом. – Но с ними Инги. Не думаю, что она даст их в обиду. Девушка слабо улыбнулась, а вот мне было не до смеха. И больше всего беспокоило не то, что мы остались вдвоём в новом мире, как-нибудь справимся, и не то, что друзья остались в пещере, у Инги есть свиток переноса, она всегда может им воспользоваться и вернуться в Школу. Больше всего беспокоил тот факт, что духи попали в Мир Теней, через который их хотела провести девушка. Она уже говорила, что это опасно для них, возможны последствия, и всё-таки решилась. И я боялся, что именно это и помешало им выбраться за драконьей пастью и встретить нас. Наверное, Ди уловила мои эмоции и помрачнела куда больше. – Ты ведь помнишь, что говорила Инги? – спросила Ди. Пристально посмотрел на девушку и подумал: «Мысли мои читаешь?» Но она не ответила. Либо скрывала этот факт, либо и правда просто догадалась. Всё-таки Дилария не казалась дурочкой, котелок у неё варит получше некоторых. Вот бы братец поучился. – Нам сейчас надо не об этом думать, – ответил я и поднялся на ноги. Если продолжить разговор, то настроение испортится окончательно, а нам следует держать себя в руках. Как мы оказались на этой площадке не понимал. Портал или его подобие отсутствовали, а летающее такси не ожидало рядом и не требовало платы. Скорее всего, Мироздание выплюнуло нас в этот мир и тут же закрыло проход, дабы не смогли вернуться. Плохо, очень плохо. Выходит, портал в пещере с воинами также закрылся. Если так, то наши не смогут пробраться к нему ещё в течение суток. И, как знать, откроется ли он вновь. Хреново дело. – Ник, слышишь? – Ди встала и подошла к краю. Снизу нарастал вой сирен. Я хотел остановить девушку, ведь площадка не была огорожена. Но как только она склонилась, из облака вырвалась полицейская машина, грозно вереща сиреной. Ди отскочила назад, чуть не упав на спину, но я успел подхватить. – Внимание, пришлые! – раздался механический и недобрый голос. – Не сопротивляйтесь, не пользуйтесь магией! В противном случае нам придётся применить силу! – А вот это нехорошо, – пробормотал я, помогая девушке подняться. – Встань за мной и приготовься. Но стоило ей зайти мне за спину, как с обратной стороны раздался такой же вой, и над площадкой взмыли ещё две машины, блистая мигалками. Расклад сил не в нашу пользу. Подняв руки, крикнул в ответ: – Мы пришли из… Договорить не позволили. Раздался пшик, а следом за ним из-под капота машин вылетели искрящие сети. Я успел взмахнуть чёрным клинком, но не смог пробить их, и в следующую секунду тело пронзил электрический разряд, от которого сразу же помутилось сознание. А весь мир погрузился в непроницаемую мглу. *** Рядом слышалось тихое шипение, словно открыли баллон с газом, но вони не ощущалось. Приоткрыв глаза, увидел белый Мир Теней, а рядом парящего демона, сотканного из клубящегося чёрного тумана. – И снова здравствуй, – оскалился он. – И тебе не хворать, – оказалось, что я стою, хотя отчётливо помнил удар током и то, как завалился назад. Но это же мой внутренний мир, здесь может быть всё, что угодно. А вот когда приду в себя, то боли не избежать. – Так понимаю, твоё посещение неспроста. – Всё верно, человек, – Тень облетела меня по кругу, оставив после себя размазанный след, который постепенно испарялся. – Тот мир, куда вы попали, весьма опасный. – Как и сотни других, – пожал плечами. – Что конкретно не так? – Люди в нём боятся магов, поэтому активно используют источник бессилья. Помнишь чёрные камни, которые отнимали у вас силы? – прошелестела Тень. – Как же забыть, – в памяти всплыла картина с обессиленным Ка в трюме пиратского корабля и адская боль, пронзавшая меня каждый раз, когда хотел справиться с камнем. – Так вот, артефакт родом из этого мира. Здесь его используют на каждом шагу. Магия под запретом, люди занимаются промышленностью. Тут правят технологии, которые опередили твой родной мир на много столетий вперёд. – Да это какой-то киберпанк. – Называй как хочешь, от этого ничего не изменится, – Тень чуть отлетела в сторону и взмахнула рукой, указывая на мою голову. Подняв взор, заметил дрожащие надписи: Ник Социальный уровень: 48 Ого, неплохо, наверное. – Как видишь, вас уже учла Система, – продолжала говорящая дымка. – Значит, смогут найти практически везде, стоит показаться на людях. – А разве нам надо скрываться? – удивлённо посмотрел на собеседника. – Я ведь сказал, что магия под запретом, – он явно был недоволен моим вопросом. – Вы временно арестованы, пока Система не решит, что с вами делать. Но в большинстве своём, ничего хорошего не происходит. – Откуда ты всё знаешь, если это иной немагический мир? – То, что здесь такие запреты, ещё не значит, что Силы Отца сюда не попадали. – Отца? – я нахмурился. – Бога Тьмы? Теперь так его называешь? – Нравится или нет, это не меняет факта, что я всего лишь часть его Сил. Он называл нас детьми, и тебя признает, если захочешь. – Каким образом? Он же погиб. – Не всё так однозначно. То, что в вашем мире считается смертью, для нас лишь одна из стадий жизни. – Ты так сведёшь меня с ума, – зажмурился и потёр виски. – Какого чёрта вообще происходит? При чём тут мир продвинутых технологий и полумёртвый Бог Тьмы? Тень покачала головой и вздохнула. – Дослушай до конца, человек, а потом задавай вопросы. Я молча уставился на неё, слегка кивнул, дабы та продолжила монолог. Тень усмехнулась. – Когда наш Отец… погиб, его Силы разлетелись по миллиардам миров. Но это ты и так знаешь. Этот мир не стал исключением, поэтому в нём живут мои братья, они-то и поделились своими наблюдениями. Как ты помнишь, между нами есть незримая связь. Иногда сильная, но чаще всего слышатся лишь отголоски. Именно их я и услышал. Не знаю сколько магов Теней тут живёт, но все они скрываются и боятся показаться Системе. Местный народ недолюбливает магов. Сотню лет назад, в этом мире полыхала война технологии и магии. Она идёт до сих пор, но уже в значительно меньшей степени. Победителями вышли, как ты понял, люди без способностей. Печально, но есть миры и похуже. – Я тебя понял, – благодарно кивнул Тени. – Будем осторожны. Но у меня ещё пара вопросов. – Можешь не говорить, твои мысли для меня открыты, – произнесла Тень. – К сожалению, твои опасения оправдались. Девка и духи угодили в ловушку, когда нырнули в тень. Я не знаю, что с ними, прости, тут бессилен. Могу лишь сказать, что Тень твоей подруги ещё жива, а значит в порядке и носитель. Насчёт духов ни в чём не уверен. Что касается вашего маленького приятеля, то он тоже жив, хотя вы и довольно сильно задержались. – Задержались? – чутка вспылил я. – Да какого хрена? Ты и так знаешь, через что пришлось пройти! – Через что? – скривилась Тень. – Собаки-жестянки? Невыспавшийся плотоядный бог? Или притормозили два красивых элементаля с большой рыбкой и червячком? – А ты та ещё тварь, – огрызнулся в ответ, но почему-то обида прошла. – Согласен, – Тень оскалилась, показав огромные чёрные клыки. – Станешь таким же, как я, и подобные монстры будут сущим пустяком. – Хотелось бы верить. – А ты не верь, действуй. Тень снова взмахнула рукой, но на этот раз прощаясь, и стала удаляться, не сводя пристального взгляда кроваво-красных глаз. Меня же подхватила невидимая сила и закружила в воздухе, словно тряпичную куклу. Перед глазами заплясали красные огоньки, а к горлу подступила рвота. Резкий рывок вверх, а потом я свалился на колени. Боль пронзила ноги и руки, а желудок больше не мог сдерживать содержимое, и меня стошнило. *** – Да твою ж за ногу! – послышался чей-то весьма недовольный голос. – Эй, Стив, у нас тут снова недержание. – Вот пусть и остаётся там, – послышался ответ в том же тоне. – Может, в следующий раз будет умнее. Я ни черта не видел, даже когда открыл глаза. Перед взглядом всё плыло, а в голове стоял гул, словно в неё пробрался рой диких пчёл, и каждая считает своим долгом ужалить мозг. Но тут чьи-то руки сжали плечи и несильно похлопали по спине. – Откашляйся, Ник, – над ухом раздался голос Ди. – Всё в порядке. – Я бы не говорил столь оптимистично, – всё тот же первый голос, но теперь ближе и с издёвкой. – Система вас до сих пор не распознала, а это ничего хорошего не сулит. – Система, – прохрипел я и попытался подняться, но от этого только сильнее замутило. – Что происходит? – Вы арестованы за применение магии. У нас, знаешь ли, она запрещена. Наконец-то удалось развернуться и усесться на холодный пол. Мы с Диларией в который раз оказались за решёткой. И даже несмотря на «цивилизованность» этого мира, внутри заточения мало что изменилось. Три серые каменные стены, справа металлическая лежанка, вот и всё, что предоставлялось временно арестованным. Рядом присела Ди и обеспокоенно смотрела на меня. – Как ты? – спросил у неё. – В порядке, – ответила та. – А вот тебе досталось. – Если бы не воевал с диуриумной сетью, то обошлось бы гораздо легче. А так она сработала на мощный выброс магии и дала столь же ожесточённый удар, – охранник кивнул на мои руки. Мэт Социальный уровень: 31 Только тогда я обратил на них внимание и увидел, что на нас с Ди браслеты из чёрного материала. Источник бессилья или, как его называли здесь, диуриум. После взглянул на стражу. Сразу за камерой находилось небольшое помещение, в котором расположились два человека. Первый, высокий мужик, лет сорока, стоял перед нами и с усмешкой наблюдал за моими потугами справиться с головной болью. Второй же сидел за письменным столом и что-то заполнял на компьютере, вот только экран того оказался голографическим и сиял голубыми бликами. Оба охранника одеты в тёмно-синие комбинезоны со множеством карманов и звёздочками на груди, сдвинутыми чуть вправо. На поясах заметил кобуру с пистолетом и дубинку. Что-то мне подсказывало, каждое оружие бьёт мощным разрядом, способным повалить и здорового кабана. «И куда же ты нас привёл, дружище», – подумал о малыше Ка. – Я бы не советовал сопротивляться, – продолжил ближайший к нам. – Ваши выкрутасы могут дорого вам обойтись. – Знаю, – процедил сквозь зубы. – О, так ты уже попадался? – удивился тот, а потом засмеялся. – Так вот почему Система вас не определила. Небось беглые и скрыли имена? Тогда точно не ждите удачи. Скоро вас… – и тут резко осёкся, глядя прямо перед собой. – Стив, ты видишь? Второй охранник замер с таким же вытянутым от удивления лицом. Стив Социальный уровень: 49 – Быть того не может, – пробормотал он. – Как так-то? – Ник, что происходит? – прошептала Ди. – Без понятия, – так же тихо ответил я. – Наверное, Система дала команды, которые видно только им. – Какая Система? – Пока не знаю, Ди. Давай объясню чуть позже, когда более-менее разберусь. Та понимающе кивнула и замолчала, помогая мне подняться на лежанку. – Наверное, это какая-то ошибка, – пробормотал тот, что стоял рядом. – Система никогда не даёт сбоев, ты же знаешь, – ответил Стив. – Но как тогда это объяснить? – голос первого охранника звенел от злобы. – Они же маги! Ты сам видел ту чёрную хреновину, она почти разрубила сеть! Диуриумную! – Я помню. Мы вместе их поймали, – его напарник отличался более стойким характером. – Но если приказано отпустить, значит, на то есть причины. Отпустить? А вот это хорошие новости. – Какие могут быть причины, чтобы отпустить таких сильных магов?! – распалялся полицейский. – Они ж полгорода изжарят! Ого, видимо, у него какие-то личные счёты с такими, как мы. Только зря он так, зачем нам сжигать город? Всего-то и надо, выйти на след Ка и найти пропавшего мальчишку. – Не мели чепухи, – огрызнулся Стив, наверное, ему самому надоело поведение товарища. – Приказано отпустить, выполняй. – Но… – Открой сраную решётку и выпусти их! Я доходчиво объясняю? – Вполне, – проскрежетал зубами тот и, отойдя в сторону от решётки, приложил руку к стене. Раздался писк, и металлические прутья попросту растворились. – Чего вылупились? – не особо миролюбиво произнёс Мэт. – Система приказала вас отпустить. Хотя, будь моя воля… Снова замер, уставившись в стену позади нас. Ради интереса я даже обернулся, но ничего не заметил. Значит, сообщения приходят в личный интерфейс и видны только адресатам. Охранник, тем временем, побагровел, сжал кулаки, да так, что побелели костяшки пальцев, глаза сузились, а когда посмотрел на нас, то его взгляд мог прожечь насквозь. – Прошу прощения за поведение, – с трудом выдавил он, чем позабавил напарника, который довольно хмыкнул за своим местом и продолжил что-то писать. – Вы свободны, ваши вещи… Внезапно послышался страшный грохот, и здание дрогнуло. – Какого чёрта?! – взорвался Мэт и метнул на нас взор, полный гнева. – Это вы устроили! Испоганили системные сообщения, а теперь пошли в атаку! – Успокойся! – Стив в одно мгновение оказался рядом и перехватил руку товарища, который уже собирался выхватить пистолет. – Они здесь причём? Громыхает снаружи! Закрой решётку и бегом на улицу! – Эй, стойте! – я вскочил на месте и бросился к ним. – Вы же собирались отпустить! – Посидишь немного, – усмехнулся Мэт и поднял руку, чтобы активировать решётку. – Потом выйдешь, если получится. И тут новый взрыв раздался уже за их спинами. Стена, у которой находилось рабочее место Стива, разлетелась на куски, а самого полицейского отшвырнуло в противоположную сторону. Сквозь пелену пыли в помещение ворвались вооружённые люди в масках. Одетые кто как, словно какие-то отщепенцы, взяли на мушку охранников, а один из ворвавшихся подбежал к нам, целясь мне в голову. – Ученик Теней?



Глава 23

От едкого дыма и пыли мы с Ди закашлялись, не в силах ответить. Но говоривший не намеревался долго ждать, схватил меня за руку и притянул к себе. — Ты обладаешь магией Теней? — ещё раз пробасил он. Нейро 5 Социальный уровень: ??? Я только кивнул, незнакомца это вполне устроило. На его лице была повязана тряпка, а в руках увесистое оружие. Но такое я видел лишь в фантастических фильмах. – Она с тобой? — указал на Ди. – Да. – Хорошо, идём, – приложил к чёрному камню на руке какой-то механизм, похожий на портативную флешку. Сперва она мигала красным огоньком, но через пару секунд раздался писк, свет стал оранжевым, а кандалы упали на пол. — Только без глупостей, — поздновато предупредил мужик. – Приказано доставить вас в целости, но если попробуете сопротивляться… — Не будем, — ответил я, потирая запястье. — Хорошо, – он освободил Диларию, после чего выпрямился и махнул нам рукой. — Давайте быстрее, скоро тут будет жарко. Что по их меркам означает жарко мы выяснять не собирались, поэтому безропотно шмыгнули следом за мужиком. Выскочив через проломленную стену, оказались в длинном коридоре, заполненном поднявшейся пылью и дымом. Если бы не магический глаз, возможно потеряли бы нашего провожатого, но так я заметил, как он метнулся вправо по коридору, даже не думая позаботиться о нас. Странные у него понятия о сопровождении. Послышались далёкие выстрелы, очередной взрыв сотряс стены. Где-то внизу велась ожесточённая схватка полицейских с… даже не знаю, кто они. – Давайте, давайте, — позвал мужик, помахав нам рукой, осторожно выглядывая из-за поворота. -- Не отставайте. – Так ты не лети, как угорелый, – огрызнулся я. Тот обернулся и осуждающе посмотрел. – Вы, видимо, не понимаете, куда попали. – Вот именно. Не понимаем. Поэтому веди нас не спеша, чтобы не потерялись. Из-за маски послышался недовольный вздох, после чего мужик спокойно ответил: – За ручку держать не буду. Ради вас пришлось ворваться в полицейский участок, а это добром не кончится. Так что шевелите булками и старайтесь держаться рядом, но не высовываться и под ногами не мельтешить. – Слишком много условий. Но он меня проигнорировал. Ещё раз высунувшись за поворот, махнул рукой, и мы помчались подальше от звуков стрельбы и взрывов. Вырвались на широкую лестницу, хотели ринуться наверх, но по ней уже кто-то спускался. Не успели опомниться, как перед нами показалась женщина-полицейский. – Стоять! – только и выкрикнула она. Раздался всего лишь один выстрел, и женщина упала с пробитой грудью. Кровь заструилась по ступеням, а сверху раздался детский крик: – Мама! – Твою мать, – выругался наш провожатый и потащил нас обратно в коридор. Приложив палец к уху, заговорил. – Видишь меня? Хорошо, направь скутер на ближайшее окно. Знаю! Выполняй! Пробежав несколько метров, услышали нарастающий гул. А когда оказались рядом с окном, увидели за ним парящую машину. Нейро (я был уверен, что это не настоящее имя, а только позывной) вскинул руку, из которой вырвался воздушный импульс. Удар можно было отчётливо разглядеть, так как по воздуху поплыли волны. Стекло взорвалось на тысячи осколков, рама вылетела наружу вместе с кусками стены. Летающий автомобиль, или скутер, как его называли местные, чуть отклонился в сторону, чтобы не попасть под неожиданный обстрел, а потом подлетел к нам, приоткрыв дверь. – Прыгайте, живо! – приказал мужик и отвернулся в сторону коридора, приготовившись отстреливаться. Нас не стоило уговаривать, сперва прыгнул я, следом Ди, а через секунду и сам провожатый, продолжая целиться в здание. Но больше нам никто не помешал. Машина взмыла к небесам, двери захлопнулись, и нас понесли туда, где я надеялся хоть немного успокоиться от этой шумихи. *** За окнами машины плыли белые облака. Иногда мимо проносились такие же скутера всевозможных цветов и форм, некоторые казались простыми, а про другие можно было сказать, что водитель – мажор. Но не то меня заботило. – Кто вы такие? И что надо? – не особо дружелюбно спросил у незнакомца, ник которого так и не сменился. Мы расположились на мягких сиденьях друг напротив друга. За спиной мужчины стеклянная стена, наверное, за ней должен находиться водитель, но что-то мне подсказывало, что его нет, и машиной управляют удалённо, либо вовсе автопилот. – Будь повежливее, мы ваши спасители, – усмехнулся тот сквозь маску, снимать которую не собирался. – С чего вдруг? – вклинилась Ди, отошедшая от встряски. – Нас практически освободили, когда ворвалась ваша банда. – Отпустили? – незнакомец удивился, но быстро взял себя в руки. – Вряд ли бы всё прошло так гладко, как вы рассчитывали. Вас могли использовать, как живца, чтобы выйти на нас. – Судя по всему, ты не особо беспокоишься этим фактом, раз ворвался в участок и стрелял в полицейских, – заметил я, отчего мужик скривился. – Как бы там ни было, уже никто не узнает, – отрезал тот. – Скажу прямо, нашей организации требуются такие маги, как вы. Поможете нам, поможем вам. – А с чего вы взяли, что нам вообще понадобится ваша помощь? – Вы ищете коротышку, – ответил мужик и откинулся на спинку. – Мы знаем, куда он направился. «Отлично. Теперь и они дело подгонят. Почему никто не хочет просто сказать, где искать Ка? Каждому что-то надо». Внезапно машина дёрнулась и завалилась на правый бок. Вцепившись в сиденье, кое-как удерживали равновесие, а незнакомец заорал в маленький микрофон, что находился в ухе. – Какого дьявола! Эй! Приём! Видимо, ответа не последовало, об этом говорили его глаза. – Кто-нибудь ответьте! Мы стремительно снижались. Плотные облака скрывали происходящее снаружи, но нас будто что-то тащило. Очередной удар по днищу только ускорил процесс. Машина падала, но почему и куда никто не знал. Нейро орал в микрофон, с опаской поглядывая в окно, мы с Ди сцепились руками. Наверное, из-за диуриумной сети я так ослаб, но сколько ни напрягался, не мог создать сферический щит. Оставалось полагаться на удачу. Дымка резко расступилась, открыв нам футуристический пейзаж. Небоскрёбы вздымались над землёй, и от одного к другому тянулись десятки мостов, соединяя здания в сплошную сеть. Город завораживал сотнями огней, которые блистали даже днём. Всюду парили скутеры, иногда прорезавшие плотный слой облаков, скрываясь над нашими головами. А вот и причина экстренного падения. Вой сирен постепенно приближался, пока мы не поравнялись со строем полицейских машин, которые спокойно дожидались снизу, выстроившись в круг. От пары из них торчали металлические тросы, которыми и заарканили наш скутер, стащив с небес. Однако открывать огонь не спешили, видимо, им дали чёткое указание никого не трогать, так как Система уже считала нас за гражданских. Нейро притих и вжался в сиденье, боясь высунуться в окно. – Вы окружены! Сопротивление бесполезно! – раздался механический голос. Это и так понятно. Но как в воздухе арестуете? Ответ я получил тут же. Полицейские машины развернулись, выстроились в колонну, с каждого боку по одной и по две сзади и впереди, и медленно двинулись только в им известном направлении, таща наш скутер следом. – Вот чёрт, – выругался Нейро и злобно взглянул на нас. – Допрыгались? – Мы-то здесь при чём? – ответил в том же тоне. – Не я подстрелил бабу, у которой ребёнок бегал на соседнем этаже. А вот это вывело мужика из себя окончательно. Отбросив оружие, он бросился на меня, желая задушить голыми руками. Но в ту же секунду раздался свист, окно рядом со мной дрогнуло, и в шею мужику вонзилась тонкая игла. Я только и успел подвинуться, как бесчувственное тело рухнуло на сиденье. – Повторяем в последний раз, не сопротивляйтесь! – вновь металлический голос. Странно, почему они усыпили этого идиота, но не проделали то же самое с нами? Может боятся нашей магии? Или у них есть другие приказы? – Ник, – Ди прижалась ко мне. – Всё нормально, разберёмся. *** Не прошло и десяти минут, как нас оттащили от города на довольно далёкое расстояние, после чего машины резко пошли вниз. От такого крена тело спящего незнакомца рухнуло нам под ноги. И тут я заметил, как полицейские машины зарябили, а после и вовсе исчезли из виду. По обшивке нашего автомобиля также пробежалась рябь, сопровождаемая небольшими электрическими всполохами, и стала невидимой, но только снаружи. Прилипнув лицом к стеклу, я отчётливо видел землю, дороги и дома, райончик значительно отличался от предыдущего. Теперь под нами распластались трущобы, где люди сновали, укутавшись кто во что горазд. Мне это совершенно не понравилось. – Ник, надо спасаться, – произнесла Ди. – Кажется, что это вовсе не полицейские. – Согласен, – кивнул я. В игру вмешались некие третьи силы, не желающие отдавать нас ни служителям закона, ни неизвестной компании, знающей, где находится Ка. Голова пухла от десятков вопросов, ответы на которые я вряд ли скоро получу. А может, и вовсе не дождусь, если буду сидеть сложа руки. – Надо… Но не успел договорить, как раздалось шипение, и из-под сидений повалил зеленоватый дым. «Да чтоб вас», – только и успел подумать, когда сознание в который раз покинуло меня. *** – Ну, здравствуй, человек, – сквозь пелену беспамятства послышался насмешливый голос Тени. – Я даже не успел соскучиться, как ты уже здесь. – Иди к чёрту, – открыл глаза и посмотрел на своего витающего симбионта. – Без проблем, но кто тебе тогда поможет? Я не стал отвечать на сарказм, вместо этого заговорил просто, чтобы собрать мысли в кучу. – Нас задержала полиция, но потом отпустила, так как приказала Система. Тогда ворвались неизвестные, устроили пальбу и хотели «спасти» нас, не зная о нашем освобождении. К тому же они знали, что я ученик Теней. Выходит, следили за нами, сразу, как только мы вырвались из портала. – Всё верно, – довольно оскалилась Тень. – Им нужны наши силы. Но по пути напали, кто-то ещё охоч до силы Теней. – А может, это те же самые? – Почему? – на мгновение задумался, а потом сам ответил на собственный вопрос. – Если эта организация скрывается от полиции, то и показывать дорогу к убежищу не будет. Скорее всего, полицейские машины либо угнали, либо это простая голограмма, так как было лишь два троса. Усыпили не сразу, чтобы показать ложный путь. Тогда в случае допроса, мы расскажем, что летели над трущобами, и это направит преследователей не по тому следу. – Возможно, – Тень развела руками. – Думаю, ты скоро обо всё узнаешь, ведь вы уже прилетели, – с этими словами она размахнулась и ударила меня по лицу. *** Звонкая оплеуха привела в чувство. Жгучая боль опалила щёку, и я распахнул глаза. Холод металлического стула, на котором сидел, пробирал до косточек, а сырость помещения, куда нас поместили, не добавляла оптимизма. Рядом сидела Ди всё ещё без сознания, связанная по рукам и ногам. Дёрнулся к ней, но понял, что путы повесили и на меня. На шее висел тонкий ошейник из чёрного материала, но догадаться, что это такое, оказалось несложно. Диуриум. – Пришёл в себя, – послышался грубый голос из темноты. В нескольких метрах загорелась зелёная лампа, стоящая на полу. К нам приблизился высокий человек, чьё лицо также скрывала маска. Нейро 001 Социальный уровень: ??? Видимо, это одни и те же типы. Но зачем им этот спектакль? Почему бы просто не высказать свои пожелания и работать как люди? – Ник, значит? – произнёс тот. – Приятно познакомиться. – Хотел бы сказать то же самое, да боюсь, что в морду плюну. – Хэх, дерзкий. Уважаю, – достал из темноты стул и присел напротив. – Думаю, тебе интересно узнать, зачем мы всё это провернули? Усыпили своего же, а потом и вас. – На тот случай, если нас найдут копы, – усмехнулся я. – Показали неверное направление, хотели запутать. Собеседник молча кивнул. – Наверное, у вас есть способ стереть память ровно до того момента, как уснули, чтобы всё казалось натуралистичным, – продолжал выкладывать свои догадки. – А скутеры – обычная голограмма. Судя по ошейникам, боитесь наших сил, что правильно. Проще оставить полицейские, но вы пошли на риск, значит, была причина. Наверное, в тех браслетах расположены датчики слежения. – Правильно, – голос незнакомца показался мне озадаченным. – Продолжай. – Следили за местом, где открывается портал. А когда увидели мою Тень, решили действовать. Вы не знали, что Система нас освободила, ворвались в участок, а могли бы дождаться на улице, вместо того чтобы устраивать погром. – Тут ты кое-чего не знаешь, – мужчина немного расслабился. – В камерах содержалось несколько наших людей, и мы давно хотели их вернуть. Вот так совпало, – развёл руками. – Вы убили женщину на глазах её дочки! – чуть было не выкрикнул я. – Вот как, – почему-то задумался тот. – Тогда понятно, что пошло не по плану. Опять он дал слабину. – О чём ты? – Тебя не касается. – Тогда говори, что меня касается, или отпускай! – Хорошо, – мужчина встал и обошёл вокруг стула, собираясь с мыслями. – Видишь ли, какая дилемма, ты не из нашего мира и вряд ли знаешь историю. Буду краток, у нас давно идёт война между магами и обычными людьми. Мы побеждаем, но каждый раз нечто прорывается в наш мир, грозя разрушить тот баланс, который удалось достичь тысячами человеческих жизней. Где-то на юге до сих пор живут маги, но более нападать на нас опасаются. – Что-то я не пойму. Ты обычный человек, в полиции тоже люди. Какого чёрта вы не поделили? Хотя… – Вижу, кое о чём ты и сам догадался. Конечно, типичная бандитская группировка. И хотят от нас чего-то явно незаконного. Но давай послушаем, что он дальше пропоёт. – Но не думай о нас, как о мелкой банде. Мы создали обширную сеть по всему северу. Наш общий враг – Система. Вон оно чё. Сборище революционеров. – Она постоянно следит, разрушая при этом первое правило человеческой личности – свободу выбора. – Это можно воспринимать двояко, – я пожал плечами. – Если тебя спалили за тем, что гоняешь своего дружка, подсматривая за мамкой, то тут личная обида. А если благодаря Системе ловят преступников, то извини, я руками и ногами за. – Сопляк, – усмехнулся тот, но без злобы. – Что ты в этом понимаешь? – Доводилось жить в подобном мире, где постоянно следили. – И много ли ты пожил? Сколько лет? Двадцатка-то хоть есть? Я не ответил, а собеседник вернулся на стул и продолжил: – Предлагаю взаимопомощь. Ты мне, я тебе. – Звучит как-то по-гейски, прости, но пас, – и кивнул на Ди, которая почему-то до сих пор не пришла в себя. – Мне она нравится. – А ты шутник, – теперь услышал злость. – Вот только со мной такое не пройдёт, – вытянул руку и нажал на маленький прибор, который я уже видел в камере, когда нас освободили. В ту же секунду ошейник ударил током. От боли свело челюсть, и я заскрипел зубами, а рядом послышался крик Диларии. Обернувшись, увидел, что она открыла глаза, из которых потекли слёзы. – Ублюдок, да чтоб тебя! – вырвалось у меня, но дёргаться не стал. Теперь своеобразный шокер работает на двоих, придётся прикусить язык. – Ник, где мы? – слабо прошептала девушка. – Что происходит? – Ди, не беспокойся и не дёргайся, иначе будет больно, – попросил я. – Мы справимся, обещаю. – Теперь ты понимаешь, – процедил собеседник сквозь зубы. – Не стоит меня провоцировать. – Да понял, понял, – прикрыл глаза и глубоко вздохнул. – Что именно вам надо? – Сущую мелочь, – мужик подался вперёд, облокотившись на колени, в его глазах плясал алчные искорки. – Свергнуть Императора и отключить Систему.



Глава 24

Выбора не оставалось, снимать с нас ошейники никто не собирался. Конечно, мне нет дела до личных планов недореволюционеров, но нас припёрли к стенке, к тому же пообещав отпустить и рассказать, куда направился Ка. Поверил ли я? Естественно, нет, но надо было потянуть время. Если малыш тоже попал к ним в лапы, то вряд ли его просто так отпустили. Но Тень говорила, что Ка до сих пор жив, и если он в этом мире, то, скорее всего, в плену. А может он оказался по ту сторону революции и работает на Систему? Как бы там ни было, нам следовало выиграть время и всё тщательно разузнать. Стоило дать согласие, как путы с рук и ног спали. Нейро поднялся со стула и кивнул в ту сторону, откуда появился. Взяв Ди за руку и пообещав, что всё наладится (по-другому быть не может), направился следом. Скрипнула дверь, и темноту разрезал яркий свет, бьющий из соседней комнаты. На мгновение мы с подругой ослепли и прикрылись руками. — Не отставайте, — послышался недовольный голос незнакомца. Пришлось идти дальше. Привыкнув к свету, выбрались в широкий коридор, который больше напоминал канализацию. Металлические стены с рваными спайками и ржавыми листами, закрученные здоровыми болтами. С потолка изредка падали холодные капли, пару раз попавшие на макушку. Под ногами хлюпало. И если перед нашей камерой горело несколько ламп, то чем дальше двигались, тем меньше становилось света. – Вы живёте в коллекторе? — усмехнулся я. Провожатый не ответил, видимо, так оно и было. Ещё несколько поворотов в сыром лабиринте, и перед нами возникла дверь с винтовым рычагом. Нейро ухватился на него, налёг всем телом и крутанул. Тяжёлый скрип возвестил о том, что проход свободен. И стоило двери отвориться, как коридор наполнился весёлым шумом. Внутри оказался просторный зал с длинными пластмассовыми столами на стальных ножках. За ними сидели подвыпившие вояки, одетые кто во что горазд. С чего я решил, что это именно военные? Над каждым из них светился зеленоватый ник «Нейро», но с разными номерами, иногда доходя до четырёхзначного. На столах стояла выпивка и тарелки с какими-то блюдами. Не сказать, что богатая пирушка, но у них, видимо, такое случалось редко. Стоило в зале показаться нам с Ди, как повисла гробовая тишина, а на нас уставились десятки любопытных взглядов. Провожатый вскинул руку и спокойно произнёс: – Продолжайте веселиться. Сегодня хороший день, мы освободили наших товарищей и положили достаточно неверных голов. «Товарищи, – хмыкнул я. – Неверные. Да вы, дяденька, тот ещё фанатик». — Маги согласились оказать услугу, — указал на нас. – После чего могут спокойно возвращаться в свой мир, следом за другом. От меня не скрылись ехидные усмешки нескольких «бойцов за свободу». Значит, прав, просто так никто отпускать не собирается. Придётся разыскать Ка самостоятельно, и желательно сделать это поскорее. После слов главного Нейро веселуха продолжилась, а он повёл нас дальше к соседней двери, за которой оказался небольшой узкий коридор. Пройдя его, вошли в следующее помещение, которое представляло собой влажную мечту любого хакера-социопата. Со стен свисали десятки мониторов, сенсорные и простые, клавиатуры, какие-то металлические нарукавники со множеством разноцветных датчиков, а в центре круглый постамент, над которым свисали рифлёные жгуты и тросы. Неужто они подключаются к Сети напрямую? Я словно попал в какой-то фантастический фильм. Вот уж не думал, что доведётся увидеть нечто подобное. Слева послышался шорох, и из-под компьютерного стола выбрался лысый парень с козлиной бородкой. Худой до безобразия, в затасканной клетчатой рубашке, но с ярким живым взглядом, будто вместо глаз у него стоят голубые сенсоры. Может, так оно и есть? Нейро 777 Социальный уровень: ??? — Снова за работой? — усмехнулся наш провожатый. — А ты как думаешь? – огрызнулся тот, но без злобы, а так, по-свойски. — Пока все развлекаются революции не будет. – Мы сегодня хорошо поработали, — не согласился первый. -- Можно и расслабиться. Тебе советую того же, иначе сломаешься. – Спасибо, обойдусь, – отмахнулся тот и хотел снова нырнуть за рабочее место, но Нейро 001 шагнул в его сторону. – Это приказ, – уже более твёрдым тоном произнёс он и указал на дверь. – Иди хоть проветрись. В глазах парня мелькнуло недовольство, но он промолчал. Лишь отмахнулся и с обиженным видом покинул комнату. – Смотрю, не все согласны с твоей позицией, – с издёвкой произнёс я. – Тебя не касается, – бросил мужик через плечо и показал прибор, который посылает разряды на ошейник, пришлось прикусить язык. – В общем, так, – он рухнул в рабочее кресло и откатился чуть назад, – ваш друг не довёл дело до конца и исчез. Мы знаем, куда он проник, знаем, каким образом покинул этот мир, но ответы получите, лишь после завершения дела. – Очень заманчиво, – вновь недовольно протянул я и получил удар током. Рядом взвизгнула Ди, схватившись за шею. – Перестань дерзить, – на лице Нейро читалось удовольствие, тот ещё садист. – Лучше посмотрите сюда, – указал на ближайший к нам монитор. На голографическом экране появилась картинка, снятая на камеру видеонаблюдения. Высокий сетчатый забор с колючей проволокой сверху (неужто в этом мире не придумали защиту получше?), запертые ворота и табличка, надпись которой прочитать не удалось. Несколько фонарей освещают дорогу, ведущую к воротам, и тут среди теней мелькнул смазанный силуэт. По земле скользила чёрная клякса, прошмыгнула за забор, а через несколько секунд запись оборвалась. – Вот что было дальше, – с довольной улыбкой сказал Нейро и щёлкнул пальцами. На мониторе вновь появились те же ворота, только на этот раз снятые свысока. Наверное, дрон. Теперь к забору подкатило несколько грузовиков, из которых выпрыгнули бойцы, рассредоточились, открыли ворота, пропуская машины. Послышались выстрелы, что-то громыхнуло, озарив картинку, но на том всё и закончилось. Голографический экран исчез, а Нейро заговорил: – Думаю, с вас достаточно. Если не поняли, что произошло, поясняю. Ваш маленький приятель помог прорваться на военную базу, где располагались… необходимые нам вещи. Самое интересное, когда проникли внутрь, то застали раненых и обездвиженных солдат. Малыш неплохо справился, вот только допустил непростительную ошибку. Я уже догадывался, о чём он, но всё-таки спросил: – Какую? – Оставил их в живых. А свидетели нам ни к чему. – То есть вы добили беззащитных. Нейро скривился, потянулся к флэш-пульту от ошейников (не знаю, как ещё назвать это устройство), но в последний момент передумал. – Ты мне нравишься, Ник, честно. – Польщён. – Дерзкий, амбициозный. Такие люди нам бы пригодились. – Вы ненавидите магов. Боитесь и ненавидите. Думаю, мне не место в ваших рядах, давайте решим насущные проблемы и разойдёмся миром. – Хорошее предложение. Ага, как же, отпустит он нас. – Тогда к делу, – Нейро встал. – Есть ещё несколько баз, куда вскоре должны доставить оружие, которое нам пригодится. Нужно, чтобы вы проникли туда и отключили систему слежения, как это уже проделал ваш приятель. Всё ясно? – То есть ты не расскажешь об охране, о тайных лазейках, ни о чём таком, что может нам помочь? – Тебе. – В смысле? – Ты отправишься один, – оскалился Нейро. – Девчонка останется. – Нет! – воскликнула Ди. Но мужик резко вскинул руку. Из его пальцев вырвались два проводка и вонзились в меня. В ту же секунду мощный разряд встряхнул моё бренное тело, погрузив в кромешную тьму. *** Диларию поместили в чью-то пустующую комнату. После того как Нейро выстрелил в Ника, вошло несколько человек, грубо её схватили, вывернув руки, и повели обратно. Миновав общую столовую, где празднество подходило к концу, вытащили в сырой коридор, откуда и забросили в эту небольшую комнатку. Внутри кушетка (хорошо, что с матрасом), умывальник да унитаз. Революционеры вели спартанский образ жизни. Или это очередная камера? И снова она в заточении, отчего хотелось выть волком. Но девушка взяла себя в руки. Села на матрас, глубоко вдохнула, сосредоточилась, прикрыв глаза, и постаралась призвать Силы. И тут же последовал мощный удар током. Боль пронзила шею и добралась до мозга. Казалось, что в него впились сотни зазубренных игл, пронзили и потянули обратно, раздирая на части. Дилария не сдержалась и закричала, обхватив голову. Упав на пол, забилась в истерике, поджимая ноги. В таком положении её и застали двое широкоплечих парней с алчными искорками в глазах. Они вошли в комнатку, плотно прикрыв за собой двери. – А вот и она, – проговорил первый. Перед взглядом Диларии плыли красные круги, она не могла рассмотреть ни их лиц, ни ников над головами, хотя не сомневалась, что они будут значиться как какие-то там Нейро. Что происходит в этом мире, не понимала, Ник не успел рассказать, слишком быстро всё произошло. Но единственное, что знала, добром это не кончится. Как только помощь больше не понадобится, их попросту убьют. Тот мужик 001, кажется, лидер. Он сам сказал, что свидетелей не оставляют. – Свеженькая, – хмыкнул второй. – Молоденькая. Самое то. – Согласен, – кивнул первый, схватил девушку за волосы и приподнял над полом. – Как себя чувствуешь, Дилария? У неё не было сил, чтобы ответить, из груди вырвался лишь хрип. – Молчаливая, мне это нравится, – второй отошёл к двери и прислонился спиной. – Сегодня твоя очередь, начинай. Если что, пульт у меня. – Главное, чтобы не шибануло. – Успокойся, ты же помнишь, что диуриум бьёт лишь магов. – Знаю, но каждый раз напрягает. – Так расслабься, – усмехнулся второй. – Только посмотри какая красотка. – Пошли вы! – Ди собралась с силами и вырвалась из рук парня. Тот слегка опешил, но его товарищ нажал на кнопочку, и очередная волна боли прокатилась по её телу, заставив кричать и биться в истерике. – Да, – протянул первый. – Будет весело. *** – Не дёргайся, – во мраке прозвучал знакомый голос. Меня резко встряхнуло, пришлось открыть глаза. Оказался в кузове военного грузовика, сидел на скамье, обвязанный ремнями, чтобы не завалиться на пол. Руки и ноги связаны пластиковыми пряжками. Слева и справа сидели бойцы, с неприязнью поглядывая на меня. Напротив, такая же «дружеская» компания, а прямо передо мной с довольной улыбкой расположился Нейро 001. – Обычно я не высовываюсь на операции, а координирую действия из нашего центра. Но сегодня не хочу пропустить зрелище. Маг Теней снова проявит себя, – ощерился, словно шакал. – Всегда завораживало. – Зачем бил? – прохрипел я. – На то есть две причины. Во-первых, чтобы не видел, где именно мы находимся. Во-вторых, поменяли тебе ошейник. Теперь он работает отдельно от ошейника твоей подруги, – увидев мой вопросительный взгляд, ответил. – Она в безопасности. Не беспокойся, я отдал чёткий приказ, чтобы следили в оба глаза. – Именно это и бесит. – Ты смиришься, – отклонился назад. – В конце концов все принимают верное решение. Тут я с ним не согласен, но озвучивать мысли не собирался. Впрочем, всё было написано на моём лице. В голову лезли дурные мысли. Они могли вытворить с Ди всё что угодно, ведь девушка перед ними беззащитна. Машину подбросило на очередной яме, отчего непроизвольно клацнули зубы. И почему в столь современном мире не могут починить дороги? Хотя, зачем им это, если есть летающие скутеры? Тогда другой вопрос, почему мы едем на доисторических грузовиках? На записи штурм происходил с таким же транспортом. Мне казалось, что использовать летающие машины будет безопаснее и менее заметно. Решил спросить напрямую. – Почему в этих тарахтелках? – посмотрел на главного Нейро. – Не проще подлететь на грузовых скутерах? Быстрее и безопаснее. – Ошибаешься, – усмехнулся тот. – За каждым скутером наблюдает Система. Они все подключены к ней напрямую. А этих красоток, – похлопал по сиденью, – мы откопали в руинах прошлых городов. Они управляются вручную и никакого автопилота. Ну да, ну да, продолжай рассказывать о машинах из моей эпохи. – Прошлых городов? – переспросил я. – Он и правда из другого мира? – удивился один из бойцов. – Как видишь, да, – ответил ему Нейро и повернулся ко мне. – Ты слишком мало знаешь о нашем мире. Здесь уже не раз проходили войны. И после каждой из них наша цивилизация становилась на ступень выше. Прошлые города – это разрушенные полисы, названия которых нам даже неизвестны. Там жили люди, отстающие от наших технологий. Очень отстающие. – Хоть немного просветишь вашей богатой историей? – попросил я, всё же могут понадобиться любые сведения. – Тебе действительно интересно? – тот вопросительно вскинул бровь, я кивнул. – Ну, хорошо. В нашем мире живут обычные люди и маги. Первые расположились на севере, где мы и находимся. Остальные отбросы перекочевали на юг. И если наша цивилизация стремится к развитию, то маги спят и видят, как бы перерезать нам глотки и захватить империю. Дикари, одним словом. – Вот почему вы боитесь, – усмехнулся я. С обеих сторон послышался возмущённый ропот, но Нейро вскинул руку, и воцарилась тишина. – У нас никогда не существовало магии подобно твоей. И да, боимся, как и любого врага. Но даже у нашего страха есть преимущества. Благодаря ему боремся за жизнь, свою и своих близких. Какие пафосные речи. Надеюсь, меня не стошнит. – Так вот, продолжу, – мужик почесал щетину. – Стычки между югом и севером происходят постоянно. Где-то небольшие, а где-то переходящие в локальные войны. Около ста лет назад нашей победой закончилась очередная масштабная война. Тогда-то в мир и пришла Система. Император, которого никто не видел вживую, ввёл её, несмотря на протесты тысяч людей. Он не считается с нами, какой смысл считаться с ним? – И этот император до сих пор правит? – Конечно, нет. Трон занял его внук. Но, опять же, никто и никогда не встречался с ним. Народу показывают пустышку, голограмму. Считают нас идиотами, – с этими словами протянул руку, на которой возник образ человека, облачённого в парадный мундир и с короной на голове. – С тех пор людей лишили свободы. Каждый наш шаг строго отмечается в базе данных, каждому вживляется чип ещё при рождении… – Но у вас их нет. – Верно. Достать их не так-то просто, некоторые умирали от болевого шока. Но достойные, – раскинул руки, – перед тобой. Почему-то показалось, что это не достойные, а шайка свихнувшихся кретинов, и один из них рассказал каким образом они сходят с ума. Судя по всему, чип подсоединён к нервной системе и его извлечение не проходит без последствий. Не знаю, прав я или нет, но, думаю, скоро всё встанет на свои места. – Нам надоело жить под вечным наблюдением, – в голосе Нейро появились торжественные нотки, будто он произносил победную речь. – Чёрт возьми, даже переспать с женщиной нельзя спокойно, зная, что за тобой наблюдают. – И где-то потом появляются видео или фото? – решил уточнить я. – Нет, – отмахнулся тот. – К чему этой серой массе смотреть на мою голую задницу? Меня раздражает сам факт контроля! Нас лишили выбора, брак по расчёту, работа по расчёту, всё по расчёту! Шаг не туда, и ты под арестом. М-да, а мужичок-то озлобился. Выходит, что Система постоянно наблюдает, но интимные подробности не афиширует. Подбирает работу, которая пригодится для развития общества, находит тебе достойную пару, остаётся только получить желаемое. Хм, а не так уж и плохо, если взвесить все плюсы и минусы. Уверен, что едой и жильём никто из людей не обделён. И единственное, что смущает, осталась ли в здешнем мире любовь, если вторую половинку ищешь не ты? Впрочем, откуда знать, как и что происходит, если я тут всего лишь день. – А вот и приехали, – неприятно улыбнулся Нейро, вмиг успокоившись. Машины притормозили, и меня выволокли наружу. Несколько бойцов обступили со всех сторон. Наступила ночь, а в небесах не просматривалось ни единой звезды. Мрак поглотил окрестности, оставив небольшой пятачок света, примерно в километре от нас. Грузовики остановились на холмах, и внизу виднелось вытянутое здание, мигающие жёлтыми и красными огнями. – Серьёзно? – посмотрел на лидера революции. – Мне туда? – Ну, извини, что не доставили эскортом к самим воротам, – Нейро хлопнул по плечу, отчего чуть не подкосились ноги. – Вот возьми, – протянул маленький шарик. – Это микрофон, связь поддерживаем постоянно. Если мне что-то не понравится в твоём поведении, активирую ошейник на полную мощность. Всё ясно? – Да. – А пока можешь вздохнуть свободно, но не делай глупости, – с этими словами нажал на пульт. В ту же секунду ко мне вернулись Силы. Казалось, что могу свернуть горы, хотелось закружиться, взлететь и умчаться прочь от этих остолопов или же наоборот, разорвать их в клочья. Но прекрасно понимал, что не успею ничего сделать, как меня прибьют электричеством. Придётся подчиниться.



Глава 25

Магический глаз одновременно помогал и грозил неприятностями. Бежать по крутому склону высохшего холма в полной тьме — то ещё удовольствие, но благодаря «подарку» Тени удалось спуститься, не сломав при этом ни единой косточки. Где-то в ночном небе жужжали разведывательные дроны. Парочку даже приметил. Мелкие круглые камеры с пропеллером сновали туда-сюда. Удивительно, что Нейро со своими смогли подъехать так близко. Но, скорее всего, их уже засекли, и на базе держат ухо востро, вперив взгляды в бойцов-революционеров. Это мне на руку, смогу беспрепятственно прошмыгнуть, пока команда Нейро отвлекала внимание. Силы Тени, до этого спящие из-за диуриума, рвались наружу. К сожалению, со мной не оказалось сумки с зельями, но интуиция подсказывала, бойцы за свободу приберегли у себя. Ничего, обойдёмся и без неё. Надо только проникнуть на базу, а там… — Ник, как слышишь? – внезапно в голове послышался знакомый голос. — Нормально, – бросил в ответ. – Поторопись, к нам выехала разведывательная команда. Через пару минут будут рядом, и ты понимаешь, что с ними произойдёт. Но поднимут тревогу, и тогда будут сложности. Стоило ему замолчать, как неподалёку с левой стороны пролетел скутер с открытым верхом, где отчётливо выделялись турели. Да, скоро будет жарко. – Уже бегу, — сказал в пустоту и слился с ночной тенью. Проскочить мимо постовых ничего не стоило, никто не обратил внимание на тень, мелькавшую по земле и столбам. Мелкими перебежками, чтобы не мозолить глаза, оказался главного входа. Высокие ворота и маленькая дверца справа, возле которой скучает охранник в кибернетической экипировке. А может это не человек, а робот? Приблизился за его спиной, но тот не пошевелился. Его проблемы. Я скользнул вниз и просочился под дверью, оказавшись в ярко-освещённом ангаре. В центре расположился огромный летательный аппарат, больше похожий на космический корабль. Овальной формы с ядовито-зелёными светящимися иллюминаторами, он парил над землёй в паре метров. С правой стороны несколько этажей, думаю, там и находится всё управление. Подняться можно лишь по лифту или широкой лестнице. Внезапно в микрофоне послышались крики и стрельба. От резких звуков дёрнулся в сторону и попал под ноги двум солдатам, проходившим мимо. — Ты это видел? – чуть ли не воскликнул первый, посмотрев сперва на меня, а потом на потолок. — Что такое? — второй последовал его примеру и с опаской озирался по сторонам. Пару секунд оба, вскинув оружие, осматривали балки на потолке. — Наверное, показалось, – наконец выдавил первый. И в ту же секунду завыла сирена. Циклопический ангар наполнился красными всполохами. Солдаты засуетились, словно муравьи. А мне в ухо снова заорал Нейро: — Ник, твою мать! Ты что там делаешь? – Жду, когда скажешь пожалуйста. — Мелкий ублюдок! Я уже думал, что в меня ударит разряд, подобный гневу Зевса, но ничего не произошло. Вместо этого, снова послышался истеричный крик: -- Быстро беги к панели управления. Я вышлю маршрут, он загрузится прямо в твой мозг. Только хотел спросить, каким образом это произойдёт, как в голову словно кирпичом ударило. Не так больно, но в глазах на мгновение потемнело, а когда зрение вернулось, увидел перед собой голограмму со схемой здания. Она светилась голубоватыми линиями, и между ними красными стрелками помечен путь, оканчивающийся у большого алого прямоугольника. Видимо, мне туда. – Живо! – истошный крик Нейро, будто его заживо кинули в мясорубку. Впрочем, кто его знает, что происходит снаружи. Я метнулся по намеченному пути. Проскользнул по лестнице и оказался в коридоре с белыми стенами и потолком. Со всех сторон более десятка дверей, из некоторых выбегают военные, из других люди в медицинских халатах. Первые бежали вниз, туда, где ожидали вторжения, а учёные (не доктора же на военной базе, только если здесь не проводятся испытания с биологическим оружием) спешили ровно в том направлении, куда указывала красная стрелка. Я заторопился следом, спустившись на пол. Не самое лучшее чувство, когда по тебе топчутся грязной обувью, но так-то всё равно. Не чувствовал ни боли, ни стеснения. Но внезапно надо мной раздался крик: – Тень! Один из солдат заметил, как под его ногами пробежало невидимое существо, но не успел тот сориентироваться, как я уже вильнул за угол и вжался в стык стены. Позади послышалась ругань: – Идиот! Бегом вниз! – Но там была тень! – Здесь десяток теней, будешь за каждой гоняться? Бегом, я сказал! Видимо, научены горьким опытом. Солдаты точно видели записи с камер наблюдения и дронов, когда Ка проник на предыдущую базу, а значит знали о магии Теней. Вот только людям никогда не хватало доверия друг к другу. Неудивительно, ведь на предательствах построена даже Библия. Вот только на этот раз следовало послушать единственного, кто заметил настоящую угрозу. Не мои проблемы. Сирена продолжала завывать, красные всполохи превратили обычные коридоры в тропу кошмара. Казалось, что стоит замешкаться, как из-за угла вынырнет монстр и разорвёт на десятки мелких кусочков. Но чудовищем здесь являлся только я и спешил завершить грязное дельце. Через пару поворотов выскочил в обширную комнату управления. Там стояло множество компьютеров, по полу тянулись бесконечные мотки проводов, а за голографическими мониторами уселись те самые учёные, барабаня по такой же нереальной клавиатуре. Красная стрелка указывала на металлический шкаф, расположенный в правом дальнем углу. Скользнул к нему, услышал слабое гудение. И когда оказался рядом, перед взором высветилось сообщение: Открой и взломай! Легко сказать. Выбора не оставалось, пришлось вынырнуть из тени, под испуганные крики людей. Тут же поставил вокруг себя полусферический щит, как раз вовремя. В кабинет ворвалось двое солдат, один из них тот, что заметил моё передвижение по полу, и открыли огонь. Но все их потуги оказались тщетны, так как чёрная дымка надёжно меня защищала. Руки превратились в когтистые лапы, ухватился за дверцы шкафа и рванул на себя, оторвав их с корнем. Внутри сотни, если не тысячи, тонких проводков, мигающие кнопки и всевозможные датчики. Первое, что пришло на ум, разорвать соединение, это я и сделал. Рубанул по проводам, которые тут же заискрили, потом ещё и ещё. Повсюду замигал свет, позади раздались крики отчаяния. А в следующую секунду перед глазами что-то полыхнуло, послышался взрыв, и мощный толчок выбросил меня из окна второго этажа. *** В который раз вырубает в этом кибернетическом мире? Даже немного поднадоело, но что поделаешь, не всё зависит от наших желаний. – Эй, дружочек, как твои дела? – раздался насмешливый вопрос. Нейро 001, кто ж ещё? Я приподнялся, тело отозвалось тянущей болью. Осмотрелся, снова закинули в подобие камеры, кушетка, раковина и унитаз. Передо мной сидел местный Ильич и с усмешкой рассматривал опухшее лицо. А то, что оно именно такое, не вызывало никаких сомнений. – Херово выглядишь, – прокомментировал он. – Знакомо, да? – передразнил я. Вместо агрессии на лице Нейро растянулась довольная улыбка. – Всё остришь. Между прочим, сегодня совершили то, что не мог сделать никто до нас. Обманули Систему. Да неужели? Мне так не казалось, но озвучивать мысли не стал. – Не веришь, – понял тот. – Или просто не понимаешь? Видимо, второе. Ну, ничего, скоро всё встанет на свои места. – Как я сюда попал? Что вообще произошло? – Ты долго тянул с отключением. Нам пришлось отстреливаться от дронов и вояк. Но справились. А когда база оказалась обесточена и заработал автономный генератор, то тут уж подоспели мы. Солдатики оказались обескуражены, поэтому повалить их было плёвым делом. К тому же тебе удалось разбить панель управления дронами, и они стали бесполезны. А именно на эту технику и рассчитывали войска. Вот тогда ворвались мы, – оскалился в мерзкой улыбке. – Ух и потеха началась. – Нравится убивать? – Не особо, но когда приходится, наслаждаюсь каждым мгновением. Больной ублюдок. – Думаю, ты видел корабль в ангаре, – продолжал Нейро. – Он-то нам и нужен был. – Вы украли ту махину? – Конечно, нет. Оно и не требовалось. Кое-кто хотел, чтобы мы установили там телепорт. Благодаря тебе у нас это получилось. – То есть над вами стоит ещё кто-то? – Естественно, – мужик всплеснул руками. – Наши люди повсюду, даже среди свиты императора. И им, как и многим другим, не нравится его правление. – Ты же говорил, что его никто не видел. А теперь утверждаешь, будто он реально правит страной. На мгновение Нейро уставился на меня пустым взглядом, а потом рассмеялся. – А ты молодец, – погрозил пальцем. – Так оно или нет, не могу знать. Но я целиком и полностью доверяю нашему осведомителю. Он не раз спасал мою шкуру, ведя к благородной цели. – Тебе не кажется, что всё прошло слишком гладко? – вновь задал ему провокационный вопрос. – Гладко? – тот вскочил с места, повалив стул, на котором сидел. – Погибло пять моих бойцов! По-твоему, это гладко? С этими словами надавил на пульт, и резкая боль пронзила позвоночник, заставив дёргаться в агонии. Свалился на пол, приложившись затылком о холодную плитку. – Что? Неприятно, да? – Нейро успокоился. – Учись следить за языком, Ник. Я ещё лояльно к этому отношусь, а вот многие могут за такое и в морду съездить. Не вставая, сплюнул ему под ноги, выразив, тем самым, свои эмоции. – Молодец, – на этот раз похвалил он. – Мне нравится твой несгибаемый характер. Хотел бы посмотреть на тебя в деле, да вот только нет у вас, магов, чести, чтобы драться, как полагается мужикам. – Сказал тот, кто держится за пульт и бьёт током за каждую обидку, – процедил сквозь зубы. – Ну, что ж поделать, – развёл он руками. – Такие времена, – отошёл к двери. – Давай поднимайся, пора бы тебе поесть, а то так и подохнешь в этой конуре. *** По тому же полутёмному коридору Нейро провёл меня в общую столовую, где стоял шум и гам. Но стоило войти туда, как гнев затуманил разум. Между столами бегала миниатюрная Ди и разносила выпивку хмельным ублюдкам. Те смеялись и задорно хлопали девушку по ягодицам, она же не могла и пикнуть в ответ, так как на шее всё ещё висел чёрный ошейник. Хотел рвануть к ней, но крепкая ладонь сжала плечо и остановила. – Остынь, парень, – проговорил Нейро 001. – Как видишь, с ней всё в порядке, мои ребята глаз не сводят. – Мы не об этом договаривались, – процедил я. – А о чём же? Ну-ка напомни. На нас обратили внимание, и общий гомон усилился. Внезапно один из бойцов схватил её за руку и усадил к себе на колени. Рядом с ним сидел близнец, на них даже одежда была одинакова. – А твоя подруга ничего так, – оскалился первый. – Нам с братом понравилась. При этих словах Дилария отвернулась. Она не рыдала, видимо, слёзы давно закончились, а вот смотреть на меня стыдилась. – Ах вы сукины дети! – из груди вырвался крик, наполненный истинным гневом. Ярость затмила разум. Я бросился к близнецам, схватил по пути поднос, с которого вывалилось содержимое, и врезал наотмашь по роже первого. Всё произошло за доли секунды, никто из бойцов не успел среагировать, даже Нейро не нажал на кнопку. Ди выскользнула из рук недоумка и юркнула за столы, а тот рухнул на пол, заливая его кровью. Рядом валялось несколько выбитых зубов. Мне удалось нанести ещё один удар по лежащему, прежде чем в шею ударил разряд. Толпа навалилась со всех сторон, повалили рядом с упавшим товарищем и принялись колотить ногами. Я кое-как прикрылся руками, но удары сыпались градом. – Стоять! Стоять! – раздался гневный рык главного Нейро. Нехотя бойцы подчинились и отступили. – Вот такого не ожидал, – смеялся мужик, помогая подняться. – Знаешь что, мне в голову пришла отличная идея, – посмотрел на второго близнеца. – Эти два брата обидели твою девушку. Не могу за это упрекнуть, ведь поступил бы также, оказавшись на их месте. Но придётся постоять за её поруганную честь, иначе что ты за мужик. Поэтому предлагаю бой, – взглянул на остальных. – Один на один! Отодвиньте столы, – похлопал меня по плечу. – Сейчас повеселимся. Бойцы дружно выполнили приказ, освободив место для сражения. В центр вышел смазливый близнец, разминая плечи. – Попрощайся со своими яйцами, – выкрикнул он, прыгая на месте. – Не волнуйся, до конца драки я не нажму на пульт. Бой будет честным. Рассказывай сказки другому, не поверю ни единому слову. – Давайте поддержим Ника! – поднял руки Нейро. – Маг без магии, посмотрим, на что он способен. Нейро 1056 Социальный уровень: ??? Таков ник над прыгающим близнецом. Хотите драки? Вы её получите, но потом не обижайтесь. С этими мыслями вышел вперёд. Первые секунды никто не решался нападать. Противник кружил по сторонам, смеялся в лицо и всячески подтрунивал, чем только разжигал во мне гнев. Я не смог уследить за своей девушкой, опять. Над ней посмеялись, унизили, и никому это просто так не сойдёт с рук. Наконец парень не выдержал и взмахнул кулаком. От такого удара я легко уклонился. Но следом за первым, прилетел второй кулак, потом ещё и ещё. У меня получалось их блокировать и уклоняться, но ответить не успевал, парниша оказался шустрым. Видя, что я попятился, он обрадовался и расплылся в улыбке. Вот тут-то и допустил ошибку. Когда в очередной раз уклонился от пролетевшего кулака, я упал на колени и ударил снизу-вверх, со всей силы приложившись по достоинству противника. У того глаза вылезли на лоб. Близнец согнулся пополам, и в ту же секунду мне удалось ухватить его за горло. Злость была столь велика, что я сжал кулак и рванул назад. Пол залила новая порция крови, в моей руке болтался кусок плоти, а парень рухнул под ноги, хрипел и захлёбывался. Прошло около минуты, может быть чуть больше, и бой окончен. А в следующую секунду произошло то, чего я и ожидал. Мощный электрический разряд пронзил тело, заставив рухнуть рядом с поверженным противником. Мрак вновь принял в свои объятья. *** Перед взором плыли красные круги. Левый глаз заплыл, и как бы ни пытался, открыть его не получалось. Я лежал на кушетке в «своей» комнате. Не помню, как меня сюда притащили, но не убили на месте, а значит им ещё что-то от нас нужно. – Зря ты это сделал, – рядом заговорил Нейро 001. – Должна была быть обычная драка. С трудом, но мне удалось повернуть к нему голову. Во рту стоял привкус крови, несколько зубов шаталось, губы разбиты. Попытался ответить, но смог выдавить только хрип. – Ты мне не веришь и правильно делаешь, – кивнул мужик. – Не знаю, как у вас, но в нашем мире по-другому никак. Но ты убил одного из моих лучших бойцов, а его брата покалечил, думаешь, остальные это простят? – Сами виноваты, – кое-как выдавил из себя. – Ник, осмотрись. Куда, чёрт тебя дери? – Мы живём под землёй. Каждый день переживаем такую нервотрёпку, которая тебе и не снилась. Как нам ещё расслабляться? – он говорил искренне. Таким психопатам нельзя дорваться до власти. – А твоя девочка весьма симпатичная особа. Ну, поиграли с ней немного, уверен, будь ты на нашем месте, поступил бы так же. – Нет, – покачал головой, отчего та отозвалась дикой болью. – Понятно, – Нейро встал и нахмурился. – Хотел как лучше, но ты тупой до невозможности. Вот, – указал на раковину, где стоял стакан с водой, – выпей, там сильное обезболивающее. Завтра ты нам нужен и не думай, что я поведусь на россказни о том, какой ты обессилевший. Видывал магов, которые даже при смерти вытворяли такое, отчего мне до сих пор снятся кошмары. После чего он вышел, оставив меня одного с собственными мыслями.



Глава 26

Как ни старался, а связаться с Тенью не получалось. То ли диуриум не позволял погрузиться в Мир Теней, то ли от усталости и общего состояния. Выглядел я не ахти. Всё тело представляло собой сплошной синяк. Внутренним органам тоже досталось. Когда хотел присесть, то живот свело так, что закричал от боли, рухнув обратно. Да, Ник, теперь вы попали серьёзно, и самое обидное, что твои хвалёные Силы и «громадный потенциал» не играли никакой роли. Пока находишься в стае шакалов, спасения не найти. Превозмогая боль, поднялся и подошёл к раковине. На стене висело небольшое зеркало, но взглянув в него, ужаснулся. Бойцы за свободу неплохо меня отделали. Честный бой, значит? Как же, жди от таких ублюдков справедливости. Свою честь и достоинство они, видимо, потеряли вместе с чипами. Стоило поднести руки к крану, как из него потекла мутная вода. И её я должен пить, или это только для «одарённых»? Быстренько умылся. Прохлада помогла хоть немного прийти в чувство. Вновь взглянул на себя, но ничего не изменилось. Из зеркала смотрел опухший парнишка с лицом сорокалетнего алкаша. Стакан, принесённый Нейро, стоял рядом. Можно ли пить содержимое? Вдруг там яд или отрава? Вряд ли, хотели бы убить, то сделали бы это ещё в столовой, всем на потеху. Им что-то требовалось, и мне предстояло выяснить, что именно. Если получится, то сорвать планы и сбежать вместе с Ди. Взяв стакан трясущейся рукой, залпом выпил кислую воду. Скривился. Привкус отвратительный. По горлу пронеслась обжигающая боль, усиливающаяся с каждым мгновением. Я схватился за шею, хотелось кричать от агонии, раздирающей глотку, но выдавил лишь тихий хрип. Стеклянная посуда упала на пол, разбившись на десятки осколков. Пошатнувшись назад, рухнул на лежанку, задёргавшись на месте и царапая горло. Дыхание перехватило, на глазные яблоки рухнуло такое давление, что, казалось, ещё немного, и они вывалятся наружу. Неужто отрава? Наблюдают в камеру за дёргающимся магом? Сволочи… Сознание покинуло моё тело, оставив его в луже собственной рвоты. *** — Поднимайся, — удар по ногам заставил открыть глаза. Я всё ещё лежал на койке, от которой исходила тошнотворная вонь. – Ну и мразь же ты, — один из Нейро, с которым не встречался, стоял в дверном проёме и с отвращением смотрел на меня. – Вставай, тебя хотят видеть. И не забудь умыться, а то несёт, как от помойки, – с этими словами закрыл за собой дверь. Я всё ещё жив? Но что вчера произошло? На полу валялись осколки, под ногтями запёкшаяся кровь. Это действие напитка? Интересно, каким образом он должен был мне помочь? Встав на ноги, осторожно подошёл к зеркалу и с удивлением уставился на своё отражение. От вчерашних побоев остались лишь смутные синяки да ссадины. Магический глаз пылал алым светом, а лицо больше не походило на распухшую перезревшую грушу. Всё вернулось на свои места. Задрал рубаху, но и там не заметил ничего опасного. Прислушался к ощущениям. Да, я определённо чувствую себя здоровым человеком. – Какого чёрта так долго? — в комнату заглянул всё тот же парень и бросил под ноги серый комбинезон. — Оденься, а свои шмотки оставь тут, потом приберёшься. Сейчас времени нет, – подозрительно прищурился, и тогда заметил, как в его глазах мелькнул страх, что заставило меня усмехнуться. — Хера смеёшься, ублюдок? Давай быстрее. Третий раз говорить не буду, — помахал флэш-пультом. — Понял, – кивнул в ответ. — Дай пару секунд. Быстренько переодевшись, недовольно повёл плечами, комбинезон явно женский и для меня оказался мал. Уверен, у них на складе есть подходящие, вот только никто не собирается церемониться. Вышел в коридор, где поджидало несколько бойцов. Стоило мне появиться, как со всех сторон раздался гнусавый смех. – А вот и наша принцесска, — ржал первый. -- Красотка с такой рожей даже в шлюхи не сгодится, – вторил другой. Я не обращал на это внимания, всё равно стоит дёрнуться, как пришибут электрошоком. – Всё, заткнитесь, – рыкнул тот Нейро, что заходил, хотя и сам был бы не прочь продолжить насмехаться над пленником. – Его ждёт капитан. Вот, значит, как, новое задание? Для меня, наверное, последнее, если вчера так безрассудно избили всей толпой. Парень быстро направился по лабиринту подземного укрытия, мне оставалось лишь последовать за ним. Сопровождающие «освободители» продолжали подтрунивать и всячески насмехаться, вот только мне было на них плевать. В голове роилось множество мыслей. Что заставят делать? Пошлют ли с Ди или снова оставят её в компании неандертальцев? И как, в конце концов, отсюда вырваться? Прошли столовую и попали в комнату со множеством компьютеров. Нейро 777 висел в центре. Тросы и трубки были вживлены в его тело и поддерживали в воздухе. На лице надета маска, похожая на водолазную. Он практически не шевелился, лишь изредка дёргался. – А вот и наш недогерой, – позади послышалась усмешка лидера революционеров. Обернулся. Нейро 001 сидел в кресле перед несколькими мониторами, где угадывалась база, на которую мы вчера попали. Вокруг неё суетились военные. Боевые машины, скутеры и какие-то ещё летающие аппараты сновали вдоль и поперёк. – Мы разворошили осиное гнездо, друг мой, – ехидно улыбался мужик. – Хочу с этим поздравить. – С чем? – Ты оказал неоценимую услугу нашему движению. Мы как никогда близки к финалу. Именно сегодня произойдёт то, что потомки назовут началом конца гнёта Системы. И тут вспомнилась фраза Ала. – Ты это сам придумал или на курсы пафосных мудаков записался? Конечно, призрак обращался к Инги не так, но к этому типу я не питал никакой симпатии. Ударили сзади по сгибу колена, отчего я упал на пол. – Позвольте… – начал Нейро, что провёл сюда, но командир взмахнул рукой. – Оставь его. В отличие от некоторых из вас у него есть смелость. Парень не боится говорить, что думает. Это делает его ближе к нашему обществу, – посмотрел на меня. – Ник, в последний раз предлагаю, примкни к нам, и получишь заслуженную награду. – Просто отпусти в чёртов портал. Видеть больше не могу ваши тупые рожи, – процедил в ответ. Нейро 001 лишь пожал плечами, потом отвернулся к мониторам. Махнул рукой, и мой сопровождающий удалился. – Как видишь, наш агент под прикрытием уже вошёл в Систему, – мужик указал на подвешенного парня. – Сейчас он находится на той самой базе. Конечно же, в виртуальном виде, если понимаешь о чём я, – очередная ухмылка. Эх, дебил, даже не представляешь, что ожидает впереди. Но могу подсказать, ничего хорошего. – В общем, мой помощник вскоре взломает управление бомбардировщика, и нужно, чтобы ты туда проник. – Бомбардировщика? – переспросил я. – Именно, – Нейро обернулся. – Ты видел его в ангаре. Хотя да, откуда тебе знать о наших технологиях. – Я знаю, что это такое, но не понимаю… – Это и не требуется, – мужик отмахнулся. – На борту будет много солдат, а телепорт слишком мал, чтобы перенести всю группу. Только по одному человеку и с большой задержкой. Поэтому туда отправишься ты, в своём виде тени и убьёшь солдат. Всё ясно? – Убить?! – чуть не воскликнул я. – А какие у нас варианты? – Нейро пожал плечами. – Если хочешь, то свяжи их, но время у тебя ограничено. Как только бомбардировщик взлетит достаточно высоко, наша связь с телепортом пропадёт, и тогда ты окажешься один на один с военными. Хочешь этого? – ехидно подмигнул и покрутил пультом. – Не думаю, мы не оставляем свидетелей, ты ведь помнишь. – Прекрасно. – Вот и молодец. – У меня ещё вопрос, – чуть приблизился к командиру. – Что на борту? Зачем вам самолёт? Нейро довольно посмотрел на меня, видимо, уже представлял свой триумф. – Бомбы, естественно, – только и ответил он. – Бомбы, способные уничтожить целый город. А точнее, – поднял указательный палец, – столицу. – Вы хотите взорвать миллионы невинных жизней?! – тут уже я не сдержался. – Ник, забудь об этом. Они сами выбрали свой путь, добровольно согласились быть амёбами под контролем Системы. Подохнут, даже не заметят. Зато на руинах мёртвого мира построим новое, свободное общество. – Вы конченые психи. – Может и так. Но именно мы сделаем то, на что не решился ни один человек, – указал на небольшую круглую капсулу, стоящую у стены. – Тебе туда. И постарайся не подвести. Не забывай, что девчонка до сих пор у нас. *** Ступив в капсулу, больше напоминавшую вертикальную барокамеру, затаил дыхание. – Скажу честно. Мы им ещё не пользовались, ты первый, кто пройдёт через новый телепорт, – засмеялся Нейро, но я сомневался в правдивости его слов. Вряд ли он будет вот так рисковать магом Тени, когда на кон поставлен успех операции. Он быстро нажал несколько кнопок, а потом уставился на меня. Снизу сорвались золотистые искорки, закружившиеся вокруг моего тела. За ними появились новые, тут же увлечённые в хоровод. Мне это здорово напомнило перенос с помощью свитков, Инги такое уже проделывала. Перед глазами зарябило, когда вокруг образовался золотой кокон, а в следующую секунду всё вспыхнуло и погрузилось в непроглядную тьму. Капсула телепорта оказалась пуста. Нейро несколько раз моргнул, пытаясь отойти от вспышки, и, повернувшись к мониторам, пробормотал: – Надеюсь, этот идиот нам всё не загубит. *** Когда под ногами почувствовал твёрдую поверхность, открыл глаза. Меня забросило в сердце летающей машины, слева и справа различные датчики, мигающие зелёным и красными светом. Узкий проход тянулся на несколько метров вперёд и назад. Но никаких солдат и в помине не было. Странно. Осведомители Нейро ошиблись, или я чего-то недопонимаю? А может они скрылись в каком-то другом отсеке? Нырнул в тень на стене и заскользил по взлетевшему кораблю. Однако сколько бы его ни исследовал, в какие углы ни заглядывал, не нашёл и намёка на присутствие людей. Лишь несколько человекоподобных роботов, подвешенных на одной из стен. Прошмыгнув в кабину, увидел, как подо мной уплывает земля. Зачем солдаты вообще его подняли в воздух, если ещё вчера было совершено покушение? Или они не могли ждать? А может взлом? Словно в подтверждение моих слов завыла сирена, а из динамиков раздался женский механический голос: – Внимание! Проникновение в базу данных! Управление потеряно! И так по кругу. Значит, это Нейро 777 смог завести бомбардировщик. Но почему военные не сбили его? Боятся? Что тут за оружие, из-за которого весь сыр-бор? – Ник, слышишь? – в ухе прозвучал голос главного Нейро. – Что там происходит? На базе настоящий кипиш. – Их проблемы, – огрызнулся я. – У нас есть другие. – Какие ещё? – голос мужика напрягся. – Тут нет солдат. Вообще никого нет, лишь три робота, и мне они не кажутся опасными. – Быть того не может! – вырвалось у Нейро. – Ты уверен? – Я обшарил всё вокруг. Пусто. Либо ваш осведомитель идиот, либо солдаты не успели набежать, когда самолёт взлетел. – Он точно не идиот, – разозлился тот. – Следи за языком. Твою мать, да ты его в задницу готов целовать, что ли? – Стой на месте, – после непродолжительной паузы ответил Нейро. – Сейчас прибудет подмога. Ага, сам, значит, боишься идти. Думаешь, что я обманул? Правильно, скоро тебя ждёт неприятный сюрприз. Я стоял неподалёку от того места, куда меня перенесло. Не знаю, каким образом они установили внутри телепорт, может нанесли на пол нанороботов, но никаких внешних деталей не заметил. Из тени давно вышел и через пару секунд почувствовал, как завибрировал ошейник. Видимо, его включили, но проверять так оно или нет, не собирался. Передо мной появились кружащиеся золотые искорки, образующие кокон. С каждой секундой он разрастался, пока не дотянул до человеческого роста, вспышка, и вот рядом очутился тот самый Нейро, что утром проводил до командира. – Где они? – первым делом спросил парень. – Кто? – Роботы, о которых говорил. – Там дальше по проходу, увидишь на левой стене, – махнул рукой, но тот не собирался идти один. – Не размахивай, – огрызнулся он. – Топай, сам покажешь, – и ткнул в грудь дулом футуристического автомата. Не стал спорить, а просто пошёл вперёд. Вряд ли они вот так сразу убьют, сперва убедятся, что я не соврал. *** Боец прострелил железякам треугольные головы, после чего обследовал корабль и, не найдя посторонних, передал командиру. – Всё чисто. Мы вернулись на место, где уже телепортировался Нейро 001. Мужик прямо-таки светился счастьем. И в ту же секунду к затылку прислонилось слегка тёплое дуло автомата. – Что с ним? – спросил позади паренёк. – Он нам помог, – развёл руками главный. – Разве можем лишить удовольствия лицезреть плоды наших трудов, – перевёл взгляд на меня. – А знаешь что, за такую службу тебе полагается награда, – кивнул на бойца и нажал на кнопку флэш-пульта. Сзади раздался испуганный крик, а следом за этим выстрел. Но боец опоздал, Тень уже покрыла мою голову, пуля срикошетила и попала ему в ногу. – Сука! – вырвалось у маленького Нейро. Но не успел он даже схватиться за рану, как я развернулся, сжал его руку и рубанул по ней чёрным клинком, отрубив по локоть. Из обрубка брызнула кровь, а парень завалился на спину, истошно крича, держась за культю. – Отлично сработано, – заговорил Нейро 001, а когда я повернулся, увидел, что он целится мне в грудь. – Но лучше сбавь обороты, иначе, – резкий щелчок на пульте, и меня пробила жуткая боль в области шеи, скользнувшая по позвоночнику и обуявшая всё тело. Рухнул, как подкошенный, а командир подошёл ближе и поднял оружие полуживого бойца. – Признаюсь, убивать тебя нет никакого желания, – отошёл подальше. – Ты не бросился на меня, хотя имел возможность. Думаю, теперь разделяешь наши взгляды, не так ли? – Нет, – ответил я, когда боль отпустила, приподнялся, облокотившись о металлическую стену. – Просто ты даже не представляешь, насколько невезуч, и что произойдёт дальше. – О чём ты? – нахмурился Нейро. В это мгновение в кабине раздался чужой голос. В первую секунду мужик вздрогнул, сперва на его лице отразился ужас, а потом неподдельная радость. – Нейро, Нейро, слышишь меня? – говорил неизвестный. – Дэн, где ты? Значит, тебя зовут Дэн. Запомним. – Я здесь, сэр, – Нейро вошёл в кабину и уселся в сиденье пилота, на время позабыв обо мне. Можно было этим воспользоваться, но зачем? Сейчас кульминация нашего спектакля. – Слушаю вас. На широком иллюминаторе появилось хитрое толстое лицо. Чёрт, да как эти остолопы могли ему довериться, ведь по глазам видно, что гнида. – Отлично сработано, Дэн, – улыбался тот. – Корабль захвачен? – Именно так, сэр. Но не понимаю, вы говорили, что здесь бомба, с помощью которой мы положим конец Системе. Но тут пусто. Я вообще не понимаю, для чего нужен этот корабль. – Тебе и не надо, – внезапно засмеялся толстяк. – Дэн, я не соврал. Всё наше дело идёт на благо империи. И на корабле есть смертоносная бомба – это ты, вместе со своими революционерами. От такого заявления глаза Нейро вылезли из орбит. – Я вас не понимаю. – Как уже сказал, тебе это и не надо. Без чипа ты тупой, как пробка. Я подошёл ближе и заметил, как сжались кулаки командира. – Хочешь знать правду? Почему бы и нет. Ты вместе со своими отщепенцами похитили ценное военное имущество, которое может быть опасно для столицы. Но об этом знаю я, человек, который всеми силами пытается остановить революцию и примирить жителей империи. Сейчас к вам направлены истребители, которые должны сбить главу ополченцев, а в твою подземную конуру я также направил несколько групп зачистки, – довольно оскалился, отчего стал похож на улыбающуюся жабу. – Уже к вечеру меня наградят за столь опасную операцию. Я стану героем в глазах императора. – Но его же не существует! – взорвался Нейро. – Кто сказал? Я? – снова гнусный смех. – Ну, прости, друг, обманул. Ещё раз, – а потом ехидно улыбнулся. – Но спасибо большое. Ты прекрасно вжился в роль революционера. Мне даже жаль терять такого кадра. Впрочем, таких, как вы, всегда можно найти. Удачи, оставшиеся несколько минут. После чего экран-голограмма исчезла, а разъярённый Нейро ударил по пульту управления кулаками, заорав во всю глотку. – Что и требовалось доказать, – усмехнулся я, стоя за его спиной. – Ты тряпка, Дэн. Был такой и останешься до самой смерти, которая… Он не позволил закончить фразу. Резко развернулся и выстрелил из автомата, попав мне точно в живот. Ноги подкосились, и я рухнул на пол. На комбинезоне проступило несколько пятен крови. – Не смей огрызаться, щенок, твои усмешки давно раздражают. Подскочил ко мне и замахнулся ботинком, но я поймал его за ногу и вывернул стопу. Командир упал рядом, мне же удалось подняться, как ни в чём не бывало, стряхнуть с живота кровь и усмехнуться. Потом посмотрел вверх и крикнул: – Хватит, Алексис, иначе он сейчас разрыдается. Вытаскивай нас.



Глава 27

На проводах, подключённых к виртуальной реальности, висел командир Нейро. Я сидел в откидном кресле с датчиками на голове, всё-таки у меня в теле отсутствовали разъёмы для подключения к Системе. Рядом сидели Ди и Алексис, тот самый худой паренёк — Нейро 777. — Что происходит? – пробормотал командир, кое-как болтаясь в воздухе. Мы его связали по рукам и ногам, дабы не набедокурил. Хотя сейчас он казался жалким, учитывая, что правая кисть отсутствовала. Алексис встал и подошёл к бывшему командиру. Да, именно к бывшему, с тех пор как мы подключили его к Сети, произошло много событий, хотя времени заняло чуть больше пары часов. — Ты облажался, – усмехнулся парень, и в ту же секунду по лицу проскользнула Тень. Самая настоящая Тень. – Ты?! – дёрнулся Нейро. — Какого чёрта? Отпусти, седьмой! — У меня есть имя, – отмахнулся тот и вернулся в кресло. — Но тебе оно ничего не скажет. — Как ты мог? — продолжал причитать мужик. – Мы дали тебе новую жизнь! Новые возможности! — Вы отняли у меня семью! – внезапно закричал парень, дёрнувшись на месте. — Ты и твои прихвостни. Застрелили мать у меня на глазах! -- Она это заслужила! – не унимался командир. – Никто не заслужил такой жизни! Система погубит всех, вы не понимаете! Я дал лёгкую смерть – единственное, на что твоя мать могла рассчитывать. По пальцам парня заскользила чёрная дымка. Он готов был оторвать голову кричащему идиоту. Однако Алексис взял себя в руки и заговорил спокойным тоном: – Скоро сюда прибудут полицейские. Мы сообщили Системе всё, что знаем. Ещё несколько часов, и от этого места не останется и следа. – Нет! – Нейро пытался вырваться, но ничего не получалось, и в итоге беспомощно повис. – Ник, – посмотрел на меня, – как вам это удалось? – Всё очень просто, – пожал плечами и сжал руку Диларии, сидящей рядом. – Вы были слепы с самого начала. Недооценили противника. *** Ошейник ударил током. От боли заскрипел зубами, а рядом послышался крик Диларии. – Ублюдок, да чтоб тебя! – Ник, где мы? – слабо прошептала девушка. – Что происходит? – Ди, не беспокойся и не дёргайся, иначе будет больно, – попросил я. – Мы справимся, обещаю. – Теперь ты понимаешь, – процедил собеседник сквозь зубы. – Не стоит меня провоцировать. – Да понял, понял, – прикрыл глаза и глубоко вздохнул. – Что именно вам надо? – Сущую мелочь, – мужик подался вперёд. – Свергнуть Императора и отключить Систему. Пришлось согласиться. Путы с рук и ног спали. Нейро поднялся со стула и кивнул в ту сторону, откуда появился. Взяв Ди за руку, пообещал, что всё наладится. Скрипнула дверь, и темноту разрезал яркий свет, бьющий из соседней комнаты. В тот момент я и ринулся вперёд, используя все силы, на которые был способен. Магический глаз, вот что мне помогло. Привыкшие ко тьме Нейро и Ди на пару мгновений зажмурились, я тоже, но лишь одним глазом. Не знаю, как это произошло, да и не хотелось знать. Нас с Нейро разделяло несколько метров, которые преодолел за долю секунды. Тот успел лишь покоситься в мою сторону, когда я схватил его за кисть, ударил под колено и вывернул руку. Послышался хруст, я рванул на себя, но вместо крови на пол посыпались искры. Нейро закричал от боли и вскочил на ноги, я же сжимал оторванную правую кисть, из которой торчали провода и металлические детали. Ублюдок оказался киборгом. – Щенок! – заревел тот и бросился вперёд, но мне стоило лишь юркнуть влево, и он промазал. Нейро не успел развернуться, когда я вытащил из оторванной конечности флэш-пульт и деактивировал ошейники. Чёрная дымка тут же покрыла руки, схватил диуриумный обруч на шее и сорвал его, после чего раскрошил пульт. – Зря ты это… – прорычал мужик, но я не дал ему закончить. Бросился вперёд и ударил головой в живот, отчего противник отлетел назад и врезался в стену. Подскочил к нему и ударил по лицу. На пол брызнула кровь с крошевом зубов. Позади взвизгнула Ди. Бросился к ней и осторожно освободил от ошейника. – Сиди здесь, я скоро, – попросил её, а сам поспешил наружу, прихватив бессознательное тело командира. «Не жалей их, – говорила Тень. – Они насильники и убийцы, отбросы общества, которым управляют, как стадом баранов». – Откуда тебе знать? «Один из наших братьев среди них. Он зовёт меня и хочет справедливости». Доверившись симбионту, вытащил покалеченного Нейро в коридор и закрыл дверь в камеру, чтобы никто не смог ворваться к Ди. Следовало сделать всё очень быстро, пока не подняли тревогу. Оставив у двери камеры главного Нейро, нырнул в тень и ринулся к незнакомому магу Теней. Симбионт указывал путь, меня будто что-то влекло вперёд. Прошмыгнув по длинному полутёмному коридору, проник в столовую, где увидел несколько десятков спящих бойцов. Но надо было идти дальше. Ещё один небольшой и узкий коридор вывел в широкую комнату, обставленную техникой, как в фантастических фильмах про далёкое будущее. – Привет, – из-за мониторов вышел худой бледный парень. Нейро 777 Социальный уровень: ??? Но внезапно ник зарябил и изменился. Алексис Социальный уровень: 87 А он довольно популярен в обществе. Если это именно то, о чём подумал. – Я ждал тебя, Ник, – улыбнулся он и протянул руку. – Нам есть что обсудить. *** В мире, где идёт непрекращающаяся война магов и киберполисов, Алексису не повезло. Он родился на севере в семье заурядного программиста. Но его родители оказались на редкость благородными людьми и скрывали сына всю свою жизнь. Парень рос, как обычный гражданин империи, стараясь не проявлять своего дара, ведь Система неуклонно следила за всеми жителями. И в отличие от множества других магов, у парня был непростой талант, Мироздание даровало Силы Тени, которые он ненавидел всеми фибрами души. До поры до времени. Там, где он рос, магов презирали. Даже после победы в последней войне происходили мелкие стычки, которые порой доходили до публичной казни. Да, в мире, где правят технологии будущего, всё ещё любят смотреть на смерти других. Люди так и остались животными, даже с супертехнологиями. Но помимо внешней угрозы внутри империи появилась другая – радикалы. Люди, намеренные свергнуть Систему и Императора, освободиться, помочь прозреть остальным. Пафосные лозунги и беспринципная работа. Сперва Алексис разделял их взгляды, пока однажды они вместе с матерью не оказались в офисе отца. В тот вечер на здание напали революционеры, перестреляли работников, украли оборудование и скрылись. Парень спрятался под столом, видел, как его родители упали замертво, встретился с их стеклянными взглядами и тогда решил, что положит свою жизнь, но найдёт убийц и отомстит. Так и случилось. После смерти близких его передали в приют, где он погрузился в учёбу. Уже в отроческом возрасте стал одним из лучших техников в столице, а ещё через полгода вышел на след революционеров. Примкнуть к их шайке не составляло особого труда, тем более с его выдающимися способностями. О Тени он старался не вспоминать и глушил магию всеми возможными способами. А когда добился аудиенции с Нейро 001, то смог урвать тёплое местечко в главном кабинете революционеров. Правда, за это пришлось поплатиться чипом, который вынули из его тела. Такую адскую боль парень никогда не испытывал, однако, в отличие от других бойцов, он был непростым. Тень не позволила свихнуться, и с тех пор он стал больше доверять своим потаённым Силам. В итоге теперь остался единственным здравомыслящим революционером, о чём и рассказал бывшему шефу, после того как мы вытащили Ди и подключили Нейро к виртуальной реальности. На лице Алексиса играла хищная улыбка, всё же он достиг намеченной цели. *** – Так ты с самого начала был против нас? – зло прошипел Нейро. – Мелкий засранец. – А с чего бы мне помогать сборищу психопатов? – продолжал ухмыляться Алексис. – Лишь единицы нормальных. Повелись на россказни зажравшихся аристократов. Вырезать надо таких как вы, а не Систему. – Да что ты понимаешь?! – взревел и с новой силой задёргался Нейро. – Я десять лет отдал империи! Служил верой и правдой! А что в итоге? Меня списали, как какой-то хлам! – Было за что, – пожал плечами парень. – Ты убивал всех направо и налево. Ожидал чего-то другого? – Я выполнял приказ! – Слепо и безжалостно. Женщины, дети. Тебя ничего не смутило? – Они были чёртовыми магами! Если не убить их, то они убьют тебя! – Вот пример, – Алексис развёл руками. – Перед тобой три мага, но ты до сих пор жив, и все твои подельники живы, только спят. И проснутся нескоро, уж об это я позаботился. Нейро дёрнулся ещё раз, а потом безвольно повис. – Они убили мою семью, – выдавил из себя. – Маги? – переспросил я. – Нет, – покачал головой тот. – Солдаты Системы, – его голос дрогнул, что меня несколько удивило. – У моей маленькой дочери появился дар. Магический. Пока меня не было дома, поступил приказ уничтожить новоявленного мага. Её мать пыталась защитить, но… – замолчал и прикрыл глаза. – Что-то я не пойму, – заговорила Ди, и обратилась к Алексису. – Что произошло? – Пока наш приятель сходил с ума от крови на юге, его семью сожгли заживо в родном доме точно такие же фанатичные солдатики, – ответил парень. – А когда он вернулся и узнал о произошедшем, то ворвался в казармы и перестрелял больше двадцати служивых. Его взяли под арест, отправили под трибунал, где вынесли смертный приговор. Но тут, как вы могли догадаться, появился некий господин, пообещавший Дэну, – кивнул на висящего, – что поможет отомстить. Навешал лапши на уши про великую революцию, про лживую Систему и тому подобное. После чего наш знакомый таинственным образом исчезает из тюрьмы. По документам его казнили, а по факту изъяли чип, что добило и без того сломанную психику. – Ты не понимаешь, – послышался шёпот мужика. – Всё гораздо запутаннее. – А по мне, так очевидно. Мы поместили тебя в симуляцию, где главную роль играл твой больной разум. Ник, конечно, подыгрывал, но всё остальное это твои мысли. Тебя провели, и так понимаешь. Не существует бомбы, способной взорвать столицу. Корабль предназначен совсем для другого. Да и угнать его уже не получится, все предупреждены. А наш «босс», – Алексис показал пальцами кавычки, – наверное, спешно пакует чемоданы. Но боюсь, что его это не спасёт, так как за ним уже выехали. – Интересно, что скажут твои новые друзья, когда узнают правду о своём маленьком приятеле? – ощерился Нейро. – Ведь это ты его убил. – И тут ошибаешься. Я только сказал вам, что убил. Как понимаешь, я могу быть довольно убедительным. Мужик тяжело вздохнул. – Кого вы позвали? – У-у-у, тебе понравится, – загадочно протянул парень. Внезапно лязгнули наручники, которыми мы сковали Нейро, на пол упали тросы, а мужик спрыгнул на ноги и бросился на нас с диким рёвом. Но не успел сделать и пары шагов, как за его спиной мелькнула тень, и между нами, словно из-под земли, вырос человек в сером металлическом костюме. Оранжевые диоды светились на сгибах, а шлем состоял из нескольких отдельных блоков, которые должны были открываться по желанию носящего. Незнакомец схватил Нейро за шею и приподнял над полом, тот ожесточённо замотал ногами, не в силах сопротивляться. – Отлично поработали, – послышался механический голос со стороны входа. Мы обернулись и увидели ещё троих солдат в сером, не раскрывавших лица. – Можете быть свободны, с остальным мы разберёмся сами. И тут в голове послышался писк, а потом высветилось сообщение: Система высоко ценит вашу помощь. +20 к социальному уровню. Ник Социальный уровень: 68 Судя по лицу Диларии, ей пришло такое же сообщение. А взглянув на её ник, убедился в этом. Дилария Социальный уровень: 52 – А мы не встречались? – я покосился на новоприбывших. – Не думаю, – ответил первый. – В каждом мире своя серая стража. – Серая? – выдохнула Ди. – Конечно, кто ещё будет служить Мирозданию, – улыбнулся Алексис. – А Система – это лишь ещё одно из названий. Смысл практически не меняется. *** Мы летели на скутере Алексиса. Под нами проплывали городские улицы, мимо пролетали разнопёрые машины. Чем-то это напоминало подземный город рептилоидов, только там в технологиях чувствовалась примесь магии, здесь же чистая научная фантастика. – Проблема нашего мира в том, что мы так и не научились развивать технику дальше, – парень решил завязать разговор. – Понимаете, пару тысяч лет назад на этой планете существовала цивилизация, которая каким-то образом слила вместе науку и магию. Но потом исчезла, практически бесследно, и лишь археологи иногда находят о ней напоминания. Что самое интересное, остались целые заводы, машины по созданию других машин, а вот сами люди, – цокнул языком, – продолжают оставаться глупыми. Не в том смысле, что они тупы, как пробки, просто не создают ничего инновационного. Мы способны построить машину, которая уже существует, но нечто новое, увы. Будто в головах некий тумблер, не переключив который, не сможем двигать прогресс. – Как-то натянуто звучит, – прокомментировал я. – Согласен, но если бы ты пожил здесь какое-то время, то всё встало бы на свои места. Взмыли к облакам, прорезали белую пелену и вырвались в верхние слои атмосферы. Теперь от домов показывались лишь редкие башни да посадочные площадки, мимо которых пролетали скутеры. Алексис взял точный курс на самую высокую башню, оканчивающуюся длинным шпилем. – Когда тут появился ваш друг, признаюсь честно, я запаниковал. Ещё один маг Теней, к тому же из другого мира. У нас такие гости бывают нечасто, скажу вам. Но Нейро быстро прибрал его к рукам, я не успел придумать план. И потом забросил на ту базу, а когда попытался сбежать, пришлось подстроить его убийство. Никто даже не сомневался в моих словах. – Почему? – спросил я. – Они настолько глупы, что верят всему сказанному? – Нет, просто извлекли чипы, но всё равно остались полны техники. Не киборги, но уже не настоящие люди. А обдурить машину мне не составит труда. – М-да, – покачала головой Дилария. – Кстати, следом могут прийти ещё маги Теней, наши друзья. К сожалению, мы разминулись. – Можешь не продолжать, – отмахнулся тот. – Встретим, как полагается, я сам прослежу. И отправим к вам. – Буду признателен. Вскоре подлетели к башне. Круглая площадка около трёх метров радиусом, с узким шпилем по центру. Выбрались наружу, скутер завис чуть в стороне. – Здесь можно переместиться в другой мир. Мало кто о нём знает, ведь посчитают за магию и снесут, поэтому такие, как я, храним тайну. Честно, не знаю, куда он отправился, – в очередной раз признался Алексис. – Но могу сделать так, чтобы вы отправились следом. – То есть вы можете перемещать людей сквозь миры? – уточнил я. – Конкретно это место работает только в одну сторону, что нас вполне устраивает. Поэтому, – парень достал из сумки небольшой планшет, взмахнул пальцами и перед ним раскрылась голографическая клавиатура. Он принялся быстро что-то на ней вбивать. – Вы точно готовы? – Как никогда, – я обнял девушку, которая дрожала от холода. – Тогда запускаю, – начертал пальцем круг, отошёл в сторонку, где уже подлетел скутер, и запрыгнул в машину. – Удачи вам! Надеюсь, ещё сви… Остальное мы не расслышали, так как с макушки шпиля сорвался сноп золотистых искр, закруживших вокруг нас. А через мгновение яркая вспышка заставила зажмуриться. *** В нос ударила вонь. Запах серы и пепла. Я открыл глаза и не смог им поверить. – Где мы? – пробормотала Ди, боясь ступить в сторону. – Там, где я хотел бы оказаться меньше всего, – ответил ей и сделал шаг в сторону. Под ногами взбух огненный пузырь, лопнул, и нас обдало нестерпимым жаром. Мы оказались на вершине вулкана. Горы мертвецов.



Глава 28

Внезапно чёрная дымка оплела мои руки, превратив их в лапы Тени. — Ник? — испуганно отшатнулась Ди. – В чём дело? — Сам не знаю, – удивлённо уставился на дымку. – Как-то случайно. Девушка насторожилась и посмотрела по сторонам. – Здесь сильная магия. Я чувствую её. — Поверь, тут можно учуять не только это. — Ты здесь бывал? – Не только я, но не желаю вспоминать. И тут Дилария всё поняла. — Здесь убили Леслу? — произнесла одними губами. — Да. Не знаю, на какой именно горе, но в тот раз она взорвалась. Здесь живут опасные твари. Если Ка угодил к ним, то ничего хорошего не стоит ждать. – Но ведь твоя Тень говорила, что он всё ещё жив. — Так и есть. Но, боюсь, нас ждут большие неприятности. Позади послышался шорох, но, когда обернулись, никого не заметили. – Теперь они знают, что мы здесь, — прокомментировал я. -- Думаю, скоро за нами придут, и лучше отойти от жерла подальше. *** Медленно ступали по раскалённой земле, спускаясь с вулкана. Мелкие острые камни так и норовили впиться в ногу, горячий воздух бил в лицо, обжигая глаза и кожу. Дышать и так тяжело, так ещё и эта постоянная вонь серы. – Ник, – позвала Ди. – Тут есть что-то ещё. – В каком смысле? – замер на месте, готовясь к атаке. – Некроманты. Они здесь были. – Час от часу не легче, – устало выдохнул я. – Можешь сказать что-то конкретное? – Нет, – девушка покачала головой. – Лишь то, что они были здесь очень давно. Их сила идёт снизу, из подземелий. Вряд ли кто-то ещё жив, но они явно что-то тут оставили. – Теперь понятно, почему Ка сюда направился. – Значит, нам туда? – Думаю, да. Но стоило это произнести, как рядом послышалась пара хлопков, крепкие руки обхватили за спину, а потом нас сковала тьма. *** Всё произошло так неожиданно и быстро, что через секунду я снова видел. Вот только пейзаж оказался совершенно не тот. Нас перенесли в другую часть скалистого хребта, куда именно оставалось лишь догадываться. Снова пара хлопков позади. Обернулся, но там никого, зато рядом упала Ди. Бросился к ней, помог подняться. – Где мы? – пробормотала девушка. – Пока без понятия, – ответил ей и осмотрелся. Всё те же серые горы, всё то же красное небо, затянутое дымом. Неподалёку чадят вулканы, выбрасывая в атмосферу тонны пепла и пыли. – Вы там, куда направило Мироздание, – послышался шепелявый старческий голос. Из-за каменного уступа перед нами вышли саламандры. Чёрные и серые прямоходящие ящерицы с плоскими и вытянутыми по бокам головами. А не родственники ли вы тем самым рептилоидам из подземного города? Впрочем, какая разница, меня не это должно волновать. К нам навстречу вышло около десятка существ, глаза которых пылали алчным красным пламенем, и лишь у бледно-серого саламандра один глаз покрыт бельмом. Судя по всему, он с нами и говорил, так как походил на старца – вождя племени. В отличие от других широкоплечих рептилий, этот саламандр сутулился, опираясь на палку, но смотрел здоровым глазом более благоразумно. – Пути наши неисповедимы, – продолжил старик. – И за каждый поступок мы должны отвечать. С этими словами поманил рукой, и из-за каменных глыб вытащили связанного Ка. Стоило нас увидеть, как его лицо озарилось радостью. Я не заметил на нём побоев или серьёзных ран, но выглядел мальчишка измождённым. – Что вы с ним сделали?! – выкрикнул я, делая шаг к рептилоидам. В ответ на это несколько пастей угрожающе ощерилось, послышалось утробное рычание, четверо ящеров вышли вперёд. Но вождь взмахнул рукой, и все моментально успокоились. – С вашим другом всё в порядке, – ответил тот. – Лично он не причинил нам вреда. А вот ваша подруга, – прищурил единственный здоровый глаз, – которую я не вижу, подло убила нашего собрата. – Инги? – вырвалось у Диларии. – Но когда? – Когда оказались здесь в прошлый раз, – тихо ответил я. – Тот саламандр похитил Леслу, мы последовали за ней, а потом он и Инги схлестнулись и исчезли. Появилась она одна в его крови. – Вы вторглись в наш дом и напали на одного из братьев. Это дело бесчестное, – тем временем говорил саламандр. – И всё же вы нам не нужны, мы ждём Инги, так ведь её зовут? – О какой чести вы говорите?! – выкрикнул я. – Он проник в Школу и похитил мою девушку, а потом грозился убить вместе с шайкой таких же уродов! – Не смей так говорить о моём брате! – взревел громадный саламандр, сжав кулаки. – Он никогда бы до такого не опустился! – Вам лучше уйти, – вновь спокойно произнёс старец. – Нам нужна девушка. Кровь за кровь, лишние смерти ни к чему. Мы суровый народ, но держим своё слово. – Без Ка никуда не уйдём! – грозно ответил я. – Проделав такой огромный путь, чтобы столкнуться с лицемерием? Да ни за что! – Не стоит оскорблять. Мальчик нужен в качестве заложника, и его не отдадим. А вы уходите, – в голосе серого саламандра появились нотки раздражения. – Пока что мы вас ни в чём не обвиняем. – Зато это делаю я! – так просто меня не остановить. – Никого из вас не было в тот день. А я присутствовал лично и всё видел собственными глазами! – Ложь! – прогрохотал огромный ящер. – Я был рядом с братом, когда она на него напала. – И вот это вы называете честью? – усмехнулся я. – Врать в лицо сородичам? Если он и правда был твоим родным братом, то не удивлён. Уверен, ты любишь бить исподтишка. Внезапно вождь взмахнул тростью и ударил по красному камню. В ту же секунду дрожь сотрясла гору, на которую нас загнали, поднялся столб пыли, а эхо прокатилось, наверное, по всему горному хребту. А когда пыль осела, увидели разгневанное лицо главного саламандра. – Вы переходите черту моего спокойствия, – твёрдо произнёс тот. – Покиньте наши горы немедленно, иначе пеняйте на себя. – Я уже сказал, что без Ка не уйдём. Это наш друг! – Хорошо, – вождь гордо выпятил грудь. – Если хочешь его забрать, то предлагаю «бой чести». Примешь ли вызов? Согласишься сразиться вместо своей подруги? Он ещё спрашивает. – Согласен! – выкрикнул и вышел вперёд, с их стороны выдвинулся тот самый чешуйчатый здоровяк, оскалив ряды острых клыков. – Кровь за кровь. Бой идёт до смерти, без каких-либо ужимок, – продолжил старец. – Не удивлён, – пробормотал я и обернулся к Ди. – Отойди в сторонку, это не займёт много времени. И тут послышались удары камней. В лапах у каждого саламандра, за исключением бойца и вождя, появилась пара булыжников, которыми они и стучали, выкрикивая что-то воинственное. Брат погибшего вышел вперёд и расправил могучие плечи, при этом послышался тихий шорох, так играла тёмно-серая чешуя на его теле. Помнится, Инги рассказывала, пробить шкуру саламандра тяжело даже с помощью Тени, но что если пробить ему голову изнутри? – Почему ты соврал? – я сделал несколько шагов вперёд. – Тебя там не было. Противник ничего не ответил, лишь проскрежетал клыками, а потом исчез, оставив после себя лёгкую дымку. Позади послышался тихий хлопок, и на мне сомкнулись крепкие лапы. Чвак! Над головой раздался противный звук, и на плечо упала тёплая капля. В ту же секунду смолкли крики и удары камней. Саламандры вперились в меня ошалевшим взглядом, некоторые даже приоткрыли пасти от удивления. Я сделал шаг влево. Из-за спины мелькнуло тело ящера, упав рядом, с пробитым затылком. Всё просто, предугадать, что эта тварь нападёт сзади не составило труда, к тому же они перемещались с характерными звуками. И как только ящер появился за мной, из правого плеча выскользнул тонкий чёрный кинжал, пронзивший противника точно в глаз. Тень рассказывала о подобной технике ещё в Школе, но тогда толком не смог научиться. Сейчас же не оставалось выбора, попробовал, и всё получилось. – Простите, что закончилось так быстро, – усмехнулся и развёл руками. – Победа моя, поэтому прошу отпустить друга. Вождь буравил меня исподлобья, я уже подумал, что придётся разделаться и с остальными, но вот серый саламандр махнул рукой и Ка развязали. Мальчишка упал на колени, ящеры помогли подняться, один даже довёл его до нас, но при этом не сводил с меня алых глаз. – Ка! – радостно воскликнула Дилария и бросилась к малышу, сжав в крепких объятиях, тот ответил тем же. По их щекам заскользили слёзы. А когда малыш выбрался из рук девушки, то взглянул мне в глаза. И в этом взоре было всё: радость, горечь, благодарность и осуждение. Понимал, что он до сих пор винит меня в смерти Леслы. Была бы возможность всё вернуть… но такой вариант слишком фантастичен, даже для этого мира. И тут мальчишка дёрнулся вперёд и обхватил меня, вновь зарыдав. – Чёрт возьми, Ка, – опустился на колени и прижал к себе. – Прости, дружище. Нужны ли слова? Нужны ли какие-то действия? Что делать в таких ситуациях не знал. Просто пошёл на поводу у чувств. На глаза навернулись слёзы. Наконец-то мы нашли друга, но… – Ка, – я слегка отстранился, он тоже. Оба одновременно вытерли лицо и засмеялись. – Как ты, приятель? Малыш молча кивнул, дав понять, что всё в порядке. Я уже и позабыл, каким ценным даром он обладает – молчание. А бросив взгляд на поверженного ящера, вытащил из сумки листок бумаги и быстро что-то написал, протянул мне. «Он приходил ко мне, грозился отгрызть голову. Ему плевать на мёртвого брата, просто хотел использовать повод, чтобы сместить вождя. Всегда носил с собой чёрный камень – источник бессилья. С помощью него и хотел тебя одолеть. Раскрой его кулак». И снова диуриум. Сколько ещё я с ним столкнусь? Как ни странно, но саламандры стояли на месте и выжидающе смотрели на нас. – Его тело теперь принадлежит тебе, – заговорил главный ящер. – По нашим законам можешь сожрать, как это делают некоторые из нас. Но вряд ли ваш вид на такое способен. А вот тут ты ошибаешься. Даже не представляешь насколько. – Если не заберёшь тело, оставь нам, чтобы с почестями проводить брата… – С почестями? – заговорил я, обойдя труп и раскрыв его кулак. – А что скажете на это? – подкинул на ладони тонкий и острый чёрный камень. – Он собирался убить меня с помощью источника бессилья. Заметил, как морда серого ящера нахмурилась. – Это ничего не меняет, – ответил тот. – Наши правила не запрещают использовать для победы подручные средства. – Допустим, – и всё равно подло. – Но этот ящер хотел стать новым вождём, поэтому и соврал насчёт боя с моей подругой. В тот раз обманули нас, а битва была честной. Но вы всё равно похитили ученика и собирались убить второго, а может, и других. Не думаю, что наш Учитель закрыл бы на это глаза. Вскоре здесь появились бы целые отряды магов, и вот тогда, под шумок, этот идиот, – пнул мёртвого, – убил вас, сплотив вокруг себя недовольных. Морда вождя вновь нахмурилась. Он посмотрел на своих собратьев и тяжко вздохнул. – В твоих словах есть истина, хоть и верится с трудом. Да, я слишком стар, чтобы стоять во главе племени. Но не ему суждено было занять моё место, – недоверчиво покосился на ящера, вокруг которого уже расплылась лужа тёмной крови. А потом вновь взглянул на меня. – В любом случае у нас больше нет претензий ни к тебе, ни к твоей подруге. Можете идти с миром. – Благодарю, – слегка поклонился, всё же эта старая ящерица вызывала уважение. Я с довольной улыбкой повернулся к Ка и увидел его встревоженное лицо. Он шагнул ко мне и протянул записку. «Инги, Ал и джаан пропали из-за меня?» Вот что ему ответить? Да, идиот, пошли за тобой и чуть не подохли? Нас было пятеро, а осталось двое? Чушь, каждый знал, на что идёт. Хотели спасти друга и готовились к худшему. И тут грянул гром. Все одновременно вскинули головы. Над нами кружили чёрные тучи, образуя вихрь. Вокруг резко потемнело. Земля задрожала, будто приближалось нечто чудовищное. В ушах засвистел ветер. Ка и Ди обнялись, встав мне за спину. – Что происходит?! – спросил у вождя, пытаясь перекричать нарастающий гул. Но взглянул на рептилий и увидел на их мордах то же самое удивление. Как и в прошлый раз, когда я с первого удара убил одного из самых сильных их товарищей, они стояли, приоткрыв пасти, не понимая, что происходит. Закончилось всё так же резко, как и началось. Раз – и тишина, будто по источнику шума рубанули огромным тесаком. И только стук сердца и тяжёлое дыхание позади позволили понять, что я не оглох. Чёрный вихрь моментально развеялся, открыв красный небосвод. Внезапно раздался звук бьющегося стекла. Наверху пошли трещины, будто одна из серых туч была ненастоящей. А в следующую секунду лопнула, осколки разлетелись по сторонам, но тут же исчезли, а из небольшой дыры, за которой зияла чёрная пустота, вынырнул тёмный силуэт и рухнул между нами и саламандрами, подняв тучу пыли. А когда она осела, увидели человека, облачённого в чёрный рифлёный доспех, лицо которого оставалось в тени от капюшона. – Вот мы и встретились, – откинул капюшон, и на плечи упали золотистые локоны. Передо мной стоял смазливый парень с длинными светлыми волосами, никогда таких не любил, уж слишком манерные. – Мы знакомы? – вопросительно вскинул бровь. – Зови меня Леонард, – оскалился тот жемчужной улыбкой. – Это всё, что тебе надо знать, – и ринулся вперёд. Его скорость казалась невероятной, лишь чудом мне удалось увернуться, перекатившись в сторону. Щёку обожгла острая боль. Приложив пальцы, увидел на них кровь. Сукин сын зацепил меня и продолжает смеяться. – Молодец, – он стоял в нескольких метрах в стороне и сжимал в одной руке огромный двуручный меч, какие я видел только в аниме. Как он поднимает такую бандуру? – Увернулся, значит, мы с тобой поиграем. – Что тебе надо? – я достал своё оружие, силы Тени стоит приберечь. – Она о тебе много рассказывала, вот мне и стало интересно, – пожал тот плечами. – Кто? – Ты не знаешь? – удивился он. – Ай-ай-ай, Никита, как не стыдно. Он знает моё полное имя. Значит, не секрет, что я землянин. Впрочем, этому перестал удивляться, каждый второй противник легко распознавал во мне простого человека. – Я не понимаю о чём ты. – Тебе и не надо. С этими словами парень вновь бросился в атаку, взмахнув огромным мечом. Мне удалось уклониться, выгнуться назад, острое лезвие просвистело в сантиметре от носа. А когда выпрямился, Леонард снова оказался на безопасном расстоянии. – Да что тебе вообще надо? – гнев начинал клокотать в груди. – Мы никогда не пересекались. Не знаю, что там тебе наговорили, но оставь нас в покое. Дай спокойно уйти. – Уйти? – Леонард расплылся в хищной улыбке. – Зачем? Разве ты не хочешь дождаться остальных? «Ник, – заговорила Тень. – Та маленькая дыра в пространстве разрастается и скоро превратится в Трещину, а оттуда могут появиться другие. Надо уносить ноги пока не поздно». Если бы знал как. Свитки переноса находились в сумке у Инги. Попросить саламандр, чтобы те вернули нас в Мадвид? Но стоило мне заглянуть за плечо противника, где до этого топтались рептилии, увидел лишь камни. Местные жители свалили, как только учуяли неприятности. Впрочем, я бы с радостью поступил так же. Сражаться с этим охламоном не было никакого желания. – Я один из Кровавой Пятёрки, – заговорил парень. – И у меня задание – найти тебя. – Что ж, поздравляю, ты его успешно выполнил, – усмехнулся в ответ. – Может теперь разойдёмся с миром? – Прости, Никита. Но не в этот раз. И снова атака, но теперь Леонард обрушил меч сверху. Удалось отпрыгнуть, но от такого удара по земле пошла дрожь. Казалось, что сотрясается даже вулкан и вот-вот начнётся извержение. Нас окутал столб пыли, по лицу ударила острая каменная крошка. Прикрылся рукой и попятился. Боялся, что противник воспользуется моментом, но нет, он не нападал. И, кажется, я начинал понимать его стратегию. – Поможешь? – шёпотом обратился к Тени. «Как всегда, человек», – послышался положительный ответ. Вот и отличненько, теперь можно посмотреть, чья возьмёт. Когда серое марево развеялось, увидел довольного Леонарда. Он смотрел прямо мне в глаза, будто хотел что-то спросить. – Договаривался со своей Тенью? Как он догадался? – У тебя на лице всё написано, – ответил тот на незаданный вопрос. – Ты ведь никто без неё, – и пошёл по кругу, мне пришлось двинуться следом. – Интересно, каким отбросом станешь, если лишишься магии? – подначивал его, и это получалось. – Говоришь, из Кровавой Пятёрки. А какой твой порядковый номер? Шестёрка? В самый раз для того, кто бегает на побегушках, выполняя чужие приказы. – Лучше помолчи, – проскрежетал тот зубами. – Тебе даже до Сотни расти далеко, так что не заговаривайся. – Ну, это мы ещё посмотрим, Лёнчик. И вот тут его прорвало. Заорав во всё горло, парень бросился на меня, вскинув меч. От росчерка лезвия в воздухе осталась тёмная полоса, будто металл нещадно дымил. Удар был такой мощи, что гора вновь содрогнулась, только теперь из её недр раздался протяжный гул. Всё же этот кретин умудрился разбудить и без того плохо спящий вулкан. Его поведение было предсказуемо, собственно, для этого и старался раззадорить. И когда он ударил, я отскочил далеко в сторону, уводя подальше от друзей. Леонард поднялся и медленно двинулся вслед за мной, волоча за собой оружие. Мерзкий скрежет резанул по ушам. Всё именно так, как я и думал, теперь главное, не попасть под раздачу. – Убегаешь? – усмехнулся тот. – Тот самый ученик – и так себя ведёт. Ай-ай-ай. – Что значит, тот самый? – Ну, как же. Надежда Скела, посланник Мироздания и бла-бла-бла. Ещё шаг, и он ринулся вперёд с неимоверной скоростью. Но я уже поджидал. Тень позволяла ускоряться и следить за противником. Огромное лезвие просвистело над головой. Мне удалось поднырнуть под удар и оказаться сзади. Сейчас! Сжав меч, выкинул руку вперёд, целясь между лопатками парня. Его можно легко просчитать, всё-таки ему не так просто носить столь большое оружие, и каждый замах отнимал силы. Поэтому Леонард делал короткую передышку между ударами. Этим-то я и воспользовался. Но моё оружие, звякнув, ударилось о сталь широкого вражеского клинка. Парень просто закинул его за спину, словно прятал в ножны. Резко потянул обратно, пришлось отпрыгнуть. Леонард, всё ещё стоя ко мне спиной, прокрутил меч в руке, развернулся и злорадно хмыкнул. – Думал, что тяжело с оружием? Он сразу ринулся в бой, готовясь перерубить меня пополам, вот только… Столкнулись два меча с человеческий рост, на камни брызнул сноп искр, а в следующую секунду мы отпрыгнули назад. Но теперь уже усмешка расплылась на моём лице. – Много треплешься, – сказал ему. – Поэтому предсказуем. Мои руки покрылись чёрной дымкой, но не превратились в когти. Вместо этого Тень покрыла меч, увеличив лезвие в несколько раз, не утяжелив его. Теперь мы с Леонардом оказались наравне. Он говорил, что является членом Пятёрки. Не думаю, что это какая-то мелкая группа, скорее всего, одна из элитных. Но не могут туда взять парня, который кое-как поднимает собственное оружие. А значит его передышки всего лишь уловка, чтобы запутать врага. Пришлось ему подыграть, чтобы он раскрыл карты. Надеюсь, что это все. – Вот теперь ты мне нравишься, – оскалился тот. – И тебе тоже? – наигранно удивился. – Ну, надо же сколько вас, выстраивайтесь в очередь. Только сразу скажу, что я с мальчиками не того самого. – И кто из нас много треплется? – парень повёл бровью. – Но давай поиграем по-взрослому. С этими словами бросился на меня. Вновь столкнулись мечи, выбивая снопы искр. Мы прыгали друг подле друга, уворачиваясь и нападая. Старались подловить противника, поддеть, зацепить, но всё без толку. Казалось, что каждый сражается с собственным отражением, однако это не могло продлиться вечно. – Ник! – за спиной послышался голос Инги. На мгновение отвлёкся, но Леонарду этого хватило, чтобы нанести колющий удар. Лезвие пронзило под рёбрами, но неглубоко, на тело тут же скользнула Тень, лишив меч прежней величины, но зато закрыло рану, вытолкнув чужеродный металл. Парень засмеялся, вскинув оружие. И в этот момент я прыгнул к нему и ударил головой, попав по переносице. Из разбитого носа брызнула кровь, Леонард закричал, и в ту же секунду мощная волна воздуха отбросила меня далеко назад. Упав на острые камни, прокатился ещё пару метров, что совсем не радовало. – Ник! – надо мной склонилась Инги. – Как ты? – Вот зачем отвлекаешь? – ответил я, прокашлявшись. Вскочил на ноги. Рядом стояла вся команда: Ди с братом, маленький Ка, джаан и Инги. Значит добрались, живы и… нет, рука у подруги так и не отросла. – Мы попали в Мир Теней, духов пришлось вытаскивать, – затараторила Инги. – С трудом, но удалось. А сейчас надо срочно в Школу. – Сперва разберусь с ним. Я повернулся к противнику. Леонард стоял с кровавой улыбкой на лице. – Радуетесь воссоединению? Это ненадолго. – Ещё посмотрим, – я сделал шаг и тут же скривился от боли в боку. Свежая рана кровоточила и вряд ли позволит разойтись в пылу драки. «Доверься мне, – заговорила Тень. – Есть один приём, который способен разорвать его на кусочки». А вот это хорошая идея. Такой мне бы сейчас пригодился. «Удар Тени, – послышалось в голове. – Но надо попасть точно в цель». Устроим, не проблема. Я медленно пошёл в сторону Леонарда, опустив меч. – Знаешь, что самое смешное? Тебе не победить даже раненого. Думаю, Пятёрке стоит пересмотреть приоритеты. До сих пор не пойму, как тебя пропустили. Наверно, я был прав, ты шестёрка? – Заткнись! – заорал тот и бросился в бой, стремительно сокращая расстояние. «Давай», – мысленно попросил Тень, отдаваясь полностью в её власть. В тот же миг время будто остановилось. Я не мог управлять телом, но видел всё, что происходит. Вот блондинчик поднял ногу, чтобы сделать следующий шаг, из-под его сапог взметаются каменные крошки, застывая в воздухе. Где-то далеко позади него очередной вулкан выбросил тучи пепла и дыма, но они словно тёмно-серый столб замерли на месте. Удалось чуть опустить голову, увидел, как чёрная дымка неспешно покрывает руки и грудь, постепенно закрывая лицо. В тот же миг во рту почувствовал острые клыки, на мгновение это испугало, но удалось быстро смириться. В каком-то смысле это даже приятно, ощущать себя неуязвимым монстром. Правая рука слилась воедино с мечом, превратившись в один огромный тёмный клинок. После чего время вернулось в свои рамки, резкий выпад и… Чёрная вспышка, поглощающая свет. Сфера, сотканная из чёрного огня на месте удара, разрасталась до неимоверных размеров. Поглотила нас, лишив зрения. В ушах стоял гул и звон, а через мгновение мощный взрыв, поваливший всех на камни. Удивительно, но удар нас не затронул, лишь от очередного падения заболели кости. Эхо от взрыва прокатилось по округе, отражаясь от крутых скал. Я опёрся о колени, переводя дыхание. Но каждый глоток воздуха лишь обжигал лёгкие. И как только саламандры здесь выживают? Подняв взор, увидел, что противник всё ещё стоит на ногах, хотя и держится с большим трудом. Чёрный плащ колыхался на ветру, а на блистающих минуту назад доспехах, появилось множество царапин и вмятин. Каменные глыбы, что располагались за спиной Леонарда, разметало, оставив лишь мелкий остов. И всё же он смог устоять даже после удара Тени. Это вообще возможно? – Мы пришли из Вселенной, где Мрак составляет всё сущее, – словно прочитав мои мысли, ответил Леонард и откинул прядь золотистых волос. Чёртов позёр. Такие типы всегда меня раздражали, манерные, высокомерные, но, к сожалению, довольно сильные, чтобы постоять за себя. – Тебе так просто меня не остановить, – на его лице вновь расцвела ехидная улыбка. – Это мы ещё посмотрим, – выпрямился я. В тот же миг в небесах вновь раздался гром, но на этот раз такой, что заложило уши. Земля под нами пошла ходуном, да что там, сами горы затряслись. А Леонард злорадно засмеялся. – Вот и всё! – воскликнул он. – Они пришли! Взглянув наверх, я ужаснулся. По небу пробежала огромная трещина, будто порвалась ткань Мироздания. А ведь так оно и было. Вот та самая Трещина, о которых говорили Скел и Инги. И она расширялась. – Ник! – кто-то схватил меня за локоть и развернул, это оказалась Инги. – Сейчас лучше уйти, мы не готовы! – Сдаёшься?! – смеялся надо мной Леонард, а земля дрожала, словно из-за его насмешек. – Вот так просто, тот самый ученик Теней? «Что значит «тот самый?» – вновь подумал я, но спрашивать не собирался. – Откажись, Ник, – чуть ли не умоляла девушка. – Просто скажи, что проиграл, иначе остальные, – кивнула на расширяющуюся трещину, – придут за нами, а после вашей битвы и за тобой. Мне польстило, что она не сомневалась в моей победе. И была права, пока из Тёмной Вселенной появился лишь один воин, кто знает, что оттуда может выбраться ещё. Повернувшись к Леонарду, крикнул: – Ты победил! В тот же миг почувствовал небывалое облегчение и вместе с этим позор. – Уходим, сейчас же, – Инги схватила за руку и потащила к остальным. И в ту секунду позади послышался знакомый голос. – Ник, – звала девушка, которую очень хорошо знал. – Ты опять меня бросаешь? Я успел бросить лишь мимолётный взгляд, когда вихрь телепортации поглощал нас. И сквозь кружащиеся искры увидел её. Лесла? Девушка, стоящая рядом со смеющимся Леонардом, была облачена в такой же чёрный доспех, состоящий из тысяч мелких чешуек. Он полностью покрывал туловище, оставив оголённые ноги и руки. Бледная кожа, острые ушки, выбивающиеся из-под длинных русых волос, и аккуратная сквозная дыра в груди, на месте, где должно находиться сердце. Всё, как в кошмарном видении, которое наслала шаманка из подземного города рептилоидов. Даже чёрное копьё с широким зазубренным лезвием в руках у девушки. Это определённо Лесла, не узнать милесту просто невозможно. Но она ведь мертва, как такое может быть? И если эта часть видения правдива, то что случится дальше? Пепелище и сотни мёртвых тел? Золотистые искорки закололи руки и лицо, а в следующий миг мир озарился яркой вспышкой, после которой почувствовал прохладу и знакомый запах. Так разило только от странного напитка Учителя, а значит, мы в Школе.



Эпилог

Открыл глаза, мы и вправду оказались в директорском кабинете. Передо мной широкий стол, за которым сидит Скел с ошалевшим видом. Не думаю, что он удивлён самому факту внезапного появления, попросту поражён столь наглому вторжению. — Ну, привет, — наконец сказал Скел, убрав ноги со стола и закупорив заветную бутылочку. – Вижу, вас изрядно потрепало, — скосил взгляд на Инги, но та отмахнулась левой рукой, будто это какой-то пустяк. Тень тут же превратила мою кисть в полыхающий тьмой клинок. Стремительный рывок, и я вонзил оружие в грудь девушки, посмотрев на неё с омерзением. Во мне бурлила ярость, туманила разум. Зубы скрежетали от гнева, и всё, что удалось, это прохрипеть ей в лицо: – Кто ты, тварь? *** Дорогие читатели. Вы только что ознакомились с моим произведением, и я надеюсь, что оно вам понравилось. Ставьте лайки, добавляйте книгу в библиотеку и подписывайтесь на автора. Не забывайте комментировать, ведь благодаря вашим отзывам я работаю над собой и своими текстами, стараясь сделать их лучше. Продолжение уже можно прочитать, пройдя по ссылке здесь – Либо перейдя на страницу книги и найти ссылку в примечаниях. Благодарю за внимание и всех благ =)


home | my bookshelf | | Ученик Теней 3. Том 1 |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 1
Средний рейтинг 4.0 из 5



Оцените эту книгу