Book: Кристальный Мир. Рейд



Кристальный Мир. Рейд

Пролог

Лес быстро темнел и готовился к очередной ночи. Белка короткими перебежками добралась до куста старого орешника, ловко прыгнула на кривой ствол, вскарабкалась к нижней ветке, усеянной орешками, и чутко замерла. Невдалеке раздались тревожные звуки. Там, в зарослях молодых деревьев перемешанных с обильным кустарником, кто-то с треском продирался, нещадно ломая все на своем пути.

Завидев вышедшие из зарослей темные фигуры в доспехах, белка тотчас позабыла о вечернем лакомстве. Шустро спрыгнув на землю, она вильнула пушистым хвостом и со всех ног пустилась удирать, будто кому-то до нее было дело.

Четверо уставших воинов остановились перевести дух. Дальше идти было посвободнее. Впереди начинались высокие деревья с пышными кронами, не дававшими солнечному свету прорываться к земле. Молодь не приживается в темноте. Разве что любитель тени — папоротник или еще какая-нибудь травянистая мелочь.

Пот ручьями стекал по измученным и исцарапанным ветками лицам. Громко дыша полной грудью, молодые мужчины с тревогой смотрели по сторонам. У двоих первых: коренастого, с широкими плечами и сутулого, с вытянутым лицом, в руках были косые сабли. Судя по ошметкам зелени на клинках, ими только что активно орудовали, высвобождая путь. Стоявший чуть поодаль худощавый азиат вряд ли что-то подобное проделывал своим мечом и, тем не менее, держал его наготове. Другой рукой он прижимал к себе небольшой мешок, заполненный под завязку чем-то тяжелым.

Последним держался самый высокий и мускулистый воин с гигантским двуручным мечом и огромным щитом, прикрывавшим спину. В этой беготне оружие было для него обузой. Он уже не раз пожалел, что не взял с собой в рейд что-нибудь полегче, и столько же раз подумывал сбросить надоевший до чертиков щит.

— Вон хорошее место. Давайте здесь переночуем, — показал мечом в сторону орешника азиат.

— Нет, надо дальше идти, — замотал головой сутулый и его вытянутое лицо, исказилось предчувствием опасности. — Мне только что снова пришло оповещение.

— Достал ты уже со своими оповещениями, провидец хренов! — взревел азиат. — Где опасность?! Три часа бегаем по лесу, как идиоты!

— Мао, отвали от него! Ленос не зря качал навык. Раз пришло оповещение, значит, так и есть! — резко заступился за провидца широкоплечий мужчина.

— Походу, каждый раз, когда оно приходит, качается навык? Ты, наверное, уже неплохо его поднял? — ухмыляясь, поинтересовался здоровяк.

— Взял один уровень перса, а навык довел до тридцать седьмого. Он просто так не качается.

— Ну, хоть какая-то польза, — усмехнулся здоровяк.

— Хрень полная — твои оповещения. Тут лес. Тут везде хищники: волки, медведи, кабаны. Из-за них срабатывает твой дурацкий навык, — уже не столь резко произнес азиат.

— Забыл орков назвать. А еще варгов, — добавил здоровяк. Похоже, из всех, только он не терял чувства юмора.

— Думаешь, они отправят за нами варгов? — тут же насторожился провидец.

— А почему нет? Я бы отправил.

— Ну, хватит нагнетать! Кто-нибудь видел варгов с орками?! Вот то-то же! Что за дебилизм — самим себе накручивать?! — рявкнул азиат. — А если они и были, близнецы всех задержали…

— Лишь бы за нами не пошли следопыты. Попадется такой, как Герт, и нас найдут. Хоть как петляй, а найдут. И варги найдут. У них нюх хороший, — с опаской проговорил провидец.

Азиат посмотрел на него так, что стало ясно: еще слово, и он на него накинется без лишних разговоров и предупреждений.

— Стрёмно получилось, — уже без шуток произнес здоровяк, сменяя тему. — Мы их кинули и убежали.

— Тебе стрёмно?! А хера ты не помог?! Чо побежал за нами?! — взорвался азиат.

— Ребят, хорош сраться, — прикрикнул на всех широкоплечий. — Мы сами знаем, почему побежали. Была бы другая ситуация — никто не убежал бы. Герт и Мариус сами виноваты. Надо было делать, как мы, — фортануло, сразу цапнули и свалили. А они начали искать себе на задницу приключений. Всё им мало…

— Их сгубила алчность. Решили снять весь ништяковый лут и попали под раздачу. Короче, я за то, чтобы с ними не делиться. То, что они там легли, — это их косяк. Разделим кристаллы на четверых и разойдемся, — предложил азиат.

— Герт с Мариусом будут нас искать, — озабоченно произнес провидец.

— Пусть ищут. Сообщения будем игнорить. Если наедут — не страшно. Это уже их пятая смерть. Теперь они снова нубы, — заключил азиат и в очередной раз указал на орешник. — Идемте туда. Пора останавливаться на ночевку. Там будет безопасно. Если кто-то за нами пойдет, мы услышим. Тут всё трещит так, что за километр слышно.

Не дожидаясь остальных, азиат первым пошел к дереву. Выбрав место поровнее, он сел и принялся развязывать свой тяжелый мешок.

— Чего стоите? Идите сюда. Будем делить.

Остальные воины последовали за ним. Все расселись в круг. Азиат принялся доставать из мешка красные кристаллы и раскладывать на четыре кучки, отсчитывая вслух каждый круг.

Ночь надвигалась стремительно. Стемнело настолько, что стволы деревьев стали видеться как очертания. Еще немного и чащу должна была охватить кромешная тьма.

Провидец достал из походной сумки, висевшей у него через плечо, гирлянду из трех белых камней величиной с кулак. Положив их в центр круга, он произнес: «Гори». Те засияли неярким мерцающим светом. Вблизи источника свечения кристаллы переливались от нежного до жгучего ярко-красного цвета. Своей красивой игрой они могли надолго заворожить любого, кто на них смотрел, но не четверку мужчин, сидевших вокруг. Во всяком случае, не сейчас. Сейчас все их внимание было приковано к добыче.

— …Сто двадцать пять, — закончил счет азиат. — Охренеть! Мы взяли пятьсот кристаллов!

Судя по волнению, охватившему воинов, добыча получилась щедрой, но не настолько, чтобы вызвать дикий восторг. Кое-что омрачало их радостное возбуждение.

— Жалко, нельзя было забрать повозку с голдом. Еще бы столько же взяли, — озвучил общую досаду азиат.

— Я так понял, это можно проворачивать каждый месяц. Слышали, что сказали орки? Что-то там про древний обычай… В первый день нового месяца они меняют королю кристаллы на монеты, — укладывая свою долю в кожаный мешочек, вспомнил здоровяк.

— Да, именно так и сказали. В следующем месяце можно будет снова замутить, — согласился азиат. На его лице впервые появилась скупая улыбка удовлетворения.

— А вдруг будет больше орков и людей короля? — нахмурился провидец.

— Какая разница? Мы уже срубили фишку. Пусть хоть целыми армиями сходятся.

— Слушайте, я только сейчас вспомнил, а ведь близнецы так и не поняли, что мы нашли. Когда мы потянулись к телеге, эти дебилы побежали обыскивать трупы, — опомнился здоровяк.

— Да-да, точно. Ты прав. Они, по-моему, и не слышали, о чем говорили между собой орки и люди короля. Оба в тот момент перешептывались. Мне пришлось на них гаркнуть, чтобы заткнулись, — засиял белозубой улыбкой азиат. — Тогда вообще проблем нет. Если наедут, то только из-за того, что мы их бросили.

— А не помогли, потому что было много орков, — радостно дополнил провидец.

— Совершенно верно! — воскликнул азиат, ткнув пальцем в сторону провидца.

Достав флягу, он хорошенько к ней приложился и усталым голосом произнес:

— Всё, давайте спать. Не будем терять времени. С этой беготней у меня уже все ушло в ноль. Завтра целый день придется бегать по этому долбаному лесу… Надо успеть восстановить силы. Дежурим по два часа. Как раз до утра всем хватит. Эликсиры у кого-нибудь остались?

— Да откуда? Миллионеры, что ли… — ответил за всех широкоплечий.

— Теперь уже да. Или ты сомневаешься? — рассмеялся здоровяк.

Невдалеке хрустнула ветка. Воины разом схватились за оружие и наставили клинки в ту сторону, откуда донесся звук. Раздался жалобный писк, потом еще один.

— Сова, — произнес здоровяк и убрал оружие.

Все выдохнули с облегчением кроме провидца. Он принялся озираться по сторонам, будто в черноте можно было что-нибудь разглядеть.

— Вот, опять пришло оповещение. Опять опасность…

— Да ну тебя… — отмахнулся от него азиат. — Тогда и дежурь первым. Все равно не уснешь. Меня будите, когда хотите. Мне по фигу.

— Лучше дежурить по двое, — с опаской предложил провидец, ожидая, что его инициатива воспримется в штыки.

Азиат посмотрел на его озабоченное лицо и тяжело вздохнул.

— Ладно. Задолбал. По двое, так по двое.

— Мало получится отдыхать. Не успеем восстановить силы, — недовольно произнес здоровяк.

— Ну, а как еще? Ты же сам видишь — у этого паранойя. А вместе с ним и у Дрона, — кивнул азиат по очереди в сторону провидца и широкоплечего. — Ничего страшного, потом пару часиков днем перекимарим.

Ужин заменила вода из фляг. Все посчитали, что остатки еды будет лучше использовать на завтрак. Азиат и здоровяк поспешили улечься. Их опыт подсказывал, чем раньше они вырубятся, тем больше сил восстановят, потому они старались скорее уснуть.

Провидец пересел напротив напарника. Оба немного отодвинулись от светящихся камней и слились с чернотой. Воцарилась тишина, время от времени нарушаемая голосами ночного леса. Дозорные напряженно вслушивались, то и дело оглядываясь по сторонам, пытались рассмотреть в черноте возможную опасность. Их кривые клинки вздергивались при каждом шорохе и снова опускались.

Минул час, и провидец понемногу расслабился. Все это время его мучил вопрос: что происходит с его навыком «Предвидение опасности»? Тот срабатывал нечасто, но никогда не подводил. Однако за последние три часа, навык почему-то работал впустую. Что-то было не так, но что именно, провидец никак не мог понять. От этого он нервничал и переживал еще больше. Если бы кто-то за ними погнался, то смог бы уже не раз напасть. Особенно сейчас, когда не спали всего двое. Тем не менее, ничего не происходило.

Наконец, плюнув на свои сомнения, он достал флягу и глотнул воды с мыслью, что хоть покачался за счет временного глюка. И в этот момент до него вдруг дошло, что последний раз оповещения об опасности срабатывали час назад, когда все бодрствовали. Выходит, навык смолк, как только азиат и здоровяк уснули. Стало быть, кто-то из них или, скорее всего, они оба хотели прикончить остальных и забрать себе всю добычу.

Ошеломленный своим открытием, провидец привстал и потихоньку, боясь разбудить спящих, сделал шаг в сторону второго караульного, спеша ему все рассказать. Предстояло обсудить и решить, что делать дальше. Ведь когда эти двое проснутся, будет поздно. Азиат, а тем более здоровяк со своими высокими уровнями запросто разделаются с ними и заберут всю добычу. А потом… Вполне возможно снова схлестнутся — уже между собой. Пятьсот кристаллов — слишком большой куш, чтобы с кем-то делиться. За него запросто можно кинуть друзей.

Неожиданно из темноты раздалось:

— Погасни!

Светящиеся камни, работающие исключительно по команде, мгновенно исполнили приказ. В кромешной темноте раздались звуки рубящих клинков и крики.

Спустя минуту все было кончено.

Вернулась тишина, нарушаемая лишь звуками ночного леса.

Глава 1

Я сидел в кресле за письменным столом и в траурном настроении смотрел в экран ноутбука. В прошлый вторник окончилась моя учеба в университете. На одного дипломированного специалиста в области туризма в мире стало больше. В тот момент энергия во мне бурлила. Я был полон энтузиазма и с оптимизмом смотрел в будущее. Хотелось побыстрее начать работать и, конечно же, зарабатывать.

Тем же вечером я принялся шерстить сеть в поисках подходящих вариантов. Ничего не найдя, особо не расстроился. Утром подошел к проблеме с другой стороны — сам стал рассылать резюме, куда только можно. В сотни две адресов направил, не меньше. Естественно, одновременно с этим продолжал отслеживать вакансии, выставляемые работодателями.

И вот снова вторник, а у меня ничего. В сети по моему профилю вакансий как не было, так и нет, а на письма никто не ответил. От этого весь мой позитивный настрой угас. Единственное, почему я окончательно не впал в уныние, — двести кредитов, которые добавляют к стандартному размеру пособия по безработице тем, у кого есть высшее образование. А на семьсот кредитов уже можно сносно прожить месяц. Получается, что вроде не зря учился…

Год назад в университете нас обнадеживали. Всех выпускников обещали пристроить. Спустя полгода от сказанного уже открестились. Но я не отчаивался. На крайний случай надеялся устроиться хоть куда-нибудь, пусть даже простым гидом в захудалую турфирму или администратором в отель. Лишь бы шел стаж, и была возможность получить рекомендации для устройства в более перспективное место. Но нет, увы, — нет. Работники по моему профилю нигде не нужны. И это неудивительно. Сейчас разгар кризиса. Везде идут увольнения. Иногда массовые. В такой ситуации людям не до лишних трат на путешествия.

От безысходности я стал искать работу не по профилю. Быстро стало понятно, что в моем случае можно рассчитывать разве что на должность низкоуровневого клерка с зарплатой в тысячу, максимум — полторы. Для этого предстояло пройти еще довольно жесткий отбор.

Сквозь раздвинутые шторы в мою небольшую комнату попадают косые лучи утреннего солнца. Открытая створка окна запускает теплый воздух, пахнущий липой, ветви которой едва не касаются стекла.

У меня скромно. Справа от входной двери стоит высокий шкаф, почти на всю стену, слева — раскладной диван. У окна стол с креслом, где я сейчас разместился. На потолке торчит старенький 2D проектор, совмещенный с люстрой. Вот и вся обстановка.

В тишине сидеть уже тошно. Прикрыл шторы и с пульта включил для фона проектор. На стене над диваном появилось изображение ведущей новостного выпуска первого канала — красавицы Лены Роуз.

— …А я напоминаю, что сегодня парламент приступил к обсуждению скандального законопроекта о лишении пособия по безработице лиц, не достигших тридцатилетнего возраста. И с нами на связи автор этой инициативы — лидер партии «Возрождение» Алан Гилберт.

Я застыл.

Изображение шикарной брюнетки сменилось респектабельным политиком.

— О нет! Все совершенно не так! Сразу скажу — никто не собирается лишать безработных государственной поддержки. Хочу, чтобы зрители лучше поняли суть предстоящих нововведений, поэтому перейду от демагогии к конкретике. Пять лет назад, до начала кризиса, доля маргинальной части населения не превышала 1 процента. Эта цифра долгие годы была постоянной. Как бы ни было хорошо или плохо, часть людей, тем не менее, склонна к моральному падению. И мы ничего не можем с этим сделать. В первые три года кризиса показатель «падших» вырос до 2 процентов. Сейчас, спустя еще два года, мы имеем уже 6! И, что прискорбно, доля маргиналов продолжает увеличиваться. Вместе с этим неминуемо растет количество молодежи, вообще не стремящейся найти работу. Их устраивает, что можно пожизненно ничего не делать и получать пособие. Кто-то, наоборот, после обучения и приобретения специальности стремится найти достойную работу, но у него не получается. Тогда у такой молодежи, что называется, опускаются руки. Спустя полгода или год они уже ничего не хотят и порой скатываются вниз, пополняя ряды маргиналов. Это очень опасная тенденция. Как известно, безделье неминуемо ведет к деградации. Если мы сейчас не решим проблему занятости, то уже в ближайшие годы нас всех ждут проблемы, куда большего масштаба. Вплоть до вырождения!

— И что конкретно вы предлагаете? — скороговоркой поторопила политика ведущая.

— Я хочу правильно донести свою мысль, поэтому приходится немного отвлекаться. Итак, как известно, государство должно предоставлять людям возможность трудиться. Оно просто обязано заниматься этим вопросом. Но мы уже сейчас имеем тенденцию к сокращению рабочих мест. Не секрет, что еще лет десять, максимум пятнадцать, и трудоустроиться сможет лишь очень узкий круг лиц. Это будут одаренные люди либо попросту гении. Всех остальных заменит искусственный интеллект и робототехника. Наша партия видит выход из создавшейся ситуации в виртуальности. Мы предлагаем обязать наших граждан, получающих пособия, ежедневно проводить время в виртуальных мирах, где они будут вынуждены заниматься трудом.

— Заниматься трудом или играть? — журналистка нахмурила красивые брови.

— Если они захотят, то почему нет? Пусть играют. В остальном им придется трудиться, постоянно добывая для себя еду, одежду, кров и прочее. Это станет хоть какой-то альтернативой безделья. Мы предлагаем выплачивать безработным по 1 кредиту за каждый час, прожитый в виртуальном мире. Соответственно, чем больше времени они будут проводить там, тем больше смогут получить в реале. Это станет для нашего общества отличным лекарством от всяческих социальных болезней. Люди будут постоянно чем-то заняты. Только так мы сможем избежать деградации нашего общества…



Продолжая смотреть в экран, принимаюсь судорожно обдумывать предстоящее нововведение. И так на душе было паршиво, а теперь вообще все опустилось. Что такое 1 кредит за час пребывания в виртуале? В месяце примерно 720 часов. То есть мне, чтобы получить полагающиеся 700 кредитов, придется весь месяц сидеть в какой-нибудь виртуальной игрушке?!

Да они с ума сошли, что ли?!

Раздался стук в дверь, и в комнату вошла взволнованная бабушка.

— Алекс, ты слышал что придумали? Хотят молодежь лишить пособий!

— Да ладно, ба. Пока они обсудят, пока введут, пройдет куча времени. Я быстрее состарюсь, — специально произнес по возможности спокойным голосом, только бы она не волновалась.

— Обещают уже сейчас. Вот этой осенью ввести закон.

«Вот же суки!» — мысленно восклицаю я, однако вслух пытаюсь изобразить из себя истинного оптимиста:

— Ничего страшного. Может и к лучшему. Сидеть дома целыми днями и ничего не делать — тоже плохо. А так люди будут чем-то заняты. Все равно же обещают платить. Тебе чем-нибудь помочь? — спросил в надежде сменить тему.

Бабушка тяжело вздохнула.

— Вынеси мусор и купи хлеба, а то тебе обедать не с чем будет.

Выключил проектор, закрыл ноутбук, поднялся и поймал во взгляде бабушки подобие озарения.

— Я вот подумала, а может тебе в аспирантуру поступить?

— Поступить в аспирантуру? — переспрашиваю, а самого передергивает от одной мысли, что снова придется учиться. — У нас с этого года первые два курса полностью переводят на виртуальное обучение. А через два года, скорее всего, обучение полностью будет виртуальным. С зимы всех преподавателей просеивают через мелкое сито. Аспирантура — это точно не выход. Там нет перспективы.

Бабушка кивнула и снова тяжело вздохнула.

Пакет с мусором ждал меня в прихожей. Сейчас утро, начало одиннадцатого. Не хочу ни с кем пересекаться. Кого не встретишь, начинают доставать расспросами — как окончил учебу, да куда устроился. Как будто сами не знают, что сейчас творится с работой.

Улица встретила меня приятным ласковым солнцем и щебетанием мелких птиц. Не успел выйти из подъезда — сверху подлетел полицейский дрон. Опустился, завис на пару секунд в воздухе, метрах в десяти от меня, освидетельствовал личность и снова взмыл в небо. Похоже, опять на районе какой-то беспредел случился, раз дрон с утра пораньше нарисовался. Обычно летуны только по вечерам появляются.

Осмотрел себя. Интересно же, как получился для досье спецслужб. Обычный домашний прикид — темные треники, светлая футболка, кеды. Хотя, чего я парюсь? Кому я сдался — в трениках или вообще без них…

Наш дом — шестнадцатиэтажка с десятью подъездами. Напротив стоит точно такая же. Подъезды выходят в общий двор. По бокам растут деревья, а в центре — детская площадка с беседками и лавочками, вытянутая вдоль домов.

Еще пять лет назад, когда начинался кризис, у нас все было заставлено автокарами. Теперь почти пусто. На стоянке всего десяток бюджетных моделей. Люди не в состоянии тащить на себе лишние расходы. Общественный транспорт обходится в разы дешевле.

На дорожке вдоль дома трудились Пашка с Молчуном. Это мы так прозвали наших дворников. Пашка — андроид. У него добродушное резиновое лицо под цвет естественной кожи. В остальном он — из металла и пластика. Пашкой его называют, потому что пашет с утра и до утра. А Молчуном прозвали его мощный шумный агрегат, собирающий мусор и пыль.

Теперь и дворником не устроишься. Железки скоро окончательно всех выживут. Раньше в каждом дворе работало по дворнику, а теперь Пашка с Молчуном круглосуточно обслуживает сразу двенадцать таких же дворов вместе с частью прилегающей дороги и территорией вокруг супермаркета. Техника дорогая, но себя оправдывает полностью.

Поравнялся с тружениками, закинул Молчуну в контейнер мусор и обнаружил последствия произошедшего на районе беспредела: на голове Пашки виднелась хорошая вмятина. Если не ошибаюсь, уже третья в этом году. Похоже, опять кто-то из недовольных жизнью соседей выместил на андроиде свой протест против засилья железок.

На детской площадке сидели с десяток мамаш с маленькими детьми. А вот дальше, в последней беседке, где мы с ребятами раньше часто обитали, обнаружился еще народ: Ромео со своей шведкой Джульеттой, прозванные так за роман, длившийся у них с первого класса, и с ними Артем, слывший у нас до недавнего времени местным богачом. Все трое в пляжном варианте — в коротких шортах, разноцветных майках и шлепанцах.

Морально приготовился к осточертевшим расспросам.

— О, вот и Алекс подтянулся. Я же говорил, сейчас вытащу пивко, и сразу народ соберется. Присоединяйся к нам. У нас интересно, — громко пригласил Тёмыч, поглядывая на зависший над домом полицейский дрон.

Здороваюсь со всеми. Жму руки парням, заодно на автомате, и красавице с длинными волосами цвета спелой ржи. В отличие от своей подруги, Ромео брюнет. Они и по характеру разные. Она взрывная, а он спокойный и рассудительный удав. Глядя на них, я давно убедился — разные типажи притягиваются лучше.

Упаковка с пивом наполовину растаскана — все взяли по бутылочке, и осталось еще на один заход.

Ромео с Джульеттой прячут этикетки в руках. У Артема они сорваны. Если полицейский дрон засечет распитие спиртного на детской площадке, моментально на смартфон и электронную почту прилетят сообщения о штрафе в сотню кредитов. И попробуй не оплати в две недели — побежит пеня. А не оплатишь за три месяца — жди гостей. Могут за мизерный штраф все имущество из дома вытащить и выставить на торги.

— Не, спасибо. В другой раз. Смотрю, вы на опт перешли, — говорю, кивая на упаковку с пивом, и присаживаюсь на лавку.

— Да мы с паханом так посчитали, дешевле продуктами раз в месяц затариваться. Заказываешь все по сети, если на пятихатку набираешь, бесплатная доставка и три процента скидка. Выгодно же.

— По-моему вы с отцом только бухать станете больше…

— Не дави на мозоль! Пахан уже полгода не может прийти в себя. И у меня что-то ничего не клеится.

Отец Артема до недавнего времени работал в шахте оператором какой-то суперсложной горной машины. Три года назад там внедрили андроидов и новую автоматизацию, но те не справлялись. Для управления особо сложной техникой все равно требовался человек. Только благодаря этому отца Артема миновала первая волна увольнений. Операторов перевели на дистанционную работу, и какое-то время он еще продержался. Ложился дома в вирт-капсулу, камеры, установленные на машине, создавали трехмерную проекцию, и таким образом оператор управлял машиной виртуально. Но полгода назад в шахте провели апгрейд, и от всех людей избавились окончательно.

— Ну а у тебя как? Нашел что-нибудь? — отхлебывая из бутылки, поинтересовался Артем.

— Теперь ты мне давишь на мозоль…

— Херо-о-ово… — с пониманием кивает Артем. Он еще зимой закончил бизнес-академию и теперь тоже завис в безработных.

— Да сейчас вообще везде херово… — подхватывает Джульетта, хотя у них с Ромео как раз таки дела обстоят получше нашего. Оба неофициально подрабатывают админами в одной сейчас уже не очень популярной игрушке. Там они получали немного, но если прибавить пособия, а также доходы от игры, в которой оба являлись еще и активными игроками, — зарабатывали вполне прилично. Впрочем, об этом оба никогда не распространялись. Наверное, не хотели вызывать зависть неустроенных окружающих.

Только я хотел «обрадовать» ребят новостями о пособиях, как из подъезда напротив беседки вышел Мао. Его так родители назвали в честь китайского политика прошлого — Мао Цзэдуна. Самое смешное, что его отец был японцем, а мать — кореянкой. Он был больным на всю голову игроманом. Из-за этого даже школу не закончил. Как подсел на игрушки в детстве, так до сих пор в них и сидел. Родители первое время его к психологам водили, но все без толку. Я так и не понял, зачем они при такой болезненной страсти к играм еще и вирт-капсулу ему купили. Теперь Мао целыми днями проводил время в ней, став, по сути, виртуальным жителем. Благо, родители его раз в неделю оттуда вынимали и заставляли провести в реале хотя бы полдня.

— Ну, я же говорил, пивас притащу — и все выползут, — ухмыльнулся Артем и заорал: — Мао, чо, родаки опять гулять выгнали?

— Не-е-е, хуже… Сегодня у меня такое случилось! Вообще — жопа…

С трагическим видом подойдя к нам, Мао слегка преобразился при виде пива.

— О, у вас пивас! А есть что покурить? Блин, не хочется брать пачку. Родаки все равно отберут.

— Сигарет нет, уже все бросили. Ты это, смотри поосторожнее. Сегодня мы сидим под контролем, — кивнул Артем на дрона, зависшего вверху.

— Та, пофигу… — с безразличием отмахнулся Мао, схватил бутылку, откупорил и сделал мощный глоток.

Не успел он отцепиться от горлышка — в его длинных шортах затеребило. Мао достал смартфон и криво ухмыльнулся.

— Во! Уже сотню втюхали…

Я уже хотел посочувствовать, а Мао резко обернулся к летуну и показал ему средний палец. Смартфон снова задрожал на этот раз в его руке.

— Теперь триста… Вот же уроды!

Мы опешили. Судя по лицам ребят, у всех на уме было одно — со своими игрушками наш Мао окончательно свихнулся.

— Фигня. Это так, мелочи жизни. Зато спокойно пивас выпью. Они повторно штрафы за один косяк не присылают, — как мне показалось, с наигранной бравадой произнес Мао. — Блин, если бы вы только могли себе представить, какой у меня сегодня был движняк. Это просто капец. Полчаса назад я был миллионером! Прикиньте?! И всё. Всё рухнуло. Я потерял всё… Вот же суки!..

Мао залпом выпил сразу полбутылки пива и тут же вновь основательно к ней приложился.

— Миллионером? — хмурясь, с недоверием переспросила Джульетта.

— А подробнее? — заинтересовался Артем.

Мао в два приема справился с бутылочкой в ноль пять. Размазав влажные губы по руке, он сел на лавку, поставил под нее пустую бутылку и тяжело выдохнул. Глаза азиата понемногу начали хмелеть.

— Мы в рейде нарыли одну фишку. Вообще случайно получилось. И только представьте, мы взяли пятьсот кристаллов!

— Кристаллов? — не понимая, переспросил Артем. — И чо?

— Да ничо! Один кристалл — две штуки кредитов стоит. Мы потеряли миллион реальных кредитов!

От названной цифры наши челюсти поползли вниз. Пособие по безработице пятьсот кредитов, а тут — целый миллион!

Мао схватил вторую бутылку пива и, откупорив, торопливо приложился к ней. На этот раз он остановился на трети содержимого.

— Я чуть рамсуху не поймал, когда на респе оказался! — возбужденно продолжил он.

— Э, подожди. А как вы всё просрали? — с недоумением спросил Артем.

— Да ничего мы не просрали! Мы всех там уделали! Потом ушли. Спрятались и всё… Всё накрылось!

— Ну не томи! Говори уже! — не выдержал теперь я.

— Да что тут рассказывать?! Нас было шестеро. Близнецы на респ улетели еще до этого. Ну, они там сами виноваты. Сами лоханулись. Потом мы вчетвером взяли кристаллы и стали заметать следы. Три часа, как олени, бегали по лесу. К ночи нашли привал. Легли. А среди нас две крысы попались. Эти уроды вызвались дежурить, пока мы с Кироном должны были спать. Только мы уснули — чмошники нас прибили. Я на респе очнулся и у меня вообще ничего! Это же надо быть такими гондонами?! Мало того, что забрали кристаллы, так вообще все сняли! У меня шмоток и всяких приколюх было на двадцатку! Это если брать по самому минимуму!

Быстро выпулив невероятное возмущение, Мао снова приложился к пиву и на этот раз подзадержался, силясь покончить с ним вторым заходом. Мы, как зачарованные, следили за процессом, одновременно представляя сумму, которая так и не досталась нашему дворовому игроману.

— Не фига себе, уроды! Надо предъявить и обратно забрать! — чуть опомнившись, возмутился Артем.

Мао покончил с пивом и, похоже, наконец, напился. Уже не так энергично поставил на пол бутылку и усмехнулся.

Разъяснить вызвался Ромео:

— Ну, ты тоже скажешь. Игра есть игра. Кто успел — того и тапки. За такую сумму они больше вообще могут не входить в игру. Как ты их найдешь? Как предъявишь?

— Точно! — ткнув пальцем в сторону Ромео, произнес Мао уже охмелевшим голосом. — Но ничего, это фигня. Главное, мы фишку срубили! Через месяц мы с Кироном подыщем нормальных пацанов и снова пойдем в рейд. Мы свое еще возьмем! Надо будет только на этот раз прямо реально нормальных брать. Не крыс. Все. Курить хочу — не могу. Пойду куплю.

— Это… А… — выдавил Артем, но азиат резко поднялся и, слегка пошатываясь, двинулся в сторону супермаркета.

— Ребят, я вообще ничего не поняла. Он реально чуть не взял миллион кредитов?! — не веря в услышанное, спросила Джульетта, лихорадочно бегая по нам глазами.

— Походу да, — провожая взглядом Мао, ответил Ромео.

— Так это… А как так вообще… Вот так разом можно взять столько бабла?! — растерянно выдавил Артем.

— По-моему, он говорил, что ему нужны помощники, — вдруг вспомнил я.

Ошарашено-удивленные глаза ребят загорелись.

Глава 2

Мао вышел из супермаркета минут через пять. За это время мы, конечно же, подсчитали предстоящие барыши. На пятерых выходило по двести тысяч кредитов. Хотя, что там считать при делении миллиона на пять частей! Ради такого навара ребята были готовы уже прямо сейчас рваться в бой и выделить на эту затею столько, сколько потребуется.

Я тоже прикинул свои возможности. На личном счете скопилось всего 1587 кредитов. Вроде сумма приличная, на нее можно месяца три прожить и в то же время — сущая мелочь для серьезной игры. И это только первая проблема.

У Ромео с Джульетой в головы были вживлены импланты. Они на сутки погружали в виртуал, потом за какой-то час ребята могли привести себя в порядок и снова уйти на сутки. У Артема дома стояла отцовская вирт-капсула, которой тот больше не пользовался. Находясь в ней, можно было неделю пропадать в виртуале безвылазно. Она и кормила, и прибирала за хозяином. Еще и массаж делала по нескольку раз в сутки, чтобы не атрофировались мышцы.

А вот с моим вирт-шлемом в этом плане творилась беда. Он был рассчитан на кратковременное (рекомендовалось трехчасовое) погружение. А чтобы пользователь не засиделся, после пятичасового погружения срабатывала автоматика, выкидывавшая в реал принудительно. Для игры, это совершенно неудобно. Только начнешь и приходилось выходить, устраивать перерыв на час-два, пока снова можно будет использовать шлем. А если частить или задерживаться больше рекомендованных трех часов, начинала болеть и кружиться голова.

Выход виделся в аренде вирт-капсулы. Недельное погружение в каком-нибудь салоне могло обойтись в сотню кредитов. Или можно было взять капсулу на дом. Но в этом случае заключался обязательный договор минимум на год с ежемесячной оплатой в триста кредитов. В общем, было о чем подумать исходя из условий предстоящей игры.

Пашка с Молчуном закончили работу и проследовали мимо нас в следующий двор. Полицейский дрон полетел за ними. Опека за нашим двором со стороны правоохранителей на сегодня закончилась. Как раз вовремя. А то бы Мао прилетел третий штраф за курение на детской площадке. Или, чего хуже, дрон прислал бы патрульку с металлическими полицейскими для профилактической беседы с нарушителем, заодно и с нами как молчаливыми соучастниками.

От супермаркета всего пара минут ходьбы. Наш азиатский друг умудрился за столь короткое время выкурить сигарету и на подходе к беседке закурил вторую. Не дожидаясь пока он к нам дойдет, Артем выбежал из беседки и в прямом смысле вцепился в него.

— Мао, пошли, есть разговор, — произнес он и, взяв его за локоть, потащил в беседку. Под натиском Артема, азиат плюхнулся на лавку и ошарашено выпучил на него глаза. — Короче, мы так подумали и решили идти с тобой в рейд.

— Со мной? В рейд? — слегка заплетающимся языком произнес он, как будто вообще первый раз об этом слышал.

— Ну да, в рейд, за кристаллами. Ты же только что сам говорил, что тебе нужны нормальные парни. Короче, мы идем с тобой и вместе там все делаем!

— Нет, ну ребят, там все сложно…

— Мао, ты нам голову не морочь. Мы кенты или не кенты? Мы же друг друга с детства знаем! Я вон, до сих пор помню, как ты к нам переехал, и мы все тебе помогали заносить вещи в квартиру. И вообще, сразу тебя здесь приняли.

— Это я ему помогал. Дед с его отцом разговорился и позвал меня помогать, — уточнил я.

— Во! Слышал?! Думаешь, сможешь найти кого-то круче нас?!

— Так, стоп… — Мао хорошенько затянулся, едва не дотянув до фильтра, выпустил громадное облако дыма и затушил бычок ногой. Затем усиленно потер ладонями глаза и посмотрел на нас уже прояснившимся взглядом. — Вы реально хотите идти в рейд?



— Ну конечно!

— Без базара. В общем, так… Игрушка называется «Кристальный мир» или просто «Кристалс». У вас месяц. За это время нужно закачать пятьдесят уровней и прокачать чисто боевые скиллы. Теперь по бабкам. Вход в игру — штука. Он сразу оплачивается на год. Еще в сотню обойдется старт в столице, а не где-нибудь на периферии. На прокачку перса нужно потратить три штуки. Еще пять — на шмотки. В общем, по минимуму надо влить десятку. Но лучше двадцать.

Видя наши перекошенные лица, кричащие «Да ты охренел нарезать такие задачи!», Мао все-таки смягчился:

— Ладно. Уровень — сорок, но только с плюсом. Иначе не вытянете. Теперь о наваре. Рейд — это наша с Кироном тема. Так что половину кристаллов мы забираем себе. Вторая половина ваша. В таком количестве у вас примут только по оптовой цене в полторы штуки. Комиссия на вывод всего десять процентов.

— Половину?! — взвыл Артем.

— Конечно, а вы как хотели?

— Он прав, — согласился я. — Это их тема, к тому же у них уровни будут выше. Фактически они будут тянуть, а мы уже так, чисто на подхвате.

— Шаришь, — ткнув в мою сторону пальцем, подтвердил Мао. — Плюс к этому мы забираем все ништяки. Ваша доля только половина кристаллов и все.

Будущая прибыль от всей затеи резко упала, что отразилось на наших немного разочарованных лицах.

— По шестьдесят семь с половиной тысяч кредитов получается с оптовой ценой, комиссией и 20-процентным налогом. Это нормально, — быстро подсчитала Джульетта то ли в уме, то ли, что скорее всего, с помощью встроенного импланта.

Это вернуло на наши лица заинтересованность. Сумма и после коррекции оставалась все еще огромной.

— Что нам нужно будет делать? — спросил я, возвращая разговор в деловое русло.

— Да, что нам делать? Только поконкретнее. Как нам быстро закачать уровни? — подхватил Артем.

— Значит та-а-ак… — закатив глаза, протяжно произнес Мао.

И начался шквал информации. Оказалось, персонаж появлялся в мире полнейшим нулевкой. Ни классов, ни навыков. Вообще ничего. Ему давалось немного свободных очков и сразу три места под навыки, которыми предстояло обзавестись. И вот тут скрывался подвох. Он мог загубить перса и всю дальнейшую игру. Дело в том, что один навык давался на десять уровней, то есть четвертый появлялся аж на сороковом уровне.

Взяв ерунду, игрок обрекал себя на прокачку малоценных навыков, ведь развитие шло только благодаря их повышению. К примеру, взял себе атлетику, и дальше предстояло все время бегать, прыгать и прочее. За пять повышений поднимался уровень персонажа, и выдавалось по три свободных очка, которые вкладывались в основные характеристики. А они были почти как везде — телосложение, сила, ловкость, интеллект, восприятие, интуиция и репутация. В игровом мире было уже много тех, кто из-за этого попал. Просто толпы всяких высокопрофессиональных крысоловов, грузчиков и курьеров. Так что предстояло в этой части не вляпаться.

Мао составил для нас план будущих действий. Попав в игру, следовало сразу идти в рыцарский орден и проситься к ним на учебу. Она как раз стоила упомянутые три тысячи, которые предстояло вложить в прокачку перса. Из предложений ордена нужно было брать не что попало, а конкретные навыки — стрельбу, фехтование и бой без оружия. А после обучения можно было брать квест хоть по местным крысам, хоть по мобам, иногда появляющимся в окрестностях столицы. Но лучше было идти на территорию местных монстров, коими были орки, и качаться на них.

Однако самым лучшим решением было качаться на смертельных поединках между игроками. Правда, в этом случае был существенный минус — смерти так просто не проходили. На первый раз снималось десять процентов характеристик, потом двадцать, тридцать и так далее, пока не уйдешь в ноль. При этом имелась угроза лишиться всего имущества. Победитель мог снять с трупа любой предмет, за исключением денежного счета. Так что любая смерть обходилась слишком дорого. А бой без убийства соперника считался тренировочным и особой пользы не приносил.

На мой вопрос о том, можно ли развиваться без вложений, Мао отмахнулся, как от глупости, но все же пояснил: можно было наняться в стражники. Минимальный срок службы составлял две недели. За это время давался один урок с получением навыка владения копьем, и на этом всё. Дальше развивать его предстояло самому. Особую подготовку с такими стражниками не проводили. Исключение делалось в случае устройства на службы на трехмесячный срок. Тогда давалось два урока, на которых выдавалось два навыка и проводилось несколько тренировок по их повышению. Но опять же, все это не способствовало быстрому развитию персонажа. Идеальной схемой была только та, которую Мао обозначил нам вначале.

Все осложнялось еще и тем, что простые навыки типа легкой атлетики или курьера с грузчиком можно было добыть самому, просто занявшись этим. А остальное предстояло заполучать у тех, кто уже освоил его вместе с навыком обучения, то есть абы кто не мог передать ничего полезного.

Мао все это протараторил и, сославшись, что выбежал лишь для того, чтобы покурить поспешил обратно домой, дав нам задание остальное вычитать самим в гайдах и на игровом форуме. И, конечно же, уточнив, чтобы держали язык за зубами и вообще никому не говорили ни о рейде, ни о кристаллах.

— Да подожди ты! — остановил его Артем уже у входа в подъезд. — Но это все точно? А то мы сейчас вбухаем денег, а ты потом заднюю врубишь.

— На все сто. Нормально качаетесь, и я по-любому беру вас в рейд, — со всей серьезностью произнес Мао.

— А не получится, что админы влезут и не дадут нам вытащить кристаллы? — поспешила уточнить Джульетта.

— Нет, не получится. У «Кристального мира» рейтинг А+++. Там внедрена новая система госконтроля. Хозяева не могут никуда влезть. Так что игру делают игроки.

— Так, это… А что нам нужно будет делать? И вообще, куда пойдем? Ты хоть расскажи подробнее — что к чему, — вцепился в его рукав Артем.

— А вот это узнаете, когда пойдем в рейд. С сегодняшнего дня у вас всего месяц. Вариантов задержаться нет. Мы должны быть на месте в конкретную дату. Все, давайте. Мне еще надо найти этих уродов. Может, действительно получиться забрать кристаллы, — ответил Мао и скрылся в подъезде.

— Блин, вот же прохаванный. Так и не сказал… — ухмыльнулся Артем.

— Не, ну все правильно, инфа не должна разлететься раньше времени, — понимающе заметил Ромео.

Мы остались стоять у подъезда. Ребята стали обсуждать детали, а у меня так и крутились в голове — на счете всего 1587 кредитов, а ведь мне нужно будет сразу вложить тысячу за вход в игру, три штуки в обучение перса и еще пять в шмотки. Не говоря о проблеме долгого пребывания в виртуале, что тоже предстояло решить уже сегодня.

— Так-с… Значит, надо взять где-то минимум десять штук… — озадаченно произнес Артем.

— Ну, ты знаешь, у нас тоже особо денег нет, — отозвалась Джульетта. — Сейчас выставим на продажу своих персов из «Средневековья». Надеюсь, хотя бы тысяч за пятьдесят я свою эльфийку продам…

— За сколько?! — выпучил на нее глаза Артем.

— …А что ты так удивляешься?! — возмутилась Джульетта. — У меня там уже 382 уровень. У Ромео перс чуть хуже. Но тысяч на сорок все равно потянет…

У Артема вытянулось лицо, впрочем, как и у меня.

— … Не, ну ты тоже интересный. Это же все не просто так. Три года мы играли и вкладывались. Все деньги от админки шли на оплату игры и в персов. Вот сейчас продадим и как раз вернем вложенное.

— Хм… Это вы правильно подсказали, — задумался Артем. — У моего ассасина 235 уровень. Я тогда тоже заряжу сорокет. Сделаю сразу с плюсом, чтобы потом уступить клиенту. А то тридцатку поставишь, будут клянчить двадцать пять. Но весь шмот отдельно продам. Он как раз еще на пятнадцать потянет.

— Правильно. Так и надо. Только не вздумай вместе продавать. По отдельности больше возьмешь.

Ребята посмотрели на меня. Ромео с Джульеттой, начав три года назад играть в «Средневековье», всех, кого только можно, подсадили на игрушку. В том числе и меня.

— Что вы на меня смотрите? У меня там всего 41 уровень был, когда я в последний раз туда заходил. Потом надо было готовиться к диплому…

Ребята заржали.

— Ну, у меня же шлем. С ним все равно особо не поиграешь.

— Тогда тебе можно не напрягаться с продажами. Все равно на рейт не хватит, — заключил Артем. — Так ты с нами?

— Издеваешься?! Конечно, я в деле!

Глава 3

Голова кипела от обилия задач. Предстояло срочно найти вирт-капсулу, перелопатить кучу информации об игре и, конечно же, найти злосчастные деньги, черт бы их подрал. Если для ребят предстоящие вложения не являлись такой уж серьезной проблемой, то для меня они стали костью в горле. Это вообще было для меня хронической проблемой. А как иначе, когда кроме бабушки у меня никого нет. До недавнего времени все наши доходы исчислялись ее пенсией, университетской стипендией и получаемой на меня дотацией от государства. Всё вместе — чуть больше тысячи двести кредитов получалось в месяц.

Уже нацелившись идти домой, я вовремя вспомнил о некупленном хлебе. Впервые так быстро за ним сходил — бегом туда и обратно.

Дома сразу засел за ноутбук. В первую очередь предстояло решить вопрос по вирт-капсуле. Без нее мне вообще нечего делать в серьезной игре. А в том, что игра будет серьезной, я ни секунды не сомневался. Было бы иначе, Мао не стал бы искать команду.

Между салоном и арендой, выбор пал на последний вариант. Дешевле больше чем на сотню, и в будущем можно использовать для работы. Что-то мне подсказывало: иного места для трудоустройства, кроме как в виртуале, я не найду. А если не получится с работой, и осенью примут новый закон о безработных, капсула мне тем более пригодится.

Сейчас было дорого время. Чем раньше сделаю заказ, тем быстрее доставят технику на дом. Уже сегодня хотелось войти в «Кристальный мир» в вирт-капсуле. Кто знает, как начнется игра. Вполне возможно, устраивая каждые три часа перерывы, я могу упустить что-то важное.

Поисковик выдал список фирм города, занимающихся предоставлением подобного рода услуг. Беглый просмотр показал, что стоимость аренды у всех была одинаковой и включала в себя сервисное обслуживание и спецпитание. Доставка в течение 12 часов была бесплатной. Сделал заявку фирме с нашего района и с моего счета списались первые триста кредитов.

Начало было положено.

Тут вовремя в голову пришла хорошая мысль. Раз у меня будет капсула, то шлем превращался в ненужный актив. За пятилетнее старье вряд ли можно было получить даже половину. Разве что тысячу, максимум полторы. Взял за основу метод Артема и в объявлении задрал сумму до двух тысяч. В дополнение приписал «торг». Иначе объявление могло зависнуть надолго.

В последние годы вирт-шлемы не пользовались популярностью и уже почти не производились, так что мой экземпляр не слишком устарел. Народ в основном переходил на импланты, стоившие двадцать тысяч кредитов вместе с установкой прямо в голову. Этому способствовали льготные условия приобретения. Оплатить можно было в рассрочку, срок которой растянуть на десятилетие. Вирт-капсулы обходились в два раза дороже и без всяких рассрочек. Благодаря этому их аренда процветала.

Отправил свое объявление в рассылку по торговым площадкам бэушного товара и приступил к следующему пункту — к «Средневековью». Только сейчас задумался: а ведь никто из нашего ордена со мной так и не связался за лето.

Три года назад, начав играть в «Средневековье», я заразил всю группу. В то время игра была популярной. Этому способствовал бесплатный доступ. Жалко, что в итоге игрушка сдулась и слетела даже с топовой сотни.

Вместе с такими же студентами мы основали рыцарский орден «Меч и Честь». Как раз закончился второй курс, и мы все лето рубились в игрушку. Захватили большую территорию с двенадцатью деревнями и построили штаб-квартиру в виде внушительного замка на холме.

Я сумел тогда дойти до 56 уровня. Но началась осень, с ней занятия в университете, и все забили на игрушку. Так, чисто, когда время на выходных было, ненадолго заходили. Даже замок пустовал.

К зиме у нас появился конкурент в виде такого же рыцарского ордена — «Дети Крови». Они сразу не поняли, что у нас творится, и осторожно начали «отгрызать» понемногу кусочки территорий, пока не оттяпали половину. На зимних каникулах мы все продолжили активно играть. Отбили захваченные земли и готовы были двигаться дальше, но каникулы закончились слишком быстро. Началась учеба, и мы снова все разбежались. В общем, детишки вернулись и захватили у нас все, что можно, вплоть до замка. Им ведь никто не противостоял. Все было пустое. Но летние-то каникулы никто не отменял!

Так все время мы и воевали. Было весело и интересно. Каждый раз каникулы начинались с крутого замеса. Враги уже знали о нашем прибытии и готовились. Если к окончанию каникул я хорошо подрастал на уровнях, то потом, при битвах за замок, где шли самые ожесточенные схватки, снова падал. Но минувшей зимой из-за подготовки к диплому мне особо поиграть не удалось. Собственно, поэтому я так и не поднялся выше 41 уровня.

Прежде чем входить в игру, я на всякий случай кинул клич в нашу группу в сети. Быстро откликнулся только один: «Блин, ну ты вспомнил. Эти уроды еще в мае раздолбили из катапульт замок. Там камня на камне не осталось. Весь народ разбежался. Нашего ордена больше нет».

Не то что расстроился, скорее озадачился. Предстояло самому удостовериться, что к чему. Включил загрузку игры, нацепил шлем и лег на диван.

Меня унесло в черный сон, за которым последовало появление в игровом мире. Я очутился во дворе нашего, теперь уже бывшего, замка. Нет, парень явно преувеличил. Камней тут было полно. Вот только вокруг царила полная разруха. «Дети Крови» хорошо постарались, разрушив полностью наш дом. Теперь здесь стояла тишина, подобно кладбищенской.

На подступах к холму пастух мирно пас овец, а за ним обычным порядком продолжала жить деревушка, некогда исправно платившая дань нашему рыцарскому ордеру.

Теперь мне здесь нечего было делать. Даже если бы не затея с рейдом, я вряд ли продолжил тут играть. Бегать, искать новый орден, клан или просто шайку странников, ищущих приключений, мне не хотелось. Всему свое время. И время «Средневековья» лично для меня прошло. С темой заработка тут была проблема, а играть ради развлечения уже не хотелось.

Проверил содержимое активов. Полный комплект рыцарской экипировки, а вместе с ней щит, двуручный меч, стилет, обычный нож, арбалет и копье. А еще немного золотишка в виде 320 монет. Остальные ценности, я продал еще зимой.

Положа руку на сердце, можно сказать, что из стоящего у меня был разве что меч. Остальное — полный шлак. У доспехов со щитом стояла целостность под минус семьдесят процентов, что занижало до минимума все преимущества при продаже. Арбалет вообще был нубовский. Стилет с ножом стоили недорого. А копье… Копье обычно на фиг никому не впало.

Нет, с таким «товаром» устраивать распродажу по частям не имело смысла. Только всё скопом. Тогда был шанс избавиться от всего разом и по максимальной цене. Вот только на это требовалось время. Неделя, не меньше. Вряд ли покупатель объявится раньше. Разве что, если цену поставить мизерную, чего делать я, конечно же, не собирался.

Вызвал интерфейс. Золотые монеты направил на вывод, сделал скан с характеристик и вышел из игрового мира. За минусом налога и варварских 40 % комиссионных удалось обналичить 153 кредита. Потерял больше половины. Обидно. Собственно, поэтому и сдулась игрушка. Лучше бы плату за вход ввели и понизили адовы проценты на вывод.

Забежал на форум «Средневековья» и выставил на продажу своего перса вместе со всем, что у него находилось, дав для обратной связи электронный адрес. Так выйдет лучше всего. Сидеть и болтать на форуме, расхваливая перса нубам, которые обычно там обитали, не было времени. Указал пять тысяч кредитов и пока без оговорок о торге.

Теперь можно было переходить к кредиту. Другого способа найти деньги прямо сегодня у меня попросту не было. Радовало, что после продажи вирт-шлема и перса можно будет погасить большую часть задолженности в ближайшее время. Ну а остальное уже после рейда.

Мысли о том, что затея может провалиться маячили в голове, но я их отгонял. Риск есть всегда, в любом деле. Думать о нем стоит, но нельзя на этом зацикливаться. Иначе можно навечно остаться не у дел. Предложил бы кто-то другой ввязаться в подобную авантюру и скорее всего, я бы отказался. Но Мао у нас считался лучшим дворовым игроком. Особо успехами он не делился, но из того, что все-таки «просачивалось» от него или общих знакомых, было всем известно, что в играх он шарил и уже давно на них зарабатывал. Не зря же родители от него в итоге отцепились и больше не доставали тем, что он так и не закончил школу. Какая разница — закончил или нет, раз он нашел себя и имеет доход.

Я вбил в поисковике запрос о кредитах и завис на первом же всплывшем банке. Деньги без поручителей и залогов давали только трудоустроенным гражданам. Для всех остальных категорий — исключительно под залог недвижимости. Такого раньше не было. Не давая волю взыгравшимся нервам, я пробежал по остальным сайтам. На всякий случай посмотрел конец списка, где размещались мелкие кредитные организации. У них обычно были самые лояльные условия. Демоны будто сговорились. У всех прописывались точно такие же условия. Разве что незначительно отличались проценты и сроки погашения.

Меня бросило в холодный пот.

Не знаю, когда появилось это нововведение, но еще пару месяцев назад такого точно не было. Для интереса смотрел. Гражданам, чей возраст не превышал тридцать пять лет, без проблем выдавали кредитные займы до десяти тысяч под 24–28 процентов годовых без поручителей и залогов. Ограничение было одно — отсутствие задолженностей. И на тебе. Придумали новшество…

И что мне теперь делать с рейдом?

Решил позвонить Артему и посоветоваться.

— Вовремя позвонил, — донеслось из трубки, — только собирался тебя набрать. Короче, мы все договорились встретиться в игре в семь вечера у главного храма столицы. У них там как раз будет утро. Там время перевернуто.

— Круто, — произнес я тухлым голосом. — Но у меня проблема. Вирт-капсулу заказал. К ночи должны доставить. Есть деньги на оплату игры. Но пока нет нужной суммы на обучение в рыцарском ордене. Хотел взять кредит, и обломали. Деньги теперь дают для имеющих работу. Остальным только под залог недвижимости. Я уже выставил на продажу, что смог. Перса из «Средневековье» и свой шлем. Но ты сам знаешь, быстро продать я не смогу. Нужна минимум неделя.

Артем завис на несколько секунд, заставив меня напрячься.

— Братское сердце, я бы рад помочь, но сам знаешь, у меня по нолям. Только что уломал пахана занять десять штук. Все нервы вытрепал, пока дал. У Ромео с Джульетткой тоже скандал получился. Она-то думала, что деньги есть, а Ромео кому-то занял и тот пока не может вернуть. Переругались в хлам…

— Они решили отказаться от рейда?

— Да прям! Если Джульетта загорелась, фиг она откажется. Уже наскребли где-то. Я тебе так скажу, Мао нам обозначил задачи: нужен уровень в сорок с плюсом и бойцовые навыки. Войдешь в игру, а там посмотришь, что можно придумать. В крайнем случае, собери хоть на этот долбанный орден. Думаю, ничего страшного не произойдет, если в команде будет один недоразвитый нуб. Так что не падай духом и вперед!

После разговора с Артемом мне сделалось легче. Своим позитивом он меня хорошо подзарядил. Среагируй он по-другому, даже не знаю, как бы я себя повел. Не упрашивать же всех, чтобы взяли в рейд из жалости. Но и расслабляться нельзя. Чутье подсказывало, пройдет месяц и неизвестно, что скажет тот же Артем, когда закончится подготовка. А ведь кроме него есть еще Ромео с Джульеттой и Мао. Это же не просто игра. На кону стоят слишком большие деньги. Кому захочется получить меньше, если от меня не будет толку.

Не знаю как, но мне придется выкрутиться и за месяц накачать перса. Денег с рейда мне может хватить на несколько лет безбедной жизни. Ради такой возможности нужно обязательно выложиться по полной.

Перешел на игровой сайт и нажал на кнопку «купить доступ».

Пора обрубить все сомнения — смогу или не смогу.

Конечно, смогу! Куда я денусь…

Глава 4

Ближе к пяти вечера появился покупатель на мой вирт-шлем — шустрая и невероятно ушлая тетушка среднего возраста. Она с ходу сбила цену до одной тысячи кредитов, заявив, что, если я готов уступить, она прямо сейчас купит, в противном случае приобретет такой же у кого-нибудь другого, переплатив полсотни за доставку.

Конечно, уступил. Это была нормальная цена для моей бэушной вещи. Я даже обрадовался, что покупатель нашелся так быстро.

Покупательница оказалось жительницей нашего района, собственно, поэтому и откликнулась на мое объявление. Она не заставила себя долго ждать и прибежала спустя полчаса вместе со всем семейством — на удивление тихим мужем и чуть заторможенным ребенком лет десяти, который постоянно ковырялся в носу.

Прежде чем купить вирт-шлем, покупательница, конечно же, лично проверила его работу. Не сомневался, что она это проделает. А вот то, что она после этого будет буквально силой заставлять мужа и ребенка перепроверять товар, для меня стало неожиданностью.

Во время проверки товара ребенком два андроида-доставщика привезли вирт-капсулу, чем меня удивили и обрадовали одновременно. Я-то ожидал, что в лучшем случае получу ее поздним вечером или даже утром. Были бы доставщики людьми, на мое удивление ответили, как есть: «заказов нет, поэтому доставили быстро» или «были заказы в вашем районе и поэтому заодно захватили». Но техника есть техника — андроиды принялись расхваливать фирму.

К счастью, покупатели вирт-шлема не задержались. Перекинув деньги на мой счет, они, довольные и счастливые, отбыли, а я занялся прослушиванием короткой лекции по управлению доставленной техникой. Капсулу распаковали, подключили и заправили питанием в виде трех пятилитровых контейнеров с разноцветной жидкостью. Повезло. Привезли новую вирт-капсулу. Как пояснили андроиды, у них весь товар новый, так как все берут и практически никто не сдает обратно.

Вид черной гробины на колесиках изрядно напугал бабушку, возвратившуюся от соседки как раз в тот момент, когда доставщики уходили. Нет, она, конечно же, знала что это такое. Но тут же принялась переживать, что теперь меня «вообще потеряет». Со словами «лучше бы ты в аспирантуру пошел учиться, чем дурью маяться», бабушка досадливо вздохнула и ушла к себе. Ну, ничего, если затея выгорит и у меня получится разбогатеть, она сразу поймет, вирт — это не зло. С кругленькой суммой на личном счете все объясняется куда доходчивее.

За весь день я так и не поел. Что-то подогревать не хотелось. Сделал по-быстрому бутербродов с чаем и тем ограничился. Пока ел, еще раз прокрутил в уме все, что успел вычитать по «Кристальному Миру».

Сначала я полез знакомиться с официальной информацией о компании «Мир Альтернативной Реальности» (МАР), которая создала игру. Она оказалась монстром сферы виртуальных развлечений. Ей принадлежало уже девять игровых миров, а общее количество пользователей приближалось к пятидесяти миллионам. Учитывая, что виртуальных игрушек уже тысяча, результат впечатляющий.

Успеху компании способствовали некоторые особенности. Игровой валютой у них служили голды, шедшие один к одному с кредитами. Ими можно было расплачиваться без взимания комиссионных при приобретении вирт-техники или ее аренде, то есть часть игровых денег можно было потратить, к примеру, на ту же аренду вирт-капсулы, без каких бы то ни было вычетов, а уже остаток выводить на личный счет в реал. Кроме того, МАР предоставляла массу всяких виртуальных услуг за голды, а это фильмы, музыка, книги, путешествия и прочее. Такого никто больше не предлагал.

Еще одним плюсом стало подключение всех игровых миров МАРа к системе госконтроля. Её создали три месяца назад и пока что внедряли в виртуальные миры с добровольного согласия компаний. Она не позволяла никому вмешиваться в игровой процесс против принятых там правил, в том числе даже хозяев компаний. Система также следила за тем, сколько денег вводилось и выводилось, не допуская перекосов и сомнительных выводов средств. Это позволяло надеяться, что в «Кристальном Мире» можно рассчитывать на честность.

Мне тут же вспомнилось «Средневековье», где никакого контроля не было. А учитывая, что Джульетта так интересовалась возможным вмешательством админов, можно было предположить: они с Ромео занимались мелким жульничеством в интересах владельцев игры, не позволяя игрокам добывать слишком много игровой валюты.

Хотелось дополнительно узнать о рейтинге А+++, который был присужден для всех игровых миров компании, но не стал. Время и так поджимало.

Покончив с изучением компании, я перешел к теоретической части игрушки, ознакомившись сначала с рекламой, потом с официальной информацией и далее предлагаемыми гайдами.

В «Кристальном Мире» игроков ждал мир средневекового фэнтези. При этом магии в прямом виде не было. Зато существовали чудодейственные кристаллы, с помощью которых вещи наделялись магическими способностями. Меч, к примеру, становился легче обычного и разрубал все, что только можно, а стрелы летели невероятно далеко.

Сам Мир оказался интересным. Здесь текла своя особенная жизнь. Для неписей существовал только их Мир и Мир семи богоподобных создателей. Игроков, которые пытались с ними заговорить о реале, они считали сумасшедшими, и это влияло на понижение репутации. Так что игрокам в этой части следовало держать язык за зубами.

Весь сухопутный Мир представал в виде подковы, направленной вверх. Во внутреннее море вел широкий пролив. Земли состояли из семи провинций-континентов, соединенных гигантскими мостами. В каждой провинции было по одному городу и несколько деревень, хотя обширные территории позволяли уместить раз в десять больше.

Правил миром людей король Гро Терранс, сидя в главном городе Мира — Ценмирии. Мобы тоже были неким образом организованы и жили, в основном, на своих отдельных территориях. В каждой провинции они были разными. Как ни странно, именно там, в гуще обители мобов находились кристаллы. Чтобы их заполучить, предстояло сражаться. Близ столицы обитали орки, так что нашими главными врагами являлись они.

Местности отличались ландшафтом. Где-то земли покрывали великие горы, где-то низменные болота. А еще были пустыни, густые и редкие леса, степи, низины, гигантские овраги, больше походившие на глубокие ямы. В столице нас ждала лесная равнина и местами невысокие горы.

Как и рассказывал Мао, все участники запускались в игру полными нулевками, а дальше им предстояло развиваться по своему усмотрению и возможностям. Кроме воина, можно было стать ремесленником, крестьянином, торговцем. Или податься в науку и попробовать силы в роли магистра. Они занимались всем, чем только можно, — от медицины до техники, естественно, средневековой. Меня больше всего удивил, еще один класс — управленцы.

Оказалось, что в «Кристалсе» (как называли Мир игроки) можно было создать собственную деревню, город или даже построить империю. Иметь собственное государство — это вообще что-то невероятное. Даже не представляю, сколько можно поиметь, собирая налоги с неписей и игроков. При таких оборотах можно запросто стать богачом и в реале. Правда и вложить требовалось соответствующе. В официальной информации утверждалось, что достичь такого можно, даже играя без вложений. Интересно, на эту глупость кто-то велся? Обычно в играх, чтобы заполучить нормального перса, предстояло качаться не меньше года. И, как ни старайся, а все равно приходилось донатить. Хотя бы тысячи две-три кредитов влить, иначе перс вообще не поднимался. Это я уже проверял на себе не раз. А тут речь шла о целой империи.

Хотя, конечно, слоган «из грязи в князи» привлекает мощно. Даже я, понимая, все равно на него клюю. Ну, а кто же не хочет верить в чудо и не мечтает сорвать джекпот?! Пусть не стать императором, а просто хорошо разбогатеть на войнах, крафте, торговле или еще чем-нибудь, что подвернется под руку!

Удивило смелое заявление в рекламе о том, что ощущения передавались на 100 процентов. А вот болевой порог, сниженный до 35 процентов, заставлял призадуматься. В случае пыток, это слишком больно. Однако дальше уточнялось, что стоило воззвать к создателям, и боль снижалась до 20 процентов. Таким образом владельцы Мира подстегивали игроков молиться на них в прямом смысле этого слова. Но реклама разъясняла, конечно же, по-другому — «привитие игрокам религиозных чувств».

Видимо, тема религии плотно сидела в головах владельцев Мира. Вводить и выводить в Мир персонаж предстояло через храм. Только в этом случае тело исчезало, во всех остальных — оно засыпало и лежало без чувств, так что абы где из игры не выйдешь. Притом, если вечером персонаж покидал Мир через храм, то при возвращении оставался уставшим. Отдыхать он мог исключительно в «Кристалсе».

Еще кое-что позабавило. Как и в жизни, одними овощами не наешься. Предстояло стараться питаться разнообразно. При этом переедание или отравление грозило животу ощутимыми коликами.

Статусы тоже оказались необычными. На сотом уровне присваивался статус «господин», с трехсотого — «светлость», а начиная с пятисотого шли сплошные «святейшества».

Тема денег тоже была интересно обыграна. Их можно было хранить в банках, чтобы не таскать постоянно с собой. При этом комиссии взимались при переводе в другой город, и автоматизировать этот процесс было невозможно. Зато предоставлялась возможность поддерживать связь с реалом и писать сообщения другим игрокам. Правда, за это предстояло раскошелиться аж на тысячу кредитов в месяц, в противном случае приходилось пользоваться местной почтой или храмом.

Удивило время: оно в игре проистекало так же, как в реале, но один месяц приравнивался к игровому году. За это время игрок понемногу старел, так что, попав в игру юнцом, за четыре реальных года можно было «дожить» до старца. Затем предстояло заново входить в Мир молодым. Кроме этого время в «Кристальном Мире» было перевернутое. Когда в реале начиналась ночь, там наступало утро. Можно было днем жить обычной жизнью, а ночной сон заменять игрой.

Ознакомившись с официальной информацией, я полез на игровой форум. Там оказалось столько всего, что за неделю не перечитать. И ладно бы по делу писали, такое чувство, что одни болтуны и нытики собрались. Сплошной флуд о том, что все дерьмо, и ничего не получается, или вообще не по теме. Каких-то кошек, собак постоянно обсуждали. Парни сиськи ежедневно постили. Девчонки на это возмущались, грозились тоже выкладывать кое-что другое. Парни возмущались. На этой теме поднимался срач. В итоге админ всех мирил, встревая и грозясь банить, кто не по теме. Ну, а толку-то? Проходили день-два, и все повторялось заново.

В общем, ничего путного вычитать не удалось. Как назло поджимало время. Прежде чем покинуть форум, кинул предложение разделить форум на две части: флуд и важное. И на этом вышел. Сомнений не было, если зацепятся за идею, еще неделю будут обсуждать. Но если все-таки внедрят — то это здорово. Можно будет не терять времени на горы ненужного шлака. Успокоив себя тем, что на форумах обычно обитают новички и хронические нубы, от которых вряд ли можно узнать что-то стоящее, я покончил с теорией.

В принципе, того, что узнал, мне вполне хватало для начала игры, а дальше будет видно. Впрочем, форум со счетов я пока не сбрасывал и все-таки намеревался к нему вернусь позже. Сразу же после первого дня игры.

Покончив с ужином, я вернулся к себе в комнату и заглянул на форум теперь уже «Средневековья». Ребята тоже выставили на продажу своих персонажей. На их фоне мое предложение затерялось. Пока было непонятно, появились ли у них реальные клиенты. Все активно обсуждали в основном мощную эльфийку Джульетты. Но ничего, может, за недельку и мой перс кого-то вдохновит на покупку. Пока же моим паладином никто не заинтересовался. Почта была пуста. Жалко. Сейчас бы мне эта продажа хорошо помогла.

И все-таки не стал ничего предпринимать по удешевлению. После учебы меня ожидала новая денежная проблема, еще более крупная, — покупка доспехов и оружия. Если сейчас с продажей перса продешевлю — буду обречен на провал. Мне больше неоткуда будет взять денег. А что сделаешь без оружия? Не с голыми же руками бросаться на монстров.

План дальнейших действий рисовался такой — раз пока нет возможности приобрести боевые навыки, предстояло хвататься за все, что могло принести доход. Как это можно будет сделать в моем случае, я пока не знал. Обычно, чем ты становился круче, тем на большие суммы мог претендовать. Но тут такое дело — пока не попробуешь, не разберешься…

Я закрыл ноутбук и нацелился в вирт-капсулу.

Пора начинать игру.

Глава 5

Это было мое седьмое погружение в вирт-капсуле, так что опыт имелся. Предстояло оставить оголенными руки выше локтевого сгиба для проникновения в вены питания, которое подавалось после двадцати часов непрерывного погружения, и постараться, чтобы одежда не сдавливала тело. У меня с этим проблем не было. Футболка и треники ничему не мешали.

Пробежав пальцами по сенсорной панели, как объяснили доставщики-инструкторы, ввел название виртуального мира и нажал на старт. Дальше запуск шел в автоматическом режиме. Послышался тихий гул. Крышка открылась, и я лег в теплый обволакивающий гель. Приятный женский голос, выбранный при настройке, спросил о готовности. Подтвердил и закрыл глаза. Вместо ставшей обычной черноты оказался свет. Вначале он исходил от внутренней стороны крышки капсулы, а минутой позже я уже ощущал себя вне тела. Висел в пустоте, окруженный светом.

Появилась красочная заставка «Кристального Мира» и предложение посмотреть двадцатиминутный информирующий ролик. Со всем необходимым я уже ознакомился, посему пропустил демонстрацию. Картинки исчезли, появился текст. Очередной женский голос предложил выбрать пол и уникальный никнейм. Предупредил, что эти данные будут сохранены для всех игровых миров МАРа и не подлежат замене, так что к делу предстояло подойти серьезно.

С выбором пола у меня проблем не было, а вот с именем предстояло подумать. На помощь пришла игровая система. Предложила варианты. Однако когда они открылись, стало понятно — придется все же напрягаться и придумывать самому, ибо производные от моего имени типа Алекко, Алико, Олеко и прочие в таком же духе меня не вдохновили. Хорошо, что следом пришла подсказка о возможности внесения двойного имени или фамилии.

А если Алекс Бриг?

Мой вариант удовлетворил игровую систему и был принят. Следом предложили перевести реальные деньги в игровую валюту — голды. Рука не поднималась обнулить скромный счет в 1440 кредитов. Посчитал, что ничего страшного не произойдет, если пока ограничусь округлением счета. Закинуть деньги в игру я всегда успею. В правом верхнем углу появилась золотая монетка и цифра 40.

Дальше предложили выбрать место, где я хочу появиться. Передо мной развернулась карта Мира. Доступными оказались почему-то только четыре провинциальных города из шести. За появление в остальных, включая столицу, требовалось заплатить 100 голдов. Пришлось снова провести манипуляцию с обменом и раскошелиться на сотню. Деньги списались, и открылся доступ во все города. В столице имелся главный храм и четыре второстепенных. Естественно, я выбрал главный. Обычно он всегда располагается в центре города.

Карта сменилась внешним обликом персонажа. На меня смотрела почти точная моя копия, правда, хорошо подкорректированная по возрасту и телосложению. Это был совсем юный светловолосый мальчуган, из-за сильной худобы выглядевший лет на шестнадцать. Тут же предложили платно улучшить внешность. Конечно, я отказался.

Рядом с персонажем выплыли статы:

Алекс Бриг 0 уровень

Характеристики персонажа:

Телосложение — 0

Сила — 0

Ловкость — 0

Интеллект — 0

Восприятие — 0

Интуиция — 0

Репутация — 0

Параметры персонажа:

Очков здоровья — 10

Очков выносливости — 10

Переносимый груз — 10 кг

Скорость восстановления: 0 единиц в час

Свободных очков — 7

Внимание! Прежде чем входить в мир, распределите свободные очки. Не забудьте позаботиться о телосложении и силе, иначе ваш персонаж не сможет ходить.

Напоминаем! Свободные очки не сгорают и могут быть использованы в любое время.

Так и есть, получил совершеннейшую пустышку. Предстояло самому все нарабатывать. Жаль, что нельзя ничего исправить в случае ошибки.

Пробежал взглядом по всплывшим подсказкам. Телосложение, помимо внешней стати, давало повышение здоровья, которое росло, в том числе, в зависимости от количества пройденных уровней, а также добавляло выносливости. Сила влияла на массу переносимого груза и урон, наносимый во время боя. Ловкость обеспечивала быстроту, а в тандеме с телосложением и силой повышала скорость восстановления после полученного урона. Интеллект влиял на обучаемость. Восприятие помогало лучше видеть, слышать и вообще лучше чувствовать окружающий мир. Интуиция развивала способность предвидения благоприятных и неблагоприятных ситуаций. А от репутации зависело отношение неигровых персонажей.

Вроде пока все было ясно и понятно. Единственное, интуиция вызывала вопросы. Формулировка была слишком поверхностной. Предстояло на досуге покопаться и узнать о ней подробнее. Если она давала столько и сразу, было бы здорово. Но что-то мне подсказывало, там зарыли подвох, в котором предстояло разобраться.

Получается 7 основных характеристик и 7 свободных очков. Как раз на каждый — по единице. Но спешить пока не стал. Раз очки не сгорают, можно подождать. Закинул по единичке в телосложение с силой и тем ограничился. Для путешествия по городу этого хватит, а дальше будет видно.

Повышение телосложения и силы отразилось на очках здоровья, выносливости и весе переносимого груза. Правда, совсем незначительно — всего на единицу.

Ваш персонаж готов к появлению в «Кристальном Мире».

Войдя в Мир, вы можете установить точку последующего возрождения. Она устанавливается только в храмах при личном посещении. В противном случае вас автоматически переправит в ближайший храм от места гибели.

Желаете войти? Да\Нет.

Давайте.

О респе я узнал только сейчас. Почему-то нигде не было сказано о закреплении точек возрождения. Раз меня автоматически переправляло в ближайший храм — не стал беспокоиться. В случае гибели мой перс не пропадет.

Текст исчез, свет стал меркнуть, сменяясь серой мглой. В нос ударил запах благовоний. Послышались звуки. Кто-то громогласно возносил хвалу создателям Мира. Его слова подхватывала толпа. Я обнаружил себя сидящим на лавке громадного храма. Удивило насколько быстро прошла загрузка. Пара секунд и я уже в игровом мире! Пока что было сложно судить о качестве игрушки. Все вокруг представлялось темным и непонятным. Разве что запах ощущался остро.

Огляделся. Внутри храм оказался большим, высоким и невероятно красивым. Везде присутствовал резной камень. Много всяких интересных вставок, замысловатых узоров. Высокие колонны имели правильную округлую форму. Кое-где стояли грозные изваяния покрытые позолотой. Вероятнее всего, создателей Мира.

Освещение было скудным. Далеко вверху имелись круглые окна, дававшие свет под куполом, а внизу его явно не хватало. Поэтому повсюду горели лампады или толстые свечи. Но света все равно было мало. Внизу царил полумрак.

Впереди стоял камень, а на нем полыхал огонь. Белый дым поднимался высоко и уходил через круглое отверстие в центре купола. Черноволосый жрец с длинной бородой, одетый в темную мантию, возвышался над остальными и произносил хвалебные речи во славу Создателей. Окружавшая толпа повторяла. В том, что это были неписи, я не сомневался. Не будут же реальные игроки заниматься такой ерундой.

Игроки, не менее полусотни, подобно мне сидели на лавках в отдалении. Они тут шли рядами. Последние скрывались в темноте дальней стены. Кто-то из игроков исчезал, кто-то появлялся. Остальные просто сидели, занимаясь какими-то делами. Я оказался примерно посередине.

Поймал себя на мысли, что храм похож на концертный зал, где идет представление. Не хватало только сцены. Разве что жрец на чем-то стоял и поэтому возвышался над остальными. Неписи ему были едва ли по грудь.

У выхода из храма располагался торговый прилавок, но что именно там продавалось, я так и не смог разобрать. Вероятнее всего, оккультные принадлежности. Иное на ум не приходило.

Я вызвал интерфейс. В нижнем левом углу появилась иконка с картой города; в правом верхнем — две зеленые полоски, отражавшие уровень здоровья и выносливости, согласно всплывшим расшифровкам. Под ними светилась золотая монетка с цифрой 40. Рядом стоял значок профиля игрока. Под ними размещалась крошечная дверка, обозначавшая выход из игры. Справа внизу отображалось местное время — 06:58.

Вспыхнуло разъяснение:

При посещении любого храма или часовни вы можете пользоваться дополнительными возможностями.

Желаете воспользоваться? Да\Нет.

Попытался найти слоты, куда можно прятать вещи, и не нашел. Стало понятно, как без проблем могут обчистить, если вырубят или найдут где-нибудь спящим. Тут и специальных навыков не нужно, достаточно просто вывернуть карманы.

Убрал интерфейс, и все исчезло. Мысленно призвал карту, чтобы она оставалась на виду, пока выучу город. Она снова появилась в нижнем левом углу. Был открыт только сам город по стены. За ними все было черным.

Я принялся изучать игроков, сидящих вокруг. Почти все они оказались рассредоточенными по лавкам на почтительном расстоянии друг от друга. При фиксировании взгляда на ком-нибудь, высвечивался никнейм и профессия. Больше ничего. Нашел статусного игрока. Он имел перед именем приписку — «господин», а ниже «Мастер курьер». Видимо, хорошо набегал, чтобы заполучить такой высокий чин. Но большинство оказались такими же, как я, — полными нулями или новичками. Нас было легко определить. Все в одинаковых рубахах, штанах из серой мешковины и в сандалиях на босу ногу. Всё вроде чистое и как бы новое, и тем не менее, наш внешний вид оставлял желать лучшего. Мы походили на отмытых нищебродов.

Перевел взгляд на неписей, стоявших вокруг жреца, и озадачился. На них всплывали те же надписи. Оставалось гадать — как отличать их от игроков. Безусловно, при личном общении с этим проблем не возникнет, но вот так, глядя со стороны, вообще не понятно. Но ничего. Всему свое время. Опытность приходит не сразу.

На этом я закончил исследовательскую часть. Встал с лавки и обнаружил пояс в виде простой веревки, к которой был привязан тряпичный мешочек. Потрогал содержимое. Так и есть — мои 40 монеток. Совсем мелочь, но на виду оставлять не стоит. Слишком доступно для ворья. Отвязал и положил в карман штанов. Карманы оказались глубокими, много чего можно разместить.

Мир встретил меня утренним солнцем и летним теплом. На выходе из храма в лицо подул легкий ветерок. Я отошел немного в сторону и остановился. Сразу бросилось в глаза, что виртуальный мир хорошо проработан. Можно сказать, идеально. Качество картинки ни в какое сравнение не шло с корявостью «Средневековья». Стопроцентная передача ощущений. Впрочем, к окружающему миру быстро привыкаешь. К «Средневековью» я почти сразу привык и потом не замечал дефектов. Пройдет пара часов, и я освоюсь с местными яркими красками и ощущениями. А они тут оказались даже ярче реальных.

Храм находился в центре площади. Постройки в округе по стилю были не такими уж допотопными, скорее, сродни позднему средневековью. Никаких грубых строений не замечалось. Исключительно гладко тесаный камень, сложенный в изящные здания от трех до пяти этажей. На крышах имелась аккуратно выложенная красная черепица. Повсюду деревья, ровно остриженная пушистая трава газонов, на клумбах росли цветы.

Людей в столице оказалось много. Все куда-то целеустремленно перемещались. Разве что несколько человек, видимо, таких же, как я, чуть замешкались у выхода из храма. По обрывкам фраз донеслось, что одни нацелились идти в столичную администрацию, где можно было подыскать работу, а другие — в главную казарму для устройства в ряды стражников.

С последним было все понятно. Мне там делать нечего. А вот администрацию следовало посетить прямо сейчас. Из уже вычитанного я знал, что все столичные работодатели размещали объявления о вакансиях именно там. Это могли быть реальные игроки, которым вдруг понадобились работники, или местные неписи, возглавляемые королем.

Прежде чем идти, взглянул на карту с мыслью о столичной администрации. Игровая система среагировала и сама проложила маршрут. Оказалось, здание располагается здесь же на площади, за углом храма.

Я двинулся по указанному на карте направлению и на повороте наткнулся на особо плечистого мужика. Он нечаянно ткнул меня плечом, да так сильно, что меня отбросило на брусчатку. И главное, все так быстро произошло. Секунда и я уже распластался, сильно стукнувшись головой о камни. Из глаз посыпались искры. На их фоне появилось оповещение, известившее о потере 2 здоровья.

Мужчина помог мне подняться и принялся усердно извиняться. Я был в бешенстве, но совладал с собой. Ответил, что, мол, ничего страшного, и пошел дальше, досадуя, что теперь придется направить еще 1 свободное очко в ловкость. В этом случае открывался параметр, восстанавливающий здоровье.

Пекарь Алеб Хиль составил о вас хорошее впечатление.

Получено + 1 к репутации.

Я застыл, не веря своим глазам. Первым желанием было — развернуться и бежать к мужику, чтобы он меня еще пару раз толкнул. Обернулся, а он отошел и снова воткнулся плечом. На этот раз в девушку, стоявшую в окружении парней. Началась перебранка. К участникам конфликта поспешили дежурившие неподалеку стражники.

Получалось, что вести себя цивилизованно и по-человечески в «Кристальном Мире» выгодно. Принял это на заметку. Чтобы здоровье уже начинало восстанавливаться, вызвал характеристики и внес свободное очко в ловкость.

Скорость восстановления: 1 в час.

Выходило, что мне придется пробыть дефективным два часа. Вполне терпимо за столь щедрую награду.

Внушительный холл столичной администрации был полон людей. Сориентироваться помогли таблички со стрелками, висевшие вверху: «Зал для торговцев», «Зал для челобитных», «Зал для записи на прием к королю», «Зал для ищущих работу».

Я направился по стрелке, указывающей от последней таблички влево, и оказался в вытянутом помещении с длиннющей стойкой, рядом с которой толпились игроки. За ней, у огромных черных досок, подвешенных к стенам, прохаживались служащие администрации. На досках имелись аккуратные записи, выполненные мелом. Текст под номерами двигался сверху вниз сплошным потоком.

Прошел по залу, рассматривая надписи на досках, и понял принцип. На первой размещались объявления для курьеров. Дальше — для грузчиков и прочих тяжелоатлетов. После них шли одноразовые предложения с мелкими поручениями, типа ловли крыс. Следующей предлагалась работа для неквалифицированных тружеников. И под конец объявления для профи.

Солидный мужчина в дорогом костюме, согласно всплывшему стату — «Ювелир», окликнул сотрудника администрации и назвал номер объявления. Ему что-то ответили. Он кивнул, развернулся и направился к выходу. Стал понятен принцип устройства на работу.

Грузчиков и курьеров я отмел сразу. Плата от 1 до 3 голдов за поручение по бегунам и от 5 до 15 за выполнение работ по переносу тяжестей не вдохновляли. Это сколько же надо побегать и потягать, чтобы хоть что-то заработать! Без необходимого навыка, согласно гайдам, эта работа давалась тяжко. А раз так, то и заработать толком вряд ли получится.

Квесты по крысам я тоже категорически отмел. Не то чтобы боялся грызунов, просто с детства брезговал. По мне, так жутко противные создания. Да и платили ерунду — 1 голд за три добытых хвоста. Посему подался к четвертой доске с работой для всяких неквалифицированных тружеников. Помощники по хозяйству, личные помощники, помощники помощников. Вакансий оказалось море. Кое-где указывались требования к претендентам, но в основном устроиться мог любой.

Понравилось предложение помощника Королевского Мастера переплета. Платили 29 голдов плюс 1 репутация в день. Еще одна вакансия — помощника Королевского Библиотекаря — тоже показалась подходящей, но платили меньше, всего 25 голдов, зато сразу 2 репутации.

Увидев объявление под номером 2346, где требовался помощник королевского Мастера письма, я сразу нацелился на него. Обещанная плата в 30 голдов плюс 1 репутация в день была самым щедрым предложением из всех. Было еще несколько объявлений с заработком чуть выше, но уже без надбавок к репутации. Стало понятно, что только работы, связанные с королем, давали такой вид надбавки. Условие стояло только одно — наличие положительной репутации. Выходило, что если бы не пекарь со своим плечом, я бы не смог претендовать на вакансию.

Насколько и дальше мне в рейде понадобится репутация, пока было непонятно, но на всякий случай я решил пополнять ее, пусть даже немного в ущерб заработку. А заработать за неделю предстояло сущую мелочь, всего-то 210 голдов. Более того. Не сомневался, что к концу недели от этой крохотной суммы останется и того меньше. Максимум сотня. Игровая система, по-моему, везде устроена одинаково — так и норовит вынуть из тебя всю наличность.

Стало очевидно, неделя для меня пройдет впустую. Ничего толком заработать не получится. А без денег боевые навыки не приобрести. Учитывая, что кроме них нельзя ничего брать, мне не светил ни рост персонажа, ни пополнение финансов. Оставалось надеяться лишь на быструю продажу перса из «Средневековья».

Не стал впадать в уныние. Впереди был месяц. Раз получается взять за неделю 210 голдов, пусть так. Надо же чем-то заниматься все это время.

Я окликнул сотрудника администрации и продиктовал номер объявления. Пожилой мужчина усмехнулся в пышный ус:

— Отличный выбор. Если тебе удастся проработать у старины Гордона хотя бы до конца дня, это станет достижением!

— А что так?

— Ворчун, каких свет не видывал! Но может быть, ты с ним поладишь. Никогда нельзя отчаиваться.

Не мог не согласиться с умной мыслью. Раз уж непись оказался таким разговорчивым, поинтересовался, чем мне нужно будет заниматься. Понимал, вопрос не по адресу и, тем не менее, задал на всякий случай.

— Будешь выполнять распоряжения, которые он сочтет нужным дать. Оплата отличная, но и старый хрыч с тебя три шкуры сдерет за эти деньги.

Махнув рукой на трудности, я согласился. Если будет совсем невмоготу, — подыщу что-нибудь другое.

Вы приняли заявку устроиться на работу помощником королевского Мастера письма господина Юстова Гордона. Оплата 30 голдов и 1 репутация в день. Отказ от заявки повлечет ухудшение репутации на 1.

Во как… Значит, в будущем нужно учитывать, что не стоит сразу на все соглашаться, тщательно не подумав. Но сейчас разницы нет. Все равно я хотел попробовать, так что ничего страшного. Отработаю как-нибудь, а дальше будет видно. Хоть не бегать по городу курьером и не носить тяжести, и то хорошо.

Невольно перед глазами предстал образ будущей работы: я сижу за столом с пером в руке и тружусь в поте лица над написанием текста… Сто лет не держал в руках ни ручки, ни карандаша, а тут придется мучиться с допотопным письменным прибором. Непривычно, трудно, но куда лучше, чем вкалывать физически.

Я покинул здание и снова обратился к карте. Маршрут проложился автоматически, стоило подумать о том, где найти работодателя. Королевский дворец располагался невдалеке от меня. За ним находился внушительный парк, а в самом его конце, среди всяких хозяйских построек, видимо, обитал этот самый Гордон. Во всяком случае, маршрут вел туда.

Дорога оказалось недолгой, всего полчаса, но пока шел, подустал основательно. Дважды перед глазами в верхнем углу справа появлялась укороченная красная полоска, отвечавшая за выносливость. Она извещала о критическом падении каждый раз, когда я пытался идти быстрее. Приходилось на пару минут останавливаться и дожидаться, пока восстановится параметр. Сначала цвет полоски переходил в желтый, спустя немного в зеленый и потом исчезал. Но и без дополнительных оповещений чувствовался резкий упадок сил. Стало понятно, пока не наращу ловкость, курьер из меня совсем никудышный.

Столица оказалась хороша. По крайней мере здесь, в центре Ценмирии, не было заметно ни ветхости, ни скупости. Что ни дом, то произведение средневекового искусства. Даже обычные торговые лавки, обрамленные соответствующим духу времени антуражем, оказались сродни дорогим магазинам из реала. С интересом я то и дело заглядывал сквозь витрины внутрь, рассматривая картины повседневной местной жизни.

Пройдя немного по городу, я уже примерно уловил, что треть жителей были всякими работягами, одетыми подобно мне. Еще треть можно было отнести к среднему классу. Остальные — чуть выше или попросту стражники, блистающие на солнце вычищенными кирасами. А охрана здесь стояла буквально на каждом перекрестке. Богачи если и попадались, то я не заметил. Скорее всего, таковые сидели в закрытых каретах, что иногда проезжали мимо. В основном по дорогам перемещались повозки или всадники.

Улицы здесь были сродни современным. Вдоль домов располагались тротуары, а между ними шла дорога для гужевого транспорта. От храма до дворца пролегла широкая центральная улица. Согласно карте, она начиналась от морского порта и пересекала весь город, деля его на две части. От нее расходились улочки и проулки поуже. У некоторых и тротуаров-то не было. Дома стояли впритык к узкой дороге, на которой можно было разъехаться разве что двум телегам.

Территория роскошного двухэтажного дворца была обнесена высоким забором из витых кованых прутьев. Обходя его, я поглазел на роскошный фасад из светло-серого камня, отполированного до блеска. Украшением служили резьба и множество скульптур — от ваз с красивыми девушками до мускулистых воинов. Все это изящество было обильно покрыто позолотой, так что дворец сверкал на солнце ослепительно. Оставалось гадать, какая кричащая роскошь хранилась внутри здания. С ней я намеревался познакомиться позже. И не сомневался, что такая возможность мне представится, раз уж придется служить королю.

С тыльной стороны дворца, за густым парком, располагались кузница, конюшня, несколько амбаров, казарма, с полдюжины трехэтажных жилых домов и прочие постройки непонятного назначения, увиденные мной через забор. Я вошел через ворота и уткнулся в стражника, преградившего мне путь своей длинной алебардой. Конечно, я тут же представился, сказал для чего сюда забрел, и он показал на уютный двухэтажный каменный домик вдалеке, на верхнем этаже которого обитал Мастер письма.

На хоздворе королевского дворца жизнь била ключом. Группа стражников из двух десятков маршировали, оттачивая чеканку. Еще с десяток расселись, кто где смог, и начищали доспехи. Вокруг бродили куры, гуси, важные индюки. Проезжали повозки, за ними с громким лаем носились собаки. Сновали какие-то люди с озабоченными лицами. Чуть дальше, как раз около двухэтажного дома, к которому я шел, женщины стирали и развешивали белье на длинных веревках.

Я постарался быстрее пройти сквозь толчею, поднялся на второй этаж и вздохнул с облегчением. Пока бежал, снова основательно выдохся. Выждав минуту, чтобы выносливость вернулась в норму, я постучал. Никто не ответил. Пришлось самому открыть дверь и войти. Очутился в комнате со стеллажами вдоль стен и двумя столами в центре. У окна с краю имелась еще одна дверь, ведущая куда-то в другое помещение. За большим столом сидел сухой невзрачный старик, на которого у меня всплыла надпись — «Господин Юстов Гордон Королевский Мастер письма».

Я невольно усмехнулся. Представлял себе изверга, а оказался вполне безобидный старичок с копной седых волос, торчащих в разные стороны.

Мастер читал свиток. Он поднял на меня глаза и вдруг заорал:

— Я не беру учеников! Убирайся отсюда!

Я слегка опешил от такой реакции. Попытался говорить спокойно и тем умерить его пыл:

— Извините, господин Гордон, я по поводу работы. Я только что из администрации…

— Опять эти конторские крысы прислали мне очередного бездаря! Ну, хотя бы раз нашли бы кого-нибудь стоящего! Вечно то один дефективный, то другой! — принялся сыпать в меня чуть ли не проклятиями старикашка.

Я растерялся, не зная, что делать и как на это реагировать. Верным решением виделось развернуться и быстрее вернуться в городскую администрацию для поиска чего-нибудь другого. И в то же время не хотелось сразу сдаваться. Может быть, тут везде принято так принимать новых работников.

Вы приняты на работу помощником Королевского Мастера письма господина Юстова Гордона. Оплата 30 голдов и 1 репутация в день. Расторжение договора нежелательно и повлечет ухудшение репутации от 1 до 10. В зависимости от обстоятельств увольнения.

— …Ничего толком не могут делать! Одни идиоты! — продолжил орать Мастер. Он указал пальцем на большой стеллаж: — Вон, отнеси бумаги вниз господину Хари Крону. Это Королевский Мастер переплета на первом этаже. Да поживее!

Я слегка опешил от такого «собеседования».

Доступен навык Курьера.

Желаете принять? Да\Нет.

Только этого мне не хватало!

Поспешил отказаться, чтобы даже случайно навык Курьера не прицепился.

----------

Всем поддержавшим лайками и репостами — огромная благодарность!

Это невероятно мотивирует и дает сил для дальнейшей работы.

И не стесняйтесь оставлять комменты!))

Глава 6

На стеллаже, стоявшем за спиной Мастера Юстова Гордона, почти ничего не лежало. Разве что несколько упаковок чистой бумаги, с десяток книг и столько же свитков, разбросанных по полкам. А вот на втором, большем, размещалось множество стопок исписанных бумаг, аккуратно сложенных и перевязанных накрест бечевкой.

Стопки оказались тяжелыми. Я взял две, положив одна на другую, и повернулся к выходу.

— А остальные?! — заорал Мастер, выпучив глаза. — Создатели, ну как вы допускаете приход в наш мир таких олухов? Ну когда же это закончится? Сил больше нет смотреть на стольких идиотов!

Я обернулся и с недоумением посмотрел на стеллаж, пытаясь понять, что он имеет в виду.

— Мне что, разом надо все отнести?

Старик схватился за сердце и демонстративно закатил глаза, будто его прямо сейчас хватит удар.

— Нет, ты меня точно доконаешь… Еще клади! Ты что, неделю у меня тут будешь таскать бумажки?!

Да что б тебя! Ну что за урод?!

Теперь я в полной мере начал понимать, почему никто у него не задерживается. В принципе, я примерно представлял, что ничего хорошего в помощниках у этого Мастера мне не светит. Но не до такой же степени!

Первым моим желанием было — все бросить, послать непись куда подальше и пойти на выход. Но нельзя. Раз взялся, предстояло закончить работу. Хотя бы на сегодня. А вечером, выйдя из игры, покопаться на форуме и найти решение для подобного рода проблем. Не хватало в первый же день испортить себе репутацию такой мелочью, как увольнение. В то, что я прямо вот так сходу попал, мне не верилось.

Я взял еще одну стопку бумаг и почувствовал, что явно перегруз получился.

Доступен навык грузчика.

Желаете принять? Да\Нет.

Вот так народ и набирает всякой фигни. Открестился от всплывшей перед глазами надписи, и та погасла.

Собравшись с силами, потащил бумагу на выход, мысленно поблагодарив судьбу, что придется нести вниз, а не наверх. И к тому же недалеко.

— Нет, ну вы только посмотрите на это?! Схватил три бумажки и побежал. Стоять!

Старикашка вскочил и подбежал к стеллажу. Схватил еще одну стопку бумаги и накинул мне сверху.

— Ну вот так, разве тяжело?!

Чувствую, пипец, как тяжело. Вес критический и явно не для моих характеристик. Вмиг покрылся испариной от такой тяжести.

— Да быстрее, быстрее иди! Ну что ты глаза выпучил?

Вот же сука!

Хотелось на него заорать, но сдержался. Крехтя, на полусогнутых потащил груз к выходу. Кое-как ухватился за ручку и открыл дверь. Чувствую, если сейчас же не добавлю силенок, точно с лестницы грохнусь вместе с проклятыми бумажками.

Открыл характеристики и закинул 1 свободное очко в силу. Вроде лучше сделалось, но всё равно тяжело. Хотя бы три стопки и было бы нормально.

Начал потихоньку спускаться, и услышал, как дверь за спиной распахнулась.

— Ну быстрее, живее шевелись! Что ты ноги еле передвигаешь! — заорал Мастер и, буркнув еще что-то нечленораздельное, с силой захлопнул дверь, вернувшись к себе.

Я продолжал спускаться на полусогнутых, боясь ненароком грохнуться. И тут меня начал пробирать дикий смех. Ну и вляпался же я! Не хотел идти в грузчики и курьеры. Думал, буду сидеть, писульки строчить и на тебе, попал по полной программе! Только утро, а я уже озадачен дальше некуда. Если до вечера доживу — прибью изверга или сбегу на полусогнутых.

Дотащил бумагу до первого этажа. Ногой толкнул дверь и вошел. Снова стеллажи, два стола и очередной старикашка, но уже пухленький. Увидел меня и приветливо улыбнулся.

Надо же, добряк, что ли?

Господин Хари Крон Королевский Мастер переплета.

— О! У ворчуна Гордона появился новый помощник?! — воскликнул старик и выскочил из-за стола ко мне навстречу. — Давай, заноси, я тебе сейчас помогу. Клади вот прямо на этот стол. Ничего, я дальше сам все разложу.

Мастер переплета выхватил у меня две верхние стопки и, указав, куда класть остальное, понес их к себе на стеллаж.

— Там еще много, — на всякий случай предупредил я, выгружая остатки бумаг на стол.

— Ворчун что, решил все мне сегодня сбагрить? Ну, правильно, пока есть помощник хочет сразу побольше сделать. А то ведь оно как: сегодня есть помощник, а завтра его нет. Мне уже сколько не могут в администрации никого подыскать. Эх… А у меня сейчас столько работы для него появится…

Вот именно, кому охота залазить в игру и становиться писарями или переплетчиками? Все не для этого приходят в игровой мир. Если не нагибатором стать, то хотя бы реальное бабло зарабатывать, а не писульками заниматься и их сшиванием.

Я кивнул, поддерживая разговор, и направился за следующей партией. Пока поднимался, вдруг вспомнил — а ведь его объявление тоже видел. И надо же, из-за какого-то никчемного одного голда я повелся и выбрал урода Юстова Гордона. Остановись на переплетчике, работал бы сейчас себе в спокойной обстановке с добряком и вообще ни о чем не парился.

Дальнейший план созрел мигом: доработать сегодня у изверга, заодно договориться с добряком Хари Кроном, а вечером уволиться к чертовой матери и перейти к переплетчику.

От такой идеи на душе сразу стало как-то по-особому хорошо. Открыл дверь, вошел и…

— Да что ты лыбишься, как полоумный?! Что за идиот?! Работай быстрей! Вон еще сколько бумаг!

Если до моего появления Мастер письма рассматривал какой-то свиток, то теперь вообще потерял к нему интерес и полностью переключился на меня. Как будто клоун пришел его повеселить. Похоже, наблюдать за своими работниками и подначивать — было его любимым развлечением.

— Да живее! Ходишь хуже меня. Надо быстрее работать!

Я взял три стопки с мыслью — авось пронесет. Те четыре еле донес.

— Куда?! Стоять!

Вскочив из-за стола и снова подбежав к стеллажу, Гордон схватил на этот раз сразу две стопки.

— Не-не-не. Я лучше меньше, зато быстрее…

— Быстрее?! Ты?! Да быстрее черепаха в болоте от жажды сдохнет, чем ты расшевелишься!

Две кипы бумаг плюхнулись поверх трех уже находившихся в моих руках. Перегруз получился выше некуда. Ноги снова задрожали.

«Твою ж мать!..»

Других слов для построения внутреннего диалога не нашлось.

— Да быстрее, быстрее двигайся! Ну что за олух мне достался?!

— Знаете, что… — с трудом сдерживаясь, просипел я, стараясь не перегнуть палку. — Я не могу носить такие тяжести! Максимум — четыре…

— Не можешь, значит пошел вон сейчас же! Не получишь ни единого голда! Я всем расскажу, что ты за бездарь! Чтобы больше никому не пришлось с тобою мучиться! Вот прямо сейчас пойду в администрацию и расскажу!

Глубокий вдох, выдох, и я вроде бы немного успокоился. Дотянул до двери, открыл, вышел на лестницу и полез в характеристики. Накинул себе еще 1 очко в силу с мыслью, что на этом все. У меня и так уже перекос пошел через край. Осталось всего 3 свободных очка. Стало чуть полегче, но опять же, спускался по лестнице на дрожащих полусогнутых.

Мысли кипели не столько в отношении Мастера, сколько ища возможность выкрутиться из создавшегося положения. Если уволюсь и получу минус десять к репутации — это станет концом моей трудовой деятельности. Во всяком случае, работа на короля мне больше не светит. Он дает работу лишь тем, у кого положительная репутация. Да и добряк вряд ли возьмет после такого падения. Придется терпеть, пока не накопится. А это выходило — десять дней.

Че-е-ерт!..

Хотелось заорать вслух от охватившей злости.

Зато Мастер переплета оказался добрейшей души непись. Снова принял у меня с порога новую партию и понес раскладывать. Вот правильно говорят — алчность всегда губит. И повелся-то на один единственный несчастный голд!

Следующие ходки прошли спокойно. Мастер снова принялся за изучение свитка. Я было расслабился. Вместо пяти стопок взял четыре. Только повернулся, а он на меня уже вылупился. Пришлось добавить. А пятая реально выматывала до невозможности. Из-за нее у меня до минимума падала скорость, и выносливость постоянно уходила в красноту. Она теперь, по-моему, толком вообще не восстанавливалась. Это означало, что к вечеру я буду валиться с ног от усталости, невзирая на наличие или отсутствие тяжестей.

Дабы обхитрить изверга, выходя на лестницу, я снимал злополучную пятую стопку и оставлял ее у двери. Дальше, когда их накапливалось четыре штуки, уносил вниз. Только благодаря этому смог нормально работать.

Тем временем Юстов Гордон изучил свиток и взялся за перо. Удивился, когда увидел, что оно было черным, а после приняло белый окрас. Оно оказалось непростое. Мастер окунал перо в чернильницу, и оно чернело. Потом он мог долго писать, не тратя время на «походы» за чернилами, пока чудо-перо полностью не белело. Но вот что удивило, статы на его письменный прибор вообще не высвечивались. Так что было непонятно: то ли у Мастера был особый экземпляр, то ли у них тут все перья такие.

Поразило мастерство письма Юстова Гордона. Уж не знаю, от пера или он сам так умел, но рука носилась по бумаге с невероятной скоростью. Перо просто-таки плясало. Почерк вообще оказался уровня шедевра. Я не сдержался и похвалил старика. Но урод и есть урод. Он сперва расплылся в удовольствие от похвалы, а потом начал орать, чтобы я к нему не подлизывался.

Не стал спорить. Образно плюнул на него и молча вышел. Что толку вступать в пререкания с неписью, которому прописано такое поведение. Радовало одно, что сегодня все перенесу, покончу с тяжестями, а завтра можно будет расслабиться. Только я так подумал, Мастер разродился новостью:

— Все, хватит. А то завтра нечего будет делать. Вот, на. Отнеси этот сверток и передай лично главе столичной администрации светлейшему Шнатцу. Да поживей!

На стеллажах оставалась ровно половина стопок.

Я взял сверток и понес адресату. К карте можно было не обращаться. Дорога была уже знакома. Помня, насколько быстро расходуется энергия при увеличении темпа ходьбы, я старался не спешить. К тому же после тяжелой работы уровень выносливости едва добирался до 7 из 11 возможных и дальше подниматься отказывался категорически.

Как ни странно, но всю дорогу я думал о Юстове Гордоне и Хари Кроне. Конкретно об их статусе господ, что соответствовало, по меньшей мере, 100 уровню персонажа. Из гайдов мне было известно, что развитие навыков не бесконечно. Их величина ограничивалась сотней. Учитывая, что за каждые 5 повышений шел 1 уровень перса, на одном навыке можно было в лучшем случае взять 20 уровней. Выходило, оба Мастера обладали, по меньшей мере, пятью навыками.

Добравшись до городской администрации, я выяснил, что высокий чин изволил обедать в ресторане «Белая Магнолия». Можно было оставить сверток подчиненным, но раз Мастер настоятельно велел передать лично в руки, пришлось открывать карту и искать ресторан. Кто его знает, вдруг старый изверг как-то узнает, что я не до конца выполнил поручение.

Понадобилось пройти лишний квартал. Хмурый швейцар на входе не хотел меня впускать. Я показал сверток с адресатом, сказав, что поручили передать лично в руки и меня впустили. Внутри я был снова атакован на этот раз расфуфыренным хостесом. Пришлось повторяться. Зато он провел до отдельной кабинки, где Светлейший Шнатц Чернин изволил обедать с красивой госпожой Бертой, значившейся Аристократкой.

Высокий чин не удостоил меня вниманием. Протянул руку, я вложил в нее сверток, и на том закончилось «общение». Зато девица окинула меня быстрым взглядом. Мне показалось, что при этом она даже мне подмигнула. Хотя мог и ошибаться. Зачем бы ей подмигивать? Разве что она тоже была игроком… Но в таком случае на кой черт ей понадобилось уединяться с неписью?

Вообще в «Кристальном Мире» в плане отличия неписей от игроков все было запущено. Кто здесь обитал долго, вероятно уже как-то могли ориентироваться, но для меня это пока оставалось загадкой.

На обратном пути купил себе у пышной лоточницы сырную лепешку за 2 голда. А то после стольких трудов реально начинался упадок сил и без конца урчал живот, напоминая о необходимости покушать. Пока дошел до Мастера на ходу с ней покончил.

Изверг встретил меня сюрпризом. Выдал новый сверток и велел отнести опять же в городскую администрацию на этот раз для передачи лично в руки главе канцелярии. Я попытался возмутиться — почему, мол, он сразу не дал мне оба поручения, и напоролся на очередной окрик:

— Да с твоей репутацией скажи спасибо, что я вообще согласился взять тебя на работу! Даю задания и не знаю, убежишь с концами или вернешься! Живее неси и не пререкайся! Ходишь еле-еле, как та черепаха на болоте!..

После главы канцелярии меня ждал поход в лавку торговца на другом конце города. Потом к цирюльнику. И далее к жрецу небольшого храма на окраине. Когда я со всем справился, снова пришлось таскать тяжелые стопки бумаги, пока они не закончились. К этому времени почти стемнело. Я уже готов был в любую секунду от усталости рухнуть. Выносливость ушла практически в ноль и отказывалась подниматься. Меня рубило в сон по-черному.

И тут Мастер хоть чем-то обрадовал: оказалось, что у него есть место для моего ночлега. Располагалось оно в подвале. Выплатив положенную плату, он отпустил меня отдыхать. Следом автоматом пришло оповещение об увеличении репутации. Теперь их стало три. Это радовало. В худшем случае осталось выдержать семь дней мучений.

Вход в подвал нашелся прямо под лестницей. Невысокий, едва доходящивший мне до груди дверной проем ничем не прикрывался. За ним сразу начинались ступеньки вниз. Спустился в кромешную темноту. Пару шагов прошел на ощупь вдоль стены и нашел кучу сена, видимо, принесенную и оставленную здесь кем-то из бывших помощников моего Мастера или Мастера переплета.

Я плюхнулся на сено и готов был сразу уснуть. Голова от усталости уже не соображала. Вовремя опомнился, что нахожусь в игре и мне необязательно спать самому. Вызвал интерфейс и дал команду на выход. На уме было одно — быстрее на игровой форум, скорее шерстить там все подряд и искать лазейку из создавшейся тупиковой ситуации с Мастером.

Очень надеялся, что найду что-нибудь полезное. Уж где-где, а на форумах обычно торчали новички. На первых порах народ обычно делился полезной инфой. Это потом, нарастив уровни, они задирали носы и навсегда уходили оттуда. Как правило, уединялись в закрытых сообществах. Так и должно быть. Разные уровни игроков должны общаться в разных кругах. У каждого своя степень проблем. Да и какой смысл топовым игрокам делиться секретами и плодить будущих конкурентов? Так что надежда оставалась лишь на таких же новичков, как я сам.

Глава 7

Контраст в ощущениях поражал. Вот только что в игрушке я валился с ног от усталости, а теперь очнулся в капсуле бодрым и полным сил. За ночь тело отлично отдохнуло. Даже лучше, чем если бы я просто спал обычным сном.

После «Кристального Мира» реал оказался необычайно серым. Там слишком ярко передавались краски и ощущения. Сейчас было утро. Солнце вовсю прорывалось в комнату. Оно ослепляло и в то же время казалось тусклым. Как будто в глазах срабатывали какие-то фильтры. Но это ненадолго. Пройдет немного времени, и я снова привыкну к реалу.

Первым делом пошел в ванную приводить себя в порядок после спячки, потом на кухню. Ограничился чашкой кофе и бутербродом. Заодно пообщался с бабушкой о пустяках. Так прошло полчаса, прежде чем я смог добраться до ноутбука.

В первую очередь открыл почту. Предложений по моему персу не поступало. Это расстроило. Но отчаиваться было рано. Прошли только первые сутки. Зашел на игровой форум «Средневековья». Объявление Джульетты аннулировалось. Это могло означать, что ей повезло с покупателем. А вот персы ребят пока висели. Обновил свое объявление, дополнив словами — «торг уместен». Только после этого открыл форум «Кристального Мира» и погрузился в него.

Во втором часу дня сделал короткий перерыв на обед и снова продолжил изучать записи форума. Такое чувство, что бродил по свалке и перелопачивал горы мусора, чтобы докопаться до чего-то стоящего. Мое предложение ввести разделение форума на флуд и важное, по итогам обсуждения было отклонено. Все сошлись на том, что пусть кому сам выискивает полезную инфу. Типа должен потрудиться, а не то, что одни мучаются, а другие придут на все готовенькое. Довод убедительный. Отчасти я с этим согласился.

Зато админ «Кристалса» (уж не знаю, из-за моего предложения или сам давно готовил) ввел отдельную рубрику в форме новостей по Миру, где обязался сообщать о важных событиях в игре, что было всеми воспринято на ура. Из новостей он сообщил, что началось освоение «Кристалса» солидными игроками. Пока почему-то на островах Запада и Юга, в стороне от континентов. Там началось строительство трех городов и нескольких деревень. Эта тема была подхвачена в комментариях. Многие интересовались, во сколько обойдется собственная деревня или город. В результате общего обсуждения сошлись на сотни тысяч голда для постройки деревни, а вот на город требовался, по меньшей мере, уже миллион.

Кроме этого, благодаря комментам стало понятно, почему осваивались отдаленные территории. Дело в том, что при постройке на континентах собственных населенных пунктов требовалось заключать договор сюзеренитета и после выплачивать местным князьям, возглавляющим провинции, десять процентов доходов. А для островов, видимо, этого не требовалось. Впрочем, пока все эти темы меня особо не трогали. Передо мной стояли другие проблемы. Принял к сведению и не более.

По своему главному вопросу толком выяснить ничего не удалось. В похожие ситуации народ попадал, но никому не удалось выкрутиться без последствий в виде ухудшения репутации. Однако в целом игроки советовали не падать духом. Репутация от — 10 до + 10 шла у неписей за нейтральную. А вот если удавалось поднять ее выше, то отношения уже приобретали форму симпатии. При репутации от + 10 до + 30 неписи начинали смотреть на тебя по-дружески, а при больших значениях и вовсе проявляли отношение сродни уважению. Это если, конечно, сам не вступаешь в конфликт с конкретной особью. При отрицательном значении все было с точностью до наоборот.

Один игрок поделился бедой, в которую случайно попал. Он ляпнул неписи что-то о мире реала, потом хотел исправиться и сделал только хуже. Вообще на — 20 по репутации улетел. На почве этого он умудрился вступить в конфликт еще с одной неписью и упал еще ниже, до — 30. Теперь у него возникла куча проблем. С ним никто не хочет общаться. На работу не берут. Торговцы ломят цену или вообще не хотят ничего ему продавать. В общем, жизнь превратилась в ад.

Народ его тему дополнил. Местные искины оказались слишком продвинуты в плане интеллекта, так что с разбегу иной раз не разберешь, кто перед тобой: непись или игрок. Многие неигровые персонажи еще и специально провоцировали проколы и заговаривали о реале. Поэтому лучше было помалкивать и не раскрываться первому встречному. А еще лучше — придумать для себя историю. Типа родился незнамо от кого, вырастили в приюте и по достижении совершеннолетия выпустили в мир.

Одна девушка посоветовала парню не отчаиваться и обязательно ходить в храм на утреннюю и вечернюю службы. Оказалось, что стоять два часа рядом со жрецом и голосить, повторяя за ним хвалы создателям, очень полезно. Это поднимало репутацию на + 1 за каждую службу. Причем, сколько бы человек не трудился, и каким бы ни был график его работы, всем неписям предписывалось позволять своим работникам посещать храм и не ставить препоны.

От этого откровения я был одновременно в шоке и в восторге. Получалось, что если я буду бегать в храм утром и вечером, то значительно сокращу время своего рабского ига у злосчастного Мастера! Кроме того, выходило, что вокруг жреца в храме собирались реальные игроки. Вполне возможно, вместе с неписями. Кто его разберет, раз в «Кристалсе» все было так запутано…

Понравился еще один отзыв, судя по тону написания текста — мужика в возрасте. Он всем советовал брать какой-нибудь навык, который легко можно было качать. Мужик взял картографа и устроился моряком на торговое судно. И вообще, супер! Корабль плавает, навык растет и за счет него перс качается. За полтора месяца он развил навык до максимального 100 уровня и благодаря этому получил 20 уровней перса чисто на нем. Всего же за это время он сумел взять 43 уровня. Теперь мечтал воплотить детскую мечту — захватить корабль и стать пиратом. Форум одобрил его инициативу бурными овациями.

А вот еще одного умника тоже хорошо поддержали, но лишь за смекалку. Он поселился в каком-то захолустье на Севере, купил навык кузнеца, чуть подкачался и начал на этом зарабатывать. Все складывалось бы хорошо, если бы не конкуренция. Из-за этого у него практически не было заказов. Промучившись неделю, он втихую прикончил всех кузнецов-искинов в округе и стал единственным Мастером. Теперь у него появилось куча заказов, ели успевает. Видно парня прямо распирало поделиться своими подвигами. Ну, или правильнее сказать, — похвастаться. Поддержать-то его поддержали, пообсуждали хорошенько и в итоге определили… в мудаки, хоть он и разделался не с игроками, а с неписями.

Последним вычитанным сообщением из интересного стал рассказ парня о прокачке на поединках. Практически в каждом городе существовали некие сборища игроков, занимающихся боями по взаимной договоренности. Они тянули жребий, кто с кем будет биться, и устраивали дуэли на мечах. Персонаж качался за счет повышения навыков, но в случае победы над другим игроком или мобом начинал крутиться счетчик опыта. Он набавлял уровни исходя из характеристик поверженного противника. За один поединок можно было запросто взлететь на 3–5 уровней. Правда, потом с каждым разом требовалось больше побед. Популярность таких боев обуславливалась слухом о якобы большем опыте, который можно было получить в сравнении с победой над мобом.

А вот за убийство неписи вообще ничего не капало. Разве что падала репутация в зависимости от обстоятельств и уровня неигрового персонажа, высчитываемого игровой системой. Так что без особой необходимости их никто не трогал.

По интуиции тоже не нашел толковой инфы. Все говорили о бесполезности этой строчки в характеристике. Мол, зря только очки закидывали. Интуиция молчала и никак не реагировала на повышения. Несколько раз по этому поводу задавались вопросы админу, а в ответ приходило одно и то же: все работает, а дальше думайте сами. Не сомневался, что так и есть. Просто те, кто настойчиво интересовался, дальше резко прекращали об этом писать, что можно было трактовать не иначе, как нахождение решения.

Одна девушка то ли в шутку, то ли всерьез намекнула: надо больше очков кидать в интуицию, а дальше скобочки смеха. Кто-то пытался за это уцепиться, задавали ей наводящие вопросы, но она не отвечала.

Вычитанное заставило призадуматься. Пока не будет продан перс из «Средневековья» и не найдены деньги на учебу в ордене, мне не светило в игре ничего перспективного. Ноль развития и мелочь в заработках. В этом свете куда перспективнее выглядела идея взять какой-нибудь простой навык и начать его качать. Вот только было непонятно, чем обзавестись в моем случае. Навык картографа, вряд ли чем-то мог мне помочь. Потратив день-два, ну, максимум три, я бы обошел все столичные окрестности, и на этом развитие бы остановилось.

В четыре часа дня позвонил Артем и позвал во двор, где все должны были собраться. Я пошел с неохотой, предвидя первый конфликт в нашей новоиспеченной группе. И больше всего ждал нападок от женской части.

Дело в том, что Джульетта в нашем дворе была самой прожженной в плане придумывания способов извлечения доходов. Они с Ромео тоже после школы поступили со мной в университет. Еще до первой сессии, поняв, что в мире начался серьезный кризис, и от учебы не будет пользы, Джульетта подбила Ромео, и оба бросили университет. Они пошли на курсы стилистов и обзавелись специальностью парикмахеров. Правда, у обоих к этому были способности, так что знали куда шли. Выбор профессии Джульетта мотивировала тем, что такого рода услуги еще долго будут востребованы. Она оказалась права. Если верить последним новостям по обновлению техники, стригуны-андроиды, хорошо справляющиеся с такого вида работами, не появятся, по меньшей мере, еще лет семь-восемь. Что-то они пока у производителей не получаются. Так что все, кто трудится в этой сфере, до сих пор не потеряли работу.

Отучившись полгода, ребята принялись заколачивать деньги. Пока парочка работала в экономсфере — все было отлично. Однако спустя год они полезли в элиту и все обломалось. На Ромео посыпались жалобы на некачественную работу. Одновременно с этим Джульетта капитально напортачила, испортив после покраски волосы клиентки. Лицензирующий орган лишил обоих возможности дальше трудиться без права восстановления и навсегда выставил из профессии.

Ребята тяжело переживали облом. Чтобы как-то забыться, целыми днями играли в популярное тогда «Средневековье». Месяца через три они наиграли до админки. Поэтому я не сомневался, Джульетта уже все просчитала и выдала вердикт о неперспективности моего участия в команде, если я не смогу донатить.

На этот раз ребята в беседке пили лимонад. Судя по смущению, появившемуся на лицах при моем появлении, они специально собрались из-за меня. Мао среди них не оказалось. Ребята меня встретили вялыми рукопожатиями. Артем выдал мне лимонад. Я открыл, пригубил и поставил банку на лавку в полной тишине. Ребята медлили.

— Ну как ваша учеба? — первым начал разговор я.

— Отлично, — отозвалась Джульетта и принялась рассказывать. — Нам сразу открыли все три навыка и понеслось. Целый день бегали, прыгали, боролись, стреляли, бились на мечах. Просто ужас. Вечером взяли 8 уровень. Решили с завтрашнего дня начать круглосуточно качаться. В «Кристалсе» есть фишка по эликсирам. Выпиваешь его, и он полностью тебя восстанавливает. Можно ночь не спать и продолжать тренироваться. Многие в ордене так увеличивают прокачку. Правда, дорого получается. В сутки придется выпивать два эликсира: утром и вечером. А это двести кредитов. Мы сейчас уволились из «Средневековья», так что вплотную взялись за «Кристалс».

Достижения ребят впечатляли. Я постарался не выдать своего потрясения.

— Круто. Видел, ты перса продала.

— Ага. Шестьдесят пять штук срубила!

У Артема от названной суммы глаза на лоб полезли, а девушка продолжила бравировать дальше:

— Ромео предложили сорок штук, а он теперь не хочет продешевить и тормознул с продажей.

— Но если за неделю никто не предложит большего, придется продавать за сорок, — с трагическим лицом произнес Ромео, как будто это была какая-то мелочь. Впрочем, на фоне вырученной суммы подруги продажа его перса сильно уступала.

— Я, наверное, тоже подниму ценник, — воодушевленно произнес Артем.

— Нет, ну ты тоже смотри по обстоятельствам. Если есть несколько покупателей, сведи всех вместе и проведи аукцион, как это сделала я. Думаешь, как я смогла увеличить цену? Если мало покупателей, потяни время, собери больше людей, и тогда проведешь аукцион.

— Да нифига там нет нормальных. Двое написали в личку и типа подумают…

— У меня такая же история, — скривился Ромео.

— Но у меня, ты знаешь, тоже не без проблем получилось. Парень согласился купить, но попросил отсрочку на две недели. Дал задаток в пять штук и все.

— Парень собирался купить эльфийку? — ухмыльнулся Артем.

— Сказал, готовит подарок для девушки.

— Блин, мне бы кто такие подарки дарил.

— Ну, у тебя же есть пахан… — подметил Ромео.

— Не, пахан не считается… Там все выбивать из него надо.

— А у тебя как дела? — задала вопрос Джульетта мне и повернула разговор в то русло, из-за чего все собрались.

У ребят не было проблем, они пошли по маршруту, обозначенному для них Мао. Единственное, что от них требовалось, так это следовать по нему и трудиться. У меня же были проблемы, причем, большие. Из-за этого я не мог двигаться по этому маршруту и пока топтался на месте. Рассказывать о проблемах тем, у кого их нет, — занятие глупое. Не стал упоминать о нехватке денег, горестных приключениях минувшего дня и делиться планами на предстоящую неделю. Просто вытащил свой единственный козырь:

— Пока не очень, но Мао обозначил что нужно. Уровень в сорок плюс и боевые навыки. Буду стараться за месяц справиться.

— Я просто сегодня в игре просчитывала, потом выйдя в реал, тоже об этом думала. Если не найдешь денег, то у тебя не получится развиться. Мы бы могли тебе занять пару тысяч, но ты сам понимаешь, рейд может обломаться. Игра — это всегда риски. Тогда ты останешься с долгами. Мы вкладываем то, что у нас уже есть. Если рейд не получится, то особо не расстроимся. Просто со «Средневековья» переключимся на «Кристалс». Эта игрушка нам даже больше нравится. Мы уже прошерстили всю инфу. В ней вполне можно неплохо зарабатывать. И куда больше чем в «Средневековье» с учетом наших бывших статусов админов. Так что мы ничего не потеряем. Будем вкладываться в персов столько, сколько нужно. Разовьемся, и потом будем зарабатывать. Если честно, я не знаю, как ты сможешь качаться без денег. Это нереально. Сегодня слышала новости о готовящемся законопроекте по лишению пособий. Так что ты еще раз хорошо подумай по рейду.

— Блин, если рейд обломается, меня отец прибьет, — в сердцах вырвалось у Артема.

— Зато получишь немного прокачанного перса. Потом постепенно отыграешь, — заметил Ромео.

Не знаю, что двигало Джульеттой. То ли желание избавиться от меня и заполучить большую часть предстоящих доходов рейда, то ли нежелание занимать мне деньги из-за боязни, что я не верну долг. Во всяком случае, она максимально правильно все отметила и четко расставила акценты на том, чтобы я и не думал занимать у них. Свалила все на безнадегу. Но я-то понимал, что не безнадежен, равно как понимал и то, что даже если рейд накроется, деньги не уйдут впустую. Уже сейчас, будучи пустышкой, я мог заработать 400–500 голдов в месяц, судя по тому, с чем я уже столкнулся. А если у меня, к примеру, через месяц будет 40 уровень. Это уже открывало другой порядок доходов.

Спорить с Джульеттой я не стал. Она высказала, что хотела, теперь мне следовало ответить. И я снова прибег к своему единственному козырю. Больше мне крыть было нечем.

— Впереди еще месяц. Продам перса и начну качаться. Вы за день взяли 8 уровень. Так что 40 уровень не такая уж большая проблема.

— Да нет, когда открываешь навык, он легко качается, а вот дальше идут проблемы. После учебы в ордене мы пойдем качаться уже на мобах. Иначе, боюсь, не возьмем, — с озабоченным видом поведала Джульетта.

— Да, говорю вам, мы возьмем 40 уровень за эти две недели. Вот сто процентов возьмем! — возразил ей Артем.

— С эликсирами — да. Это мы, получится, будем в два раза больше качаться. Я уже Ромео сказала. График шесть суток и потом перерыв на ночь. С завтрашнего дня мы начинаем…

Ребята продолжили болтать о своем. Вот именно поэтому, набирая уровни, игроки уже не заглядывали на форумы, где обитали нубы. Они начинали жить проблемами другой сложности. Их уже не заботило, как бы поскорее срубить лишние 100 голдов за неделю или как отделаться от проклятого работодателя — в моем случае в виде Мастера письма, который стал для меня костью в горле.

Мы посидели еще полчаса и разошлись. Приближался вечер, и пора было готовиться к игре. Ребята пожелали мне удачи, а я — им. Пожали руки и разошлись. Уходя, я чувствовал, что у них сложилась команда, в которую я не вписывался. Если бы не рейд, то с этого момента я бы стал сам по себе. Но как я мог отказаться от рейда? Во что бы то ни стало мне следовало придумать, как выбраться из своего дерьмового положения. Вот только пока что у меня все упиралось в продажу перса из «Средневековья». Если процесс затянется, я мог остаться за бортом.

Предстояло срочно искать запасной вариант.

Глава 8

Я очнулся в «Кристальном Мире» там же, где и лег, — на куче соломы. Привстал и потер глаза. Через дверной проем было видно, что на улице начало светать. Специально зашел в игру пораньше, чтобы успеть в храм на утреннюю службу. Встал и лишь в этот момент вспомнил о крысах. Эти мерзкие создания, обитающие обычно как раз в подвалах, запросто могли ночью забраться на тело и погрызть его. От этой мысли всего передернуло. Пулей выбежал из подвала и принялся себя сначала лихорадочно отряхивать, как будто животные уже облепили меня, а потом рассматривать. К счастью, ничего плохого не произошло. Тело и одежда были в порядке. Чуть успокоившись, проверил в кармане кошелек. Там по-прежнему лежало все мое золотое богатство в размере 68 голдов.

Тема денег все-таки была правильно продумана, раз уж здесь стремились передать реальность. Не подвергаясь рискам, их можно было хранить в банке, оставляя при себе мелочевку, а для пересчета содержимого кошелька было достаточно просто взять его в руку. Общая сумма высвечивалась перед глазами.

Не теряя времени, я сразу пошел в главный храм. Сам себе поражался, что буду два часа возносить хвалы семи толстосумам, создавшим игру, лишь бы заполучить несчастную единичку репутации. Еще и вечером побегу за добавкой. По моим подсчетам, через три дня таких стараний можно было с легкостью накопить необходимые +10 репутации и заявить Мастеру свое «я увольняюсь», с парой накопленных невысказанных выражений для удовлетворения надломленного внутреннего равновесия. Хоть я и понимал, что он запрограммированный на грубость искин, но мне это точно было нужно. Так надо мной еще никто не изгалялся!

В игре предписывался ежедневный восьмичасовой сон. Из-за раннего подъема у меня получилось спать меньше, так что сегодняшний день обещал быть тяжелым, равно как и три последующих. Служба в храме заканчивалась в десять вечера, а начиналась в шесть утра. До него было примерно полчаса ходьбы, поэтому предстояло ежедневно недосыпать, по меньшей мере, один час. Сейчас же из-за недосыпа и начавшегося голода, выносливость показывала 8 из 11очков.

В столь ранний час на хозяйственном дворе королевской резиденции было пустынно. Даже вся живность куда-то подевалась. Сразу четверо стражников нашлись на улице. Они кружком стояли перед воротами и о чем-то болтали между собой, не обращая на меня никакого внимания. Стая псин, навострив уши, чутко спала немного в стороне.

Догадался, почему стражникам не было до меня никакого дела. После принятия на работу у меня в стате значилось — «Помощник Королевского Мастера письма», потому и пропускали без лишних вопросов.

Столица еще спала. На улице попадались редкие прохожие, дворники или дежурившие на перекрестках стражники. Лишь на подступах к главному храму чувствовалось оживление. Там за полчаса до начала службы (или мессы, не знаю, как правильно звучало название этого мероприятия), уже собралась толпа. Вокруг них прохаживались торговки, предлагавшие купить лепешки и горячий чай. Заметив пышную лоточницу, у которой вчера делал покупку, обратился к ней. На этот раз взял самую дорогую — мясную лепешку. Снова давиться всухомятку не хотелось. Купил еще и чай, заплатив за все 4 голда. Отойдя в сторонку, поел, и запил сладким травяным чаем. После вернул кружку хозяйке.

Аппетит с утра разыгрался не на шутку. В реале я взял бы себе штук пять всяких разных лепешек, но здесь ограничился одной. Предупреждения о возможном появлении болей в животе после переедания на меня произвели слишком большое впечатление. Не хватало сейчас обзавестись еще и этой проблемой.

Ровно в 6 часов угрюмые жрецы в темных балахонах стали открывать громадные в высоту и в ширину двери храма. Народ вереницей потянулся внутрь. На том же камне по-прежнему непонятным образом полыхал огонь. Черноволосый жрец стоял на подставке в виде широкой табуретки, возвышаясь над остальными, и дожидался, пока все соберутся. На лавках в отдалении уже сидели люди. При входе справа размещался торговый прилавок. Теперь я мог разглядеть, что тут продавалось. Всякие лампадки, статуэтки, брошюры, свечи и еще бог весь что в широчайшем ассортименте.

Народ обступил жреца вместе с камнем. Тот выждал немного и громогласно объявил:

— Мы собрались здесь, в главном храме Мира, чтобы воздать утренние хвалы нашим Создателям.

Все принялись повторять:

— Чтобы воздать утренние хвалы нашим Создателям.

Пришлось тоже повторять. А куда деваться.

— Слава Первому Создателю! — продолжил жрец.

— Слава Первому Создателю! — повторила толпа и я вместе с ней.

— Слава Второму Создателю!..

Так продолжалось ровно два часа! Думал, с ума сойду. Жрец произносил хвалы, а мы без конца повторяли. Видимо, хозяева мира специально сами себе дали номера, чтобы никто не вздумал их в чем-то обвинять. Объяснялось это следующим: Создатели настолько велики, что им не нужны имена, а чтобы людям было проще к ним обращаться, были придуманы номера.

Первым номером, видимо, шел президент компании — старший Создатель. Потом его первый заместитель в образе второго Создателя, отвечавшего за благосостояние мира. Следующим в иерархии компании, судя по всему, значился начальник службы безопасности, так как Создатель под номером три покровительствовал воинам. А потом пошли четыре Создателя уровнем ниже, опекающие мастеровых, моряков, целителей и научных работников, или магистров, как их тут называли. Кроме этого кто-то из них, видимо, совмещал несколько должностей, так как вкупе с остальным звучали сферы целительства, торговли и фермерства.

Когда закончилась служба, я уже изрядно утомился попугайничать. Мы незнамо сколько раз повторили практически одно и то же. Люди стали расходиться, а я в недоумении продолжал стоять на месте. Репутация почему-то никак не хотела добавляться. Я уже начал беспокоиться, перебирая в уме, что сделал не так. Некоторые из толпы во время службы жгли свечи. Я пока это дело с репутацией никак не связывал, но выходило, что все-таки следовало делать еще и это, помимо повторений слов за жрецом.

Кое-кто из присутствующих стал подходить к торговой лавке и делать покупки. Я тоже подошел и поинтересовался у девушки, стоявшей в очереди, попытавшись на всякий случай спросить тактично:

— Извините, первый раз в храме, не посоветуете, что мне нужно сделать после службы. Может быть, что-то купить?

— Ну, если хотите, купите, — пожала она плечами в недоумении и, тем не менее, продолжила. — Можете купить свечи и зажигать их дома, воздавая хвалы Создателям. А чтобы лучше воспроизводить их образ перед собой, купите статуэтки или картинки. Создатели благоволят молодым. Десять раз проделаете ритуал, и они одарят вас благодатью. — Девушка понизила голос и тихо добавила: — Можете самые дешевые свечи брать. По-моему, разницы нет. Создатели все равно вас услышат.

Сердечно поблагодарил за помощь. Что подразумевается под благодатью, я уже понял. Вот только так и не разобрал, была ли она неписью или игроком. Значившаяся в стате запись — «Лорин Лоран Мастер ресторатор» — мне ни о чем не говорила.

За прилавком стояла пожилая женщина в темном наряде. Я пробежал взглядом по ассортименту свечей. Цены оказались на разный карман: от 1 до 100 голдов. Дождался своей очереди и купил десяток самых дешевых. Теперь пора было спешить к моему суровому работодателю.

Лишь только я переступил порог храма — прилетело долгожданное оповещение:

Получено + 1 к репутации

Ну, наконец!

По пути прикинул в уме. Десять дней жечь свечи и воздавать хвалы Создателям будет слишком долго. Да и зачем мне это потом, когда требуется прямо сейчас. Решил сразу поджечь все свечи и на каждую вознести по короткой оде в надежде на то, что сработает. На это меня надоумили несколько человек из толпы, которые во время двухчасовой службы без конца жгли свечи. Что-то мне подсказывало: они этим занимались неспроста.

На улицах уже сновали толпы людей, равно как и на хозяйственном дворе столичного дворца короля. Снова куча повозок, преследуемых лающими на них собаками, вереницы бегающих туда-сюда работников и утренняя тренировка стражников посреди всей этой каши.

Сразу нырнул в подвал и только тогда понял, что мне нечем зажечь свечи. К счастью, тут рядышком обитал добрейшей души непись.

— Очень хорошо, что ты ходишь в храм. Я тоже это делаю, но получается нечасто. Зато у меня всегда горит лампадка, — выслушав просьбу, порадовался Мастер переплета Хари Крон, и повел меня в свои покои.

У него все было примерно так же, как у моего Мастера. Столы, стеллажи и дверь у окна, которая вела в личную комнату. Там располагался круглый обеденный стол, пара приставленных к нему стульев, тумба, комод и узкая кровать. На стене в дальнем углу на подставке располагалась горящая лампадка. От нее я зажег свечу и, поблагодарив добряка соседа, убежал обратно в подвал.

Не стал мучиться и зажег все свечи разом. На всякий случай воздал быстрые хвалы Создателям на каждую из них, втыкая по отдельности в землю. Особо ничего не выдумывал. Просто вслух пожелал им всего хорошего и бегом помчался наверх к извергу под именем Юстов Гордон.

— Да где тебя носит! Вот же недоделанный! Я уже думал, ты сдох! И как такие рождаются?!.. — встретил он меня с порога.

— Простите Мастер. Был в храме. Воздавал хвалы Создателям.

У изверга мигом поменялось лицо.

— Тогда другое дело… Очень хорошо, что такой шалопай, как ты, туда ходит. Может быть, Создатели хоть чуточку дадут тебе ума и сообразительности…

Мастер Юстов Гордон составил о вас хорошее впечатление.

Получено + 1 к репутации.

Ну, нифига себе!

— …а теперь у меня для тебя будут новые поручения.

На этот раз требовалось работать доставщиком. Мастер расщедрился и выдал задания оптом. У пекаря нужно было купить буханку хлеба и лепешек с сыром. У мясника — одно колечко свиной колбаски. Третьим стал молочник. Мастер выдал мне бидон для молока и деньги.

Задания оказались несложными. Все лавки торговцев располагались напротив ворот через дорогу. Купил все заказанное работодателем, поочередно посетив лавки, и поспешил обратно. Уже пересек дорогу, когда вдруг дошло, что особо спешить незачем. Все равно сегодня предстоит еще много беготни. С переносом бумаги я справился еще вчера, так что иная работа у меня вряд ли на сегодня появится.

Получено + 1 к репутации.

Догадался, что это мой способ сработал и дал результат. Новость оказалась отличной. В арсенале уже имелось 5 репутаций. Оставалось еще 5. Тут же созрел план — сбегать в храм, купить еще 50 свечей и… Свобода! Вот только обойдется она мне еще в 50 голдов. Да уж… Поработал на свою голову в помощниках Мастера письма. И смех и грех… В кошельке оставалось 54 голда. Как раз хватало откупиться и один раз поесть. Решил увольняться завтра утром. Как раз после зарплаты и ночевки в подвале.

— А знаешь что… — встретил меня по возвращении задумчивый Мастер, — сходи-ка ты в храм и прикупи для меня 10 свечей по 15 голдов. Заодно загляни к верховному жрецу. Сейчас я напишу для него письмо. Сядь пока, подожди.

Я только присел на стул за соседним столом, а Мастер со своей сумасшедшей скоростью уже закончил писать. У него больше времени ушло на то, чтобы пушистой кистью сбрызнуть лист с текстом пудрой, сдунуть ее, свернуть в трубочку и перевязать бечевкой.

И снова я мчался в храм. На этот раз спешил к нему с особым настроением. На коротких дистанциях еще ладно, можно было убыстриться, а дальше выносливость уходила в ноль, и приходилось переходить на шаг. Выбрал не особо быстрый темп и следовал ему. Все-таки 3–4 очка в ловкости недоставало хронически. Тем не менее, до храма дошел быстро. Первым делом справился у женщины, у которой покупал свечи, где найти местное начальство. Оказалось, убыло на аудиенцию к королю, и когда вернется неизвестно. Раз Мастер не давал особых указаний, а женщина согласилась передать письмо, то ей и отдал.

Свечей получилось много. Но торговка выручила. Завернула все в бумагу и пожелало удачного дня. Я снова спешил теперь уже в обратный путь. На этот раз стремился быстрее попасть в подвал. Не терпелось поскорее провести ритуал и довести репутацию до 10 очков. Хотя я уже подметил, что после того, как Мастер узнал о посещении мною храма, он стал меняться в лучшую сторону и ушли его нервные бзики-крики, однако при его взрывном характере не дал бы и голда за то, что он не вспылит по какому-нибудь пустяку в любую минуту.

На подходе к дому, шустрый парень обогнал меня и на безумной скорости взметнул по лестнице к Мастеру. Вроде не бежал, а шел, но в каком темпе! С какой скоростью! Ну и прокачка курьерского навыка! С ума сойти! Дай такого помощника моему извергу, и он бы за час справился со всеми поручениями, что вчера у меня заняли полдня.

Я воспользоваться тем, что Мастер занят, и поспешил осуществить свои планы. А то ведь озадачит, и не факт, что будет свободное время. До вечера ждать я однозначно не мог. Всего распирало побыстрее выполнить повышение репутации. Снова заглянул сначала к Мастеру переплета и уже тогда, с крошечным огоньком, в подвал. У меня уже выработался убыстренный вариант необходимого действа. Желал всего хорошего Создателям, проговаривая текст скороговоркой, и втыкал свечу в землю. Так пятьдесят раз подряд. На все ушло минут двадцать.

В свете стольких огней подвал ярко осветился. В темноте он казался большим, а оказался крохотным, немного вытянутым в глубину от входа. Здесь оказались две кучи соломы, разложенные по разные стороны и больше ничего. Впрочем, другого и не требовалось. Игрокам что нужно? Где-нибудь примоститься в укромном местечке, вызвать интерфейс и произвести выход из игры.

На всякий случай обошел подвал и заглянул по углам. Крыс и мышей, а также нор и следов их жизнедеятельности не нашел. Это успокоило. Хотя, конечно, на земляном полу разве рассмотришь такую мелочь, как мышиный помет. Просто для обретения спокойствия убедил себя, что грызунов нет.

Пока меня не хватился Мастер, следовало закругляться. Раз у него улучшилось настроение, то незачем было его портить. На всякий случай убедившись, что все свечи горят и они далеко от сена, я покинул подвал.

Не успел войти к Мастеру и началось…

— Ну где ты ходишь?! Ты мне срочно нужен! Ну, разве нельзя быстрее ходить?!

— Простите. Я хотел передать письмо лично верховному жрецу. Но он задержался у короля… — принялся выкручиваться в легкой недосказанности.

— Да зачем ты время терял?! Я тебе не говорил отдавать лично в руки…

— Вот, еще для вас свечи купил, — попытался снова смирить его гнев и вручил сверток с заказом.

Выхватив его у меня из рук, Мастер всучил мне новое письмо.

— У нас заказ от короля на тысячу брошюр! Срочно беги к торговцу господину Глэру Кулене. Его лавка по нашей улице в конце. Нам срочно нужны бумага и чернила. Так и передай — срочно!

Получено + 1 к репутации.

— И хватит улыбаться! У нас столько сейчас работы предстоит, а он улыбается!…

Не смог сдержать радость скорого избавления от ига. Сиял, как майская роза, от очередного повышения репутации. Еще немного, и ее будет достаточно для увольнения.

«В конце улицы» оказалось в конце города. Около часа для моего темпа, не меньше. Невольно подметил, что очередные повышения репутации начинали потихоньку действовать на моего мучителя. Уже не было брани, а крики можно было смело списать на взволнованность.

Пока шел, прилетели все оповещения о повышении репутации. Вожделенная десятка наконец-то прописалась в характеристиках. Она досталась с таким трудом, что теперь было жалко с ней расставаться. Я всерьез задумался: а стоит ли вообще увольняться? Начиная с репутации в +10 в неписях должно было проявляться дружелюбие. Вполне возможно, что и Юстов Гордон изменится. Еще одним аргументом стало: вчера со стольким справился, а теперь, когда работы толком не будет, и потекут легкие деньги, уволюсь.

Решил все-таки потерпеть до вечера и окончательно сделать выбор после работы. Если Мастер действительно начал меняться к лучшему, то какой смысл искать новую работу? Можно было прекрасно и у него недельку поработать, пока мой перс из «Средневековья» не найдет покупателя. А повышенная репутация мне может пойти только на пользу в дальнейшем, так что не жалко потраченных на нее сил, средств и терпения.

Увидев пекарню на подходе к лавке Кулены, все-таки сделал остановку и заглянул туда. Что-то мне подсказывало: не успею сейчас, дальше с перекусом могут возникнуть проблемы. Раз Мастеру предстоит непочатый край работы, то и меня ждет масса дел. Уж он придумает, чем меня занять. Снова взял мясную лепешку и быстро ее оприходовал с чаем. Теперь кошелек совсем опустел.

Торговец Глэр Кулена оказался тучным и невероятно важным. Высоко задрав голову, он с надменным выражением лица выслушивал переданные ему слова Мастера. Проговорив их, я вручил в его пухлые руки письмо. Моя речь не возымела на него действия, однако прочитав записку, торговец сразу засуетился:

— Эй! Бездари! Бегом соберите сто упаковок бумаги и канистру чернил. Да, поживей! — заорал он в сторону подсобки, где находились его помощники.

Работники вмиг засновали, вздернутые ревом руководителя торговой точки. В пять минут был приготовлен товар — целая гора бумаги, поверх которой стояла канистра с чернилами. Я озадачился, не представляя, что мне с этим делать. Не таскать же до дома Юстова Гордона своим ходом. Он никаких распоряжений по этому поводу не давал. Но, как оказалось, мне — не давал, а в письме, видимо, оговорил необходимость доставки.

Помощники стали выносить бумагу на улицу и грузить на повозку, запряженную лошадью. Два грузчика торговца оказались непростыми. Я пять стопок бумаги еле поднимал, а они играючи носили сразу по десять. Могли бы и больше, но наверняка побаивались, что высокий столб из сложенных друг на друга упаковок накренится и на ходу развалится. Он и так получался намного выше их голов. Парням приходилось сбоку выглядывать из-за него, чтобы видеть, куда нести.

Загрузка завершилась и возничий сел на повозку. Торговец отправил с нами одного из грузчиков — рыжеволосого парня с никнеймом Он-Ван. Благо, можно было ехать, а не идти. Мы с грузчиком уселись у заднего края повозки, свесив ноги. Лошадь быстро набрала скорость, за которой я бы вряд ли угнался.

— Ну что, новичок, как игрушка? — запросто спросил у меня грузчик.

— Ты тоже новичок?

— Не, я тут уже второй месяц. У нас семейный подряд. Матушка помогает в лавке. Я грузчиком. А отец, вон, возничим работает, — кивнул он на нашего «водителя».

— И вы два месяца только этим занимаетесь?

— Не, ну ты странный. Хотя, что говорить, все такие. Заходят и сразу думают раскрутиться. Конечно, когда денег много, может, и можно, но у нас лишних бабок нет. Но ничего. Нам и так неплохо. Пособие, плюс тут каждый день капают деньги. Мне уже платят по 50 голдов. Так что нормально выходит.

— Пятьдесят?!

— Ну конечно. Я же за троих работать могу. У меня давно Опытный грузчик. В силе уже полтинник. Скоро возьму Мастера. За это еще больше платить будут. У меня еще сестра есть. Сейчас мы всей семьей скинулись ей на навык ткачихи. Отучится и будет минимум сотку в день загребать. Навык поднимет до Мастера и свое дело откроет. А там уже другие доходы пойдут. Сейчас мы копим мне на кузнеца. Нужно только 2000 голдов собрать. Тут же нормальные навыки хрен просто так даются. За все приходится платить. Я как раз под него выбрал грузчика. И там и там нужна сила. Ну, и тяжести таскать тоже будет нужно. А ты, смотрю, вообще ничего не взял. Только сегодня к нам попал?

— Вчера…

— Так давай, определяйся и начинай крутиться. «Кристалс» — нормальная тема. Тут реально можно спокойно зарабатывать. Хотим еще в какой-нибудь игрушке поселиться. Чтобы днем в одной крутиться, а ночью здесь. Сеструхе потом нужно будет много бабла, чтобы свое дело открыть. Да и мне тоже на открытие кузницы. Хочется работать на себя.

Не все выбирают в жизни журавля. Парень со своим семейством были из тех, кто довольствуется тем, что имеют. В этом есть свои плюсы. Нет невероятных мечтаний и, соответственно, разочарований о несбывшемся. Такие люди исходят из своих возможностей. В принципе, неплохой вариант. Вот только если бы у людей не было такого качества, как желание иметь большее, и стремления познать и достичь невозможного, вряд ли человечество выбралось бы из того средневековья в иллюзии которого мы сейчас пребывали, а то и вовсе остались бы пещерными людьми, в полном смысле этого слова.

Однако как бы то ни было, парень знал, куда идет и двигался в правильном направлении, а я все никак не мог сдвинуться с мертвой точки. Второй день топтался на месте. Ни навыков нужных не раздобыл, ни денег. Хуже того. Вляпался на работу к нервно больному Мастеру и деньги протрынкал на то, чтобы от него отделаться без серьезных последствий. Теперь, вот, озадачен, нужно ли мне от него увольняться… Вдобавок постоянно нервирует продажа перса из «Средневековья». Затянется процесс, и я вообще могу не попасть в рейд. Шестьдесят семь с половиной тысяч кредитов, на которые я смог бы прожить несколько лет, уйдут от меня безвозвратно. Чувствую, еще день-два и у меня на этой почве начнет развиваться бзик. Опущу стоимость перса до двух-трех тысяч, лишь бы быстрее заполучить нужную сумму для учебы в ордене.

Единственным правильным выходом виделось не паниковать, продавать дальше перса без спешки и одновременно с этим взять какой-нибудь легкий навык, как у того моряка. Чтобы он сам собою или без серьезных обременений качался. Пока продастся перс, я должен хоть как-то качаться, а не болтался вхолостую. Потом, на учебе в ордене, можно будет это дело исправить и нагнать уровни до сорокового. Как раз появится доступ к четвертому навыку.

Опять же понадобятся деньги на эликсиры. По моим прикидкам, ребята на них за две недели должны были потратить 2400 кредитов. Это, если шесть из семи дней сидеть на них. Итого, учеба дорожала до 5400 кредитов. И на это предстояло потратиться в любом случае. А вот на оружии можно было немного сэкономить. Взять для начала нож и лук с колчаном стрел, а остальное добыть в рейде.

В общем, как ни крути, а перса я не мог отдать задарма. Предстояло запастись терпением и ждать подходящего покупателя. А сейчас искать навык, который можно будет быстро качать. Вот только какой? Оставалось большим вопросом. Не курьера же с грузчиком…

Подобно озарению на ум пришло брать атлетику. Для его развития требовалось бегать, прыгать, скакать. Как раз удобно будет развиваться, пока бегаю по указаниям Мастера. Тем не менее, все-таки отложил идею по атлетике на подумать. Слишком высокая цена была в случае ошибки.

Глава 9

По приезде на место грузчик Он-Ван меня обрадовал. Ему чего-то там не доставало по его навыку, так что он сам взялся занести наверх всю поклажу. Я категорически не возражал. По мере необходимости помогал — накладывал сверху упаковки бумаги, а то ему самому было неудобно это проделывать.

Отец парня за все время не произнес ни слова. Видимо, основательно утомился играть в игрушку, где приходилось терпеть буйного хозяина да вкалывать ежедневно с утра до ночи. Он-Ван все занес, и мы с ним попрощались, пожелав друг другу удачи. Они поехали к воротам, а я стал подниматься к Мастеру, гадая, какую работу он мне поручит на этот раз.

Юстов Гордон встретил меня бурно, впрочем, как всегда:

— Ну где ты ходишь?! У нас тут с тобой море работы! Писать умеешь?

— Ну, конечно.

— Отлично! Тогда садись и показывай. И старайся, как следует!

То, что мне придется сейчас брать перо и что-то там им писать — озадачило. У меня и с нормальной-то ручкой почерк не особо красивый, а тут вообще придется писать не пойми чем.

Я сел за свободный стол. Мастер выдал лист бумаги. Поставил передо мной чернильницу и всучил новое перо. Я осторожно взял его, мысленно представляя, как буду им писать. По-моему, оно было слишком тонким и хрупким. Для письма вообще не годилось. Того и гляди, чуть сильнее надавишь и надломится. Как потом кривым писать?

— У нас с тобой еще столько работы! — приговаривал Мастер. — А если и верховный жрец сделает заказ, так весь месяц будем корпеть, не разгибая спины.

Отойдя от меня, он взял брошюру.

— Итак, начинаем писать под диктовку. «Столетие назад, когда создатели появились в мире и…»

Ох, была не была!

Все-таки перо Мастера было особым: когда я окунул в чернильницу свое, оно и не собиралось перекрашиваться, а повело себя так, как ему и следовало — взяло немного чернил, и все. Я стал подносить перо к бумаге, и гадюка-капля, будь она неладна, попыталась с него сорваться. Я замер. Мастер тоже остановился, наблюдая, как она на глазах набухла и не в силах больше удержаться, плюхнулась на бумагу. Посреди листа образовалась здоровенная клякса.

Сука…

Это все, что я смог подумать в этот момент.

Приготовился к дикому ору.

— Ну кто так делает?! Окунул и сразу неси к бумаге! Чего ждешь?! Давай еще раз.

Приступил ко второй попытке.

Рука предательски принялась трястись мелкой дрожью. Вроде все нормально, изверг пошел на исправление, бери и пиши, но что-то дело вообще не шло. Окунуть-то окунул перо в чернильницу, донес его до бумаги без происшествий, начал писать и вообще ерунда стала получаться. Это даже не почерк первоклашки, а каракули примитивного создания, которому впервые дали возможность что-то написать. Текст шел криво, косо и с ужасной прорисовкой дрожащих букв. Перо совершенно меня не слушалось. Кончик ходил-бродил, куда ему вздумается, размазывая чернила по бумаге.

— Нет, ну это никуда не годится! — воскликнул Мастер. — Ну вот как ты сел? Кто так садится для письма? Сядь, поудобнее. Не нужно ерзать. Выпрями спину. Да не сутулься!

Я выполнил все требования, но Мастер все равно остался недоволен:

— У меня такое чувство, ты вообще меня не слышишь. Я же тебе говорю: обязательно выпрями спину.

Исправился. Хотя такое чувство появилось, что Гордон с таким же успехом мог пристать к идеально стоящему столбу, возмущаясь, что не туда поставили, и можно было его поставить ровнее. Непись просто отрабатывал, что ему прописали разработчики.

— Теперь расположи лист так, чтобы тебе было удобно. Поставь чернильницу поближе, но не настолько, чтобы она мешала. Вот так. Теперь приступай к письму, — морщась, комментировал Мастер.

Все расставил, снова начал писать. И опять — сплошные каракули.

— Ровнее, еще ровнее. Рука должна скользить по бумаге. Да не дави ты так на перо!

Мастер, стоит рядом, без конца подначивает, а у меня письмо вообще не получается. Дошел до конца строчки и остановился.

— Ты совершенно меня не слышишь и не понимаешь, что я говорю… — разочарованно произнес Мастер.

А до меня, наконец, дошло. В моих характеристиках восприятие и интеллект числятся по нолям. С такими цифрами я вообще ни с чем квалифицированным не справлюсь. Настал звездный час для остатков свободных очков. Открыл характеристики и кинул по одному очку в каждое.

— Даже не знаю… У тебя патологическое отсутствие способностей к письму… Мда…

— Давайте, я еще раз попробую.

— Пробуй, — без энтузиазма произнес он.

Снова начинаю писать.

Доступен навык письма.

Желаете принять? Да\Нет.

Застыл над сообщением. Такого рода навык не мог появиться забесплатно. Выходит, Мастер все-таки обучает своих помощников, хотя изначально говорил, что не берет учеников. Хех… Ну и дела…

— Столько работы, а помощников нет… — расстроенно принялся причитать Мастер.

Надо же, думал где бы раздобыть подходящий навык, а он меня с самого начала поджидал. Работы много. За нее платят, и навык будет расти, повышая уровни перса. О чем еще можно мечтать?!

Конечно, беру!

Снова окунаю перо и продолжаю писать с новой строчки. Буквально пару слов кое-как написал, и появилось оповещение:

Поздравляем! Навык письма повышен до 2 уровня.

Так-так. Уже лучше. Продолжаем дальше.

Пока Мастер в расстроенных чувствах ходил по комнате, что-то прикидывая в мыслях, я впервые более менее разборчиво написал злополучное — «Столетие назад, когда создатели появились в мире и». Если до этого было совсем плохо, то теперь выглядело терпимо.

Поздравляем! Навык письма повышен до 3 уровня.

— И что там дальше писать?

Жутко кривясь, Мастер посмотрел на результат моей писанины. Особо не вдохновился и все же велел написать эту фразу еще несколько раз — пока не закончится лист. А мне этого и надо. Чем больше пишу, тем больше качаюсь. Осталось немного и я возьму 1 уровень перса!

Еще две строчки написал и получил повышение навыка. Дальше написал уже три, а он никак не хотел повышаться. Почти закончил четвертую и тадам!

Поздравляем! Навык письма повышен до 5 уровня.

Вам присвоен 1 уровень персонажа.

Получено 3 свободных очка.

Общее количество свободных очков 3.

Как бальзам на душу получить такое оповещение. Теперь дело техники продвигаться дальше. Так и получилось. К концу листа был взят 7 уровень навыка. Я, наверное, светился от счастья, показывая Мастеру результаты работы.

— Плохо. Очень плохо. Никуда не годится. Последняя строчка так себе и все равно очень плохо. Давай-ка мы попробуем по-другому…

И передо мною лег новый лист.

— Начнем с азов. С циферок. Начинай с ноликов.

Ряд с ноликами закончил, и навык письма повысился до 8 уровня. Единички писать проще, а после повышения навыка с ними вообще не было проблем, писались отлично, естественно, если говорить о моем уровне. Главное, уже получалось вообще без дрожи, но пока что косовато и кривовато.

На цифре 4 взял 9 уровень навыка и косоватость пропала. Это вдохновляло, а стремление заполучить 10 уровень подгоняло трудиться дальше. Ребята хвастались взятием за день 8 уровня персов. Если у меня так дело дальше пойдет, я тоже сегодня его возьму.

Лист еще не закончился и свершилось!

Поздравляем! Навык письма повышен до 10 уровня.

Вам присвоен класс «Начинающий писарь».

Вам присвоен 2 уровень персонажа.

Получено 3 свободных очка.

Общее количество свободных очков 6.

Добивал лист почти нормальным подчерком. Даже кривость ушла. Я уже понял, что не стоит вымерять пером глубину чернильницы. Его следовало окунать, слегка погружая кончик. И это надо было делать быстро. Тогда чернил бралось на перо немного, и они не пытались сбежать. Писать тоже следовало быстро, но не слишком. В этом случае чернила на бумагу ложились ровно, без излишней жирности или тонкости. У меня уже получалось этот процесс контролировать, но не так хорошо, как хотелось. Однако с повышением навыка это как-то само собой вырабатывалось. В реальной жизни на овладение подобным навыком потребовались бы годы, а тут прогресс шел куда быстрее.

По окончании, я с торжествующим видом вручил лист Мастеру.

— Ну, что ж, уже сносно. Но ты пока плохо понимаешь, как нужно писать, чтобы получился хороший результат. Тренируйся еще. А я пока схожу выпить чаю к господину Хари Крону.

Неудовлетворенность Мастера меня особо не расстроила: он явно судил по завышенным требованиям. Но мне-то, какая разница. Лишь бы была возможность качать навык и расти в уровнях.

Мастер взял свое перо и хотел его куда-то спрятать. Я вовремя сориентировался:

— Господин Юстов Гордон, а можно попробовать писать вашим пером?

Он ухмыльнулся и отрицательно покачал головой.

— Когда у тебя нет мастерства, никакое перо тебе не поможет. Только труд делает Мастера — Мастером!

Вот ни секунды не сомневался, что помимо фокусов с всасыванием чернил, оно может проделывать еще что-то по улучшению навыка письма, посему не мог просто так его упустить.

— Но я хотя бы попробую. Хочу побыстрее быть вам полезным и помогать в делах, — не смог не прибегнуть к лести и постарался избежать слова «учиться». Раз он не берет учеников — лучше об этом не упоминать.

— Ну, попробуй.

Выдав мне свое перо, он отбыл в гости к соседу.

Идеальное перо писаря.

Увеличивает скорость письма на 100 %.

Повышает навык письма на 10.

Целостность 54 %.

Требование: наличие навыка письма.

Пипец… Сегодня не то что восьмой, возьму уровней десять перса, не меньше!

С пером Мастера проблемы с чернильницей отпали совершенно. Подержав его там до тех пор, пока оно полностью окрасится в черное, можно было исписать целый лист и к ней не возвращаться. И это в то время, как скорость самого письма действительно хорошо увеличивалась. Я стал писать по меньшей мере раз в пять, а то и в десять быстрее. Почерк же сразу улучшился вдвое.

Да, рука пока елозила, а не скользила, а перо вообще не плясало в руке, тем не менее, я легко исписал лист, пока вдруг не понял, что слова Юстова Гордона о моем плохом понимании, это не просто слова. Скупиться не стал. Все 6 свободных очков вложил в интеллект. А вот когда вернется Мастер, можно будет переключиться на восприятие, дабы лучше усвоить то, что он мог мне передать.

Увеличение интеллекта дало свой результат. Стало легче качаться. Спустя час я был в шаге от того, чтобы взять шестой уровень персонажа.

Внимание! Вашего уровня интеллекта недостаточно для очередного повышения навыка письма.

Необходимо 10 интеллекта.

Добавил в требуемую характеристику 3 свободных очка.

Поздравляем! Навык письма повышен до 30 уровня.

Вам присвоен класс «Опытный писарь».

Вам присвоен 6 уровень персонажа.

Получено 3 свободных очка.

Общее количество свободных очков 9.

Быстрое продвижение в мастерстве порадовало. Повышений всего было три: Начинающий, Опытный и Мастер. Вот только, когда что дается, я не знал. Вроде, нигде об этом не было написано. Помню, что в навыках имелось ограничение на сотне, после чего они не поднимались. Соответственно дальше их качать не имело смысла. Он шел вхолостую.

В комнату вошли оба Мастера. Юстов Гордон взял на проверку последний исписанный лист.

— По-моему, вполне неплохо, — оценил тренировку Мастер переплета Хари Крон, тоже заглянув в листок.

— Но не идеально!

Да, ёлы-палы!.. Как будто я в первый день мог стать таким же супермастером, как он!

— Это ты столько бумаги извел! — выпучил глаза Гордон, увидев стопку черновиков на моем столе.

— Вычти из зарплаты, да и все, — дал совет, числящийся у меня в добряках Мастер переплета.

После этой фразы он сразу упал в моих глазах. Такой подлости от него я совершенно не ждал. Конечно же, Гордон уцепился за идею.

— А это мысль! — воскликнул он радостно. — Так и быть, вычту из твоей зарплаты один голд.

Ну, это еще терпимо…

Я вздохнул с облегчением и расслабился.

— За каждый испорченный лист!

Да, что б тебя!

Мастер переплета пошел к себе, а я взялся за голову. Гордон принялся вслух считать черновики. Целых 54 листа насчитал и удивился.

— Так ты теперь мне должен остался… Ну, на первый раз округлю до сегодняшней зарплаты, а с завтрашнего дня буду выдавать ровно по 30 листов для черновиков. В счет зарплаты.

В одночасье мечта качаться и одновременно зарабатывать разбилась об алчность Мастера. Паршиво, но в то же время некритично. Сейчас меня больше интересовало наращивание уровней, нежели несчастные 30 голдов в день, которые толком ничего не давали.

— Значит так-с… Тренируемся дальше. Переворачивай испорченные листы и будем вырабатывать идеальное письмо.

Я скорее полез в характеристики и закинул в восприятие 4 очка, доведя его до 5. Мастер начертил идеальный круг и так его обозвал.

— Пока ты не справишься с этим, ни о каком дальнейшем письме не может быть и речи.

Забрав у меня чудо-перо, он сел за свой стол и принялся выполнять заказ короля. Перо заплясало в его руке. Невольно вспомнился сегодняшний грузчик, вызвавшийся перенести весь заказ, чтобы качать навык. Сейчас, глядя, как строчит текст Мастер, я думал о том же. Чем больше пишет он, тем меньше достанется мне.

С обычным пером мой навык упал на 10 очков. Писать стало сложнее. Я усердно пытался, исписал два листа, но гадский круг никак не получался. Каждый раз он выходил неровным, хоть ты тресни. Я даже снова повысил восприятие. Закинул в него оставшиеся 5 свободных очков и сравнял его с уровнем интеллекта. Но ничего не помогало.

А Мастер тем временем настрочил уже высокую стопку листов для будущих брошюр. В отчаянии я плюнул на возможные осложнения с извергом и прибегнул к детскому способу обводки на оконном стекле. И снова неудача. Трижды пробовал, и трижды получилось еще хуже.

Мои ухищрения лишь веселили Гордона. Он то и дело напоминал, что, пока я не добьюсь идеального круга, в написании текстов мне делать нечего. Тут еще, будто назло, навык письма перестал повышаться. Поднялся до 31 и остановился.

Единственное, на что я мог рассчитывать, так это на циркуль, ибо начертить идеальный круг с моим уровнем было попросту невозможно. Даже будь у меня еще свободные очки, повышение интеллекта и восприятия вряд ли увеличило бы шанс выполнить задание. Пришлось снова идти на ухищрения. Раз нет циркуля, оставалось его чем-то заменить. Прибегнул к бечевке, моток которой лежал на стеллаже. Оторвал кусок и попробовал нарисовать круг по образцу Мастера. Трижды не получилось. Попробовал уменьшить размер — эффект оказался еще хуже. В принципе, все было отлично до тех пор, пока не приходилось соединять концы круга. Они что-то у меня плохо соединялись. Чуть увеличил размер круга и наметился прогресс. Это вдохновило. Не отступая, продолжил попытки. Раз за разом. Прямо с остервенением. Чувствовал, еще немного — и получится. Гадский круг мне обязательно дастся.

Мастер снова прервал работу и с интересом наблюдал за моими экспериментами с бечевкой. Я, конечно же, воспользовался моментом и выпросил у него чудо-перо. Вернулось преимущество. Благодаря этому появился сдвиг. Три раза подряд я был близок к идеалу. Когда на четвертый раз удалось ровно соединить концы круга, я аккуратно, буквально не дыша, убрал кончик пера от бумаги, гадая, получилось или нет.

Поздравляем! У вас достижение «Идеальный круг».

Награда: повышение уровня персонажа на 1 и повышение навыка письма на 2.

Навык письма повышен до 33 уровня.

Получен 7 уровень персонажа.

Получено 3 свободных очка.

Общее количество свободных очков 3.

Аллилуйя!

Продемонстрировал Мастеру. Он нахмурился, что-то высматривая, и попросил при нем изобразить круг уже без нитки. Внутри все разом рухнуло. Готов был его придушить. Конечно, не верил, что вновь получится и морально приготовился к продолжению тренировки. Стал пытаться при нем нарисовать круг и… получилось! Повторил трижды, и каждый раз получался идеальный круг. Выходило, если однажды взял достижение, дальше получалось его повторить без особого труда.

Я думал, на этом всё. Начну теперь писать и качаться на текстах. Но Юстов Гордон выдал:

— С кругом получилось, теперь нужно начертить идеальную двойную петлю и идеальную линию, — и он продемонстрировал мне линию на всю длину листа, а рядом замысловатую двойную петлю.

Я чуть не взвыл. Снова захотелось придушить старика. На этот раз это желание охватило меня намного сильнее. Руки так и тянулись к его дряхлой шее.

— И на этом все? Могу приступать к тексту? — уточнил я на всякий случай.

— Если освоишь, то да. Будешь дальше оставаться у меня работать. Если нет, то мне придется снова искать себе помощника, потому как мне нужен именно помощник, а не тот, кто бездельничает и тренируется. Если сегодня у тебя не получится, завтра можешь ко мне не приходить. Я тебя уволю! — проговорил Юстов Гордон со всей серьезностью и, нахмурив брови, продолжил заниматься королевским заказом.

От этих слов мой позитивный настрой упал до уровня плинтуса. О том, что в этом случае будут списаны очки репутации, вообще не хотелось думать. Я судорожно соображал, что же мне в таком случае делать. Покупать бумагу, перо, чернила и сидеть где-нибудь в парке целыми днями строчить тексты, при этом не получать, а только тратить собственные деньги? Такой вариант не вдохновлял. Ведь это можно было проделывать бесплатно, да еще и с доходом. Предстояло, во что бы то ни стало ухитриться и сегодня же взять оба достижения!

По поводу линии у меня вопросов не возникло. Это представлялось легче легкого. А вот что делать с двойной петлей, я ума не мог приложить. Никакие фокусы по облегчению задания на ум не приходили.

Первым делом взялся за легкое, рассудив, что, если получу еще одно достижение, будет проще сделать петлю. Со стеллажа взял книжку и с ее помощью нарисовал линию. Как и предполагал, вышла идеально ровная красавица. Рядом нарисовал еще одну. И еще. Если бы не знал, что должно быть оповещение о достижении, уже бы понес показывать Мастеру. Но оно никак не хотело приходить.

Исчертив целый лист, я уже был близок к панике. Выходит, все-таки можно немного смухлевать и обмануть игровую систему, как это получилось с кругом. А вот с линией уже был не вариант. Вернул книжку обратно на полку и на всякий случай показал результат Мастеру.

— Хорошо, но не то. Тренируйся дальше… — мельком взглянув на получившиеся линии, произнес Юстов Гордон.

Собственно, другого я и не ожидал.

Вернулся за свой стол и попытался сделать линию самостоятельно. Заодно попробовал нарисовать двойную петлю. Такое чувство появилось, что с петлями у меня получится куда быстрее, чем сделать длинную и ровную палку. Чтобы уже не бегать за двумя зайцами, сконцентрировался на петлях, раз они лучше получались. Пока тренировался — дошло. А ведь эти идеальные достижения было куда лучше получить потом, когда навык письма хорошо разовьется и будет трудно заполучить повышение.

Попытался об этом заговорить с Мастером, да куда там. Нет, и все! Либо делаешь, либо уволю — вот и весь разговор. Скрепя сердце продолжил работу.

Пока я изводил себя мучениями, Мастер, знай себе, трудился да выполнял королевский заказ. Уже немереное количество листов настрочил, чем меня только нервировал. Наконец, устроив себе перерыв, он поднялся из-за стола и подошел ко мне оценить ход тренировки.

— Ну вот, я так и знал, что у тебя получится! — восхищенно произнес он.

— Получится?! — моему изумлению не было предела. Я уже привык, что в случае идеала, мне приходило оповещение, и следом набавлялся уровень. Сейчас же ничего этого не было.

— Я всегда знал, чтобы решить сложную задачу, нужно поставить еще более сложную, и тогда человек сможет справиться! У тебя получилась идеальная одинарная петля!

Я попробовал написать на этот раз одну петлю.

Поздравляем! У вас достижение «Идеальная петля».

Награда: повышение уровня персонажа на 1 и повышение навыка письма на 2.

Навык письма повышен до 35 уровня.

Получен 8 уровень персонажа.

Получен 9 уровень персонажа.

Получено 6 свободных очков.

Общее количество свободных очков 6.

С одной стороны, переполняла радость, что получилось, а с другой — я был готов прибить гада за такие подколки. Минут тридцать из-за него потерял. Зато Мастер смягчился и позволил потренироваться с линией с помощью чудо-пера. После двух достижений и повышений навыков письма злосчастная линия далась куда легче. Да и Мастер постоянно стоял рядом и давал нужные советы.

Поздравляем! У вас достижение «Идеальная линия».

Награда: повышение уровня персонажа на 1 и повышение навыка письма на 2.

Навык письма повышен до 37 уровня.

Получен 10 уровень персонажа.

Получено 3 свободных очка.

Общее количество свободных очков 9.

Если я просто выдохнул с облегчением, то Мастер искренне радовался моим достижениям, по-моему, даже больше, чем я.

— Вот, а теперь можно приниматься за тренировку письма, — удовлетворенно произнес он и забрал у меня свое перо.

После всех упражнений я вообще не удивился, что снова придется мучиться и тренироваться. Хотя, конечно, очень хотелось уже сейчас приступить к настоящей работе. С другой стороны, для повышения навыка какая разница писать черновики или выполнять беловую работу? Это на петлях и линиях не двигался уровень, а вот на письме он должен был обязательно продолжить расти. Так и получилось. Я написал лист по выданному Мастером образцу из брошюры, и пришло оповещение о взятии 38 уровня навыка письма.

— На твоем месте я бы продолжил тренироваться всю ночь, тогда уже к утру ты будешь готов к настоящей работе. А еще обязательно одежду прикупи. В таких лохмотьях только полоумные ходят, которые несут бред о каком-то «реале». Для помощника Королевского Мастера письма негоже ходить в таком виде.

Мастер произнес все это как будто вскользь, но я воспринял сказанное правильно. Фактически он вот так, в прописанной ему манере, определял маршрут, по которому мне следовало двигаться. Все эти фразочки — «ты меня не слышишь», «не понимаешь» — были намеками. Но в то же время предстояло каждый раз думать над его словами и не всегда им следовать. Из тех же переносов тяжестей вытекало, что Мастер лепит из меня то, что ему надо, а не то, что было нужно в действительности мне.

Вот и теперь, за идею пойти и купить на ночь эликсир я уцепился, а вот на новую одежду пока не было смысла тратиться. Я все еще не терял надежды на удачную продажу перса из «Средневековья» в ближайшее время. А для учебы в ордене хорошая одежда мне ни к чему.

Глава 10

По итогам трудового дня моя репутация возросла на 1 очко, достигнув 11, а голды Мастер все-таки «зажал».

Лавка аптекаря оказалась неподалеку, всего в двух кварталах. Юстов Гордон заверил, что она обычно работает до ночи. Покупка намечалась не из дешевых. Из рассказов Джульетты помнил, что эликсир обойдется в сотню. Мне же предстояло потратить две сотни голдов. Это на то, чтобы ночь бодрствовать, а потом выпить второй эликсир утром, и трудиться весь день. Но прежде чем идти к аптекарю, предстояло успеть в банк и перевести кредиты в голды. Он находился на площади, там же, где главный храм и столичная администрация.

Снова столкнулся с проблемой скорости. Требовалось идти быстрее, а это не получалось. К исходу дня выносливость упала вполовину, и даже неторопливая ходьба давалась с трудом.

У меня накопилось 9 свободных очков. Можно было часть закинуть в ловкость и решить проблему скорости. Да и для навыка письма, скорее всего, ловкость пошла бы на пользу. Раз она отвечала за скорость, должно быть, и писать помогла бы быстрее. Сейчас персонаж развивался неравномерно. Он явно накренился в сторону интеллектуальности. Следовало его подкорректировать. Увеличение ловкости положило бы начало такому исправлению, однако меня начало беспокоить другое.

Как я уже убедился, на определенных этапах для повышения навыков требовалось увеличивать отдельные характеристики. Так, для получения 30 уровня навыка письма, необходимо было наличие 10 интеллекта. Только после этого открылся Опытный писарь. Из этого следовало, что для развития навыка в будущем мне опять предстоит увеличить данную характеристику. На эту мысль меня навел тот факт, что Опытный писарь как-то подозрительно рано дался. Всего-то на 30 уровне навыка. Посему, вполне вероятно, что и Мастер тоже мог появиться намного раньше максимального 100 уровня. Если, к примеру, уже на 50 — то это стало бы катастрофой. И, что хуже всего, информации по этому вопросу я нигде не встречал или попросту не заметил, что вполне объяснимо, учитывая, сколько пришлось прочитать разом. По этой причине я пока воздержался от траты свободных очков.

Пока обдумывал, дошел до закрытых дверей банка. Согласно табличке на входе, он работал с 8 до 20 часов. От Мастера я вышел в девятом часу, так что по-любому бы не успел. Однако что-то мне подсказывало, это не являлось проблемой. Был еще один способ закинуть деньги в игру. Не могли же хозяева Мира ограничивать вливание денег лишь одним банком.

В главном храме вечерняя служба была в самом разгаре. Черноволосый жрец все тем же громоподобным голосом воздавал хвалы создателям. Толпа хором повторяла. На лавках в отдалении сидели люди. По-моему, они там вообще обитали круглосуточно.

Я прошел вглубь храма, сел подальше от всех на дальнюю лавку и вызвал интерфейс. Далее призвал дополнительные возможности.

Доступны следующие функции:

— Игровой форум,

— Аукцион,

— Связь с игроками,

— Связь с реалом,

— Пополнение голда,

— Поиск.

Наличие игрового форума порадовало и расстроило одновременно. Хотелось туда заглянуть в поисках ответов на возникшие вопросы, но не было времени. Там запросто можно было зависнуть на всю ночь, пока что-то найдешь.

Прежде чем пополнить опустевший кошелек, заглянул на аукцион. С возможной нехваткой интеллекта в будущем следовало что-то придумать заранее. Не хотелось получить неприятность подобно обуху по голове, когда возникнет проблема. В выплывшем перед глазами поисковике указал, что нужно, — все вещи, повышающие интеллект. В фильтре обозначил показать лоты, начиная с нижней цены.

Всплыл список, начиная с 480 голдов за кольцо, дававшее + 1 к интеллекту. Цена последующих предложений разнилась разве что процентом целостности товара и алчностью продавцов. После 499 голдов следовал резкий скачок до 950 за кольцо, которое давало + 2 интеллекта. Принцип ценообразования стал понятен.

Из списка меня заинтересовало предложение некоего Энгара Рокка. У него были самые дешевые кольца, но больше всего вызывало интерес примечание — «возможна аренда». Если это было то, о чем я подумал, то появлялась возможность решить возникшую проблему значительно дешевле. К тому же это было столичное объявление, то есть не было необходимости тратиться на портал.

Сообщение для Энгара Рокка: Привет. Интересует аренда. Мне нужен будет интеллект. Насколько по максимуму у вас можно будет его увеличить? Какая цена?

Далее перешел на пополнение наличной игровой валюты. Перевел для себя 250 кредитов. Сделал немного с плюсом, а то денег в наличии совсем не осталось. По окончанию процедуры увесистый тряпичный кошель появился у меня, как в прошлый раз, привязанный к веревке, опоясывающей рубаху. Снял и на всякий случай разложил монеты по карманам. Последний ряд лавок пригодился — там я сидел практически в полной темноте от всех, зато все, что творилось вокруг, хорошо видел.

Сообщение от Энгара Рокка: В столице сможем хоть сейчас навесить на тебя + 100 интеллекта. Цена вопроса 100 голдов за + 1 интеллекта в сутки.

На такое время брать в аренду кольцо мне было незачем.

Сообщение для Энгара Рокка: Можем дешевле? Мне не нужны целые сутки. При тебе надену и сразу верну.

Сообщение от Энгара Рокка: Ха! Удивил! Все такие. Надели, тут же взяли, что прилетело, и готово. Короче, 100 голдов и не меньше. Скидки только для постоянных клиентов. Обратишься во второй раз — скину 10 %. Как будешь готов, шли сообщение, и я скажу, где встретимся. Я на связи 7/24. У нас серьезная организация. Работаем во всех провинциях и, само собой, в столице. Мы — за долгосрочные отношения. Подстав не будет.

Конечно, все равно дорого, но куда лучше, чем покупка. Для крайнего случая так вообще палочка-выручалочка. Не сомневался в опытности парня и наличии у него ответов на интересующие меня вопросы. И, конечно, не мог упустить такую возможность.

Сообщение для Энгара Рокка: Подскажи, чтобы я смог сориентироваться. Начальное мастерство пришло на 10 уровне. На 30 дали Опытность и потребовали 10 интеллекта. На каком уровне ждать повышения до Мастера? Сколько потребуют интеллекта? И могут ли потребовать повышения в других характеристиках?

Пришлось ждать пару минут. Я уже начал сомневаться — ответит или нет.

Сообщение от Энгара Рокка: Ну ты и нубяра))) Надо сначала букварь читать, а потом лезть в игру. Везде одинаково. На 50 уровне идет Мастер. Раз у тебя требовали интеллект, значит, снова его потребуют. В твоем случае нужно будет иметь 30. За консультацию угостишь элем при встрече.

Обрадовался, что парень не стал юлить, и поблагодарил за консультацию. Для меня осталось загадкой, какой букварь он имел в виду. Я прочитал всю официальную инфу. Там об этом не писалось. Вроде. Разве что могли вскользь указать, поэтому не запомнил.

Следом принялся судорожно соображать по теме повышения навыка. Вот вообще не думал о таком скором достижении. Сбылся мой худший прогноз. Цифры характеристики не радовали: сейчас у меня было 10 интеллекта и 9 свободных очков. Качая навык дальше, я мог поднять перса еще на 2 уровня и получить 6 свободных очков. Таким образом, обнаруживался дефицит в 5 интеллекта. Если бы не предприимчивость Энгара Рокка с его некой серьезной организацией, это бы стало для меня неразрешимой проблемой. А так я попадал всего лишь на 500 голдов. Зато потом можно будет спокойно качать навык дальше до сотни. Конечно, будь у меня сразу три навыка, такой проблемы бы не возникло. Поочередно повышал бы и горя не знал. А с одним навыком приходилось выкручиваться и допускать в характеристиках перекосы.

К моменту выхода из храма почти стемнело. Народ в большинстве своем праздно разгуливал по площади. Дальше по улице тоже было много людей. На перекрестках все также по трое дежурили стражники, вооруженные алебардами.

С началом темноты в городе включали уличное освещение. По краю тротуара торчали столбы. На них с двух сторон на крюках висели большие лампы. Дворники длинными палками их снимали, включали и вешали обратно. На многих домах висели лампы поменьше. Насколько я понял, принцип их действия был сродни лампадке: внутри горел фитиль, подпитываемый маслом.

Я свернул на узкую улицу, ведущую к лавке аптекаря, и напрягся. Здесь царили темнота, слегка разбавленная слабым светом редких ламп, висевших над входами домов, и напряженная тишина. Тротуара не было. Только мостовая, на которой едва могли разъехаться две повозки. По ее краям впритык стояли дома по два-три этажа с темными окнами. Казалось, что они были пустыми. Во всяком случае, никаких звуков жизни из них не доносилось. И хуже всего, на улице вообще не оказалось ни прохожих, ни стражников.

Доступен навык Ночного видения.

Желаете принять? Да\Нет.

Будь у меня безмерная возможность копить навыки, конечно бы, согласился. Ночное видение — штука полезная. Немного даже расстроился, что о его наличии не узнал раньше. Ходи-броди себе по ночам, и он качается. Что могло быть круче? Получилось бы куда лучше, чем у того же моряка из форума. И в рейде бы такое пригодилось. Не то, что навык письма.

Внутри засвербело. Возникло желанием взять навык, и чем дальше шел, тем оно становилось сильнее. Понимал, что и так взял лишнее, связав себя с навыком письма, и в то же время внутри подначивало осознание того, что если возьму Ночное видение, то смогу тоже его хорошо раскачать, просто находясь в темноте по ночам. В этом случае не нужно будет платить за аренду артефактов. Достаточно те же 500 голдов перевести в эликсиры и потратить деньги с куда большей пользой.

Выходило, что за время обучения в ордене придется взять уже не 40, а все 50 уровней перса, чтобы в общее число вошли 3 боевых навыка. Если бы не чудо-перо Юстова Гордона, позволявшее качаться в разы быстрее, вообще бы не думал о таком риске. Не сомневался, еще двое-трое суток, и я подберусь к максимальному уровню навыка письма. Так что махнул рукой и согласился.

Ничего не произошло. Я даже остановился, пытаясь понять, есть ли в зрении сдвиг. Слегка прокачанное до 10 восприятие ничего не давало в плане видимости. Вот и новый навык пока никак себя не проявил.

Поздравляем! Навык ночного видения повышен до 2 уровня.

Ура! Заработало!

Правда, от повышения пока толку не было, зато в новом навыке начали расти циферки. Надеялся, что пока дойду до Мастера, смогу на новом навыке взять уровень. Или раньше. На подходе к аптекарю. Кто знает, насколько быстро он качался.

Вышел в центр улицы. Посмотрел вперед, назад, по сторонам.

Поздравляем! Навык ночного видения повышен до 3 уровня.

Здорово! Вообще замечательно! Не навык, а сплошная халява! Если он так быстро качается, то у аптекаря будет взят 11 уровень перса. Оставалось пока что вопросом, мог ли развиваться навык, если просто находиться в темноте или все-таки требовалось обязательно что-то разглядывать.

Попытался рассмотреть, что там впереди.

Поздравляем! Навык ночного видения повышен до 4 уровня.

Отлично, но не совсем. Меня бы больше устроило, если бы навык качался от простого нахождения в темноте, а похоже, все-таки придется немного напрягаться. Подумал так, и сам поразился собственной наглости.

Дальше стоять на месте, и смотреть по сторонам было нерационально. Продолжил путь к аптекарю, стараясь внимательно смотреть вперед.

Поздравляем! Навык ночного видения повышен до 5 уровня.

Получен 11 уровень персонажа.

Получено 3 свободных очка.

Общее количество свободных очков 12.

Здорово! Теперь можно было вообще не париться за повышение интеллекта. Благодаря новому навыку все будет взято.

Впереди заканчивался первый квартал. Виднелся перекресток и далее второй квартал. Непонятный черный выступ, напоминающий фигуру человека, заставил остановиться. Попытался лучше рассмотреть, не обознался ли я. На всякий случай отошел в черноту противоположной стороны улицы.

Поздравляем! Навык ночного видения повышен до 6 уровня.

Определенно, это был человек. Он притаился в темноте дома у перекрестка. Прогресс в ночном видении шел медленно, с каждым повышением добавляя понемногу остроты ночного зрения. Сейчас уже стало понятно, не возьми я навык, и точно не заметил бы притаившегося парня. Он выбрал для себя самую темную часть.

Что-то блеснуло в его руке.

Поздравляем! Навык ночного видения повышен до 7 уровня.

Я смог разглядеть в его руке нож. Клинок поймал отдаленный огонек и еле заметно отразил свет. Вот теперь я уже откровенно радовался за себя. Поддайся я сомнению, реши не рисковать, и был бы уже мертв. Не знаю, что двигало парнем: желание ограбить или взять опыт убийства. Скорее всего, и то и другое. И сейчас он терпеливо поджидал свою жертву. Я попытался разглядеть на нем стат.

Меерс Начинающий курьер.

Информация появилась только в тот момент, когда он на меня посмотрел. Лица я не смог разглядеть, но игровая система сработала и опознала для меня убийцу. Выходило, что запарившись бегать, курьер решил сменить профиль.

Наверняка он был новичком и только недавно выбрал этот путь, иначе бы не стоял тут в засаде, теряя столько времени. Кроме того, вряд ли у него был навык Ночного видения. Будь по-другому, он увидел бы меня первым. Впрочем, класс «Начинающий курьер» говорил сам за себя. Парень только недавно вошел в игру. Теперь мне предстояло думать, что делать дальше.

Возвращаться и обходить опасный квартал было долго. Предстояло потерять, по меньшей мере, полчаса. Пришлось бы обойти не один, а целых два квартала. К тому же, вполне вероятно, пытаясь дойти до аптекаря с другой стороны, я рисковал наткнуться уже на другого такого же притаившегося убийцу. Пока я не слышал о ночных нападениях, но, кто знает, что происходит в столице ночами. Да и с кем я тут до сих пор общался — два Мастера, сутками напролет просиживающие у себя в каморках, да рыжий грузчик…

Конечно, была возможность поискать на карте какую-нибудь другую лавку аптекаря в более освещенном квартале, вот только, как узнать, работают ли они сейчас. Мне позарез требовался эликсир. Благодаря перу Юстова Гордона я мог уже этой ночью взять максимальный уровень мастерства. Завтра с утра будет уже не то. Мастер заберет свое перо, и я лишусь преимущества.

На всякий случай присел на корточки и принялся искать, чем можно вооружиться. Нащупал небольшой выступающий камень брусчатки, чуть больше кулака, и вытащил его.

Булыжник обыкновенный.

Повышает уровень наносимого урона на 3.

Целостность 100 %

Требование: не менее 1 силы.

Оружие никакое, но хоть что-то вместо голых рук против ножа. С моими 3 силами это уже 6 урона в случае нанесения удачного удара. Достаточно два-три раза приложиться по голове, и с убийцей было бы покончено. Вот только меня смущал его нож. От одного удара он не вырубится, а второй я мог нанести, уже пропустив острый металл в свое тело.

Из гайдов помнил, что для таких случаев полезно было носить с собой бинты. Не особо сильный удар ножом мог привести к смерти от банальной потери крови, если вовремя не обратиться к лекарю или самому не наложить на рану бинт.

Стоять дальше, когда аптекарь мог закрыть лавку в любой момент, было непростительно. Предстояло срочно что-то решать. Не торчать же тут полночи, пока курьер кого-то действительно убьет, или сам уйдет, устав стоять в засаде. Время подходило к десяти часам вечера.

Поздравляем! Навык ночного видения повышен до 8 уровня.

Хоть что-то радовало в этой неприятной ситуации.

Пришедшая на ум идея поначалу вызвала улыбку. Было бы здорово осторожно подкрасться к парню и надавать ему булыжником по башке. Злодей притаился в ожидании жертвы и сам станет жертвой — разве не отличный способ демонстрации обратного действия кармы?

Думаю, в реале никогда бы на такое не решился. Развернулся и пошел бы обходить. Здоровье дороже. Но в игре рулят цифры. Они быстро восстанавливаются. Пропустив пару ударов ножа, можно было спустя час вернуть здоровье в норму. Нет уж, обходить я не буду. Пройду здесь и сейчас. Мне позарез нужен эликсир.

Я тихо пересек улицу и стал медленно приближаться к притаившемуся парню, держа в руке все тот же булыжник. Мой расчет был прост — посильнее ударить каменюкой первым и потом просто добивать. О том, что в случае удачи прилетит опыт, — вообще не думал. Мне просто нужно было пройти, а этот парень мешал. Хотя, конечно, что скрывать, получение опыта и рост уровня в случае победы тоже радовали. Но это я, скорее, рассматривал как компенсацию за потраченное время и нервы на проход по улице. Если бы не этот ушлепок, я бы уже давно купил эликсиры и сейчас преспокойно сидел у Мастера, качая навык письма.

Парень смотрел в сторону перекрестка, но вдруг обернулся.

Я замер.

Услышал или нет?

Че-е-ерт… Вот так лоб в лоб с ним схлеснуться вообще никакого желания не было. У него нож, у меня булыжник — вообще разные категории.

Со стороны перекрестка послышались какие-то звуки. Они быстро усиливались. Теперь уже можно было различить шлепки сандалий по тесаному булыжнику. Кто-то бежал к перекрестку. Притаившийся парень тоже это услышал и резко отвернулся. Он приготовился к нападению, а у меня появился шанс незаметно подкрасться к нему сзади. Я продолжил медленно приближаться, занося булыжник.

Глава 11

Я уже подобрался к убийце на расстояние пары метров и остановился, осознав допущенную ошибку: перед нападением было необходимо хоть немного себя усилить. Скажем, 2 свободных очка добавить в ловкость, дабы увеличить стремительность. Еще 2 очка — в телосложение для повышения уровня здоровья. И еще 2 очка — в силу, раз уж предстояло хорошенько долбануть убийцу камнем. Успокаивала близость аптеки. В случае ранения я мог до нее добраться прежде, чем обнулятся очки здоровья.

Из-за угла вынырнул парень. Убийца рванул к нему, ударил его ножом в живот и отпрянул назад. Раненный согнулся и стал падать. Настал мой звездный шанс. Дальше медлить было нельзя. Не добавил цифр в характеристики — ну и черт с ним. Теперь уже было не до этого.

Убийца остановился в метре от раненного парня спиной ко мне. Идеальная позиция для нападения. Первый удар пришелся ему в затылок. От него он едва не упал вперед. Послышался звон металла о камень. Он уронил нож. Это меня вдохновило к продолжению. На автомате я схватился левой рукой за его рубаху и принялся долбить камнем по голове.

Застигнутый врасплох, убийца пропустил первые два удара, но дальше спохватился и попытался что-то предпринять, однако было поздно. Выронив нож, он упустил свое главное преимущество. И слишком много потерял здоровья от пропущенных ударов, чтобы теперь иметь возможность сопротивляться. Бедняга пытался увернуться, вырваться, но его сил уже ни на что не хватало. Убийца стал оседать, а я все продолжал его долбить. Даже не понял, сколько раз к нему приложился булыжником, прежде чем перед глазами появилось оповещение:

Поздравляем! Вы одержали победу над Меерсом Начинающим курьером

Получено 12 опыта.

Получен 12 уровень персонажа.

Получен 13 уровень персонажа.

Получено 6 свободных очков.

Общее количество свободных очков 18.

Доступен навык Ночного убийцы.

Желаете принять? Да\Нет.

Раненный убийцей парень попытался привстать и завалился на бок, издав слабый стон. Я свернул висевший перед глазами текст. С предложением о новом навыке можно было разобраться позже. Липкий от крови булыжник и труп, на котором я сейчас сидел, вызывали отвращение. Я отбросил камень и поднялся на ноги.

На раненого парня всплыл стат:

Алет Руман Опытный художник.

Держась двумя руками за живот, парень попытался отползти, наверное, решив, что теперь я попытаюсь прикончить и его.

— Не переживай. Я на тебя не нападу. Чем помочь? — произнес я ровным голосом, стараясь его успокоить.

— Мне к лекарю надо. Но я до него точно не дойду… Черт… Кровь льется сильно. У меня уходит здоровье. Еще минут пять и все…

— Тут недалеко есть аптека. Всего полквартала.

Алет убрал руки от живота и попытался осмотреть рану. Но что можно рассмотреть в темноте? Он снова схватился двумя руками за живот:

— Бинты. Нужны бинты. Они помогут. Тогда можно к лекарю не идти. Я не могу без них остановить кровь.

— Лежи пока. Не двигайся. Я сам сбегаю.

— Нет. Не оставляй меня. Я смогу. Обязательно смогу, — произнес он с отчаянием в голосе.

— Кинь свободные очки в телосложение. Это повысит здоровье, — посоветовал я.

Парень кивнул и протянул ко мне окровавленную руку. Я помог ему подняться и перекинул его руку через шею. Алет скривился и принялся тихо что-то бормотать. Донеслось «Создатели». Стало понятно, что таким образом он уменьшал боль. И видимо, это помогало. С моей помощью он преодолел полквартала до аптекарской лавки. К счастью, она оказалась еще открыта. Это оказалось единственное освещенное место на всей улице. У входа были развешены несколько ламп, так что мимо не пройдешь. Я открыл дверь и втащил парня внутрь.

— О нет! Сейчас же выйдите! Он мне тут все испачкает кровью! Идите к лекарю. Он живет в квартале отсюда, — заорал аптекарь, выскочив из-за прилавка и преграждая нам путь.

— Но он же истечет кровью!

— Вот именно! Как я буду работать, если он все тут заляпает кровью?!

— Оставь меня на улице и купи бинты сам, — чуть слышным голосом произнес парень.

Пришлось выйти из лавки. У входа я прислонил Алета к стене.

— Вот, возьми, — протянул он свой кошелек. — Купи, что нужно. Только прошу, быстрее. Кровь сильно льется…

Я взял кошелек. Перед глазами появилось оповещение:

Кошелек с 235 голдами.

Снова удобная фишка игры пригодилась. Не было необходимости пересчитывать монеты.

— Сколько у тебя осталось здоровья? — спросил я на всякий случай.

— Всего два…

Не теряя времени, я снова бросился в лавку. С 2 здоровья о лекаре не могло быть и речи. Мы к нему попросту не успеем дойти.

— Дайте мне бинтов! Только срочно!

Пожилой аптекарь взглянул на меня, и его испещренное морщинами лицо скривилось от недовольства. Только сейчас я заметил, что тоже перепачкался кровью парня.

— Ладно, проходите. Вам можно. Сейчас дам бинты. Что-то еще?

— А что вы можете еще посоветовать? Только быстрее. Он уже умирает…

— Ну, откуда я могу знать? Я же не лекарь… — раздраженно ответил аптекарь. — Наверное, ему понадобится эликсир. Он всем придает сил.

— Бинты и эликсир. Только быстрее!

Аптекарь в спешке бросил на прилавок упаковку из трех бинтов и поставил небольшую бутыль с жидкостью.

— С вас 130 голдов.

Второпях расплатился из кошелька парня и кинулся на выход.

Я оставил Алета стоять у стены, а он уже свалился. К счастью, пока художник был жив. Я приложил к ране всю упаковку бинтов, потом приподнял его голову, зубами вырвал из бутылочки пробку и стал понемногу вливать жидкость ему в рот. На половине содержимого парень перехватил у меня бутылочку и принялся пить сам.

— Ну как? — спросил я, когда он закончил.

— Уже в порядке. Здоровье понемногу восстанавливается. Как тут говорят, Создатели мне прислали тебя, — тихо рассмеялся он.

— Ты пока здесь побудь, а мне нужно купить себе на ночь эликсиров. А то сейчас аптека закроется, и не успею

Вернув ему кошелек, я бросился назад в аптеку. Купил два эликсира. Сейчас, когда проблема с раненым благополучно разрешилась, меня начало конкретно рубить в сон. Еще и жуткая усталость охватила. Выносливость пока что не появлялась перед глазами в красном цвете, но, по ощущениям, параметр был к этому уже близок.

Я сразу выпил один эликсир и передал пустую бутылочку аптекарю. На вкус что-то травянистое с мятным сладким привкусом стало расплываться по телу. Отчетливо почувствовалась теплая волна. Силы понемногу стали восстанавливаться.

На улице Алет ждал меня, стоя на ногах, будто и не умирал только что. В руках он комкал окровавленные бинты.

— Ну вот, почти норма. Еще немного, и здоровье восстановится. Рана уже затянулась. Я вообще даже не понял, как все произошло.

— Он поджидал тебя, а потом напал.

— А ты откуда взялся?

— Сам чуть не напоролся на него. Случайно заметил.

— Повезло. Я совершенно ничего не видел в такой темноте. Так, чисто направление. Хотел быстрее пройти темное место и побежал.

— Кстати, возьми навык Ночного видения. Я только благодаря ему увидел убийцу.

— А как его взять? Мне не приходили оповещения.

— Странно. Мне сразу предложили, как только я свернул в темноту.

— Видимо, чем-то заслужил, и система тебе предложила. Мне бы такой навык пригодился. Это уже третье нападение на меня. Говорили, что в столице такое — редкость. Типа, тут контингент игроков другой, и стражников много. В провинциях ночные убийства постоянно случаются. Меня так дважды на респ отправляли. Я поэтому вчера специально перебрался в столицу. Думал, здесь будет спокойнее. И, на тебе! Опять напоролся! Это нам с тобой повезло, что попался новичок. А то бы он нас двоих положил…

Мы еще немного поболтали. Оказалось, что Алет Руман всегда мечтал стать художником. Вот только в реале у него это дело совершенно не получалось. Зато в игровых мирах проблем не было. Тут не важно, есть талант или нет. У художников выходило писать картины так же, как у меня красиво писать пером: рос навык и все получалось.

Мы разошлись и я задумался. Тот факт, что лишь мне предложили навык Ночного видения был не случайностью. Объяснение, что я «чем-то заслужил, и поэтому система предложила», выглядело неубедительно. В этом был какой-то подвох, в котором предстояло разобраться. У меня были слегка раскачаны интеллект и восприятие. Все остальное было неразвито. Вероятно, именно восприятие с интеллектом или без него давало возможность для появления предложения. Иного объяснения я не находил.

Внимание! Предложение о доступе к навыку Ночного убийцы будет доступно еще 1 минуту и далее будет аннулировано.

Желаете принять? Да\Нет.

Быстро открыл навык на предмет изучения. Нет, брать его, конечно, я не собирался. Это было бы слишком. Но ознакомиться следовало.

Навык Ночного убийцы повышает характеристики персонажа во время боя в ночное время. Увеличивает получаемый опыт и снижает назначаемые штрафы в зависимости от величины уровня навыка.

Нет, мне такое точно не нужно. Становиться профессиональным убийцей у меня желания не было.

Пришедшее оповещение о взятии 15 уровня перса, едва мы простились с Алетом Руманом, порадовало. Только благодаря навыку Ночного видения я поднял перса еще на 2 ступени. Особенно радовало, что я при этом вообще не напрягался. Навык качался сам собою. Пока дошел до дома Мастера, навык поднялся до 14 уровня.

Юстов Гордон перепугался, увидев меня, перепачканного кровью. Если и собирался начать ругаться, то тут же обо всем забыл. Я вкратце рассказал, что случилось. Мастер выдал мне тазик и объяснил, где во дворе находится колодец. В столь поздний час на улице никого уже не было. Разве что стражники дежурили вдалеке у ворот, да собаки бегали, изредка лая на подозрительный шум. Я прямо у колодца снял испачканную рубаху и постирал ее, как смог. Кровь уже подсохла, так что совсем от нее избавиться не получилось. Возвращаясь обратно к Мастеру, озадачился: как бы действительно не пришлось покупать новую одежду. По крайней мере — рубаху. Такие расходы мне сейчас были ни к чему.

Поздравляем! Навык Ночного видения повышен до 15 уровня.

Получен 16 уровень персонажа.

Получено 3 свободных очка.

Общее количество свободных очков 27.

Отлично!

я начал ловить кайф от прокачки, да и в целом от игрушки. Если вчера я был в шоке, узнав, что ребята за день взяли 8 уровень, то сегодня мне удалось их догнать и вполне возможно, обойти на текущий момент. Темыч прав. Уровень 40 — не такая уж и проблема. По-любому взять можно. Ну, это в том случае, если двигаться в правильном направлении. Или, как у меня — когда подфартило. Хотя, если вспомнить, сколько пришлось терпеть оскорблений и криков Гордона, награда в виде открытия навыка, который мог у меня появиться разве что за деньги, вкупе с чудо-пером — это мой заслуженный бонус за терпение.

Глава 12

Юстов Гордон не подвел и позволил мне тренироваться его пером. Он велел исписать остатки черновиков и после этого его разбудить. Ну, это в том случае, если процесс не затянется до утра. А вот после, в случае успешных результатов, меня ждала настоящая работа.

Брошюрку, предназначенную для тиражирования, он уже разобрал на отдельные листы. Выдав мне один из них для образца и дав совет — писать помельче, дабы не переводить бумагу, Мастер убыл на отдых в свои покои.

В комнате было относительно светло. Канделябр на пять свечей давал достаточно света для занятия письмом. Я сел за свой стол, окунул перо в чернильницу, немного подождал, пока оно полностью станет черным, и принялся писать. Дошел до конца листа и тут сообразил — а ведь можно попробовать качать оба навыка одновременно. Не решился тушить все свечи. Оставил гореть одну и переставил канделябр на стол Мастера. Сам расположился на подоконнике и продолжил тренировку. Было темновато, но терпимо. Света луны вполне хватало для письма.

Поздравляем! Навык письма повышен до 39 уровня.

Лист почти закончился, когда пришло новое оповещение:

Поздравляем! Навык Ночного видения повышен до 16 уровня.

Отлично!

Но дальше писать в такой позе было невозможно. Стоя скрюченным перед подоконником, надолго меня бы не хватило. Передвинул стол к окну, сел, и тут стало понятно, что так у меня точно ничего не получится. На подоконнике еще было какое-то освещение, а чуть дальше — совсем потемки. А навык Ночного видения еще не настолько прокачался, чтобы писать в темноте.

На ум пришло новое решение. Захватив с собой листы для черновиков, выданный образец и чернильницу с пером, я перебрался на лестницу и расположился на ступеньках. Конечно, особо удобно не было, но куда лучше, чем стоять скрюченным над подоконником.

Снова окрасил перо в черное и понеслось. Рука писала одни и те же повторения по образцу, а оба навыка качались одновременно. То и дело приходили оповещения об очередных повышениях. Писал и радовался удачному стечению обстоятельств. А ведь уже с завтрашнего дня еще и за это начнут платить!

К часу ночи с выделенными на черновики листами было покончено. Уровень перса дошел до 20 уровня. Навыки тоже подросли. В Письме значилось 46, а в Ночном видении 29. Свободных очков накопилось 39.

Переместился обратно в комнату и посмотрел уже при свете на последний тренировочный лист. По мне, так не почерк, а просто шедевр. Вот, уверен, в реале мне до такого мастерства потребовались бы годы тренировки. А тут один день и такой успех!

Снова зажег все свечи. Взял с собой тяжелый канделябр, последний исписанный лист и пошел будить Мастера в надежде удовлетворить его придирчивое занудство. Коморка у него оказалась такой же, как у Мастера переплета. С точно такой же обстановкой.

Мастер безмятежно спал, слегка похрапывая. Потихоньку разбудил и всучил ему на ревизию исписанный лист. Старик резко вскочил на постели, потер глаза, быстро просмотрел листок, потом взглянул на меня.

— Пока плохо. Книгу писать не пойдет. Там нужно мастерство! А на брошюрку сойдет. Принимайся за работу.

С этими словами он снова принял горизонтальное положение и, укутавшись простыней, сладко заснул, а я, относительно удовлетворенный, вернулся к продолжению работы.

В душе абсолютно не согласился с критикой Мастера. Ну, куда еще лучше?! И так почти идеальный почерк. Столько красивых завитушек, выворотов, обводов. Одни заглавные буквы чего стоят! Чистый шедевр! Ну, почти…

Я взял стопку чистой бумаги и вернулся на лестницу. Предстояло копировать. Не мельчить, не возвеличивать почерк, а писать строго подобно оригиналу.

Внимание! Вашего уровня восприятия недостаточно для очередного повышения навыка Ночного видения.

Необходимо 30 восприятия.

Завис, вычитывая всплывшее сообщение. Теперь стало яснее ясного, почему именно мне прилетел навык. Если бы не 10 восприятия, то мне бы его не дали. Собственно, поэтому художнику Алету Руману его не предложили. В то же время требования напрягли. Выходило, что теперь придется закидывать свободные очки в две характеристики. Перекос перса усиливался. А не сделай этого, развитие остановится.

Принялся подсчитывать.

Повышу сейчас в восприятие, возьму очередной уровень, и как раз хватит на повышение навыка письма. Вот только если для письма больше ничего не требовалось, то для Ночного видения, скорее всего, на 50 уровне понадобится снова развивать восприятие. И снова придется вливать свободные очки. Поступок курьера, вставшего на путь убийцы, стал более менее понятен: не имея денег и уткнувшись, к примеру, в подобную преграду, он не нашел другого выхода, кроме убийства какого-нибудь игрока. Повышался уровень, и появлялись дополнительные свободные очки.

Закинул 20 свободных очков в восприятие. Надо пока развивать, куда деваться.

Поздравляем! Навык Ночного видения повышен до 30 уровня.

Вам присвоен 21 уровень персонажа.

Получено 3 свободных очка.

Общее количество свободных очков 22.

Чем дальше писал, тем труднее было заполучить продвижение уровня. Лишь за час до рассвета пришло долгожданное оповещение:

Внимание! Вашего уровня интеллекта недостаточно для очередного повышения навыка письма.

Необходимо 30 интеллекта.

Влил 20 свободных очков в требуемую характеристику.

Поздравляем! Навык письма повышен до 50 уровня.

Вам присвоен класс «Мастер письма».

Вам присвоен 22 уровень персонажа.

Получено 3 свободных очка.

Общее количество свободных очков 5.

Теперь мы почти поравнялись с Юстовом Гордоном. Я тоже стал Мастером. Оставалось заполучить статус господина, и тогда точно станем равными. Впрочем, до этого было еще далеко.

Продолжил писать дальше.

Поздравляем! Навык Ночного видения повышен до 35 уровня.

Получен 23 уровень персонажа.

Получено 3 свободных очка.

Общее количество свободных очков 8.

С новым навыком вообще повезло с точки зрения прокачки. Просто писал в темноте, зрение напрягалось, и он качался. Не требовалось бы столько восприятия для его продвижения, и ему бы цены не было. Только сейчас подумал, а ведь моряку для развития навыка картографа тоже что-то требовалось. Вот так обычно и бывает. Судим поверхностно. А стоит вникнуть в детали, и всплывает куча проблематичных нюансов.

Спустя час начало светать. Дальше трудиться на лестнице толку не было. Ночное видение повысилось до 36 и дальше перестало развиваться. Я этому даже немного обрадовался. Хоть на ступеньках было удобнее, чем на подоконнике, но куда хуже, чем за письменным столом. Измаялся основательно.

За бессонную ночь я вообще ничего не ел. Если до этого было терпимо, то теперь стало невмоготу. И слишком рано, чтобы что-то купить. Разве если бежать к храму, куда в столь ранний час лоточницы приносили лепешки для собравшейся толпы. Однако чем бежать, проще было подождать часок и купить еду в пекарне неподалеку.

Вернулся в комнату и затушил свечи. Ночью я притуплял голод простой водой из графина. Вот и сейчас выпил. Она не избавила от голода, но по крайней мере, слегка его утихомирила. На столе скопилась внушительная стопка бумаг, исписанных за ночь. Сел и продолжил трудиться дальше.

В начале седьмого проснулся Юстов Гордон. Пожелав мне доброго утра, он подошел к столу и взял верхний лист из исписанной стопки.

— Сойдет, — с многозначительным видом оценил он работу. — На брошюрке можно пофилонить. Самое смешное, что мне как Мастеру платят все равно одинаково, что за книгу, что за брошюру, что за любой другой лист, выполненный моей рукой или рукой помощника. Стоимость одинаковая: 1 лист — 5 голдов.

Я так и застыл на месте.

Пять голдов за лист?!

Он это серьезно?!

— У тебя, я смотрю, уже повышение в мастерстве. Это хорошо. Сходи-ка ты, купи мне парочку лепешек с сыром на завтрак.

Юстов Гордон выдал мне монеты, открыл дверь и вышел на улицу. Медленно поднимаясь со стула, я понемногу стал отходить от шока. Как-то я вообще не подумал о стоимости работы писаря, когда он с меня содрал зарплату в счет испорченной бумаги.

Я вышел на лестницу и стал спускаться. Мастер направился в сторону колодца, видимо, для водных процедур, а я в сторону ворот выхода из хоздвора. Голова забурлила мыслями.

Пять голдов за лист! С ума сойти! Да на кой черт мне вообще сдался рейд, когда на писанине можно столько заработать!

Так, а сколько действительно можно заработать в том случае, если работать по-максимуму? Голова забурлила от подсчетов.

На автомате дошел до пекарни и купил Гордону лепешек. Себе тоже взял сразу две: мясную и с сыром. Прямо у пекарни начал есть, запивая сладким чаем. О возможных последствиях переедания и усталости, накопленной за ночь, вообще не думал. Голова была занята другим.

Пять голдов за лист… Да он строчит листы на раз два! Минута и готово. В час выходит уже шестьдесят листов! А это… Сумма в 300 голдов за час работы была ошеломляющей. С такими прибылями не какие-то 6–8 часов, все 23 работать можно! Час — чисто на моральный отдых, чтобы совсем не свихнуться. И это уже 6.900 голдов за сутки! Или же 207 тысяч в месяц!

Да такие доходы только у богачей!

Фантазия заработала по полной. При таком раскладе можно было запросто построить себе целый город с деревнями и заделаться правителем. А дальше начинать все развивать и укреплять.

Невольно всплыл нюанс: если у меня будет столько богатств, сразу найдутся те, кто захочет экспроприировать собственность. Ответ нашелся в виде сюзеренитета. Ничего страшного, ежемесячная подать королю или князю провинции, и мои земли с городом будут под надежной защитой. А лично для себя можно нанять высокоуровневую охрану.

Понятное дело, что это я так, что называется, — совсем уж широко размахнулся. Реальные доходы будут вполовину меньше, но и сто штук в месяц было бы вообще супер!

Мысли крутились-крутились, пока, наконец, не дошло, что это он — Юстов Гордон может заколачивать такие богатства, а для меня, как помощника, зарплата остается прежней — 30 голдов и 1 репутация в день. И это без учета испорченных листов.

Требовалось срочно уточнить и скорректировать прежние договоренности по зарплате.

Пока по зарплате.

А вот после этого предстояло основательно подумать об открытии своего дела. Раз писать тексты настолько выгодно, зачем мне на кого-то работать? Куда прибыльнее открыть собственное дело и трудиться уже на себя.

Глава 13

Вот никогда бы не подумал, что Мастер окажется таким богачом. Видимо, у местных искинов прописывалась скромность, а моему жмоту еще и аскетический образ жизни прицепили. С такими-то доходами мог бы жить куда роскошнее. Уж точно не в такой коморке. Его уровень — это отдельный дом с десятком комнат и уютным садиком на заднем дворе, не меньше пяти слуг, охрана, карета, ну и прочего по мелочи. И это по минимуму!

Юстов Гордон ждал меня в комнате с Хари Кроном. Уже где-то и горячий чайник на двоих раздобыли. Видимо, мой властитель пообещал лепешек, а сосед обеспечил запивкой. Я положил покупки на стол и сразу приступил к разговору:

— Господин Юстов Гордон, а будут ли какие-нибудь прибавки за работу?

Мастер замер, уставившись на меня. Его товарищ ухмыльнулся.

— Нет, ну ты посмотри на него! — вскипел в следующую секунду Гордон. — Два дня поработал и уже хочет прибавку! У меня же столько расходов! Бумага, чернила и там еще много всего! Да я, прежде чем стать Мастером письма, столько вкалывал на короля! Сначала на ферме, потом здесь в столице, землекопом, каменщиком, плотником…

— А я на руднике спину гнул. Потом на лесосеке. Эх, как вспомню — не передать… Но Алекс уже стал Мастером. Как ни крути, а положена прибавка, — рассудительно произнес Хари Крон.

— Да знаю я… Ну, раз положено, придется раскошелиться на сотню голдов… И за вычетом испорченной бумаги!

Ваш работодатель Королевский Мастера письма господин Юстов Гордон сменил условия оплаты труда. С сегодняшнего дня зарплата повышается до 100 голдов и 1 репутации в день. Расторжение договора нежелательно и повлечет ухудшение репутации от 1 до 10. В зависимости от обстоятельств увольнения.

Видимо, Мастер считал это верхом заработка для меня. Но это были крохи! Категорически не согласился с такой мизерной подачкой!

— А как же процент от заказов?

— Да какие могут быть проценты, когда ты уже работаешь у меня помощником и выполняешь свои обязанности?! — в сердцах возмутился Гордон.

Если разобраться, вроде, он был прав. Я бы вообще не задумывался о прибавке, если бы не узнал — какие громадные доходы приносила писанина. И под размер этого дохода у меня уже выросла громаднейшая жаба, которая душила жутким образом и не давала спокойно это пропустить.

— Но все-таки я рассчитывал хоть на что-то от такого большого королевского заказа. Тысяча брошюр. За каждый лист по 5 голдов, а там листов вон сколько…

— От заказа короля?! — вздернул брови Юстов Гордон и рассмеялся на пару с Хари Кроном. — Так это же заказ короля! Он не платит за каждый лист! Он платит зарплату! Мне как Королевскому Мастеру 300 голдов и 3 репутации в день. С этих денег я даю зарплату тебе. А потом начинают капать десятины. Десятую часть надо отдать в храм. Еще одну десятую часть на королевский налог. Вдобавок десятую часть заплатить за право тут жить. И что остается?! Крохи! Это еще хорошо, что король возмещает расходы на бумагу и чернила. А то было бы совсем не выгодно…

— Вот именно — остаются крохи! Толком никакой выгоды… — подтвердил сосед.

От таких откровений я обалдел. Выходило, что работать на короля действительно не имело смысла: платят ерунду и куча вычетов. Оба Мастера являлись искинами. Им прописывалось служить королю за мелочовку. Но мне-то никто ничего не прописывал. В принципе, заполучив уровень Мастера письма, наверное, я мог заканчивать сотрудничество с Юстовом Гордоном. Большего мне вряд ли обломится. Можно было прямо сейчас где-нибудь арендовать помещение и начать трудиться на себя. Вот только предстояло выяснить детали.

— Господин Мастер, а заказов вообще много? Я имею в виду не королевских?

— Заказов? Много? Да откуда тут заказчики? — усмехнулся он. — Если бы не король, так мне вовсе нечего было бы делать. Один-два клиента в неделю придут, закажут листов десять и все. С ними больше мороки. И что в итоге заработаешь? Полсотни голдов. Состоятельные клиенты, которым нужно хотя бы одну книжку переписать, — вообще редкость. В лучшем случае появляются раз в месяц.

— А как же заказ от верховного жреца? — растерянно, но все еще с надеждой спросил я.

— Так это же работа во имя Создателей! За такую работу негоже требовать оплату. Мне дадут все, что положено. Опять же бумагу и чернила, а труд от меня будет бесплатный. Так что в письме нет никакого дохода. А когда нет никакого дохода, то и никакого удовлетворения тоже нет… — с особой грустью произнес Гордон.

— Вот именно — нет никакого удовольствия, — подтвердил Хари Крон.

У меня тут же все рухнуло. Планы неимоверного обогащения в одночасье превратились в пыль. Настроение исчезло, и вообще, стало даже немного тошно. Только губу раскатал — и на тебе. Жесточайший облом.

Начала сказываться бессонная ночь. Порции эликсира хватило до утра. Теперь, когда нервное возбуждение от планов предстоящего обогащения спало, я почувствовал себя усталым и разбитым. Пора было принимать вторую порцию эликсира. Достал и выпил. По телу растеклось блаженное тепло. Появился прилив сил.

Невольно мне вспомнился кузнец, перебивший всех конкурентов. Хоть мужика и клеймили, но с точки зрения логики (именно игровой логики) он поступил правильно. Убрал неписей-конкурентов и все себе захапал. Так, может, дело в конкурентах? Тут же спросил у Гордона, и он разжевал:

— Навыки к письму есть у многих. Да и грамоте почти все обучены. Зачем к кому-то обращаться и платить, когда самому можно написать?

Тем временем Мастера поели. Завтрак окончился, и сосед ушел к себе. А Юстов Гордон взял свое Идеальное перо и принялся за работу. Я тоже продолжил трудиться.

С разбитой мечтой о быстром обогащении я легко смирился. Что поделаешь, когда карта так ложится. Но и сотня в день — тоже неплохо. На тот же эликсир можно будет потратить.

Вроде, все выяснил, но не до конца. Остался еще один вопрос. Пустившись в разъяснения, Мастер кое о чем проговорился. Я не стал это упускать:

— Господин Гордон, вы говорили о расходах на бумагу и чернила. А только что упомянули, что они для вас ничего не стоят. Правильно?

— Ничего не стоят. Мне их привозят бесплатно, — признался он, еще не поняв, к чему я клоню.

— Тогда получается, вы несправедливо вчера сделали вычет из моей зарплаты. Должны вернуть.

— Правильно — не правильно… Работай, давай! Верну тебе 30 голдов. Потом. Вечером верну, — буркнул Мастер и насупился.

Справедливость восторжествовала. Хоть чем-то я был удовлетворен в истории с доходами.

Поздравляем! Навык письма повышен до 52 уровня.

Ну, и это, конечно, тоже радовало. Вот только с каждым разом такие оповещения стали приходить все реже.

Ровно в полдень Мастер устроил перерыв и предложил сходить пообедать в местную харчевню. Я согласился разве что из любопытства. Лепешки хорошо справлялись с голодом и не надоедали. Но и попробовать местную кухню тоже было интересно. Учитывая скупость хозяина, поход обещал стать не слишком обременительным по расходам.

Выйдя на лестницу, Юстов Гордон начал спускаться первым. Внизу, прислонившись к стене у двери Мастера переплета, стояла совсем тоненькая, подобно тростинке, девушка в длинном платье из мешковины. Именно в таком наряде игроки женского пола попадали в «Кристальный Мир». Прижав руки к груди и низко опустив голову, девушка всхлипывала.

— А что мы плачем? — искренне поинтересовался Гордон. — Никак у ворчуна Хари Крона появилась новая помощница? Вот же, старый хрыч, над такой милой девушкой издевается!

Из-за низко опущенной головы длинные русые волосы закрывали лицо девушки. Она резко подняла голову. Большие зеленые глаза взглянули на Юстова Гордона, а после на меня. Сквозь слезы она улыбнулась.

Амели Тис.

Точно так же и я отображался первое время, попав в «Кристальный Мир». Имя и больше ничего.

— Вы тоже игроки?! — обрадовавшись, спросила она, как будто это было редкостью.

При слове «игроки» заботливое выражение лица Мастера вмиг сменилось на грозное. Требовалось срочно вмешаться, иначе девушка рисковала уйти в отрицательную репутацию.

— Нет, что ты! Господин Хари Крон не такой. И господин Юстов Гордон не такой. Как ты могла о них так подумать? Это очень уважаемые жители столицы! — попытался выкрутиться я.

Юстов Гордон с недоумением посмотрел на меня, но сказанное ему понравилось. Судя по застывшему выражению на лице девушки, она догадалась о своем проколе.

Дверь резко открылась, и появился добряк-сосед.

— Юстов, и как тебе везет на таких помощников?! А вот мне, посмотри, кого администрация прислала. Вот, где они берут таких недотеп?! — напыщенно возмутился Хари Крон, указывая на девушку. — Что не поручишь, все делает не так и самым отвратительнейшим образом. А теперь ты посмотри на Алекса Брига, — и он с торжественным видом указал девушке на меня. — Пожалуйста, пример тебе. Парень два дня назад попал к Мастеру письма и уже сам стал Мастером! А из тебя ничего путного не получится!

— Алекс, пойдем. А то в харчевне «Вкусная похлебка» ничего не останется. Хари, ты с нами?

После упоминания девушкой об игроках Гордон утратил к ней интерес. Хари Крон согласился составить компанию, но прежде напутствовал девушку:

— А ты и дальше стой тут и думай над своим поведением. Не исправишься — выгоню! Не получишь от меня ни единого голда! Я всем расскажу, какая ты глупая! А чтобы больше никому не пришлось с тобою мучиться, пойду в администрацию и скажу, какая ты недотепа!

Девушка от таких речей готова была снова разреветься. Оба Мастера направились в сторону выхода из хоздвора, обсуждая девушку, а я, крикнув, что догоню, остался с ней. Был поражен игрой обоих Мастеров. Выходило, свяжись с Хари Кроном, я напоролся бы на такую же грубость, что и от Юстова Гордона.

— Так, а ну не реветь. Это всего лишь неписи. Им прописано хамить своим работникам, — попытался я остановить порыв девушки продолжить разводить слякоть.

— Да я вообще не из-за этого дурака расстроилась. Спасибо, что вовремя вмешался. Я уже испугалась, что у меня сейчас отберут единственную репутацию. Ну я и попала… Столько готовилась, и на тебе! Одна неудача за другой. Вот не поверишь, специально вошла в игру пораньше. Хотела все успеть и все сделать правильно. А получилось через одно место. Сначала у храма торговка на меня горячий чай пролила. Потом пошла к стражникам, а эти придурки приставать начали. Вообще проходу не дали. Теперь вот с этим дураком связалась. Сказал — сбегать отнести письмо, и сразу претензии — долго бегала. Дал во-от такую толстенную кипу бумаги и иголку. Проколоть и сшить. А как я проколю такую толщину?! Опять ругается! Еще и обзывается… — активно размахивая руками, рассказывала девушка.

— Все это фигня. Сейчас я тебе объясню, в чем тут фишка. Только я не понял, зачем ты пошла к стражникам. Там девушек не берут.

— А то я не знаю! Думаешь, я вот так сразу раз и вошла в игру?! Да я неделю ее изучала! С несколькими игроками специально переписывалась, чтобы побольше всего разузнать. Я всегда так, если за что-то берусь, сначала все подробно изучаю. А к стражникам я пошла из-за Фехтования. Там есть тренер Олег-Сан. Он тоже игрок. За тысячу голдов он раскрывает этот навык. Мне-то вообще это не нужно. Но тут игровой мир. Тем более варварское средневековье. Надо уметь постоять за себя. Так что я решила обзавестись боевым навыком…

Девушка продолжила делиться своими размышлениями, а я зацепился за сказанное по поводу навыка Фехтования. Если боевые навыки можно просто купить, зачем мне вообще идти в рыцарский орден?!

— Погоди, — прервал я девушку, — а другие боевые навыки тоже можно у кого-нибудь купить? Меня интересуют Стрельба и Бой без оружия.

— Я слышала, в Скалберге устраивают раз в неделю по выходным стрельбы. Там три Мастера обучают Стрельбе за 2000 голдов. За эти деньги они открывают навык и занимаются с тобой, пока не возьмешь достижение. А про Бой без оружия я не слышала. Но думаю если поискать, обязательно найдется учитель.

Дальнейший план созрел моментально.

— Так-с, значит, фехтованием занимается Олег-Сан… У тебя есть голды на обучение?

— Ну, конечно! Я и деньги сразу с собой взяла.

Девушка вытащила откуда-то из складок платья и продемонстрировала увесистый кошель. Молодец, догадалась не оставлять его на виду.

— Нужно еще сотню голдов на храм. Сможешь найти?

— Без проблем. А зачем?

— Пошли. Сейчас я тебе все расскажу. Но начнем мы с харчевни.

— Ой, нет, спасибо. Я не голодна. Только что поела лепешек…

— Да нет, обедать мы там не будем. Надо же все уладить с нашими работодателями, прежде чем уйдем. А то они нас заочно выгонят за прогул. Особенно тебя. Значит, смотри, говорить буду я, а ты поддакивай.

— Хорошо… — тут же кивнула она.

— Вот! Молодец! У тебя уже отлично получается.

Девушка звонко рассмеялась. На щеках появились смешные ямочки. Они почему-то у нее располагались в разных местах. Да и вообще она оказалась симпатичной. Как же все-таки люди преображаются, когда радуются.

Глава 14

В харчевню мы зашли ровно на минуту. Юстов Гордон не возражал, что я устрою себе перерыв до вечера, а потом буду в счет дневной зарплаты работать всю ночь. Его позиция была ясна — трудись хоть круглые сутки, но выше 100 голдов не заплачу. Хари Крон был подкуплен тем, что Амели отказалась от сегодняшней зарплаты. На всякий случай я упомянул, что она намеревается не просто прогуляться, а посетить храм. И не прогадал. Мастер с воодушевлением воспринял эту новость, однако впустую. Он вроде впечатлился ее желанием воздать хвалы Создателям, но не настолько, чтобы одарить ее повышением репутации. Со словами: «Очень хорошо, что ты взялся за ее опеку, и теперь она пойдет по правильному пути», — он отпустил нас на все четыре стороны до вечера.

Только мы вышли из харчевни, и прилетел сюрприз. Видимо, на Хари Крона произвело большое впечатление то, что я взял под опеку его помощницу.

Мастер Хари Крон оставил о вас хорошее впечатление.

Получено + 1 к репутации.

На всякий случай не стал говорить об этом Амели — вдруг расстроится, что не ей достался столь щедрый сюрприз. Пока о девушке я ничего не знал, кроме того приятного впечатления, которое она успела произвести при знакомстве, а потому не мог предугадать ее реакции.

По дороге в главную казарму, располагавшуюся в центре столицы, я ввел Амели в курс особенностей по получению платных навыков «забесплатно» и естественно, по поводу повышения репутации. Девушка оказалась в курсе пополнения ее за счет посещения храма. Более того, она специально вошла в игру рано утром и начала день с посещения службы, чтобы заполучить 1 очко репутации. А вот фокус со свечами для нее стал новостью.

Главная казарма располагалась в пяти минутах ходьбы от центральной площади и занимала обширный квартал. Тут был основной корпус, где восседал капитан, возглавлявший столичную стражу, три корпуса казарм, тюрьма, конюшня, кузня и небольшое тренировочное поле.

Я обратился к группе первых попавшихся стражников с вопросом, где найти Олег-Сана. Парни не без интереса вычитывали мои записи. В них теперь значился весьма замысловатый текст — «Алекс Бриг Мастер письма помощник Королевского Мастера письма». Подсказать-то они подсказали, но пришлось изрядно помучиться, прежде чем нашли тренера. Мы бродили от одной казармы к другой и по цепочке шли по его следу, каждый раз слыша, что Олег-Сан вот только что был и ушел туда-то. Тем не менее, удача оказалась на нашей стороне. Он был найден на тренировочном поле.

Амели за мной бегала хвостиком, не отходя ни на шаг. Для одинокой девушки поход по казармам стал бы испытанием. Каждый стражник, из числа игроков, заглядывался на нее с животным вожделением. А особо озабоченные даже пытались познакомиться, несмотря на мое присутствие. Правда, не наглели. Видимо, останавливала моя принадлежность к служащим короля. А вот профессия писаря вызывала у большей части парней усмешку, что неудивительно. Для них было круто стать безбашенным воином, а не каким-то бумажным червяком.

Олег-Сан оказался рослым мужиком под два метра ростом, бритым наголо и с густой бородой. Раздетый по пояс, он долбил громадным двуручным мечом по вкопанному в землю столбу, силясь его перерубить. Тренировочный меч представлял собой тупую болванку в виде металлического прута. Будь он настоящим, громила уже давно бы справился с древесиной, а так от столба понемногу отлетали щепки, и он стоически держался.

— Приветствую. Мы по поводу открытия навыка Фехтования, — обратился я к Олег-Сану, обойдя его со спины, дабы обращаться не к его затылку.

— Бабки с собой? — вскользь взглянув на меня, спросил гигант, продолжая тренировку.

— Но я сначала хотел уточнить, а потом сходить в банк…

Гигант остановился и уставился на меня. Что-то пренебрежительно-неприятное читалось в его взгляде.

— Каждый раз одно и то же… Ходят, что-то там уточняют… Только от дел отвлекают. Что уточнять?! Тысячу гольда, и я открываю навык. Здесь я буду еще час. Не успеешь, придешь в шесть вечера. У меня как раз будет вечерняя тренировка, — он перевел взгляд на столб и скривился, — надо эту гадину добить.

— Со мной еще девушка, — указал я на Амели и махнул ей подойти, а то она при виде гиганта не решалась к нему приближаться и продолжала стоять за его спиной. — У нее деньги с собой. Пока вы с ней позанимаетесь, я успею сбегать в банк.

— И что ты тогда мне голову морочишь?! Где она?! — он обернулся и обратился к девушке. — Давай кошель.

Амели с опаской посмотрела на меня, потом полезла в складки платья. Вытащив кошелек, она робко сделала два шага и положила его в протянутую ручищу гиганта.

Взвесив в руке, Олег-Сан небрежно бросил кошель на землю у столба. Окликнув кого-то, он велел принести тренировочный меч.

Я подмигнул Амели и поспешил в банк. Пока мы с девушкой шли, особо не торопились. Темп был вполне приемлемый, ведь она была нулевкой, да и у меня в ловкости до сих пор значилось всего 1 очко. А вот сейчас мне явно не хватало скорости. Настал звездный час ее пополнить. Открыл характеристики и перевел 2 свободных очка в ловкость. Так сказать, вообще по минимуму вложился, а то невозможно было ходить в быстром темпе.

В банке оказалось все так же, как в столичной администрации. В холле с потолка свисали таблички со стрелками, куда следовать. Значилось: «Для обычных лиц», «Для господ», «Для Особо важных персон», «Камера хранения». В длинном зале для обычных лиц в один ряд шло большое количество кабинок высотой по грудь. Пришлось пройти почти до конца зала, пока отыскалась свободная. Людей, вроде, немного, но почти везде оказалось занято.

В кабинке предстояло сесть на стул перед стойкой. Едва я разместился, с другой стороны стойки подошла непись в виде строгой женщины. Она немного в торжественной форме меня поприветствовала и поставила в известность о том, что ее можно окликнуть, если потребуется и она подойдет. Женщина ушла, а перед глазами всплыло меню банка.

Доступны следующие операции:

— Перевод кредитов в голды (комиссия отсутствует),

— Перевод голдов в кредиты (комиссия 10 %),

— Заведение личного счета в банке «Кристального Мира» (требуется консультация специалиста банка),

— Перевод голда в любой населенный пункт и любому лицу «Кристального Мира» (комиссия 10 %),

— Депозит (требуется консультация специалиста банка),

— Камера хранения (необходимо пройти в другой зал).

Я перевел с личного счета в голды 1.000 кредитов. Волшебного появления увесистого кошелька на поясе почему-то не произошло. Вместо этого к стойке подошел сотрудник банка. На этот раз мужчина средних лет. Он просто положил передо мной кошелек с голдами со словами: «Для вас пришел перевод». На этом процедура получения денег закончилась. Положив деньги в карман штанов, я поспешил обратно.

Амели ждала меня там же, где я ее оставил. Олег-Сан продолжал долбить своим гигантским мечом столб, а девушка, вероятнее всего, боялась от него отойти, посему стояла рядышком. Она была явно чем-то расстроена. Увидев меня, Амели пошла навстречу.

— Что-то не так? — сразу спросил я.

— Иди, получай навык. Сам все узнаешь. Капец просто…

— Но ты получила Фехтование?

— Вот именно, только его и получила, — недовольно поджав губы, произнесла она.

Мой кошель ждала та же участь. Олег-Сан кинул его к кошельку Амелии и велел подобрать лежащий на земле тренировочный меч.

— Значит, смотри, просто несильно бей мечом по моему и больше ничего не делай, — приказал тренер и наставил на меня свой длинный меч.

Я подобрал деревянный меч и, как он и велел, слабенько ударил им по мечу тренера.

Доступен навык Фехтования.

Желаете принять? Да\Нет.

Принял и на всякий случай перепроверил, точно ли прописался.

— Ну как, получил?

— Да, все пришло…

— Ну, и зашибись, — ответил Олег-Сан и вновь принялся со всей своей богатырской мощью долбить столб.

— Это всё? — не понял я.

— Да блин-н! Задолбали! Каждый раз одни и те же вопросы! — взревел тренер. — Навык открылся?!

— Да…

— Ну и всё! Теперь иди и начинай его развивать. Хочешь, на столбе, хочешь, со своей девкой тренируйся. Я что ли за вас буду махать мечами, что ли?

Поразился легкостью заработка мужика. На всякий случай уточнил:

— У меня вот вопрос: что потребуется развивать в характеристиках для развития навыка Фехтования?

— Да, ёлы-палы! Силу конечно! Ты как с Луны свалился! На 30 уровне навыка надо будет иметь 10 силы. На 50 уже 30.

В стороне заметил, как двоим парням в таком же обличии, как у меня, стражники показали на Олег-Сана. К нему спешили очередные ученики.

— А можно хотя бы тренировочные мечи взять для меня и девушки?

— Бери. Этого расходника у нас полно, — кивнул он в сторону высоких корзин, стоявших на краю поля.

Хоть Олег-Сан и проявил себя зажравшимся грубияном, я поблагодарил его, чем вызвал удивление гиганта. Тренировочный меч у меня уже был. Оставалось взять для Амели.


— Ну, хоть что-то у него еще взяли, — усмехнулась девушка, выбирая в корзине меч. — Ужасный тип. Просто бр-р-р…

Следующей точкой по маршруту был храм. Пока до него шли, Амели рассказала о себе. Оказалось, она не просто так взяла навык переплетчицы. По образованию девушка была филологом и еще букинистом. Она хотела устроиться в столице в библиотеку. Но в администрации сказали, что пока туда никто не требуется, и предложили работу помощника переплетчика. Она согласилась, так как и в реальности этим занималась. У них раньше был семейный бизнес по торговле книгами. Еще дед начинал. Только недавно из-за кризиса все свернули. В «Кристальном Мире» Амели намеревалась изучить книжную тему и начать развиваться в этом направлении.

В храме нам обоим пришлось пополнить запасы голда. Я перевел себе еще 300 кредитов: две сотни на очередные порции эликсира, а сотню про запас. Покупать свечи я не стал. Репутация и так ежедневно сама капала понемногу.

Амели позиционировала себя целеустремленной, деловой, собранной и в то же время с детским восхищением смотрела по сторонам. Она была очарована здешним Миром. Ей хотелось погулять по столичным улицам, посмотреть местные достопримечательности… Но девушка понимала, что не может сейчас так поступить. Чувствовалось, скольких усилий ей стоило заставить себя возвратиться обратно к Мастеру переплета.

— Вот немного разовьемся, появится свободное время, и тогда погуляем. Да? — обращаясь ко мне, но словно уговаривая себя вернуться к работе, произнесла Амели.

— И денег заработаем на прогулку…

— Точно! Я тогда здесь столько нарядов себе накуплю! Вот в реале разве можно так одеваться? — указала она на двух девушек в красивых пышных платьях, шедших по другой стороне улицы. — Мне старая мода так нравится!

Девушки есть девушки. Тратиться на покупки Амели не собиралась, но пройти мимо лавки «Две помадки и тушь» не смогла. Еще и меня с собой потянула.

— Бли-и-ин… — запищала она, стараясь сделать это как можно тише, перебирая помаду. — Вот, понимаю, она мне сейчас не нужна, но хочется, прям не могу — не могу — не могу!..

Переведя взгляд на мое кислое лицо, она тяжело вздохнула:

— Ладно, пойдем…

Мы уже дошли до дверей лавки, когда Амели вдруг пискнула:

— Бли-и-ин…

— Ну что еще?!

— Я должна что-нибудь купить! Ну, не могу же я вот так ходить… — показала она на свое лицо, изобразив крайнюю степень несчастья.

— Тьфу ты!.. Все, я ушел. Догонишь.

— Только медленно иди! — крикнула Амели на ходу, уже спеша обратно к витрине с помадами.

Конечно, я не ушел. Вышел, отошел немного и остановился. Надо же: бывает, девушка прямо красотка, а пообщаешься, и в тебе ничто не дрогнет. А у этой и красоты-то особой нет — худая, плоская и лицо обычное, а все равно чем-то цепляет. Разве что, когда улыбается, симпатичной делается. Улыбка, да, красивая. Этого у нее не отнять. И глаза большие. Тоже красивые. А в остальном — ничего особенного.

Заводить романов ни с ней, ни с какой-либо другой девушкой, пусть даже сногсшибательной красавицей, я не собирался. Сейчас мне позарез требовалась прокачка для предстоящего рейда. Амели я рассматривал как приятельницу и не более. Целыми днями сидеть с искином, пусть и продвинутым интеллектуально — удовольствие сомнительное. Человек так устроен, что ему требуется общение.

Подождав пару минут, я не выдержал. Вот свяжись с девчонками! Ну, сколько можно выбирать помаду?! Не в силах больше ждать, я двинулся обратно к лавке. Уже взялся за ручку двери, как Амели, вылетев оттуда, чуть меня с ног не сбила.

— А я думала, ты уже убежал, — обрадовалась она и показала на себя, — ну как?

— Что как? Пошли быстрее. У нас еще куча дел. Надо репутацию повысить, потом заняться фехтованием…

— Ага. Все успеем. Ты ничего не замечаешь? — она нахмурила брови. — Ну, я же стрелки подвела и ресницы покрасила, и еще губы… Разве не заметно?!

Боже ж ты мой! Девчонка и есть девчонка. Одни глупости на уме. Но вслух конечно не стал об этом говорить.

— Очень красиво. Богатой будешь. Еле узнал. Идем!

По моему плану, следующим пунктом была аптечная лавка, а потом хоздвор королевского дворца. Но Амели внесла коррективу в виде лавки украшений. Со словами: «Ну, Алекс, я всю жизнь мечтала о красных бусиках… Я на секундочку…» — она, конечно же, туда заскочила.

Вышла уже с красными бусами, надетыми поверх платья. На десяток вопросов, сводящихся к тому, насколько они мне нравятся, я отвечал коротким — «супер». В итоге, пройдя полквартала, Амели разочаровалась в покупке. Она вдруг решила, что точно такие же, но немного крупнее, ей бы пошли куда больше. Еле уговорил, что эти смотрятся отлично и других не нужно. Не обратно же возвращаться из-за такой глупости!

Но и это оказалось не все. Правда, тут я особо не возражал. Амели купила небольшую лампу. В подвале и днем-то темно, а ночью так вообще тьма-тьмущая. Впрочем, для меня она уже была не столь кромешной.

С главной улицы мы свернули там же, где я сворачивал накануне вечером. Днем улочка оказалась иной. Ходило много прохожих. Кое-где в домах были открыты окна. Оттуда доносились звуки жизни. На подоконниках стояли горшки с цветами.

Проходя мимо злополучного перекрестка, я только теперь подумал, что можно было обчистить убийцу. Даже не из-за наживы голдом, которого, скорее всего, у него были крохи, а с целью проучить. Чтобы больше не планировал делать подлости другим. А еще пожалел, что не подобрал нож. Он бы мне точно пригодился. Что-то в тот момент все слишком завертелось. К тому же нужно было срочно спасать художника и мысли о добыче совершенно вылетели из головы. Понятное дело, что к нашему появлению на перекрестке ничего не осталось. Разве что почерневшие следы крови на брусчатке, оставшиеся после ночного инцидента.

Из гайдов читал, что на респе можно было просидеть час до возрождения. Труп за это время менял облик до неузнаваемости. Даже бывший владелец с трудом мог опознать его. Дальше он начинал разлагаться, как полагается органике, с ужасной картинкой и сопряженной с ней вонью.

— О, Алекс Бриг, рад вас видеть, — поприветствовал меня с порога тот же аптекарь, и я только сейчас осознал, что лучше бы мы пошли за эликсирами куда-нибудь в другое место. — Вы вчера только ушли, и прибежали стражники. Тот парень, которого вы спасли, художник, сам все им рассказал.

— Что рассказал? — напрягся я.

— Он рассказал, что на него накинулся убийца с ножом, и он, защищаясь, убил его камнем. А потом вы подоспели и помогли ему добраться до меня. Я, как только увидел раненого, сразу понял, что произошло, и отправил своего помощника за стражниками. Жалко только, что художник не смог опознать убийцу…

Мы купили по паре бутылочек эликсира, вышли, и Амели принялась выпытывать у меня подробности. Не стал рассказывать, что действительно произошло. Подкрасться сзади и напасть с камнем — не лучший способ произвести впечатление. Взял за основу версию аптекаря. Точнее, художника. Все-таки он оказался молодцом. Не выдал меня. А то еще неизвестно, как бы стражники истолковали мое нападение на убийцу. В целом, действия стражи порадовали. Выходило, что здесь все-таки боролись с беспределом.

Хотел купить лепешек и ими пообедать, а вместо этого Амели потащила меня в кондитерскую. Купил штук десять всяких пирожных, и мы их прямо там слопали, запивая каким-то экзотическим чаем.

Добравшись до подвала, Амели с помощью свечей и хвалебных од Создателям занялась повышением репутации, а я приступил к развитию навыка Фехтования. Тренировочные мечи показались мне слишком хрупкими, чтобы бить ими по столбу в центре подвала, подобно Олег-Сану, поэтому просто стал им махать из стороны в сторону, имитируя бой с мнимым противником.

Поздравляем! Навык Фехтования повышен до 2 уровня.

Все верно — так и должно быть в игровых мирах. Достаточно просто чем-то определенным заниматься, и навык начинал расти, увеличиваясь в цифрах и мастерстве. Просто с каждым разом становилось сложнее заполучить повышение. Сейчас мне достаточно просто помахать мечом, но уже после десятого уровня навыка придется основательно попотеть.

К примеру, взять то же письмо. Когда я тренировался в отработке идеальных кругов, петель, линий, навык практически перестал качаться. Стоило полноценно начать писать текст, и он продолжил расти.

Поздравляем! Навык Фехтования повышен до 3 уровня.

А вот тут начал всплывать нюанс. Для развития навыка Фехтования требовалась повышать в характеристиках силу. Однако в процессе тренировки возникла потребность в увеличении телосложения, иначе выносливость от интенсивных телодвижений уходила в ноль. У меня пока что в этой характеристике значилось всего 1 очко. Закинул 2 свободных очка и уравнял телосложение с силой. Усталость стала отступать.

За полчаса Амели справилась со всеми свечами. Встав рядом, она принялась ожесточенно махать деревянным мечом, силясь догнать меня по уровню навыка. Однако спустя минуту уже запыхалась.

— Вот то-то же и оно. Думаешь, почему я особо не активничаю?

— А что если попробовать тренировочный поединок? — тут же придумала Амели.

И надо же, получилось! Нам больше не приходилось особо перетруждаться, в то время как навык повышался даже быстрее.

Свечи быстро сгорели, и подвал погрузился в темноту. Одинокая маленькая лампа, оставленная на полу, служила скорее ориентиром, нежели что-то освещала. Мы переместились на улицу и продолжили тренироваться там.

Амели раззадорилась и теперь уже силилась меня все время уколоть, а мне приходилось постоянно защищаться. Взяв десятый уровень навыка Фехтования, мы поменялись ролями. Только вместо того, чтобы уколоть, я пытался шлепнуть ее деревяшкой куда следует. Эта чертовка дважды ткнула меня в живот и столько же раз ощутимо долбанула по руке, державшей меч, лишив меня в общей сложности 11 очков здоровья из 29. Шлепнуть-то я ее шлепнул, но какой ценой! Сильный удар в ребра снял еще 4 очка здоровья.

— Ты мне поддавался? — запыхавшись, спросила Амели.

— Конечно…

Я не собирался ей поддаваться, просто у меня рука не поднималась ее бить. Разве что шлепнуть легонько. И в этом крылась проблема моей хронической неудачи в поединке.

— Ладно. Давай сделаем перерыв до вечера. У меня уже самой здоровье наполовину ушло.

— С чего это?

Девушка показала пораненную руку, которой держала меч. Все-таки я тоже промазывал и нечаянно попадал ей по руке. Амели оказалась молодчиной. Во время тренировки даже виду не подала на боль.

— Только, чур, больше не поддаваться! — со всей серьезностью произнесла она.

— Само собой… Будем биться по полной! — поддержал ее инициативу, а сам задумался, как с ней дальше тренироваться, если я психологически не готов ее лупить?

— Нет, ну не по полной, а то я уже боюсь, — рассмеялась она. — В полсилы.

Согласился на полсилы. Чуть в отдалении прошли двое стражников, время от времени патрулирующих территорию хоздвора. Окликнул, подошел, переговорил и договорился. Оба оказались игроками. За две мясные лепешки в день они согласились выдавать в аренду свои кирасы для тренировок утром и вечером. Я выдохнул с облегчением. Теперь можно было не подвергаться риску и избежать серьезных травм. С психологической стороны я был готов на бой хоть в полсилы, хоть по полной.

Травмированные, с уполовиненным здоровьем, мы с Амели разошлись по своим Мастерам, договорившись встретиться вечером для очередной совместной тренировки.

Глава 15

Пять дней прошли в сплошных трудах. Учитывая, что все это время я под действием эликсиров постоянно бодрствовал, они слились для меня в один. Днем мы с Амели спустя рукава работали на Мастеров, постоянно отлучаясь, а по ночам уже пахали по полной, развивая основное мастерство и навык Ночного видения.

Конечно же, я не смог не рассказать ей о том, как приобрести этот полезный навык. Она же сама видела, как я ночами пишу в темноте, расположившись на лестнице. Просто так это делать было бы невозможно.

Тренировки по фехтованию мы проводили трижды днем и один раз в полночь, как раз чтобы успевать восстанавливаться от постоянно получаемых травм. Да и тренироваться долго все равно не получалось. Выносливость сначала быстро восстанавливалась, а дальше замедлялась, требуя длительной передышки.

Понятное дело, что первые деревянные мечи не продержались долго. На выручку пришли столяры цеха, располагавшегося у нас на хоздворе. Новый меч из дерева обходился недорого, всего 10 голдов, вот только с каждым днем его приходилось заменять все чаще. Мы уже подумывали о покупке тренировочных мечей из металла, и покончить с постоянными тратами на столяров. Но цены оказались ожидаемо высокими — 500 голдов за имитацию и 1000 за самое простое оружие, с которым можно было сражаться.

Повышение характеристик понемногу меняло наш внешний вид. Ушли худоба и нескладность. Амели преображалась по женскому типу, а я, соответственно, по мужскому. Увеличение восприятия повлияла на общее обострение органов чувств: остроту зрения, слуха, обоняния и прочего.

У Амели с Мастером переплета дела шли отлично. Она пошла по моему пути. После повышения репутации Хари Крон открыл ей навык своего мастерства, и она активно его развивала. У него, кстати, тоже было особое орудие труда, подобное Идеальному перу Гордона, — Идеальная игла переплетчика. Она позволяла увеличивать скорость прокачки навыка. Правда, Амели пришлось помучиться, прежде чем Хари доверил ей свою иглу, поэтому титул Мастера переплета она заполучила лишь на пятый день.

С королевским заказом мы с Юстовом Гордоном управились к исходу четвертого дня. Мои надежды на такой же объемный заказ от верховного жреца не оправдались. Он заказал всего 100 экземпляров религиозной брошюры и тем ограничился. Этого мизера нам с Мастером хватило на полдня, а другой работы не было. Пока Амели с Хари Кроном сшивали нашу писанину в брошюры, я сходил за лепешками в пекарню, купил у столяров новую пару мечей и взял в аренду у стражников кирасы. С ними тренировки проходили куда лучше. Деревянные мечи их не портили, а металл хорошо оберегал от большей части болезненных ударов, конечно, если не слишком сильно дубасить, чего мы, естественно, не делали.

У Гордона работа так и не появилась, посему я помог Амели с Хари в упаковке готовых брошюр и тем их ускорил. В пятом часу вечера с заказом верховного жреца окончательно было покончено. Мы с Амели на скорую руку поужинали лепешками и наконец-таки занялись фехтованием, отойдя немного в сторону от особняка Мастеров.

Благодаря постоянно растущему навыку, само собой росло мастерство. Удары и всякие комбинации проходили уже на автомате. Не только я утомился пятидневной рутиной, Амели тоже устала, так что тренировку проводили без особого энтузиазма. Чисто в автоматическом режиме.

— Хари сказал, что завтра у нас работы не будет и дал мне выходной. Давай сходим куда-нибудь погулять? — предложила девушка.

— Гордон ничего не говорил. Может, что-нибудь придумает к завтрашнему дню. Тогда и у вас появится работа. Я уже не дождусь, когда выйду в реал. Еще и деньги на эликсиры закончились. Сегодня выйду из игры. Такое чувство, что уже месяц нахожусь где-то в поездке.

— Если не найдешь денег — ничего страшного. Я могу занять, а ты вернешь, когда сможешь. Только не стесняйся попросить.

Я кивнул в ответ и остановил тренировку. Мое внимание привлек долговязый молодой мужчина в длинной тунике. Он неуклюже шел по дорожке, ведущей напрямик от дворца через парк к нам на хоздвор. Неподалеку от нашей двухэтажки располагался пост стражников, а сразу за ним начинался парк. У дворца находился еще один пост. Просто так к королевскому дворцу было не подойти, однако для долговязого это не было препятствием.

Господин Брэм Корд Королевский Мастер Библиотекарь.

Мужчина дошел до особняка наших Мастеров, бросил на нас внимательный взгляд и стал подниматься на второй этаж.

— Сто процентов — игрок, — заключила Амели и пояснила, — был бы неписью, мы бы его вряд ли заинтересовали. Видел, как он посмотрел?

— Может быть. Меня больше интересует, зачем он пришел к Гордону.

Библиотекарь вошел в каморку Мастера, но уже через минуту оба вышли на лестницу и спустились на первый этаж к Хари Крону.

— По-моему, нас завтра ждет работа, — заметила Амели.

— Я тоже так думаю. Пойдем, узнаем.

Мы были уже у двери Хари Крона, когда она открылась и на улицу вышли оба Мастера и Библиотекарь.

— …Хорошо, тогда мы со своими помощниками завтра ровно в 8 утра будем у вас, — закончил фразу, начатую в комнате, Гордон.

Библиотекарь с легким пренебрежением взглянул поочередно на нас с Амели и внес уточнение:

— Пусть помощники оденутся соответствующе. В таком виде во дворец нельзя.

— Будет сделано, — ответил за нас Гордон.

Попрощавшись с Мастерами, Библиотекарь направился обратно той же дорогой во дворец. Юстов Гордон и Хари Крон проводили его взглядами и переключились на нас:

— Я уже сколько раз говорил тебе — ты Мастер, ты должен выглядеть соответствующе… — начал Гордон.

— Думаешь, надела бусы и все? — вторил ему Хари, обращаясь к Амели.

— Если расплатитесь с нами за сегодняшнюю работу, мы прямо сейчас что-нибудь купим, — прервал я обоих.

Работа на сегодня была выполнена, так что Мастера не возражали выплатить зарплату раньше обычного. Мы с Гордоном поднялись наверх, где мне была выдана сотня голдов и 1 репутация.

— А чем мы будем заниматься в библиотеке дворца? — поинтересовался я у Гордона.

— Так, ерунда, а не работа. Там листочек переписать, сям свиток переделать. Одна морока…

Амели уже ждала меня на улице. Она тоже расспросила своего Мастера о предстоящей работе и теперь, идя за покупками, принялась гадать, что нас ждет в библиотеке. Точнее, с насколько интересными книгами придется поработать. Она ведь намеревалась в будущем развивать здесь торговлю ими и вот уже завтра ее ждала главная книжная сокровищница столицы.

— Гордон сказал, что будем переписывать листы книг и свитки. Со свитками еще куда ни шло, а с книгами пока непонятно. Даст библиотекарь полностью книги, тогда все ясно. А если просто листы? По ним не всегда можно понять, о чем вообще написана книга.

— Ну, это у вас, а нам-то в любом случае придется иметь дело со всей книгой целиком. Я вот переживаю, как бы во всем разобраться. Запомнить, насколько и какие именно из них ценные. Объяснять-то нам никто ничего не будет. А вдруг что-то ценное попадется, а я не пойму? Как это все представлю — просто ужас! Будем надеяться, что проработаем хотя бы неделю. Я за день-два не запомню всего…

За этими разговорами мы дошли до центральной улицы, где находилось большинство торговых лавок. Понятия не имели, во сколько может обойтись новая одежда, единственное, что знали наверняка — обычная одежда стоит недорого, а вот на все, что добавляет к характеристикам нечто значимое, придется раскошелиться. Так и получилось. Мы обошли пяток лавок, торгующих одеждой, и примерно определились с ценами. За 100 голдов можно было приобрести для меня вполне нормальную рубаху и штаны, а для Амели новое платье. Цены на вещи, дающие, к примеру, + 1 к репутации или + 1 силы уже начинались от 500 голдов. А если шло сразу два повышения, стоило почти вдвое дороже. Правда, и качество одежды было соответствующим.

Был бы один — сразу купил бы понравившееся и пошел обратно. Но со мной была Амели. Ее интересовало абсолютно все, включая баснословно дорогие экземпляры мужской одежды по десять тысяч голдов. Пришлось несколько раз настоятельно напомнить, для чего мы здесь.

— Вон, давай еще в одну зайдем, — указала она на шестую по счету лавку с самой большой и красивой вывеской «Изящная одежда».

— Сразу выбираем и покупаем!..

— Хорошо-хорошо, — согласилась Амели и первой вбежала в лавку.

Рослый торговец раздраженно прохаживался у развешенного товара, сложив руки за спиной. Чуть в стороне, выстроившись в ряд, стояли три его помощницы.

— Тоже игроки? — хмуря брови, встретил он нас.

— И вы тоже? — радостно вопросом на вопрос выпалила Амели.

— Вот, пожалуйста, опять полоумные… — указал на нас торговец своим помощницам. — И что за день у меня сегодня?!

Торговец господин Роден Аттвуд оставил о вас наихудшее впечатление.

Получено — 10 к репутации.

Я и обалдел. Торговец же, как ни в чем не бывало, продолжил хождение у своего товара. Амели застыла, разинув рот. Я перевел взгляд на трех помощниц торговца. Одна из них с именем Марта осторожно показала глазами на выход, подсказывая быстрее уходить. Из форума я помнил, что не стоит пререкаться с неписями и что-либо им доказывать. Проще ретироваться, иначе можно еще больше ухудшить положение.

— Мы не эти… — выронила Амели.

Пока она чего-нибудь опять не ляпнула, я схватил ее за руку.

— Пойдем отсюда. Ты же видишь, господин Роден Аттвуд не хочет, чтобы мы тратили у него деньги и покупали одежду. Сделаем покупки где-нибудь в другой лавке.

— Я не хочу?! — возмутился торговец. — Да я всем сердцем желаю вести торговлю. Но не с полоумными же! Вот скажите, раз вы нормальные, где родились? Где выросли? Кто ваши родители?

Амели посмотрела на меня ошарашенными глазами. Стало понятно, что вовремя сбежать не удалось. Предстояло выкручиваться, дабы не попасть на второе понижение репутации.

— Мы не какие-то полоумные. Мы пришли у вас сделать покупки. А вы нас подозреваете во всяких глупостях…

Торговец уставился на меня бычьими глазами, требуя ответов на вопросы. Пришлось прибегнуть к заготовке.

— Мы родились в приюте. Не понимаю, что за расспросы?!

— Хорошо, а в каком приюте?

Амели, застыв, продолжала смотреть на меня. Теперь в ее глазах читался ужас.

— Мы приехали сюда из Скалберга, — опережая дальнейшее попадание впросак, ответил я, — чтобы изучать мастерство.

— А, ну тогда другое дело. Прошу прощения, Мастер Бриг. К сожалению, в славном Скалберге не бывал. Вот, пожалуйста, весь мой товар перед вами. Что изволите выбрать?

— Я для себя хотел выбрать и для Мастера Тис, — кивнул я на Амели, все еще гадая, удалось нам выкрутиться или нет.

— Конечно-конечно. Все перед вами…

Торговец господин Роден Аттвуд изменил о вас впечатление. Репутация восстановлена к прежнему показателю.

Подойдя к вешалкам с товаром, мы стали выбирать одежду. Радостно вспыхнувшие глаза Амели подсказали, что и ей вернулась репутация. Одежда в этой лавке оказалась немного дороже, чем у соседей, но мы оказались не в том положении, чтобы торговаться.

Из всего ассортимента серые и невзрачные цвета стоили дешевле, посему на них и остановились. Из-за полученного стресса Амели умерила пыл своей избирательности и уже не капризничала. Взяла примерить несколько длинных платьев и тем ограничилась. Лишь бы быстрее купить и убежать отсюда подальше.

Помощница Марта проводила нас в примерочную.

— Репутация вернулась? — спросила она у меня осторожно.

Я кивнул в ответ.

— Везунчики. За три дня, что я тут работаю, все только понижение от хозяина получают. Вы здорово придумали про Скалберг. А то он начинает задавать уточняющие вопросы, и игроки в итоге сыплются.

— А какие правильные ответы?

— Вы верно ответили. Но потом он начинает спрашивать: в каком именно приюте выросли, где он находится, как звали хозяйку, ну и прочее. И вот тогда все попадают.

— А где тут ближайший приют?

Девушка тихонько рассмеялась:

— Все приюты столицы находятся в сиротском квартале. Это рядом с портом. Если не хотите вот так снова попасть в передрягу, сходите и разузнайте. Я на всякий случай это уже проделала. Потом будет проще доказывать свою принадлежность к «Кристалсу». И еще я подметила: хозяин с расспросами пристает только к тем, кто одет в одежду новичков.

После таких разъяснений Марты захотелось побыстрее сбросить с себя одежду «полоумных». Мы предпочли остаться в обновках, а старье оставили в лавке. Расплатились с хозяином, вышли на улицу и с облегчением выдохнули.

Торговец господин Роден Аттвуд оставил о вас хорошее впечатление.

Получено + 1 к репутации.

— Ты смотри, еще и повышение заработали! — воскликнула Амели.

— Но какой ценой! Чтоб ему пусто было!..

Столкнувшись с трудностью и удачно преодолев ее, мы заметно приободрились. Однако эта маленькая победа стоила нам немало затраченных нервов. А потому решение, куда пойти дальше, у нас не вызвало разногласий. Я обратился к карте и на ней отобразился маршрут до сиротского квартала.

Глава 16

В новой одежде я чувствовал себя совершенно по-другому — будто стал иным человеком. Показалось, что и прохожие как-то иначе стали смотреть на меня, доброжелательнее что ли. Во всяком случае, не заметил ни одного пренебрежительного взгляда. В то же время наша, в общем-то, простая одежда не могла вызывать зависть у тех игроков, кто еще ходил в отребье.

Болтая с Амели о пустяках, мы прошли через площадь с храмом. Далее спустились вниз почти до морского порта и свернули вправо. Чем дальше мы уходили от главной улицы, тем хуже становились постройки. Теперь это были сложенные из каменных блоков дома не выше трех этажей, по большей части лишенные всякого изящества.

Сиротским кварталом в действительности оказалась улица, по обеим сторонам которой располагались приюты, походившие на нечто среднее между детским садом и школой. Один-два корпуса, где учились и жили дети, и площадка для игр. Все это огораживалось высокими деревянными заборами. Над воротами висели вывески с именами хозяев.

— Давай зайдем в какой-нибудь и поговорим с владельцем, — предложила Амели. — Потом будет проще рассказывать подробности и всякие мелочи о сиротском приюте.

Изначально мы были настроены пройтись и посмотреть со стороны на приюты и тем ограничиться, но тут не мог не согласиться с дельной мыслью. Раз уж узнавать, так делать это по полной программе. Мы открыли первые попавшиеся ворота, над которыми висела вывеска «Приют послушных детей госпожи Ромилды Казони», и вошли на территорию. Конопатый мальчуган лет десяти, отделившись от разновозрастной толпы ребят, тут же к нам подбежал.

— Здравствуйте. Вам что-то подсказать?

— Где можно найти хозяйку?

— Она у себя в кабинете. Она там целыми днями торчит. Пойдемте. Я покажу.

Парнишка рвался бежать, но мы не спешили. Медленно идя, мы подробно расспрашивали о распорядке дня, питании, занятиях и прочих местных особенностях. К моменту, когда мы дошли до дверей кабинета Ромилды Казони, кажется, мы полностью изучили жизнь здешних сирот.

Попадавшиеся по дороге воспитатели, одетые в одинаковые темные платья с белыми воротничками, не проявляли к нам никакого интереса, а дети ограничивались лишь любопытными взглядами.

— Вам случайно юнга на корабль не нужен? — с надеждой в голосе спросил под конец мальчуган.

Я отрицательно покачал головой:

— А ты хотел бы жить на корабле?

— Ага. Мы тут все мечтаем о море. Я бы хотел стать пиратом с одним глазом, — шмыгнув носом, мечтательно произнес он. Видимо, какой-то одноглазый моряк произвел на него слишком большое впечатление.

Я постучал в дверь и, дождавшись «войдите», вместе с Амели вошел в кабинет хозяйки приюта. За столом сидела немолодая худая женщина с острым носом и хищными глазами, одетая в темное платье с белым воротничком. Вот примерно так себе ее и представлял. Оторвав взгляд от книги, она посмотрела на нас и приветливо улыбнулась краешками губ.

— Здравствуйте госпожа Ромилда Казони. Мы хотели бы узнать, как можно взять у вас ребенка, — с порога произнес я.

— Я к вашим услугам. Прошу вас, — указала она на два кресла перед своим столом, — все зависит от ваших желаний и возможностей. У меня недорого. Ребенок вам обойдется от ста до трех тысяч голдов. В зависимости от возраста и навыков. Вам, я так понимаю, нужна девочка?

— Девочка и мальчик, — на всякий случай уточнил я.

— Учитывая ваши ремесла, боюсь, у меня для вас будут только девочки. Мальчишки есть мальчишки. Они постоянно сбегают в порт посмотреть на корабли и там подбирают всякие ненужные навыки. Поголовно мечтают стать моряками или войнами. Из них уже ничего другого не получится. Это моя мать Фанни Казони хорошо муштровала своих мальчишек. Она так строго следила за ними, что никто без ее разрешения не мог шагу ступить даже в самом приюте. У нее были и писари, и переплетчики, и архивариусы. Но и цены на детей она конечно слишком гнула. Они у нее начинались от тысячи голдов и доходили до десяти, а то и выше.

— А почему вы говорите о ней в прошедшем времени?

— Так приют в прошлом месяце вместе с нею сгорел. Столько погибших…

— Сгорели дети?! — в ужасе воскликнула Амели.

— Не все. В пожаре погибла она сама, воспитатели и старшие дети. Малышня успела разбежаться. Поговаривают, там устроили настоящую бойню. Несколько людей ночью вломились в приют, убили всех взрослых и устроили пожар.

— Ужас какой!.. И кто это мог сделать?

— Понятия не имею. Такого в приютах еще никогда не было.

Поговорив немного и выразив соболезнования по поводу смерти матери, мы сослались на «подумать» и попрощались с госпожой Ромилдой. Можно было этим ограничиться, но мы все-таки прошли в конец улицы к злополучному сгоревшему приюту. Взору предстало местами почерневшее от копоти трехэтажное здание с пузатой башней сбоку. Забор здесь был выше, чем у остальных, больше трех метров. На всех окнах стояли решетки. Над узкими воротами значилось: «Приют идеальных детей Фанни Казони».

Калитка рядом с воротами оказалась открытой. Мы вошли на территорию теперь уже заброшенного сиротского дома и обошли здание со двора. Строений оказалось два. Они были построены под прямым углом и соединялись массивной башней в шесть этажей. Здесь, во дворе, решеток на окнах уже не было. Вход в приют размещался в башне. Внутри здания взору предстало черное пепелище. Слева и справа располагались проходы в корпуса. Впереди виднелись обгоревшие остатки некогда широкой деревянной лестницы, ведущей на верхние этажи.

— Что вы тут делаете? — неожиданно раздался голос за спиной.

Мы обернулись. У пожилого мужчины с палкой в руке в стате значилось «сторож».

— Хотели присмотреть себе ребенка, — озвучил я все ту же версию.

— А, тогда понятно. Сами видите. Здесь ничего не осталось.

— А как получилось, что все сгорело?

— Да, кто его знает. Пламя разгорелось здесь, внизу башни. Огонь пошел по лестнице вверх. Там, на верхних этажах, жили воспитатели, старшие дети и сама Фанни Казони. Дети со второго и третьего этажей прыгали через окна в палисадник. А из башни, сами же видите, падать пришлось бы на камни брусчатки. Вот никто и не прыгал. Все сгорели.

На этом мы закончили обзор. Конечно, мы понимали, что тут был ненастоящий мир и, тем не менее, образ пожарища, в котором погибли виртуальные люди, испортил настроение. Мы вернулись на главную улицу, где сновало большое количество прохожих, немного прошли по ней, и настроение постепенно стало восстанавливаться. За это время мы обсудили, что Амели больше не будет так прокалываться с неписями по поводу реала, заодно обговорили единую, совпадающую в деталях версию нашего появления в этом мире, чтобы больше не паниковать и не путаться при расспросах.

Когда мы снова проходили через площадь, перед моими глазами неожиданно возник текст:

Сообщение от Мао: Здоров. Ребята написали, что у тебя возникли проблемы. В «Кристалсе» у меня подключена услуга связи, так что пиши из реала в любое время. Если ты сейчас в игре, зайди на почту или в любой храм и оттуда напиши.

Видимо, пока я завис в игре, ребята меня потеряли и подняли тревогу. На сегодня дела были сделаны. Я все равно собирался выходить в реал, решил там и связаться с Мао.

— Как думаешь, Библиотекарь — игрок или непись? — спросила вдруг Амели, выдернув меня из мыслей о реале.

— Сложно сказать навскидку. Наверное, игрок. Но точно я не определил. Завтра пообщаемся, и будет понятно. А какая разница?

— Мне просто интересно, есть ли в окружении короля игроки, или мы не допускаемся к верхушке правителей этого Мира?

Амели задалась интересным вопросом, вот только ответ на него найти сегодня было нельзя. Мы почти дошли до дворца, и небо стало резко темнеть. Впервые с момента моего появления в «Кристальном Мире» идеальная погода ухудшилась, готовясь к выпадению осадков. К счастью, мы почти успели добраться до нашего подвала, когда сначала сверкнула молния, потом раздался оглушительный гром и с неба посыпались крупные капли. Только мы забежали в свое убежище, и полило, как из ведра.

— Еще потренируемся? — предложила Амели, взяв деревянный меч.

— Да, ну его. Здесь низкий потолок, особо не потренируешься. Навык будет слишком медленно расти. Лучше потом наверстаем. Хочу в реал поскорее попасть.

— Ты прав. Мне тоже неохота. До чертиков хочу принять ванну. Сначала выпью чашечку душистого кофе, потом обязательно залезу в теплую воду и буду сидеть в ней час, не меньше…

Мы расположились каждый на своей куче соломы. Лампу я еще в первый день специально приделал к потолку, так что она теперь вполне сносно освещала. Впрочем, с моим подкаченным навыком Ночного видения в этом уже не было необходимости, равно как и для Амели.

На всякий случай напоследок я еще раз попросил ее не делиться найденными фишками с другими игроками. Как бы то ни было, но конкуренцию в игре никто не отменял. Любое преимущество завтра могло появиться у других и обратиться уже против нас. С Амели же за это время мы настолько сдружились, что как будто были знакомы сто лет. Несмотря на взаимную симпатию, нам удалось выстроить чисто дружеские отношения. Это устраивало нас обоих.

Пожелав друг другу удачного дня, мы простились до утра. Я вызвал интерфейс и перед выходом из игры все-таки заглянул в характеристики.

Алекс Бриг 48 уровень Мастер письма.

Характеристики персонажа:

Телосложение — 20

Сила — 30

Ловкость — 10

Интеллект — 30

Восприятие — 50

Интуиция — 0

Репутация — 18

Параметры персонажа:

Очков здоровья — 78

Очков выносливости — 30

Переносимый груз — 40 кг

Скорость восстановления: 10 единиц в час

Навыки:

Письмо — 98

Ночное видение — 71

Фехтование — 41

Достижения:

В навыке письме «Идеальный круг», «Идеальная петля», «Идеальная линия».

Свободных очков — 8

Пробежал глазами по списку. Все верно. Осталось немного подкачать навык письма, и можно будет попрощаться с Юстовом Гордоном. Вот только пока было не понятно, куда двигаться дальше. Снова все упиралось в продажу перса из «Средневековья». Навык стрельбы стоил 2000 голдов. Продайся перс сейчас, можно было в ближайшие выходные купить навык стрельбы, немного его прокачать, повысить уровень перса до 50, и появилось бы еще одно место для навыка. Как раз для Боя без оружия. Правда, я пока не знал, где его можно раздобыть.

Выходило, что приобретение трех боевых навыков обойдется для меня дороже, чем в ордене. Это расстраивало, но не особо. Что поделаешь, если все так сложилось. В крайнем случае, можно было не брать Бой без оружия, а перед ребятами обосновать большую полезность для рейда наличия Ночного видения.

Глава 17

Крышка вирт-капсулы стала открываться, и мое сознание наконец-таки вернулось домой. Принял сидячее положение, свесив ноги к полу. Здесь было почти семь утра. Комната заливалась ранним солнцем. Уже с утра пораньше стояла духота. Наверное, из-за того, что бабушка закрыла форточку, и в комнату не заходил свежий воздух. На руках немного пощипывало вены в местах проколов. От долгого вирт-сна я чувствовал себя разбитым. Вместо обычной утренней бодрости в теле присутствовала вялость.

Опять бросилась в глаза серость, а еще напрягал непонятный шум… Появилось ощущение, что в игровом мире мне комфортнее, чем в реале. Там было по-особому приятно находиться. Если цифры были в порядке, то и чувствовал себя на все сто. Никакой вялости и разбитости не ощущалось.

Стал вставать и краем глаза уловил, как что-то шмыгнуло под диван. Неожиданно для себя самого вскрикнул и принялся искать, чем вооружиться, перебирая в мыслях, что бы это могло быть. На ум приходили грызуны: крыса или мышь.

Бабушка услышала меня и вошла в комнату.

— Ну, слава богу. Хоть вылез из гроба. А то и поговорить не с кем…

— Там что-то забежало под диван, — тыча пальцем, произнес я.

— Это я пылесос купила. Вчера привезли. Мне уже тяжело убирать в квартире. И тебя нет. Такая прелесть оказалась. Вот только сильно дорогая. Три тысячи, а по акции…

Бабушка продолжила рассказывать об удачной покупке, а из-под дивана вынырнул диск, размером чуть больше футбольного мяча. С негромким гулом он понемногу двигался вдоль стены, собирая с пола пыль. Стало понятно, откуда исходил не понятный мне шум.

— …Ты же все проспал, — продолжала бабушка. — Ты представляешь, приняли закон по молодежи. Теперь с 1 сентября больше не будут выплачивать вам пособия. Если хочешь получать государственные выплаты, придется лежать в капсулах целыми днями. Говорили, что не абы куда можно лезть, а в какие-то игры с положительным рейтингом.

— А +++?

— Да, что-то такое говорили…

Что ж, этого и следовало ожидать. Получается, не зря я взял в аренду вирт-капсулу.

После водных процедур бабушка настояла на полноценном обеде. Подогрела и поставила на стол сразу все. С утра обычно я много не ем, но после стольких дней без нормального питания на удивление съел и супчик с фрикадельками, и мясо с макаронами, и чай с бутербродом под причитания бабушки о том, куда катится мир.

В смартфоне и ноутбуке меня ждала куча сообщений. Раз пять со мной пытался связаться Артем. Дважды Ромео и один раз Мао. Кроме того, пришло сообщение от знакомого из нашего бывшего рыцарского ордена в «Средневековье» Сержио. С него и начал.

Оказалось, я вовремя заглянул в реал. Сержио этой ночью прислал сообщение, что ему срочно понадобился запасной перс для какого-то опасного рейда. Пообещал сразу купить, если я уступлю.

Просмотрел еще раз почту. Кроме Сержио мой паладин больше никого не заинтересовал.

Сообщение для Сержио: Конечно, уступлю. Без проблем.

Вот только не стал уточнять, насколько готов скинуть цену. Пусть сам назначит. Исходя из его цифр, будет понятно, есть ли смысл торговаться.

Следующим взялся за Мао. Свои проблемы расписывать не стал. Подошел с другой стороны.

Сообщение для Мао: У меня все норм. Сижу в игрушке круглосуточно. Сейчас 48 уровень перса. Мастер письма. Из навыков: Письмо — 98 (пришлось взять для прокачки), Ночное видение — 71, Фехтование — 41. Как продам перса из «Средневековья» — волью в Стрельбу. Уже знаю, где ее раздобыть. В общем, активно развиваюсь. Пока не нашел, где взять Бой без оружия.

Ответа не пришлось долго ждать.

Сообщение от Мао: Мастер письма?! =))). Лучше бы атлетику брал или курьера. Они быстро бегают. Но все равно 48 уровень за неделю — это круто! По Бою без оружия не подскажу. Кроме как в рыцарском ордене больше не слышал, где его можно взять. Но если не найдешь — не страшно. Обязательно возьми Стрельбу. Без нее никак. Еще из полезного в рейде будет следопыт. Но тоже не подскажу, где его берут. Это редкий навык. Побольше накачай телосложение, силу и ловкость. Все это пригодится в рейде. Даже если не будет навыка Боя без оружия, с этими 3 характеристиками ты сможешь хорошо биться в рукопашной.

Сообщение для Мао: Не подскажешь по интуиции? Непонятно, что с ней делать.

Сообщение от Мао: Это нормальная тема. Возьми обязательно Стрельбу и, если ничего полезного не найдешь, попробуй взять навык Предвидение опасности. В прошлом рейде это нам хорошо помогало, пока тот, кто им обладал, не стал по ушам ездить, выдумывая опасности. Навык берется просто. Ты уже взял Ночное видение, поэтому принцип понял. Надо поднять интуицию до 10 и вечерком погулять по закоулкам столицы. Как только кто-то захочет тебя убить — появится предложение взять навык. Дальше тебе будут приходить оповещения каждый раз, когда будет возникать смертельная опасность. И еще, если он появится, никому не говори. Есть способы обмануть эту фишку. Надеюсь, ты уже в курсе, что все бесплатные навыки даются один раз. Не взял — больше не предложат. В свое время по незнанию профукал и Ночное видение, и Предвидение опасности. Обязательно старайся держать про запас один навык свободным. Иначе их не предлагают.

Подсказка Мао по интуиции порадовала прежде всего доступностью приобретения. И в то же время слегка огорчила. Все это могло появиться у любого игрока, так что ничего уникального я не приобрету. Поблагодарил и предложил как-нибудь встретиться в «Кристалсе», но Мао отказался, сославшись, что не в столице. Бегает с товарищем и пытается выловить тех, кто выкрал у них кристаллы. На том закончил общение. Главное, я дал ему понять, что не просто сижу в игрушке и работаю над персом. И он это услышал.

Далее переключился на сообщения от Артема и Ромео. Оба интересовались продвижением моих дел в части добычи денег. Заодно похвалились взятием 29 уровня персов, чем вызвали у меня улыбку. Ответил как есть — пока работаю над персом и больше ничего. Пусть мой уровень будет для них сюрпризом. Было интересно посмотреть на их рожи, когда мы встретимся, и я расскажу насколько прокачался. Не сомневался, что к тому времени у меня получится сохранить опережающий темп развития и обзавестись всем полезным, а то навыком писаря особо не покозыряешь.

Пока писал ребятам, разродился покупатель:

Сообщение от Сержио: Дружище, максимум могу дать 3.500 кредитов. Не сотней больше. У самого все в обрез. Если устраивает, прямо сейчас перешлю.

Мало… Очень мало. Этой суммы мне хватит разве что купить навык Стрельбы, тренировочный меч из металла и еще один полноценный меч для рейда. На этом все. Даже не на что будет купить лук для развития навыка стрельбы. По-быстрому зашел на сайт «Кристального Мира» в раздел аукциона. Забил в поисковике «лук» и «арбалет», в фильтре указал составить предложения, начиная с нижней цены. Всплыли луки от 780 голдов. Дал бы Сержио 4.200, и у меня бы на все хватило. В то же время я прекрасно понимал: упущу его и не известно, появится ли следующий покупатель. Сегодня среда. Неделя пролетела. Кроме него мой паладин никого не заинтересовал. До выходных не продастся перс — придется ждать еще неделю. И не факт, что покупатель появится через неделю или две…

Лучшим решением виделось соглашаться на эту цену, купить вместо меча лук и начинать развивать навык Стрельбы. А после, подкопив голда за счет зарплаты, уже перед рейдом купить меч. Тогда бы мне на все хватило. Это если не учитывать расходы на навык Боя без оружия. Впрочем, пока что я понятия не имел, где его можно раздобыть.

Махнул рукой и согласился на сделку. Спустя минуту пришли на почту и одновременно на смартфон уведомления о зачислении перевода в 3500 кредитов. Я тут же выслал Сержио логан и пароль на своего паладина.

Наступило облегчение, а за ним, подобно искре, пришло осознание, что поступил правильно. Раз с сентября будут выплачивать дотации безработным, если они обитают в виртуальных мирах с положительным рейтингом, то в «Средневековье» в ближайшее время предстоит большой отток игроков. Игровой мир ведь не входит в рейтинг А. Теперь я даже обрадовался, что у меня так хорошо все сложилось.

Вкладка с почтой на экране ноутбука мигнула. Открыл и завис над прочтением:

Сообщение от ГаррилаЗЗ: Здорово. Куплю твоего паладина. Сделай небольшую скидку. За 4.500 кредитов хоть сейчас возьму.

Твою ж мать!.. Обезьяна чертова. И где ты раньше лазила?!

Сообщение для ГаррилаЗЗ: Перс продан.

Открыл портал «Средневековья», зашел на форум и удалил объявление, чтобы уже больше никто не нервировал. Вот прямо зла не хватало. Только продал и на тебе, явился нервы трепать.

Сообщение от ГаррилаЗЗ: А за сколько продал, если не секрет?

И что ответить?

Сообщение для ГаррилаЗЗ: За 6 штук.

Сообщение от ГаррилаЗЗ: Да я бы и за 6 взял. Не повезло. Не успел. Только вчера вечером сообщили, что «Средневековью» присвоили рейтинг А+, и уже с утра цены поползли вверх. Вот же блин(((

У меня просто слов не было. Да он бы и за 7.000 кредитов купил. Вот кто бы знал?! Ну и вляпался же я с продажей. Знал бы о присвоении рейтинга, вообще можно было бы штук десять запросить. Взяли бы. Никуда не делись…

Настроения упало ниже плинтуса. Мне бы 6–7 штук и на все хватило!

Конечно, можно было написать Сержио и попытаться аннулировать сделку. Потом связаться с ГаррилаЗЗ. Но не стал. Все закончено. Сделка совершена. Момент упущен. Скорее всего, Сержио все знал, поэтому так по-резкому со мной связался и быстро провернул сделку.

Закрыл к чертям ноутбук и с пульта включил проектор. На стене над диваном появилось изображение ведущей новостного выпуска первого канала красавицы Лены Роуз.

— …Только вчера вечером еще в 36 виртуальных мирах начала работу уникальная программа системы госконтроля «Миранда», в связи с чем компании получили положительный рейтинг А+. И вот уже сегодня появились первые результаты проверки. Пока что частично приостановлена работа виртуальных игр «Пиратское лоно», «Дракониада» и «Средневековье». В них нельзя вводить и выводить деньги. В комитете по контролю в сфере виртуальных развлечений в данный момент отказываются сообщать причины. Ведется тщательная проверка. Но из того, что известно, искусственный суперинтеллект, носящий наименование «Миранда», выявил в этих трех игровых мирах существенные нарушения…

Я в шоке смотрел на изображение. Задержись с продажей перса на пару минут, и все бы накрылось. Теперь я уже был счастлив, что вообще удалось его продать. Нет, ГарилаЗЗ не прав. Ему сегодня повезло не вляпаться. И мне тоже писец как повезло. Единственным неудачником оказался хитрожопый Сержио.

Настроение просто взлетело. Снова открыл ноутбук. Возникло желание заглянуть на форум «Кристального Мира» и посмотреть, как там обитают вечные нубы. Заодно узнать что-нибудь полезное.

Глава 18

Начал читать форум и завис на нем до вечера. Оказалось, спасенный мною художник Алет Руман поднял неимоверный скандал по поводу подлянок, устраиваемых отдельными игроками, по убийствам исподтишка. Общественность во взглядах разделилась. Меньшая часть игроков пыталась всех убедить, что все-таки это игра и нечего драматизировать, но основная часть встала на сторону Алета. Причем поддержали не только на словах, но и на деле: во всех провинциях стали организовывать группы по поиску и обнулению уродов.

Вскрылись и более ужасающие факты. Кто-то попадал в ситуации, когда одного или нескольких игроков заманивали в ловушку и забивали толпой. Более того, появились особо предприимчивые группки, организовывающие за вознаграждение быструю прокачку для обеспеченных игроков путем подстав новичков. Во многих городах и, особенно в столице, участились случаи, когда в рыночной толчее, пользуясь суматохой, могли просто пырнуть ножом. Раненный игрок даже не успевал понять, что произошло. Из спины или бока начинала литься кровь, а с ней уходило здоровье. Пока игрок успевал сообразить, что его не просто случайно ударили, а проткнули ножом, уже не оставалось времени, чтобы добежать до лекаря или аптеки.

В конце концов, все обсудили проблему и остались при своем. Я тоже порывался написать свое мнение, но в итоге не стал. От этого все равно ничего не изменится. Единственное верное в таком случае решение, так это не доказывать в чате, а реально наказывать всяких мразей обнулением. И то, что за это уже взялись многие игроки, меня полностью удовлетворило.

Только сейчас я понял, насколько нам с Амели повезло. Попав к Мастерам и сидя целыми днями на хоздворе дворца под надежной защитой стражников, мы оказались защищенными от условий здешнего сурового мира и спокойно качали своих персов.

Хотел написать Алету и поддержать его инициативу, но тут всплыл нюанс. Писать другим игрокам и получать от них сообщения можно было, лишь находясь в игре. Для этого нужно было посетить храм или почту. Или, как Мао, подключить услугу почты в личном интерфейсе за 1000 голдов в месяц. Еще одним способом был реал, но это годилось лишь в том случае, если между игроками установлены контакты. Тогда можно было просто выходить из игры и отправлять сообщения. Я, естественно, не знал Алета в реале, так что связаться с ним не получалось.

В новостной рубрике форума админ рассказал о банкротстве за последнюю неделю 156 компаний, занимающихся сферой виртуального досуга, в том числе довел до сведения последнюю информацию по нескольким мирам, у которых сегодня утром выявились нарушения. Так, уже после обеда, была остановлена деятельность «Средневековья» и еще 5 Миров, а всех игроков принудительно вывели в реал. Исходя из этого, можно было понять, что правительство активно занялось вирт-сферой, и в ближайшее время закроется еще не одна сотня компаний. Зато для «Кристального Мира» с рейтингом А+++ от этого сыпались сплошные плюсы. Прирост игроков бил все рекорды.

Я еще раз порадовался удачной продаже паладина. Задержись с продажей хоть на пару минут, и все бы пропало. Остался бы со своим персом на бобах и сейчас ломал бы голову, где взять деньги.

Админ также озвучил новшества: отныне можно было не только строить, но и покупать готовые города Мира, вплоть до столицы. Он обмолвился, что уже есть покупатели. Для них в конце месяца будет проведен аукцион. Цены начинались от десятков миллионов за провинциальные города и от сотни — за столицу. Народ активно загудел на эту тему, посчитав, что цены вполне приемлемые. Как будто у них уже были миллионы для настолько грандиозных инвестиций.

По-обыкновению время на форуме пролетело слишком быстро. Просидев за ноутбуком практически весь день, я чуть было не опоздал вовремя вернуться в «Кристальный Мир». Ровно в 7 утра я открыл глаза в нашем подвале. Амели сидела рядом, с нетерпением дожидаясь моего пробуждения.

— Ну, наконец-то! Мне столько тебе нужно рассказать, а тебя нет!

— Что случилось? — спросил я, потягиваясь.

— Я не знаю, как мне лучше поступить с библиотекой. Как думаешь, сможем мы, к примеру, брать на ночь особо ценные книги, переписывать их, а потом возвращать?

— Если будет Идеальное перо — без проблем…

— Я уже все разузнала. Такое перо стоит 5.000 голдов. Я нашла парня, у которого можно его купить, чтобы каждый раз не клянчить у Гордона. У него вместе с друзьями тут был целый бизнес по всяким полезным штукам. Они и продавали, и сдавали в аренду…

— Случайно не Энгар Рокк? — вспомнил я парня, у которого хотел взять в аренду кольцо.

— Ты тоже его знаешь?!

— Так… немного…

— Ты представляешь, что с ними случилось: два дня назад на них напал тайный клан! В один момент их почти всех переловили! Я сегодня с ним полдня на эту тему общалась…

— Тайный клан?.. Подожди, а как ты с ним связывалась? Ты же не была в игре.

— Ой, это долгая история…

Амели нахмурилась. Это заставило меня напрячься.

— Так, давай рассказывай все по порядку.

— Ну, если по порядку — ты ругаться будешь…

Она встала, сложила руки на груди и надула губы. Меня тут же стали терзать смутные сомнения.

— Проболталась? — спросил я, пока что не веря в такое.

— Ага… — кивнула она, сделав несчастное лицо, как будто это само собой произошло, и она не смогла ничего поделать.

— Черт! Вот так и знал, что проболтаешься!

Остатки сна мигом испарились. Я вскочил и стал прохаживаться по подвалу, пытаясь успокоить вспыхнувшую ярость. Вот только что, пару минут назад, было все отлично, продался чертов паладин из «Средневековья», я получил деньги на дальнейшее развитие перса, и на тебе — прилетела неожиданность!

— Ладно, рассказывай.

— Обещаешь не…

— Обещаю!

Еще до вхождения в «Кристальный Мир» Амели принялась узнавать об игре как можно больше информации. Так она познакомилась с некой Марго. Сегодня днем, вернувшись в реал, Амели, естественно, не смогла удержаться, чтобы не похвастаться своими достижениями за неделю. На это Марго предложила ей вступить в закрытую группу продвинутых игроков, где входом в сообщество являлось разглашение какой-нибудь важной фишки или секрета. Конечно же, Амели клюнула! Сначала она рассказала о том, как заполучить платные навыки забесплатно, однако это уже знали в группе, посему ей пришлось раскрыть наш главный секрет — приобретение навыка Ночного видения.

Я был вне себя от злости. И от того, что она вот так сразу согласилась выложить секрет целой группе, и от того, что не удосужилась даже посоветоваться со мной, прежде чем совершить эту глупость. Хождения туда-сюда по подвалу пошли на пользу. Я начал успокаиваться. Группа оказалась немногочисленной, всего 34 игрока. Кроме того, навык Ночного видения в принципе был не таким уж большим секретом. Тот же Мао об этом уже знал. Амели продолжала рассказывать, и мое отношение к ситуации стало меняться.

Затеявший идею с группой все продумал хитро. Да, ты делился чем-то полезным, но дальше, войдя в сообщество, мог ознакомиться с другими полезными фишками, о которых рассказывали остальные игроки, не говоря уже о том, что в группе был чат, где участники продолжали раскрывать полезную информацию, находили компаньонов в рейды, договаривались о выгодных сделках и прочем.

Самым важным из вычитанных Амели секретов группы я бы счел информацию о книгах. Они оказались нереально полезными, редкими и дорогими вещами в «Кристальном Мире». Дело в том, что книги открывали навыки. К примеру, прочитав книгу по кузнечному ремеслу, открывался навык кузнеца. Таким образом без учителей и тренеров мог открыться любой навык. Также было любопытно, что имея навык дипломата и репутацию выше 100, можно было вступать в переговоры с мобами и обменивать голд на кристаллы. Если в пунктах закупки их брали по 1500 голдов, а вообще они продавались по 2.000 голдов, то у мобов можно было выторговать кристаллы всего за тысячу.

Следующей важной информацией стали сведения о некоем тайном клане. Его как бы не существовало, он нигде не заявлял о себе, и в то же время он существовал. И, что хуже всего, являлся весьма сильным и опасным. Многие продвинутые игроки с ним сталкивались, стоило им развить своих персов выше среднего или найти доходную жилу.

Кто в него входил, какова численность, и прочие подробности никто не знал. Можно было бы не придавать этому значения, если бы не одно существенное НО. По-видимому, клан в игре контролировал очень многое, если не вообще все. Что еще хуже, следил за всеми игроками. Как только появлялась небольшая сплоченная группа, клан тут же стремился ее истребить или обезглавить, обнуляя лидеров. И это не говоря о постоянной охоте бойцов клана на высокоуровневых игроков.

Дальше Амели рассказала о развитии интуиции, причем гораздо подробнее, чем это в свое время сделал Мао. Навык Предвидения опасности был далеко не единственным в ассортименте предсказаний. Практически в каждой области существовали свои предвидения: торговец чувствовал удачную сделку, моряк — предстоящий шторм и так далее. Навык оказался весьма затратным. В каждом случае требовалось повышать интуицию, вливая в нее свободные очки, иначе навык отказывался работать. Все это Амели по секрету рассказал Энгар Рокк, с которым она проболтала большую часть дня.

К сожалению, по Бою без оружия Амели ничего не разузнала, зато ей стало известно, как заполучить навык владения ножом. Оказалось, им нужно чаще пользоваться или просто хорошо потренироваться, имитируя удары, и в итоге навык приходил сам.

Но были в ее рассказе и неприятные новости. Оказалось, что способ по повышению репутации с помощью свечей действовал всего лишь один день. Успевал накрутить себе репутацию и потом все, лавочка закрывалась.

Когда я выслушал всю эту информацию, то уже изменил свое отношение к вступлению Амели в группу. Пользы от этого оказалось куда больше, чем вреда. Однако для себя отметил, что теперь надо тщательно выбирать: чем с ней делиться, а о чем помалкивать. Впрочем, рассказывать о рейде я все равно не собирался.

По нашей предстоящей работе на сегодня Амели придумала план будущего обогащения. По ее замыслу, пока мы будем работать в библиотеке, станем забирать на ночь книги, переписывать их, а на утро возвращать. После можно будет книги копировать и продавать. Единственное, что ее беспокоило, как долго мы будем посещать библиотеку дворца. Я же озадачился другим:

— Ну, хорошо, а куда потом девать книги? Если поставить это дело на поток и смотреть в перспективе? Ты же сама рассказала о тайном клане, обнуляющем всех предприимчивых игроков. Как мы в таком случае сможем находить покупателей?

— Это я уже продумала. Будем реализовывать книги через Энгара Рокка. Я уже с ним обо всем договорилась. Их было почти пятьдесят. Взяли не всех. Только двадцать. Клан провел одновременную атаку в разных городах под видом покупателей. Сейчас все залегли на дно и обдумывают дальнейшую стратегию. Им нужны деньги, поэтому что-нибудь они все равно придумают и выкрутятся.

— А тех, кого взяли, сейчас пытают?

— Да, ну! Ребята просто вышли из игры и оставили своих персов. Подождут и снова войдут. После смерти они должны будут переродиться.

В целом план Амели мне понравился. Да и предстоящие доходы обнадеживали. Как раз появятся дополнительные деньги на покупку всего необходимого для рейда.

В половине восьмого мы с нашими Мастерами направились в библиотеку. Парадным входом дворца пользовались всякие важные особы, остальные входили через хоздвор. Именно поэтому у нас было такое активное движение: с утра и до позднего вечера ко дворцу по дороге через парк и обратно шло множество повозок и всяких работников. С одной стороны дороги стоял решетчатый забор, а с другой — высокая живая изгородь, закрывавшая парковую часть от глаз простолюдинов. Вдоль дороги стояли стражники, следившие за перемещением народа.

На первом посту у нас ничего не спросили. А вот на втором, перед дворцом, остановили. Тут стояли более двух десятков здоровенных стражников. Они осматривали повозки и следили, чтобы никто не проскочил мимо старших. Два сержанта лично общались со всеми, идущими во дворец. Один из них преградил нам дорогу и принялся расспрашивать у Гордона с Кроном о цели визита.

— Посмотри, Библиотекарь оставлял заявку по Мастерам письма и переплета? — крикнул он в сторону сидевшего в будке клерка.

— Да, значатся Мастера вместе с помощниками. Им разрешен проход до конца недели, — ответил тот, просмотрев свиток.

На лице Амели появилась довольная улыбка, а то она все переживала, что работа в библиотеке может быть одноразовой. Сержант кивнул и уставился сначала на меня, а потом на девушку.

— Впервые идете во дворец? — спросил он и, получив ответ, продолжил. — По распоряжению Королевского Мастера тайных дел светлейшего Эдвина Бишона, все, кто впервые проходит во дворец, должны пройти у него собеседование.

— Его третий день нет, и неизвестно, когда он появится, — заметил второй сержант.

— Вот именно. Так что пока его нет — проходите.

Оставалось гадать, что это за собеседование, которое пока нас миновало, и касаемо чего может состояться беседа. Мы обошли здание слева и по узкой лестнице, ведущей в один из второстепенных входов во дворец, стали подниматься.

Я надеялся прогуляться по столь красивому сооружению, но нет, мы преодолели десять ступенек, открыли дверь и очутились в библиотеке. Тут оказалась просторно и одновременно с этим уютно, роскошно и в то же время сдержанно. В интерьере было много позолоченной лепнины, но она приглушалась простой лакированной древесиной. Вдоль стен стояли высокие шкафы, заполненные книгами, к ним были приставлены небольшие лесенки, высотой по грудь, позволявшие добраться до книг на верхних полках. Большие окна давали много света. С потолка свисали длинные люстры, состоявшие из гирлянд с белыми шарами, величиной с кулак.

Мы вошли через остекленную дверь со стороны окон. Напротив была еще одна двухстворчатая дверь, левее — камин и дверь поменьше. Еще левее, у стены, стояли два сдвинутых стола с книгами. Центральное место занимали диваны и кресла, расставленные в форме овала вокруг низкого столика. С правой стороны располагались еще два сдвинутых стола с книгами. За ними шли ряды стеллажей с проходами вдоль стен и посередине.

Навстречу нам вышел Библиотекарь Брэм Корд.

— Доброе утро, Мастера. Я уже подготовил для вас работу. Юстов Гордон, вам с помощником туда, — показал он на столы справа. — Там уже приготовлены книги, бумага и перья для письма.

— У меня свое. Оно всегда при мне, — отозвался Гордон.

— Очень хорошо. В книгах, где нужно переписать листы, имеются закладки. Начинайте работать.

Брэм Корд переключился на Хари Крона с Амели, а мы с Юстовом Гордоном прошли к нашим рабочим местам. Дальше располагались стеллажи с книгами. Я насчитал шесть рядов. Амели с Хари сели за столы напротив нас, в другой стороне помещения.

На столах ровными стопками были выстроены высокие башни из старых потрепанных книг. Нас с Гордоном ждала, по меньшей мере, их сотня. Я взял несколько и быстро ознакомился. География, ботаника, этикет, живопись и даже художественные романы со стихами. Но больше всего попадалось книг по истории. В общем, на мой взгляд, ничего стоящего.

Из гайдов я помнил, что разработчики игры создали этот искусственный Мир и прокрутили местную жизнь в убыстренном режиме сразу на тысячелетие, а потому не стоило удивляться достаточно внушительной его истории.

— Алекс Бриг и Амели Тис, — громко произнес Брэм Корд. — Нечего рассматривать книги. Начинайте работать. Настоятельно рекомендую вам во избежание неприятностей не отлучаться со своих мест и тем более не покидать библиотеку самостоятельно.

В голосе Библиотекаря послышалась угроза. Сомнений не было, он понял, что мы игроки и тем предупредил нас вести себя серыми покладистыми мышами и умерить любопытство. В том, что он и сам является игроком, было уже очевидно.

Юстов Гордон уже вовсю начал работать. Я взял одну из книг, открыл закладку и тоже приступил к переписыванию страницы. К полудню мы бы с Мастером справились с работой, однако Библиотекарь развернул нешуточную ревизию. Он брал из шкафа каждую книгу, быстро пролистывал, скрупулезно выискивая изъяны, и прибавлял нам работы, так что башни из книг на наших столах не убавлялись. При этом он достаточно требовательно подошел к проверке: обтрепался лист, пролили на текст пару капель воды или слегка затерли буквы — и Брэм Корд нещадно браковал страницы, отправляя их на переписку.

У Амели с Хари Кроном тоже работы хватало. Книг, требующих повторного переплета, было еще больше. Да и после нашей переписки страниц требовалось их вмешательство.

Часть книг Библиотекарь откладывал отдельно на низкий столик у кресел. Я поинтересовался, не нужно ли будет их переписывать? На что он ответил, что из-за грызунов утратилась часть текста, и теперь предстояло найти экземпляры для восстановления поврежденных страниц.

В полдень Брэм Корд нас обрадовал, сказав, что сходит в столовую и договорится об обеде. В животе приятно заурчало в преддверии, несомненно, вкусного обеда. А как иначе могли кормить во дворце короля? Едва Библиотекарь вышел за остекленную дверь на улицу, Амели, будто с ума сошла. Чертовка сорвалась со своего места и рванула к книгам, лежавшим на низком столе.

— Что ты делаешь?! — возмутился Хари Крон.

— Хочу как можно больше помочь господину Библиотекарю, — ответила она с усмешкой.

Схватив первую книгу и второпях пролистав страницы, Амели тут же переключилась на вторую и проделала с ней то же самое, затем за третью, четвертую, пятую… Развернувшись ко мне, она вытаращила изумленные глаза, всем видом показывая, что нашла нечто невообразимое.

Глава 19

Прежде чем присоединиться к Амели, я привстал, убедился, что в окнах не видно Библиотекаря и только после этого рванул к ней.

— Ты-то куда?! — возмутился Гордон.

— Помогать библиотекарю…

Держа в руках раскрытую книгу, Амели возбужденно пискнула:

— Смотри! Тут все целые книги!

— Но, может…

— Да не «может»! Они все целые! И смотри, что он отложил!

Беглый осмотр показал, что были отложены книги по минералогии, добыче золота, дипломатическим отношениям с орками, эльфами и прочими мобами. Вообще не думал, что такое имело место быть в «Кристальном Мире». Они мне представлялись глупыми монстрами, а оказалось, у них имелась развитая цивилизация, раз велись дипотношения с королем. А еще тут оказалось множество книг по разному мастерству — судостроению, мореходству, рыбоводству, кузнечному делу, градостроению и даже мостостроению.

— Ой! А это что?! — чуть ли не завопила от восторга Амели, схватив книгу с названием «Описание кристаллов».

Мое же внимание привлекла толстенная и самая внушительная «Книга малых и больших правителей». Я раскрыл ее на первой странице и быстро прочитал про себя: «Книга предназначена для аристократов, желающих стать владельцами собственных деревень, городов и империй».

В окне показалась макушка Библиотекаря. Вернул книгу на место и бросился обратно к своему столу, а Амели — к своему. Успели. Когда Брэм Корд открыл дверь и вошел, мы уже сидели на своих местах, как ни в чем не бывало.

— Идите в харчевню, я обо всем договорился.

Отложив работу, мы потянулись к двери. Амели мне подмигнула и украдкой показала уголок книги о кристаллах. Чертовка все-таки ее прихватила с собой, спрятав в складках пышного подола длинного платья.

И снова не получилось осмотреть дворец. Мы вышли на улицу, обошли здание с другой стороны, спустились по ступенькам в его подвал и оказались в харчевне для работников. Здесь стояли длинные столы из гладких досок, придвинутые к ним лавки, чуть в стороне, за прилавком, располагалась кухня. Интерьером служили закругленные своды из каменных блоков фундамента. С потолка свисали примерно такие же гирлянды с шарами, как и в библиотеке. Они светили матовым светом, подобно лампочкам. Готовые блюда ставили на прилавок, а затем две девушки на подносах разносили еду по столам.

Мы сели подальше от Мастеров и прочих обедающих работяг за отделенный стол.

— Блин… Хотела спереть книжку, и на тебе! Не успели выйти из библиотеки, как прислали предупреждение: за кражу у короля, репутация упадет на минус 30. И еще предложили навык воровки. Он, кстати, снижает штрафы по репутации. И что теперь делать?!

— Надо подумать…

— А ты вообще понял, что задумал Библиотекарь?

Видя в моих глазах непонимание, к чему она клонит, Амели продолжила:

— Это потому, что ты не знаешь других подробностей. Я переговорила с Хари и, представляешь, что он мне рассказал? Оказывается, Брэм Корд совсем недавно был помощником старого Библиотекаря Громмена. Две недели назад старик непонятным образом умер, и помощника назначили на его место.

— Почерк игрока-беспредельщика — убрал Библиотекаря и освободил для себя место.

— Да нет же! В смысле это так, но тут другое. Разве не очевидно, что Брэм Корд готовит нечто большее! Он специально устроил ревизию. И все, что представляет ценность, он намеревается выкрасть из дворца. Он собирается оставить библиотеку голой!

— Вполне может быть… Но как он это сделает, если ты говоришь, что за одну книгу тебя предупредили о штрафе по репутации в минус 30? Он ведь собирается похитить не один десяток книг?!

— Вот этого я не знаю. Возможно, есть способ обойти это правило. Примерно такой же, как со свечами.

— Странно. Зачем они ему понадобились? Перепродать? — спросил я, погружаясь в размышления. — Слишком много книг. Мне кажется, это чересчур сложная затея для одного игрока. Ты же видела, сколько там книг. Тут должна быть целая группа. Они замахнулись на большую игру.

— Это тайный клан. Больше некому. А Библиотекарь — один из его винтиков.

У меня родилось еще более грандиозное предположение:

— Я понял, что они задумали. Смотри, сейчас всеми правят искины. Игрокам предлагается вкладывать деньги, строить свои деревни, города. А что, если клан затеял не вкладывать, а просто все захватить? Вообще весь Кристальный Мир?!

От такой версии Амели аж рот раскрыла.

— А для захвата городов и смещения правителей им нужны знания! — продолжила она мою мысль. — Блин! У нас на глазах тырят весь Мир, а мы не можем вынести из дворца даже одной несчастной книжки. Видел, сколько он на столе приготовил? Там больше сотни! И это лишь начало! Он только начал ревизию библиотеки. Там тысячи ценных книг. Может, даже десятки тысяч…

— Вынести мы не можем, так как сразу уйдем по репутации в минус. И переписывать здесь мы тоже не можем. Не буду же я сидеть и писать при Гордоне. С обычным пером мне придется несколько часов работать. Он тогда точно поднимет хай, что я сачкую. И, скорее всего, еще и в присутствии Корда.

— А что, если ты спрячешься в библиотеке на ночь? Потом я сама вынесу листы и сошью книги. Так мы обманем игровую систему. Мы же, получается, ничего воровать не будем. Ты не переживай, я всем нас обеспечу. Сегодня же куплю Идеальное перо и эликсиры. И еще закажу у портнихи к утру новое платье с большими потайными карманами, чтобы побольше можно было унести.

— Да нет, глупости все это. Где я буду там прятаться?

— В камине! — воскликнула Амели, и тут же поняв всю глупость сказанного, придумала следующую идею. — За стеллажами!

— Как будто он туда не заглянет?

— А вдруг там будет какая-нибудь ниша, где можно спрятаться? Мы должны сегодня же что-нибудь придумать. Тогда к завтрашнему дню я все подготовлю. Блин, ну жалко же. Если ничего не придумаем, упустим такую возможность!

Нам принесли обед, и мы принялись за еду. Не знаю, как воспринимались здешние блюда знатью, но если по мне, — нас шикарно накормили. Мясная похлебка, телятина с овсянкой и грибами, маринованые овощи — всё оказалось невероятно вкусным. На десерт подали вкуснейший пирог и чай. Я налопался от души!

По дороге обратно в библиотеку вскрылось то, о чем всегда знал и почему-то совершенно забыл во время обеда. Сытная еда в таком количестве пошла явно не на пользу. Начал побаливать живот. Не сильно, в общем-то, терпимо, но я здорово забеспокоился по поводу возможных осложнений. К счастью, спустя час все прошло.

Библиотекарь постоянно крутился рядом с нами и никуда не отлучался. Я основательно просмотрел все вокруг со своего места, пытаясь найти, куда бы можно было спрятаться на ночь, но тщетно. Кроме злополучного камина иного места не находилось. От безысходности все-таки рассмотрел и его как вариант. Вот только он ни с какого бока не подходил для такой затеи. Предстояло ведь не просто в него залезть, что было вполне осуществимо, учитывая его внушительный размер, а еще и немного подняться по грязному дымоходу. А как в таком случае писать? И это не говоря о внешнем виде в последующем, и возможности все это проделать в присутствии Мастеров.

Оставалось обследовать часть помещения за стеллажами. Если и там не найдется ничего подходящего, то, увы, других мест спрятаться на ночь в библиотеке не найти. Вариант с улицей я даже не рассматривал. Вокруг дворца стояли стражники. Вероятно, мог найтись какой-нибудь укромный уголок внутри дворца, но об этом я вообще не хотел думать. Это мне казалось чересчур опасным.

В общем, чем больше я обдумывал нашу затею с переписыванием книг, тем сильнее сомневался в ее успешности. Да и риск быть пойманным был слишком велик. Мне же сейчас следовало прежде всего заниматься прокачкой перса перед рейдом, а не пускаться в рискованную авантюру с книжками.

Большая двустворчатая дверь у камина вдруг отворилась, и к нам, стуча каблучками, вошли три расфуфыренные девицы в пышных платьях. Две танцовщицы и уже ранее встречаемая мною Аристократка Берта. Я сразу вспомнил ее. Еще в первый день, войдя в «Кристальный Мир», я видел ее в ресторане «Белая Магнолия», где она обедала с главой столичной администрации. Тогда она мне даже подмигнула, ну, а сейчас, естественно, не узнала. Впрочем, кто я такой для нее, чтобы запоминать.

Брэм Корд в этот момент как раз стоял на лестнице и снимал книги с очередной верхней полки. От неожиданности он чуть не потерял равновесие. Бросив книги, Библиотекарь поспешил спуститься.

— Берта! — расплылся он в щенячьей улыбке.

Девушка вскользь пробежалась по всем присутствующим взглядом и официальным тоном произнесла:

— Здравствуйте, господин Корд. Мои подруги хотели бы взять у вас почитать несколько книг.

Подруги-танцовщицы впились в Библиотекаря кокетливыми взглядами, отчего тот смутился, словно подросток.

— Да-да-да… Конечно…

Когда я впервые увидел Библиотекаря, он был каким-то неуклюжим. Сегодня же, находясь в своих стенах, он уже предстал в образе проворного и уверенного в себе человека. С приходом Берты он снова поменялся. Теперь Библиотекарь превращаться в какую-то неуклюжую размазню. Подошел к низкому столу у диванов, взял книгу и тут же выронил ее. Кинулся подбирать и стукнулся головой о столик, вызвав у танцовщиц приступ дикого смеха.

— Девушки, перестаньте смущать парня, — строго произнесла Берта, не найдя в этом ничего смешного. — Брэми, принеси, пожалуйста, какую-нибудь веревку. Надо перевязать книги.

— Да-да-да… Сейчас…

Библиотекарь бросился к небольшой двери слева от камина и поскользнулся, едва не распластавшись по полу. Под очередной взрыв смеха танцовщиц он скрылся за дверью.

— Ну, хватит уже его смущать! — прикрикнула на них Берта.

Библиотекарь вернулся с мотком толстой бечевки.

— Подожди, я посмотрю, что ты подготовил, — остановила его Берта.

Девушка принялась придирчиво изучать обложки всех книг. Отбраковав половину, она велела остальное связать стопками.

Конечно, я понял, что происходит. Брэм Корд с Бертой воруют книги. Причем не сами, а с помощью танцовщиц. По всей вероятности, они способствовали прокачке девушкам репутаций и теперь занимались ее понижением. Примеченная мною «Книга малых и больших правителей» тоже оказалась в числе похищаемых.

Похоже, мы с Амели ошибались. Это не тайный клан затеял кражу книг, а Берта обвела вокруг пальца Библиотекаря и использовала его в своих корыстных интересах. Оставался вопрос, для чего ей это понадобилось: для себя или кого-то еще? Почему-то сразу подумал о Главе столичной администрации Светлейшем Шнатце Чернине. Получалось, что он тоже был игроком… Прийдя к такому выводу, я и вовсе озадачился. Какая-то непонятная каша творилась в «Кристалсе». Впрочем, что удивляться, здесь было довольно много игроков, и каждый по мере возможности вел свою большую или малую игру.

Между тем Библиотекарь закончил увязывать стопки книг. Получилось четыре длинные вязанки. Он сам вызвался помочь девушкам донести их до кареты, и они вышли на улицу через остекленную дверь.

Амели тоже все поняла. На ее лице застыло столько несчастья в тот момент, когда книги покидали библиотеку. Едва компания скрылась, девушка решительно взглянула на стеллажи. Все-таки мне было сподручнее обследовать часть библиотеки за спиной. Я поднялся, и тут же с места вскочила Амели.

— Вы куда?! — вытаращился Гордон.

— Я только посмотрю, сколько еще книг…

— Да что смотреть?! Книг полно! Сиди и работай!

Не стал терять время на пререкания с Гордоном. Попросил Амели оставаться на своем месте и маякнуть, если что, а сам подался за стеллажи.

— И не вздумай ничего брать! Узнают о краже и сошлют на рудники! — «подбодрил» Гордон мне вслед.

По центру нечего было смотреть. Тут шли одни стеллажи. Меня интересовали шкафы с книгами вдоль стен. Как назло, они стояли впритык. На всякий случай проверил задние стенки. Все глухо. Прошел вдоль одной стены, второй и… Ну, наконец! Брешь найдена! Между последним шкафом и окном оказалось свободное пространство. Оно еще и прикрывалось шторой. Я спокойно мог там спрятаться.

В голове созрел план. К концу дня требовалось как-то отвлечь Мастеров с Библиотекарем и пробраться сюда. Дождаться, пока библиотека опустеет, и потом до утра спокойно заниматься перепиской книги как раз у этого окна на подоконнике. Когда утром придут Мастера и Амели, незаметно выбраться из убежища и присоединиться к ним.

Понятное дело все сложно, рискованно, но если Амели сможет меня прикрыть — вполне осуществимо. Ей же предстояло придумать, как впоследствии оправдывать мое исчезновение перед Мастерами и в нужные моменты отвлекать их внимание. До завтрашнего утра времени на подготовку и продумывание деталей оставалось вполне достаточно.

Осчастливленный разрешением сложной задачи, я уже собирался вернуться на свое место, и тут послышалось, как открылась дверь со стороны камина, и раздался незнакомый голос:

— Добрый день господа Мастера. Чем это вы тут занимаетесь?

Стулья с шумом стали отодвигаться. Это Гордон с Кроном и, вероятно, Амели повскакивали со своих мест.

Я все еще стоял у окна, тут как раз был проход. Пройди незнакомец к остекленной двери или окнам, он бы заметил меня. Пришлось быстрее податься к ближайшему стеллажу и укрыться за ним. Голова закипела, придумывая версии, почему я отлучился со своего рабочего места. По-человечески можно было сослаться на любопытство, но это не было присуще искинам, иначе Гордон с Кроном повели бы себя иначе, заметив наш с Амели излишний интерес к книгам. За окном промелькнула голова Брэма Корда. Перед незнакомцем оправдаться было еще можно, а вот с Библиотекарем — куда сложнее. Я решил пока остаться за стеллажами. Вдруг оба возьмут и куда-нибудь выйдут. В таком случае проблема разрешится сама собой.

Глава 20

Юстов Гордон принялся рассказывать незнакомцу о том, чем мы занимаемся, назвав его светлейшим Эдвином Бишоном. Вроде что-то знакомое, но совершенно вылетело из головы, кто это.

В библиотеку вошел Брэм Корд, и Гордон замолчал.

— Мастер тайных дел… Чему обязан? — спросил Библиотекарь, и в его голосе послышались нотки испуга.

Только теперь я вспомнил, где слышал имя Бишона, — об обязательном собеседовании с ним перед первым посещением дворца обмолвился сержант.

— Зашел посмотреть, чем вы тут занимаетесь, — произнес Эдвин Бишон с явным пренебрежением.

— Вот, делаем ревизию в библиотеке, устраняем…

— Это я уже понял, — резко перебил Бишон. — Господа Мастера письма и переплета, ваша работа закончилась. Можете быть свободными.

Юстов Гордон попытался что-то произнести, но на выручку пришла Амели, сказав, что «он» догонит. Это относилось ко мне. К счастью, ничего более Гордон не произнес. Остекленная дверь открылась, и Мастера с Амели покинули библиотеку. Секундами позже их головы промелькнули за окном рядом со мной.

Послышались тяжелые шаги Эдвина Бишона. Он стал неспешно ходить по библиотеке. Ноги обутые, словно в металл, били молотом по паркету. Мастер тайных дел не спешил продолжить разговор. Даже я почувствовал нарастающее между ним и Библиотекарем напряжение.

— В-вы что-то хотели? — наконец нарушил затянувшуюся паузу Библиотекарь.

— Я только что вернулся из орычей ямы. Как вы знаете, по древнему обычаю, в первый день каждого месяца мы с орками, эльфами и прочими тварями обмениваем по льготным ценам голд на кристаллы. Наш отряд с голдом убыл к орычей яме и не вернулся. Святейший Гро Терранс отправил меня лично во всем разобраться. Я побывал на месте обмена и встретился с орками. Кто-то убил всех во время обмена. Лишь по счастливому стечению обстоятельств, нападающие взяли только кристаллы и не тронули предназначавшийся оркам голд, иначе, боюсь представить, что бы нас ждало. Все орки двинулись бы из ямы к нам сюда, в столицу. Это бы означало войну! Но худшего не произошло. Голд остался нетронутым. Только благодаря этому мне и Первому советнику удалось разрешить ситуацию. А вот наши кристаллы бесследно исчезли. И это не говоря о сотне погибших воинов. Все они были опытными, не абы кто. Погибли также посол и представитель казначейства. Это слишком значимая для нас потеря. И вот пока я мчался обратно во дворец, постоянно думал, как это могло произойти. Кто мог знать, что в первый день каждого месяца мы ведем с орками обмен?!

— Вы так на меня смотрите, как будто меня в чем-то подозреваете. Я впервые слышу о таком обмене.

— А это что?! — взревел Эдвин Бишон. — Вот же книга о дипотношениях с орками! Она лежит у тебя прямо на столе! И ты хочешь сказать, что не знал?!

— Я… Я ви-видел, но не читал. Клянусь вам! Здесь тысячи книг. Я же не могу прочесть все! И почему вы меня подозреваете? Убили столько воинов и орков. На это потребовалась бы целая армия!

— Не потребовалась. Там применили магию. Орки и люди обезумели. Они стали убивать друг друга. Злоумышленников было немного. Они даже не смогли забрать с собой голд. Просто бросили его и взяли самое ценное.

— Но магии же нет!

— Зато есть кристаллы! С их помощью можно сотворить, что угодно, вплоть до немыслимого!

— Как бы то ни было, могу вас заверить, я здесь совершенно ни при чем!

Снова раздались тяжелые шаги Мастера тайных дел. Он сделал небольшую паузу и продолжил:

— А теперь сверим факты. Письменные источники о тайне обмена есть только в этой библиотеке и больше нигде — это раз. О тайне обмена известно лишь очень узкому кругу лиц, приближенных к королю. Как известно, они все искины, что подразумевает безграничную преданность королю. Это уже два. И что ты можешь сказать в свое оправдание? Во-первых, ты библиотекарь. Все архивы и скрытые в них тайны находятся у тебя здесь. Во-вторых, ты игрок. Да-да, игрок. Или ты думаешь, что мог меня обвести вокруг пальца, как ты это сделал с женой Светлейшего Шнатца Чернина госпожой Бертой, которая выхлопотала перед королем твое назначение на должность Королевского Библиотекаря?! Думал, устроишь бойню в сиротском приюте Фанни Казанни и потом будешь всем вешать на уши лапшу, что ты ее воспитанник?!

— Так, значит, вы тоже игрок?! — в голосе Брэма Корда появилось невероятное изумление.

— Но не такой, как ты! Итак, у тебя есть два варианта: отдать кристаллы или сообщить, кому продал тайну о них. Или же тебя ждет подземелье и цепи. Конечно, ты можешь вызвать интерфейс и сбежать. Но тогда даже не думай о быстром возрождении. Я позабочусь, чтобы твое тело здесь жило очень долго. Ты не сможешь ни умереть, ни убить себя. Будешь годами ждать, пока твой перс в «Кристальном Мире» подохнет от старости, чтобы ты смог возродиться. Лучший выход для тебя — это сотрудничество, и тогда я позволю тебе играть дальше. Откажешься — и все пойдет по худшему для тебя сценарию.

— Но я не виноват!

— Я так и знал… — разочарованно произнес Эдвин Бишон. — Что ж, придется пойти по еще худшему пути. По-моему, ты неравнодушен к госпоже Берте? Не признаешься, и я устрою ей то же, что и тебе.

— Как я вам скажу, если ничего не знаю?! — уже в отчаянии воскликнул Брэм Корд.

— Когда вы очутитесь с Бертой в подземелье, ты заговоришь по-другому. Если ты не знал, разъясняю. В отличие от тебя, она не может покинуть этот мир. И, как ты понимаешь, не сможет никуда сбежать. Будешь ли ты здесь или убежишь в реал — это неважно. Пока не выдашь кристаллы, Берту будут жестоко, очень жестоко наказывать. Она пострадает из-за тебя. А чтобы она раньше времени не умерла и не переродилась, я приставлю к ней лекарей. Палачи будут ее каждый день насиловать и пытать, пытать и снова насиловать, а лекари восстанавливать здоровье, для того, чтобы палачи продолжали над ней издеваться…

— Вы не сделаете этого!

И тут, судя по звукам, Библиотекарь набросился на Мастера. Послышалась возня. Крик. И вдруг все резко оборвалось.

— Куда ты делся, подлый ублюдок?! — взревел Эдвин Бишон. — Ты применил магию?! Что это?! Ожерелье невидимости?! Амулет?! Кольцо?!.. Ч-ч-черт!.. Стража!

Я услышал, как Эдвин Бишон открывает остекленную дверь, ведущую на улицу.

— Стража! — вновь заорал он. — Срочно перекройте весь дворец! Ищите Библиотекаря Брэма Корда! Он ранен! Брать только живьем!

Дверь с такой силой захлопнулась, что из нее едва не вылетели стекла. Голос Мастера тайных дел теперь доносился с улицы. Он раздавал стражникам указания. Чуть в стороне от меня раздались шорох и стоны. Буквально из неоткуда на полу появился Библиотекарь. Схватившись одной рукой за нижнюю часть лица, он корчился от боли. То ли от нее, то ли увидев меня, он вытаращил глаза так, что они едва не вылезли из орбит. Бросив кинжал, который все еще сжимал второй рукой, он принялся что-то искать во внутреннем кармане туники. Вытащил бутылочку эликсира и убрал от лица руку. Я ужаснулся отрывшемуся зрелищу. Мечом или саблей ему нанесли глубочайший порез вдоль нижней губы от одной щеки до другой. Через открытую рану потоком лилась кровь.

Запрокинув голову, Брэм Корд вылил себе в рот разом все содержимое бутылочки. Однако кровь не остановилась. Он взвыл. Лицо исказилось от охватившего его отчаяния.

— П-подойди… — едва смог выдавить из себя Библиотекарь и закашлялся кровью, заполнившей его рот.

Я сделал шаг.

— В-возьми. Это п-поможет сбежать. Обязательно сбереги к-ключ!

Библиотекарь сорвал с шеи кулон с ключом и подал мне.

Амулет невидимости.

Позволяет обрести невидимость на количество секунд, равное интеллекту.

Целостность 87 %.

Требование: наличие 10 интеллекта и 1 свободного очка.

И рядом следующее:

Ключ обыкновенный.

Целостность 96 %

Требование: не менее 1 силы.

Теперь Брэм Корд принялся снимать с пальца перстень. Тот плохо поддавался. Было видно, что Библиотекарь спешит. С каждой секундой он терял силы, а эликсир почему-то не помогал. Я вспомнил о купленных как-то про запас бинтах и достал их.

— У-убери… Это не поможет…

Наконец он смог снять перстень и, вручив его мне, обмяк, совершенно обессилев.

Перстень умника.

Повышает интеллект на 10 очков.

Целостность 86 %.

Требование: наличие 10 интеллекта.

— Помоги. Д-дай мне кинжал. Х-хочу убить себя. Мой опыт не дам ему… — с надеждой взмолился Брэм Корд.

Я подобрал лежавший на полу кинжал.

Кинжал злодея из килпортской стали.

Останавливает процесс заживления ран.

Целостность 88 %.

Требование: наличие 2 силы.

Вложил кинжал в руку Библиотекаря, но у того уже не оставалось сил его держать. Обхватив руку, я поднес острие к его сердцу.

— Всё?

— Я тебя н-найду… Отблагодарю… П-помоги уйти… И с-сохрани ключ…

Он закончил, и я с силой надавил на его руку. Острие уперлось в ребро и, соскользнув с него, прошло между костей дальше, проникая глубоко в плоть. Брэм Корд вздрогнул. В его глазах, смотревших на меня, застыл ужас. Короткий вздох, и он замер с раскрытым изуродованным ртом, из которого продолжала литься кровь. Глаза начали стекленеть. Я не мог отвести от них взгляда. Раньше в игрушках мне не раз приходилось убивать, но никогда вот так — глаза в глаза. Происходившее сейчас было совершенно иным. Как будто я на самом деле помогал ему уйти из жизни. От этого стало не по себе.

Поздравляем! Вы одержали победу над Господином Брэмом Кордом Королевским Мастером Библиотекарем.

Получено 115 опыта.

Общее количество опыта 127.

Получен 49 уровень персонажа.

Получен 50 уровень персонажа.

Получен 51 уровень персонажа.

Получен 52 уровень персонажа.

Получен 53 уровень персонажа.

Получен 54 уровень персонажа.

Получен 55 уровень персонажа.

Получено 21 свободное очко.

Общее количество свободных очков 29.

Доступен навык Хладнокровного убийцы.

Желаете принять? Да\Нет.

Вспыхнувший перед глазами текст помог отвлечься от лица Библиотекаря и вызвал новый шок. Вообще не ожидал, что игровая система засчитает мне убийство. Убрал сообщение. Было не до него. Теперь, когда все закончилось, руки предательски затряслись. Вид Библиотекаря с ужасной раной на лице вызвал безумное отвращение. Пытаясь сдержать рвотный порыв, я от него отпрянул.

Плечо ударило о стеллаж. Несколько книг с верхней полки упали. Не знаю, возможно ли такое проделывать в этом мире, но я чувствовал, еще немного и содержимое желудка полезет наружу. Мне до безумия захотелось выбежать на свежий воздух. Подальше от библиотеки и этого трупа. Теперь мне даже находиться рядом с ним было тошно. Запах крови еще больше усиливал отвращения. Так и хотелось закричать и послать к черту разработчиков игры, создавших 100 % ощущений реальности. «Кристалс» оказался слишком ярким. Сейчас с ощущениями и красками для меня был явный перебор.

Приблизился к окну. Огромных габаритов мужчина в рассвете лет стоял ко мне спиной в отдалении и выкрикивал указания стражникам, куда бежать и что делать. А их откуда-то собралось прямо-таки слишком много, как бы ни целая сотня. Из ближайших казарм подняли людей, что ли. Не поворачиваясь ко мне, он приказал кому-то обыскать библиотеку.

Первой мыслью было прямо сейчас воспользоваться Амулетом невидимости, однако следом пришло понимание, что прежде понадобится разобраться, как он действует.

Сразу четверо стражников промелькнули мимо окна. Они уже поднимались в Библиотеку. Я кинулся к единственному найденному убежищу у окна. Хотел прикрыть себя шторой и только в этот момент заметил, что одна пола длинной туники Брэма Корда задралась и оттуда выглядывал внушительный кошель, привязанный к поясу. Оставалось гадать, сколько тысяч голдов там скрывалось.

Снова в критической ситуации я лопухнулся. Нужно было сразу обыскать труп. Все равно ворвутся стражники и все подберут. Взгляд также выхватил оставленный в груди кинжал. Он бы мне тоже пригодился.

Раздался звук открывшейся двери, топот, голоса. Теперь уже все. Поздно. Подобрать щедрый лут уже не судьба. Одернул штору и прикрыл себя.

— Что здесь смотреть? Бишон что-нибудь сказал?

— Сказал все обыскать.

Топоча, стражники стали разбредаться по библиотеке. Я было напрягся, и тут же расслабился. Когда увидят тело Брэма Корда, им будет не до обыска. Побегут докладывать о находке Мастеру тайных дел.

Забирая переданное Библиотекарем, я все сунул себе в карман. Теперь разом достал. Перстень сразу надел. В нем нечего разбираться, достал, надел и тем увеличил цифру интеллекта на 10 очков. А вот амулет требовалось изучить. Сфокусировал внимание на всплывшем разъяснении:

Амулет невидимости позволяет сделать персонаж на короткое время невидимым. Срок действия исчисляется секундами и равен количеству интеллекта.

Амулет невидимости носится на шее. При обретении своего места дает персонажу возможность для его использования.

Амулет невидимости можно использовать не чаще 1 раза в час.

Помните! При каждом обращении к Амулету невидимости будет тратиться 1 свободное очко.

Все ясно и понятно, вот только слишком мало информации. Совершенно ничего не сказано о том, как будет действовать режим невидимости: останусь ли я в своем теле или превращусь в бестелесный дух, который может проходить сквозь стены?

Трясущимися руками я принялся связывать разорванную кожаную нить амулета. Хуже не придумаешь — с взвинтившимися нервами проделывать настолько тонкую работу. Будто назло, у меня внутри все разбушевалось и не собиралось утихомириваться. Виртуальный адреналин словно заставил кровь вскипеть. Я весь взмок. Щеки от накала страстей горели огнем. Слишком велика цена ошибки. В случае поимки меня ждала в лучшем случае смерть. А в худшем… В худшем можно было вообще забыть о рейде. По разговору этих двоих я уже понял, что к Бишону лучше не попадать в руки. Встряну по полной.

Наконец получилось связать концы нити. Я надел амулет на шею. Вместе с ним висел непонятный ключ. Заинтересовало, почему Библиотекарь так беспокоился о нем. Но сейчас было не до разгадок чьих-то секретов.

Перед глазами слева вверху появилась небольшая фигурка с изображением амулета и больше ничего.

И что делать дальше?!

Взглядом вцепился в изображение амулета.

Активировать режим невидимости? Да\Нет.

Дальнейший принцип его включения стал понятен.

Невдалеке послышались шаги стражников.

— Смотрите! Вот он! Я его нашел! Он мертвый!

— Беги! Найди Мастера тайных дел!

Настал момент, когда надо было включать невидимость и бежать к выходу. С увеличенным за счет перстня интеллектом у меня будет всего 40 секунд, а потом все: или убегу или можно будет поставить крест на рейде. Так и не убрав предложение о включении режима невидимости, я впился глазами в «Да».

Режим невидимости активирован на 40 секунд.

Осталось 39 секунд.

Ну и ощущения! Я чувствовал тело, но не видел его!

Подался к выходу из укрытия. И…

Черт!

Я застрял?!

Путь к выходу преграждала штора. Я силился, но не мог ее преодолеть или отдернуть. Она будто превратилась в каменную глыбу! Я оказался в ловушке!

Глава 21

У меня началась паника. Утекали драгоценные секунды, а я не мог вырваться из ловушки, которую сам же для себя создал.

Щель между шторой и шкафом оказалась слишком узкой. Я едва просунул сквозь нее руку, с намерением попытаться ее подвинуть. Всеми силами надавил и никак. Но случилось другое! Тело начало сдавливаться и постепенно выползать сквозь узкий просвет, подобно мягкому силикону! Я буквально протиснулся через узкую щель и оказался на свободе.

Трое стражников склонились над телом Библиотекаря. Один из них обшаривал его карманы. Четвертый был уже у остекленной двери. Изо всех сил я побежал за ним по проходу вдоль окон. Он так спешил, что не закрыл за собой дверь. Та, распахнувшись, ударилась о стену и теперь медленно закрывалась. Но я успел! Буквально в последний момент вихрем вылетел из библиотеки, естественно, забыв о ступеньках. Набрав скорость, я не смог остановиться.

Ощущения полета в режиме невидимости оказались невероятным! Приземление — невообразимым! Брусчатка будто вместе с землей оторвалась и кинулась мне на лицо. Успел выставить вперед руки, а что толку? Тело стало абсолютно другим. Руки согнулись, и я ощутил лицом прикосновение камней. Что удивительно — боли не было. Вообще.

Осталось 29 секунд.

Вскочил и побежал по направлению к хоздвору, стараясь не столкнуться со стражниками. Не хватало еще дать себя обнаружить.

Какой-то урод резко повернулся и я в него вписался.

Твою ж мать!

Я словно лишился всякой массы!

По-моему, стражник вообще ничего не почувствовал, а меня с силой отбросило на камни брусчатки спиной. И снова я не почувствовал боли. Быстрее вскочил на ноги, и в этот момент осенило — не в том направлении бегу! Я не успею добежать до хоздвора. Появлюсь посреди дороги между сторожками на виду у стоящей там стражи. Мне нужно в другую сторону. К забору. Так будет проще всего сбежать с территории дворца.

Осталось 19 секунд.

До высокого забора из прутьев было меньше полусотни метров. Уже добежав, решил не рисковать и перелезть через него. Не хватало еще в нем застрять, когда почти вырвался из ловушки. Какое-то сумасшествие — карабкаться, когда лишен возможности видеть собственное тело. Хватаюсь за прутья, а самих рук не вижу. В темпе добрался до верхушки и перемахнул на другую сторону.

Осталось 9 секунд.

Не стал больше терять времени и спрыгнул.

Черт… Был бы не этот необычный режим, уже бы все здоровье себе угробил падениями. О реале и говорить нечего. Убился бы на хрен! А тут шмякнулся затылком о тротуар — и ничего. Всего лишь почувствовал его и не более.

Внимание! Предложение о доступе к навыку Хладнокровного убийцы будет доступно еще 1 минуту и далее аннулируется.

Желаете принять? Да\Нет.

Убрал с глаз текст. Сейчас не до него. В очередной раз вскочил, и дальше, лавируя между повозками, каретами, пешеходами, устремился к тротуару на другой стороне улицы. Там уже не было стражников. Только прохожие. Спасение виделось в дереве. Нет, вскарабкаться не него и спрятаться в пышной кроне не получится. Тут бы добежать, и то хорошо.

Время вышло. Режим невидимости отключен.

Получилось. Включился обычный режим, а я уже стоял у дерева, прижавшись к нему плечом. Моего появления никто не заметил. Я как будто тут и стоял. Сразу осмотрел себя. Вроде все нормально. Только на руках остались следы крови Библиотекаря. В остальном все прошло благополучно. Падения на мне никак не сказались. Призвал интерфейс, проверил цифры. Здоровье было точно в порядке. Попытался вернуть «Предложение о доступе к навыку Хладнокровного убийцы», но не получилось. Видимо, время вышло, и сообщение отправилось в утиль. Это не расстроило. Становиться убийцей я все равно не собирался.

Идти сразу на хоздвор я не решился. От пережитой нервотрепки до сих пор всего трясло, требовалось где-то посидеть и успокоиться. Желательно еще и обдумать произошедшее. За какие-то двадцать-тридцать минут слишком многое произошло.

Дошел до кондитерской, где мы с Амели ели пирожные, и вошел туда. У рукомойника смыл с рук кровь, заодно умылся. Холодная вода убрала с лица жар и тем слегка успокоила взбесившиеся нервы. Пока не забыл, снял с себя перстень и положил в карман. Амели увидит, и пристанет с тысячей ненужных вопросов. Я прошел в зал и в отдаленном углу сел за столик. В заведении почти не было посетителей. Это радовало.

Подошедшая молодая официантка стала предлагать всякие сладости. От всего отказался, ограничившись чаем. После плотного обеда в меня бы все равно ничего не влезло. А вот пить хотелось. За первой чашкой чая, последовали вторая, третья. Понадобился час, прежде чем я полностью пришел в себя. За это время я не спеша обдумал детали произошедших событий.

Все оказалось слишком запутанным. Я считал Берту игроком, а она оказалась неписью. Это если судить по словам Мастера тайных дел. Вот только какой смысл неписи заморачиваться с кражами книжек совместно с игроком? Задав себе этот вопрос, я пришел к выводу, что девушке попросту удалось обвести Мастера тайных дел вокруг пальца. Тогда все становилось на свое место, и Берта уже представлялась в виде суперигрока. Это ж надо было так заморочить голову всем! И Мастеру тайных дел, и Библиотекарю. Не сомневался, что и Главе столичной администрации Шнатцу Чернину. А теперь еще и мне при разгадывании этой загадки.

С Мастером тайных дел Эдвином Бишоном было все понятно. Он являлся представителем тайного клана. Не зря же он упомянул, что «не такой» игрок и вообще вел себя слишком самоуверенно. Простые игроки так себя ведут. Только в том случае, если за ними стоит сила. Многочисленная сила сообщества игроков. Правда, я так и не понял, почему Бишон так пекся о кристаллах и возможной войне с орками. Видимо, на то были свои причины.

Не знаю почему, но мне не верилось в обвинения Мастера тайных дел по поводу причастности Брэма Корда к пожару в сиротском приюте. Пусть там и жили неписи, но, мне кажется, это сделал кто-то другой. Библиотекарь так же, как мы с Амели, попросту решил использовать случай для создания собственной легенды. По мне, так он совершенно не подходил на роль душегуба.

По поводу подслушанного разговора об обмене голда на кристаллы я особо не раздумывал. В общих чертах все и так было понятно. Это Мао с прежней группой стырили кристаллы. Невольно вспомнились заключенные с ним условия — кристаллы поровну, а всё, что сверху, должны были забрать Мао с товарищем. То есть голдом он не собирался делиться. Или действительно хотел его оставить, ведь, если орки его не получат, начнется война. Вполне вероятно, ребята знали об этом и потому ограничились кристаллами. В общем, все это предстояло обсудить с Мао. Это ведь касалось нашего рейда. Заодно было интересно узнать, как им удалось стравить людей короля и орков.

И снова мысли вернулись к Берте. Меня интересовало, что за игру она затеяла? И она ли? Вот вообще не верилось, что столь большую игру организовала молоденькая девушка. Вполне возможно, она представляла сообщество игроков. Уже второе в «Кристалсе». Не столь многочисленное и сильное, как тайный клан, и в то же время дерзкое и амбициозное.

На этом я пока решил больше не ломать себе голову чужими проблемами. Мне открылась слишком маленькая часть той игры, которая разворачивалась в здешнем мире. Всего один или несколько пазлов не могли раскрыть всего панно. Я задумался о другом. Более существенным для меня.

Брэм Корд дал мне артефакты и ключ не навсегда. Он вернется за своими богатствами. Я готов был отдать ему перстень и ключ, но не Амулет невидимости. Артефакт оказался слишком ценным, чтобы с ним расстаться. Практика уже показала, даже ничтожных сорока секунд оказалось вполне достаточно, чтобы в критической ситуации избежать серьезной опасности. В рейде он бы мне обязательно пригодился! Кто его знает, с чем там придется столкнуться. В конце концов, Библиотекарь же обещал меня отблагодарить. Амулет как раз стал бы шикарной наградой за то, что я сберег для него перстень и ключ.

Вспомнились последние слова Брэма Корда. Перед смертью он переживал не об амулете. Он просил сохранить ключ. Видимо, где-то под замком он прятал куда большие ценности.

Я снял с шеи тонкую кожаную нить и взял в руки ключ. Перед глазами появились уже виденные характеристики. Это был обычный небольшой ключ от замка. На обеих сторонах имелась одинаковая гравировка — «1\1367». И больше ничего. Никаких подсказок.

Отложил его и переключился на амулет. Он оказался красавцем. Теперь появилась возможность его хорошенько рассмотреть. На свету он блестел, переливался всеми цветами радуги, как будто состоял из стекляшек. Но это было не так. На самом деле он состоял из разноцветных теплых кристаллов. Ловя свет, они отдавали его еще больше, отчего казалось, что амулет светится. Внутри имелся большой прозрачный кристалл в форме овала, вокруг него — россыпь из разноцветных крохотных кристаллов, выложенных в виде замысловатого узора. Вся эта красота обрамлялась золотом.

Девушка могла бы носить такой амулет как украшение. Мне же однозначно придется его прятать. Я вернул амулет обратно на шею, застегнул на рубахе верхнюю пуговицу и снова мыслями вернулся к ключу.

А ведь он не был ключом от дверного замка или сейфа. Скорее, тут на ум приходило некое хранилище. А какое хранилище могло быть с ключами под номером? Меня охватило радостное возбуждение от столь легкой задачи. Неужели разгадка оказалась настолько легкой?!

Прошло больше часа. Перед глазами снова появилась фигурка Амулета невидимости, оповещавшая об открывшейся возможности его использования. Сейчас мне бы лучше было пойти и отметиться на хоздворе, заодно узнать, все ли там в порядке, и только потом уйти. Я лишь опасался, что будет проблематично отвязаться от Амели. Она-то ко мне точно пристанет с сотней вопросов о том, как все прошло, а после, куда я собираюсь. Вот только как я мог идти на хоздвор, не узнав прежде, что прятал Библиотекарь в банковской ячейке?! Да я бы сгорел от любопытства за это время!

Спеша в банк, я размышлял о последующих событиях во дворце после моего побега. Мне не о чем было переживать. Стражники разыскали труп Библиотекаря, и тем все закончилось. Скорее всего, дальше они по указанию Мастера тайных дел начнут разыскивать Брэма Корда по храмам и там его караулить, пока он не возродится.

Только сейчас я осознал, насколько удачно сложилось, что я не забрал у Библиотекаря весь ценный лут. Мастер тайных дел не непись. Он игрок. Он может думать куда шире и глубже искусственного интеллекта. Что он увидел в библиотеке? Правильно — проколотый кинжалом в сердце труп. А еще кошель с деньгами. Картина представлялась такой, что Библиотекарь сам себя убил и таким образом смылся. Забери я все эти детали, и появились бы ненужные вопросы о том, куда все делось, и чем он себя убил. Стали бы рыскать дальше. Но нет, все сложилось идеально. Вот только при нем не оказалось Амулета невидимости. Однако это было тоже объяснимо. Библиотекарь мог его куда-то спрятать и после этого убить себя. К тому же Эдвин Бишон вообще не понял, что произошло в момент исчезновения Библиотекаря. Он кричал об ожерелье, кольце, амулете и прочем, благодаря чему Брем Корд мог скрыться, то есть он не знал наверняка, каким образом исчез Библиотекарь. Так что можно было смело выдохнуть и возвращаться на хоздвор, ничего не опасаясь.

Я вышел на центральную площадь. При виде главного храма захотелось податься туда и связаться с Мао. Он представлялся мне единственным, с кем можно было поделиться случившимся. Вот только я уже знал наперед, что он мне посоветует. Учитывая ситуацию, лучшим решением виделось прямо сейчас войти в храм и исчезнуть на какое-то время из Мира. А еще лучше — пройти к порталу и перенестись в любой другой город, исчезнуть там, тем самым, окончательно обрезав за собой хвост. Позже Мао мог бы с ключом сходить в банк и все выяснить. Если бы там выслеживали меня, то он бы прошел для них незамеченным.

Но нет, я не вор и не падальщик, что только и видит возможность что-либо для себя умыкнуть. Забрать в бою — другое дело. Это честная добыча. За нее не стремно. А по-другому я не могу. Даже в играх не могу. Может быть, раньше мог, но не теперь. Это правило не распространяется лишь на неписей. Они не живые.

Наверное, у каждого наступает переломный момент, заставляющий меняться. У меня это случилось несколько лет назад. Тогда я заканчивал первый курс. Кризис уже начался. Пошла первая волна безработицы. В тот момент в основном стали выбрасывать на улицу всяких низкоквалифицированных работников типа дворников, продавцов, грузчиков. Мой дед поехал к товарищу на другой конец города. Вечером, когда он возвращался домой, его кто-то ударил по голове и забрал все деньги, что у него были в карманах. Как будто знали, что дед предпочитал пользоваться налом. Может, и не собирались убивать, но удар по затылку оказался смертельным. Он умер из-за каких-то 200–300 кредитов. Через месяц отменили наличные деньги. А через полгода, для контроля за безопасностью на улицах в небо стали запускать дронов. Эта потеря во мне многое изменила. Даже в игре я не собирался становиться беспредельщиком похожим на убийцу деда.

План дальнейший действий я видел в мирных переговорах с Брэмом Кордом. А для этого было необходимо узнать о том большем, что он прятал в хранилище. Я собирался с ним договориться, а после разойтись по-хорошему. Как не крути, но только благодаря мне он сохранил все свои ценности, так что я имел полное право на их часть в виде Амулета невидимости.

В банке я по стрелке «Камера хранения» прошел в глубь холла к лестнице и далее спустился в подвал. Широкий коридор в центре перегораживала тумба с двумя неписями мужского пола.

Меня начало одолевать нервное напряжение. С одной стороны, появились сомнения в том, разгадал ли я ребус с ключом, а с другой — уже вспыхнула радость в преддверии разгадки секрета Брема Корда, о котором он так сильно переживал. Конечно же, мне мерещились несметные богатства или на худой конец какой-нибудь жутко ценный артефакт.

— Приветствую вас Мастер письма Алекс Бриг. Вижу, вы впервые у нас. Чем могу быть полезен? — заговорил один из мужчин.

Я снял с шеи кожаную нить и предъявил сотруднику банка ключ.

— О, вы уже наш клиент. Отлично. Прошу, проходите по коридору и дальше направо. Там еще раз нужно будет предъявить ключ.

За поворотом меня ждал еще один сотрудник банка. Мужчина средних лет, под стать первым двум, оказался таким же серым, невзрачным и вышколенным в вопросах этикета, как и любой банковский клерк. Он посмотрел на ключ, главным образом, считав его номер, и повел меня по длинному коридору с редкими металлическими дверями по бокам.

Мы остановились почти в конце. Мужчина своим ключом открыл дверь и пригласил войти. Просторное помещение в полсотню квадратов с трех сторон заполняли ячейки от пола и почти до потолка. В центре стоял высокий металлический стол. С потолка свисала гирлянда светящихся шаров. Клерк показал ячейку, на которой имелся номер 1367 и вышел.

Все еще не веря, насколько все легко получилось, я вставил в замочную скважину дверцы ключ и дважды провернул. Раздались два щелчка, и дверца приоткрылась. Я потянул изогнутую ручку и замер, глядя на представший взору ларец. Вероятно, прошла минута, прежде чем я решился его коснуться. Ларец полуметровой длины оказался ярким произведением искусства. Он был весь из золота, или же оббит золотыми пластинами. Инкрустацией служили кристаллы, выложенные в виде замысловатого узора. Они светились и переливались, играя на свету разными цветами.

Я коснулся ларца дрожащей рукой.

Ларец…

Внимание! У вас нет доступа к предмету. Необходимо наличие 100 интеллекта.

Не теряя самообладания, я схватил ларец и попытался его вытащить. Да куда там! Он оказался невероятно тяжелым. Я едва сдвинул ларец к краю ячейки. О переносе его на стол не могло быть и речи. Вверху имелась ручка. Схватился за нее и принялся тянуть. Крышку с ручкой будто заклинило, совершенно не хотела поддаваться. Еще раз приложился с силой.

— Не получится… — раздался за спиной женский голос, заставивший меня вздрогнуть и резко обернуться.

Двери оказались распахнутыми. В проеме стояла Берта. Легкой походкой она вошла в помещение. За ней последовали двое суровых амбалов без оружия. Они закрыли дверь и встали около нее.

— …Такого рода вещи так просто не открываются, — продолжила говорить спокойным голосом Берта, — нужно иметь достаточно интеллекта. Иначе никак. А вот сломать можно. Уже не раз пытались. Поэтому у ларца осталась целостность всего в 34 процента.

Для чего Берта здесь, и что ей нужно, и так было понятно. Оставалось гадать, чем эта встреча закончится для меня. Нет, о смерти я не думал. Просто потому, что мы находились в банке. Мне казалось, она не решится на такое. А вот забрать все, что мне удалось раздобыть у Библиотекаря, — это запросто. Я невольно стал озираться по сторонам в поисках возможности побега.

Глава 22

— Мастер, делавший Амулеты невидимости, столкнулся с проблемой. Тело он смог сделать невидимым, но придать ему подобие бестелесного духа — уже нет. Он долго мучился и в итоге нашел другое решение. Его амулеты во время активации изменяют тело. Оно лишается массы и делается подобным губке. Это позволяет протиснуться в любую щель. Но тут нет щелей, через которые ты бы смог просочиться. Время истечет, и ты снова станешь видимым.

Рассказывая все это, Берта подошла к столу. Она закончила и принялась меня изучать, а я ее. Невероятно красивая, изящная, с безукоризненными манерами девушка представлялась воплощением истинной аристократки. К тому же в ней сочеталось множество контрастов. Черные, как смоль, волосы и, подобно молоку, белая кожа. Тонкая талия и роскошная грудь. Красивые, неестественно ярко-голубые глаза и в то же время умный, пристальный, взрослый взгляд, присущий старцам. Из-за высоких каблуков она была немного выше меня. Длинное платье с неглубоким вырезом облегало тело, подчеркивая безукоризненную точеную фигуру.

Мое первое мнение о ней как о юной девушке оказалось ложным. Она лишь выглядела молодой. Взгляд, манеры, повадки — все это выдавало в Берте взрослую, властную и состоявшуюся женщину, скрывавшуюся внутри обманчивого образа. Без сомнения, она была некой значимой фигурой в реале. Я уже не раз подмечал — людям свойственно в игре оставаться теми, кем они были в действительности. Это могло изменить разве что долгое пребывание в виртуале.

— Честно признаться, я удивлена, — снова заговорила Берта. — Когда мы с тобой первый раз виделись? По-моему, неделю назад? Ты приносил письмо Шнатцу Чернину в ресторан «Белая Магнолия».

— Девять дней назад, — уточнил я, поражаясь ее памяти. Вот вообще не думал, что она запомнила меня.

— Да, точно. Девять дней назад. Я помню, ты был нулевым. Я еще подумала, зачем парень взялся доставлять письма без навыка курьера? Сегодня увидела тебя в библиотеке и удивилась. Думаю, надо же, у него уже 48 уровень! Теперь вот взял 55. Смотрю и Мастера письма успел получить, и навык Ночного видения взял и Фехтование. Молодец.

С притворной лестью Берта нахваливала меня и продемонстрировала возможность считывать характеристики. Оставалось гадать, что давало ей такую возможность: особый навык или один из артефактов, надетых на ней. Девушка блистала навешенными на ней перстнями, кольцами, браслетами, ожерельем, брошью и это не говоря о всякой мелочи в виде пуговиц или заколок, которые тоже могли быть не вполне обычными.

Двое амбалов стояли, подобно истуканам. Уставились, и глаз с меня не спускали. Терпеть такие ситуации не могу. Я среди этой троицы стоял, как затравленный зверек, которого они могут в любой момент прихлопнуть. Не пойму только, чего Берта тянет?

Ларец стоял у края ячейки. Мне было достаточно его резко дернуть, и он бы свалился. Учитывая его тяжесть, падение с полутораметровой высоты для артефакта могло стать критическим. Вот только было непонятно, снимется ли в этом случае оставшиеся 34 процента его целостности.

— Я как узнала о случившемся, так сразу сюда поехала. Поняла, ты сообразительный, быстро поймешь, что к чему, и прибежишь сюда. Ты все верно сделал. Раз поймал удачу за хвост, так надо ее сразу всю вытягивать. Правильно ведь? — игриво спросила Берта, вот только в тоне чувствовалось откровенное глумление.

— Библиотекарь обещал отблагодарить. Я же должен был оценить весь масштаб ценностей для сравнения с тем, насколько щедрой будет награда…

— Ты уже получил от него опыт. У него был 115 уровень. За счет его смерти ты взял сразу 7 уровней персонажа. По-моему, этого более чем достаточно для награды! — теперь тон Берты стал жестким, в нем зазвучал металл.

— Я бы мог просто выйти в реал и подождать, когда закончатся страсти. Потом вернуться и забрал все. Без ключа вам все равно ничего здесь не дадут, — начав вскипать, заговорил я. — Вы сами знаете, я не собирался его убивать. Он попросил помочь. Ни он, ни я в тот момент не думали, что система засчитает этот опыт мне. И я не собирался никого обманывать. Нечего мне приписывать! Было сложно сбежать из дворца, а я все равно это сделал. Я выполнил свою часть уговора.

— Ну, об этом говорить уже нет смысла. Сейчас ты можешь утверждать все, что угодно. По мне, воспользовавшись случаем, ты попытался прикарманить все себе. Я так понимаю, главным образом тебя интересует в качестве награды амулет. Могу сразу сказать — нет. Но могу дать голды. Сколько ты хочешь?

Не верилось, но все указывало на то, что Берта намеревалась разойтись мирно. Собственно поэтому и затеяла разговор. Раз со мной решили пойти по такому пути, следовало бить точно в цель и брать по максимуму. Я уже понял, амулет мне не дадут. Но стоило хотя бы попробовать. Для этого предстояло подойти совершенно с другой стороны. Сменил вспыльчивый тон на примирительный.

— У вас есть все шансы отобрать у меня артефакты, а вы пытаетесь со мной договориться. Почему?

— Хм… А разве это не очевидно? Мы находимся в виртуальном мире. Тут никто не исчезает. За смертью всегда идет перерождение. Даже если кого-то обнуляют, через время он может снова вырасти до сильного соперника. Враги будут всегда. И чем выше уровень, тем их становится больше. С этим ничего не поделаешь. _Читай на Книгоед.нет_ Мой принцип простой — если есть возможность договориться, почему бы не попытаться это сделать и не разойтись друзьями? — на этот раз миролюбивым тоном произнесла Берта, особо подчеркнув последнюю фразу.

— Я тоже так думаю. Поэтому не стал пытаться скидывать ларец на пол и пытаться лишить его последних процентов целостности, — кивнул я на ячейку с ларцом и сделал шаг в сторону, всем видом показывая, что не собираюсь этого делать. — Недели через две мне нужно будет выполнить один сложный квест. Мне понадобится Амулет невидимости. Обещаю, после этого я сразу его верну. И мы будем квиты.

По-моему, Берта обалдела от сказанного.

— Хм… Теперь я поняла, твой быстрый рост — не случайность. А знаешь… Я согласна. Дам тебе амулет на время. Когда тебе будет нужно, найдешь меня в доме светлейшего Шнатца Чернина.

Она перевела взгляд на высокий металлический стол, намекая, что пора мне выдать все ценности. Я вытащил из замочной скважины ключ и вместе с амулетом положил на стол. Потом выложил перстень. Один из громил сделал шаг вперед, мощной ручищей небрежно сгреб артефакты и закинул в небольшую сумку, висевшую на ремне.

— Дам тебе напоследок совет. Выполняй квесты, ходи в рейды, развивай перса. Только пока держись подальше от дворца. Там происходят слишком опасные игры. На твоем месте я бы уже сейчас туда не возвращалась, а отправилась куда-нибудь в провинцию.

— Зато во дворце интересно. В первый же день столько приключений!..

— Взлететь можно быстро и высоко. Вот только удержаться мало кому удается, — снисходительно произнесла Берта. — Я дала тебе совет и предупредупредила. По-дружески предупредупредила. А дальше поступай, как знаешь.

— Извините, что так говорю, но я поражаюсь, как вам удается всех обводить вокруг пальца. Брэм Корд, Эдвин Бишон, Шнатц Чернин, а скольких я еще не знаю!..

Берта снисходительно улыбнулась.

— Брэм Корд — это мой сын. Ему всего шестнадцать, — она перевела взгляд на ларец. — Нам нужно здесь задержаться. А ты можешь уже уйти. Больше я тебя не задерживаю.

Амбалы отодвинулись от двери. Вот только не мог же я так просто уйти после встречи с настолько крутым игроком.

— У меня вопрос. Никак не могу найти, где можно получить навык Боя без оружия.

Берта закатила глаза и, сжав губы, кротко улыбнулась. По-моему, она была готова расхохотаться и с трудом себя сдерживала.

— Оранс, открой ему навык, а то, боюсь, он никогда не оставит нас в покое.

При виде Берты я полностью переключил все внимание на нее. Теперь же очередь дошла до амбалов. Мастер рыбак и Мастер плотник. В общем-то, если не судить о них по внешности, — игроки мирных профессий. Плотник наставил на меня ладонь:

— Бей, но несильно, — пошутил он.

Ударил несильно.

Доступен навык Бой без оружия.

Желаете принять? Да\Нет.

Взял навык, удивляясь. Никак не ожидал, что тот, у кого в стате значилось «Плотник», мог быть еще и тренером по Бою без оружия. Хотя, чему удивляться? У меня самого стояло «Мастер письма», и при этом я активно развивал Фехтование…

Берта подмигнула.

— До встречи через две недели. С твоими темпами развития не удивлюсь, если к тому времени ты станешь господином.

Поблагодарил Берту и плотника-тренера, попрощался со всеми и вышел.

Мое мнение о Берте снова изменилось. Теперь она мне представлялась не супер-, а мегаигроком. По-моему, такой и клан не нужен. Хотя, нет. Вероятнее всего, она сама являлась главой какой-то небольшой общности игроков.

Конечно, небольшая горечь оттого, что лишился артефактов, присутствовала. Я до сих пор искренне считал, что имел все права на амулет. И, тем не менее, разрешение ситуации меня радовало. Вот совсем не сомневался, что Берта сдержит обещание и выдаст мне артефакт на время рейда. А после, конечно же, я его верну. Просто из логики. Берта права. Зачем наживать лишних врагов, когда можно уступить и заполучить сильного союзника.

Возможно, если бы Берта была Бертом, я бы иначе ко всему отнесся, но вступать в конфликт с женщиной откровенно не хотелось. Фиг его знает, почему. Наверное, мешало воспитание. С детства прививали, что девочек бить нехорошо. А когда уже подрос само пришло, что это еще и стремно.

Еще один пункт для себя отметил. Мне понравилось умение Берты общаться, ее внимательность к людям и деталям. А я это упускал. Взять тех же стражников, у которых мы с Амели постоянно брали в аренду кирасы для тренировок, я ведь толком никогда с ними не общался. Даже ники не запоминал. Поэтому сейчас я остался доволен, что мы разошлись с Бертой на дружеской волне и надеялся еще не раз с нею встретиться. В ней была кладезь всякого полезного, и я намеревался перенять хотя бы часть ее не только игрового, но и жизненного опыта.

Вот только совет держаться подальше от дворца для меня остался не очень понятным. Она не удосужилась толком разъяснить, и теперь я пребывал в сомнениях. То ли она действительно дала мне дружеский совет, то ли по какой-то своей причине хотела, чтобы я убрался из дворца. Мне показалось, она явно чего-то не договаривала. А переспрашивать, уточнять — означало бы перегнуть палку. Мы расходились на позитивной волне, и не хотелось это портить навязчивой въедливостью. Она сказала то, что сочла нужным, и большего вряд ли бы добавила.

Еще удивило, что Библиотекарь оказался совсем уж мальчишкой. Теперь было понятно, почему он так терялся при виде симпатичных танцовщиц. Не представляю, насколько трудно ему было пребывать в своей роли, будучи подростком.

Возвращаясь к дворцу, я сначала держался подальше от забора. На подходе к воротам перешел улицу и пошел вдоль него, просматривая сквозь прутья, что там творится. В парковой зоне сквозь заросли ничего не было видно, но начался хоздвор, и уже ничто не мешало осмотру. У нас все было, как обычно. Стражники несли службу, сновали повозки, бегали люди и местная живность. Перед воротами стояла четверка стражников из числа игроков — Сердж Кор Арисото, Хэдлей Мор Леман, Ральф Тлачинол и Рольф Цирагиони. Ну, как можно запомнить такие длинные имена?!

Я сам подошел к стражникам и затеял разговор:

— Привет ребята, что у вас днем за беготня была?

— Да мы вообще сначала не поняли. Прибежали гвардейцы оттуда, — Сердж Кор Арисото показал рукой на дворец, — у нас тут перекрыли ворота, никого не выпускали и не впускали. Потом сказали, что этого, как его, ну, в общем, Библиотекаря ищут. А потом вроде его нашли, и отбой дали.

— Гвардейцы прибежали?

— Ну да. Это обычные стражники тут стоят и вон, до первой сторожки, а парк и дворец охраняют уже гвардейцы. Нас туда не пускают. Они и живут прямо там. В смысле в дворцовом подвале. Они же наподобие оловянных человечков. Утром вскочили — и на дежурство. Вечером брыкнулись спать и ничего не надо. Это не мы. Мы свое отдежурили и убежали в реал…

Поболтав еще немного, я узнал многое из жизни игроков-стражников. Их распорядок особо не отличался от режима работяг, разве что вместо трудовой деятельности были дежурства: несение службы на посту или патрулирование улиц. Самыми сложными оказались улицы городских трущоб на окраине. Ребята посоветовали даже днем туда не соваться.

А еще узнал подробности о гвардейцах. Их оказалось ровно тысяча. Сотня обитала во дворце, а остальные — в казарме неподалеку. Это была войсковая элита короля, и состояла она исключительно из искинов.

Не то чтобы все это было мне особо надо, так, что называется, узнал для общего развития. В рейде, куда я нацелен, такая информация мне точно не пригодится. Но после него я все-таки намеревался и дальше тут обитать, посему ненавязчиво задавал уточняющие вопросы и запоминал. Уже прощаясь с ребятами, для себя отметил, что все-таки стоит уделять побольше внимания окружающим людям и деталям. Пять минут общения, и уже столько всего выяснил.

Войдя в ворота, я поймал себя на мысли — а я ведь ников стражников так и не запомнил. Да и как запомнить столько замысловатых имен? Хотя нет, имя Серджио запомнил. Он больше всех говорил. И внешность приметная. Сильно сгорбленный нос и небольшое косоглазие. Пришло понимание, что все запоминать не имеет смысла. Стоит обращать внимание на существенные моменты и важные детали, а остальное запоминать необязательно. Из четверки только Серджио был языкатым и активным. Остальным, по-моему, вообще пофигу на игру. Им бы дотянуть дежурство, получить голд и смыться в реал. И какой смысл запоминать таких игроков?

Амели в одиночку тренировалась с деревянным мечом у нашего особняка. Я ее уже хорошо изучил, чтобы издалека понять, что она взволнованна и с помощью тренировки пытается себя успокоить. Слишком рьяно она сражалась с мнимым противником. Девушка увидела меня и расплылась в улыбке. Тренировочный меч выпал из ее руки. Сломя голову она помчалась на встречу.

Меня ожидали пламенные обнимашки и следом туча вопросов. Не думал, что Амели такая овчарка. Она вцепилась в меня мертвой хваткой, задавая все новые и новые уточняющих вопросов. Как будто чувствовала, что я чего-то не договариваю. В итоге моя версия получилась такой: Мастер тайных дел за какие-то делишки напал на Библиотекаря, ранил его, но тот сумел сбежать, а после обнаружился во дворце умершим от полученной раны. Я же в общей суматохе покинул дворец через парадный выход, а после отсиживался в кондитерской, ожидая пока все уляжется. На уточняющие вопросы отвечал исключительно «не видел» или «не расслышал».

Амели удовлетворила свое любопытство, и я вздохнул с облегчением.

— А откуда у тебя кровь на рубашке и вот, на штанах? — спросила она, хватаясь за мою одежду.

Да, блин!.. Ну, и овчарка! Все вынюхает!

Действительно. Крохотные пятна крови остались внизу рубахи и на штанах. А еще на шее. Видимо, нечаянно задевал испачканными в крови руками. Следы были, в общем-то, едва заметными, и все равно девушка их рассмотрела.

— Да кто его знает. Наверное, нечаянно ударился… А где там Гордон? — ответил первое, что пришло в голову и попытался сменить тему.

Амели отвернулась и надула губы.

— Так и знала, что ты от меня что-то скрываешь… У себя они. Сходи. Отметься. Хари заплатил всего половину. Может, Гордон тебе заплатит больше. Я как все это случилось, сразу у него потребовала оплату. А то вдруг бы пришлось бежать. Еще он сказал, что завтра у нас не будет работы. И послезавтра тоже. По-моему, у нас начинается голяк.

С Юстовом Гордоном все повторилось так же, как и с Амели. Сначала у него были вопросы о том, куда я делся, а потом — половина заработка и неясные перспективы по поводу работы на завтра, послезавтра и последующие дни до конца недели. Также как я он надеялся на долгую работу в библиотеке.

— А кто теперь будет назначен Библиотекарем?

— Не знаю… — пожал он плечами. — Наверное, позовут кого-нибудь из провинции. Других библиотекарей у нас нет…

Амели продолжила тренировку с мечом. При этом даже отвернулась, всем видом показывая, что сильно обиделась.

— Я иду в столичную администрацию. Посмотрю, что там будет по поводу вакансий. Ты со мной? — спросил я и, не дожидаясь ответа, пошел к воротам.

— Подожди! Я с тобой!

Амели запустила тренировочный меч в сторону подвала, и он полетел точно в проем, ведущий внутрь. Мы их там обычно оставляли, чтобы случаем никуда не пропали.

— Ничего не хочешь рассказать? — спросила Амели, готовясь снова начать выуживать информацию.

— Да что рассказывать?! Я, что ли, знаю, откуда взялась эта кровь?! Я как ломанул оттуда! Потом забежал в кондитерскую. Там умылся и сел успокоиться. Наверное, где-то ударился и в нервотрепке не заметил. Здоровье восстановилось, и сама же видишь, все заросло.

— А как я за тебя испугалась — ты не представляешь!

Глава 23

По дороге Амели во всех подробностях рассказала о переживаниях, что выпали на ее долю за время моего отсутствия. Ей и вправду пришлось несладко. Представляю, что бы со мной творилось, окажись я на ее месте, когда Мастер тайных дел выбежал из библиотеки и поднял на уши всю стражу.

— И как тебе этот Бишон? — поинтересовался я.

— Ужас какой-то! Страшнючий до невозможности. Он вообще необъятный, просто громадина какая-то! Голова огромная, как у быка. Нос большой, неприятный. Ноздри выпучит и прямо на тебя дышит. И еще у него рот некрасивый. Просто кошмарный. Особенно нижняя губа. Она такая большая, так мерзко торчит. Он что-нибудь скажет, а она продолжает трястись. А глаза маленькие. Смотрят прямо на тебя и зло так смотрят.

А главное — взгляд…

— Да мне не нужен его точный портрет. Как он тебе, в общем?

— Вот, честно, такое чувство, он на обед ест младенцев. Отвратительнейший тип. А главное — взгляд. Он на тебя смотрит, и такое чувство, что прямо сейчас набросится. Бр-р-р…

Мы дошли до площади и подались в столичную администрацию. Для пяти часов вечера в зале для ищущих работу оказалось слишком многолюдно. Я-то надеялся, что здесь только по утрам столпотворение. По обыкновению больше всего народа было у первых досок для всяких неквалифицированных работников. Зато в конце зала оказалось пусто.

Мы остановились у последней доски с объявлениями для профи и зависли минут на десять. Вакансий оказалось море, но все не по нашему с Амели профилю. Не выдержав, я обратился к сотруднику администрации за стойкой с вопросом, есть ли предложения для Мастеров письма и переплета.

Суховатый мужчина в возрасте удивленно взметнул брови кверху.

— А разве вы до сих пор не знаете? У нас необычные доски. Сами же видите, текст по ним бежит чудодейственным образом. Они показывают вам то, что вы хотите видеть. Вы пожелали видеть объявления, и они вам их показывают. Возжелайте увидеть конкретную информацию и доска откликнется. Специально для вас будут показаны все подходящие варианты.

Проделал, что он сказал, и на доске появилось одно единственное объявление какого-то торговца. За 200 голдов ему требовался Мастер письма и переплета.

— Всего одно объявление? — удивленно протянула Амели.

— Прискорбно. Значит, другой работы в столице для вас пока нет… — с сочувствием произнес непись.

— А можно посмотреть вакансии не в столице?

— Конечно. Но эта услуга платная. Стоимость составляет 50 голдов за ознакомление с вакансиями и еще 50 — в случае, если что-то найдете.

— Я из столицы точно никуда не уеду, — недовольно буркнула Амели.

Я произвел оплату, возжелал увидеть на этот раз нестоличные вакансии, и на доске специально для меня появилось сразу пять заманчивых предложений писарей с вполне достойной оплатой: от 300 до 400 голдов.

— Можете подойти к карте и посмотреть, из каких мест вакансии, — указал непись на стену сбоку от нас.

Осмотр карты показал: писари требовались исключительно в тех новых городах, что игроки начали строить на окраине Мира.

— Вот, даже не думай. Я сама никуда отсюда не перееду и тебе не дам, — принялась зудеть Амели. — Ты сам посуди: здесь столица! Здесь все перспективы! А после всего того, что мы увидели в библиотеке, я все равно найду способ снова туда попасть.

— Ну, вот, смотри, портал обойдется в 100 голдов. Мы можем им воспользоваться и до конца недели поработать где-нибудь на периферии, а в начале следующей вернуться сюда. Гордон же сказал: скорее всего, работы все равно не будет.

— Если ничего не нашли, не отчаивайтесь, — вклинился в разговор все тот же сотрудник администрации. — Сейчас вечер. Большую часть вакансий на сегодня разобрали. Возможно, утром появится еще что-нибудь подходящее. В течение дня мы собираем заявки от работодателей и выставляем на доски на следующий день.

— Тогда завтра с утра и придем, да? — обрадовалась Амели и побежала на выход.

На улице она снова начала меня обрабатывать:

— Алекс, выкинь из головы эту глупость. В библиотеке тысячи ценных книг. Пусть нам даже удастся заполучить всего десяток, ты только представь, сколько мы сможем заработать на них! Кстати, я же тебе так и не рассказала. Я все-таки успела полистать ту книжку по кристаллам. Там рассказывалось, как с их помощью можно наделять вещи магической силой. Думаю, если прочитать ее всю, откроется какой-нибудь суперский навык типа Алхимика или еще чего-нибудь ценного.

— А толку-то? Книжка все равно потеряна…

— Не потеряна! Я специально успела спрятать ее под диван! Теперь надо придумать, как ее оттуда вытащить и переписать.

— Ну, ты и хитрюга!

— А то!

— Ладно, давай так сделаем: сегодня выясним по поводу работы у Мастеров, и если они заявят, что у нас ее не будет, возьмем выходные и завтра с утра начнем подыскивать для себя что-нибудь временное. По-моему, 300–400 голдов в день — это отличное предложение. До этого я еще держался за Гордона. С помощью его Идеального пера быстро качался навык. Но теперь я почти уперся в потолок. Какой смысл дальше работать за 100 голдов? А по поводу королевской библиотеки… Даже не знаю… Я, скорее, уцеплюсь за вариант с провинцией, чем за неясные перспективы с библиотекой. К тому же, опасные перспективы. Ты же сама уже столкнулась с Мастером тайных дел.

— И что он сделает? Ну, убьет и снимется десять процентов прогресса. Делов то…

— На первый раз десять процентов, на второй — двадцать. С каждым разом цена ошибки будет возрастать.

— Я все поняла. У тебя нет духа авантюризма! Тебе проще тихонечко сидеть и понемногу зарабатывать, чем пойти на риск и взять солидный куш.

— Ты не права. Я готов рисковать, но в этом случае я должен видеть вариант удачного исхода такого риска. Сейчас у нас его нет. У нас вообще ничего нет. А просто так сидеть и ждать на хоздворе неделями или месяцами, когда еще появится возможность пробраться в библиотеку, — это не вариант. Это вообще фигня. За то же время я больше заработаю, устроившись простым писарем.

— Ладно, согласна, у меня пока идей нет. До завтра беру тайм-аут. Нужно хорошенько все продумать, — проговорила Амели и насупилась, прекрасно понимая, что я прав.

У нее сейчас была такая ситуация, когда очень хочется и не можется. Ни единой зацепки для осуществления задуманного плана. Мы прошли через площадь к храму, и я потянул Амели внутрь, ссылаясь на необходимость пополнения голда. Впрочем, нужда в этом действительно была. В кошельке оставалась сущая мелочь — всего 26 монет.

Едва мы вошли, пришло сообщение от некоего Громера. Не сразу догадался, что это Артем. Как всегда он использовал в качестве никнейма производные от своей настоящей фамилии Громов. Разместившись на лавке, я на всякий случай сразу прочел сообщение. Оказалось, ничего серьезного. Темыч спрашивал, как дела и звал днем пересечься в реале. Ребята почему-то перестали оставаться с ночевкой в «Кристалсе». Вероятно, взяли 40 уровень и решили больше не тратиться на эликсиры. Отвечать не стал. День подходил к завершению. Вечером я все равно собирался выходить в реал.

Далее написал короткое сообщение Мао о том, что есть важный разговор и нужно срочно встретиться. В ожидании ответа перевел себе на всякий случай сразу 300 голдов, чтобы не бегать лишний раз в храм или банк.

Сообщение от Мао: Встретиться пока не вариант. Рассказывай, что случилось.

Вот хуже не придумаешь общаться на важные темы с помощью письменных сообщений. А других способов связи в «Кристальном Мире» не предусматривалось. Коротко написал о подслушанном разговоре в части обмена людей короля с орками.

Сообщение от Мао: Никому ни о чем не говори. Вообще никому. Даже нашим. Продолжай дальше посещать дворец. Постарайся узнать еще что-нибудь полезное. Как освобожусь, кину тебе сообщение о встрече. Максимум дня через 2–3 пересечемся в реале.

С какой-то стороны ответ Мао был понятен. До выхода в рейд он не хотел допустить утечки информации. Но мне показалось, его цель была в другом. Впрочем, сейчас гадать об этом не имело смысла. Скорая встреча все прояснит.

На улице солнце уже клонилось к закату. Наступал вечер. Площадь была заполнена праздно гуляющими людьми. В основном прохаживались молодые парочки, нежно держась за руки, и небольшие группы парней или девушек. Наверняка знакомились, общались, сближались.

Сегодняшний день выдался слишком насыщенным. Все-таки мы не роботы. Требовалось хоть немного отдохнуть. Мы уже больше недели здесь обитали и еще никуда толком не выбирались. Амели было без разницы, куда идти, лишь бы не домой, а вот мне захотелось увидеть корабли. Особенно большие парусники. На всякую плавучую мелочь я еще в «Средневековье» насмотрелся.

Преодолев пять кварталов по центральной улице, мы вышли к мраморной колоннаде и замерли при виде открывшегося зрелища. Бескрайнее синее море, стаи чаек и, конечно же, разные корабли, среди которых оказались те самые гиганты с парусами, посмотреть на которых я давно мечтал.

Сама столица находилась на возвышенности. За колоннадой вниз спускалась широченная лестница. Дальше располагалась узкая площадь, за которой возвышались стены с башнями и воротами. За ними начинался порт, где у внушительной пристани пришвартовалось не меньше сотни кораблей. От нее в разные стороны расходились бесчисленные причалы с небольшими рыбацкими посудинами и лодками.

Вдоль узкого берега было не протолкнуться от людей и повозок. Там кипела своя, прибрежная, жизнь. Какой-то парень увидел меня, расплылся в улыбке и, широко расставив руки, двинулся навстречу, словно родного брата увидел. Лишь прочитав стат, я узнал в нем Опытного художника Алета Румана.

рукопожатие, дружеские похлопывания по спине, и он все-таки это сделал — стиснул меня в своих крепких объятиях. За прошедшее время он изменился до неузнаваемости. Хрупкое телосложение, присущее новичкам, сменилось крепостью и статью. Мне показалось, что в плечах он стал шире раза в три. Во взгляде читалась уверенность. Даже сила.

Амели сразу его узнала. Похоже, благодаря поднятому срачу на форуме и идеям с обнулением беспредельщиков парень обрел известность среди игроков.

Алет рассказал, что временно забросил работу художника и сейчас занялся другим. Купив у Олег-Сана навык фехтования, он теперь днем тренировался с мечом, а по ночам занимался отловом всяких уродов типа курьера, напавшего на него на перекрестке в тот вечер, когда мы познакомились. Алет организовал в столице нечто вроде клуба. Под вечер они собирались в одном месте и, распределяясь по группам, расходились по городу вылавливать всякую ночную дрянь. Ребята действовали просто, отправляли вперед наживку из одного или пары слабаков, а сами шли за ними в отдалении. Стоило кому-нибудь клюнуть на наживку, и к ним подлетали остальные.

— А вдруг наживку убьют прежде, чем успеет остальная группа? — поинтересовалась Амели.

— Не убьют. Все предусмотрено.

Алет приподнял рубаху и продемонстрировал скрывавшуюся под ней кольчугу.

— Ничего себе! А можно тоже с вами?! — запищала Амели.

— Конечно. Пойдемте. Я познакомлю вас с остальными.

Оказалось, в стороне от колоннады в сквере собралась целая толпа из двух десятков игроков, среди которых оказались две девушки. Алет нас представил как своих друзей. Ребята в этот момент во всех подробностях обсуждали недавние вылазки: кто кому как снес голову или выпустил кишки и прочее.

Я отвел Амели чуть в сторону и попытался вразумить. Отправляться на ночную «прогулку» по городу было не лучшей идеей. Это могло стать слишком опасным. Да, куда там!

— Алекс, ну что ты, как маленький?! Мы можем сразу столько получить опыта! И разве тебе не надоело постоянно сидеть на хоздворе с двумя старыми хрычами?! Меня уже от них колбасит! К тому же, наконец, мы сможем потренироваться в фехтовании с реальными противниками.

— И это говорит та, которая утверждала при знакомстве, что это ей не интересно. Варварский мир и прочее…

— Ну, а почему не поприключать?!

— Хорошо… Давай поприключаем. Только смотри, чтобы приключалки нам потом боком не вышли.

— Ой, ну все, завелся, как старый хрыч…

Алет с друзьями оказались предприимчивыми. Они серьезно подошли к делу. После убийства очередного беспредельщика, они его полностью раздевали. Все найденное шло в общак. На эти деньги покупались эликсиры, бинты, продукты и прочие расходники, когда в этом была необходимость, а также кольчуги. Вот только на оружие не тратились. Его всегда было с избытком. Они им еще и подторговывали, выставляя на аукционе.

На скамейке лежал целый арсенал. Всякие сабли, мечи, кинжалы, ножи, кое-что из латных доспехов и одна кольчуга. Алет нас подозвал и предложил выбрать что-нибудь для себя. Причем, не на ночь, а в качестве подарка взять насовсем. Его щедрость особо не удивила. Ценности давались группе легко. Тем не менее, конечно же, обрадовался подарку и поблагодарил.

С кольчугой вопросов не возникло. Ее отдали Амели. По доспехам вышло сложнее. Они были разложены по частям и в разнобой. Ребята предложили собрать защиту для руки из наплечника, налокотника и наруча. Вот только оба имевшихся комплекта оказались на правую руку и не по размеру. Пришлось от них отказаться. Еще был сломанный шлем, у которого не открывалось забрало, и дырявая кираса. Их я тоже отмел. А вот с оружием предстояло подумать основательно.

Амели сделала выбор в пользу самой большой сабли, мотивируя это тем, что ею лучше всего будет кромсать тела лишенные защиты. Самое то, что нужно для предстоящей ночной вылазки. А я все-таки отдал предпочтение короткому мечу. Он мне больше всего понравился. Сегодняшний вечер закончится быстро. Потом носить с собой по городу более габаритное оружие будет попросту неудобно.

— Надо новеньких пустить живцом. На девушек хорошо клюют всякие гамадрилы, — произнес кто-то.

Амели отведенная ей роль вообще не смутила:

— А ничего, что мы с Алексом будем с оружием?

— Да у вас в статах — писарчук и переплетчица. Вам по два меча с собой носить можно. Это никого не остановит. Вы не воины. Легкая добыча.

Конечно, меня задело, что всерьез нас никто как бойцов не воспринимал. Хотелось возразить, сказать, что у нас приличный навык фехтования и вполне возможно, даже побольше, чем у многих здесь… Но именно сейчас я задумался о другом. Это к лучшему, когда у тебя в стате стоит «Писарь». Никто не рассматривает тебя в качестве серьезного противника и это хороший плюс. Вот только, повышая цифры в телосложении и силе, я менял свои габариты. Сейчас еще ладно, в телосложении стояло 20, а силе 30, а если я буду и дальше повышать характеристики, то начну походить на писаря-качка. Моряку с плотником, что были с Бертой, еще допускалось так выглядеть, это можно было списать на специфику профессии, а вот мне следовало заняться поиском решения проблемы по снижению массы. Писарь должен выглядеть соответствующе и своей внешностью не выдавать себя. Тот же Библиотекарь же как-то смог оставаться худым, несмотря на уровень больше сотни.

Тем временем к нам понемногу прибывало подкрепление. Толпа постепенно увеличивалась. Теперь нас собралось не меньше четырех десятков.

— Ну что, ребят, время подошло. Остальных дожидаться нет смысла. Кто успел, тот успел. Давайте выдвигаться. Завтра встречаемся в парке у фонтана, как обычно, в это же время, — громко оповестил всех Алет. — Алекс, Амели, вы со мной.

Толпа разделилась на пять групп. Две группы пошли в порт и там должны были разойтись. Еще две отправились на другой конец города. У скамейки остались человек десять. Двое стали собирать оставшееся оружие. Алет распорядился нести его на аукцион, ведь к завтрашнему дню группу ждала новая добыча.

— А мы куда идем? — спросил я у Алета.

— На окраину за сиротским приютом.

— А почему именно туда? — поинтересовалась Амели.

— Там самое то место, — отозвался мелкий сгорбленный шкет, носивший имя Джори Кент. У него вообще не было никакой специализации. Только никнейм и все. Как будто вообще только сегодня вошел в «Кристалс». — Там завелась четверка конченных гамадрил. Они ловят девчонок и тащат в заброшенный склад. Потом насилуют. У моего друга так сеструху обидели. Надо наказать уродов.

— Вот же твари! — тут же вскипела Амели.

— А вы что думали? Мы ерундой занимаемся? — подмигнул мне Алет. — С тварями нужно только так — рубить бошки и вспарывать животы. Они только язык силы понимают.

Честно говоря, немного понаблюдав за группой Алета, я пришел к выводу, что он сколотил вокруг себя шайку головорезов, вдохновленных идеей справедливости. Но предстоящий поход с целью поимки насильников заставил иначе посмотреть на их деятельность. В чем-то ребята были правы, со всякими уродами методы убеждения вряд ли помогли бы.

И все же я попытался найти другое решение.

— А что, если поймать насильников и сдать стражникам?

— И что мы скажем? Чем будем доказывать? Даже если девушка возродится и все подтвердит, ей все равно не поверят. Местные искины не знают, что такое возрождение. Для них жизнь заканчивается смертью. А все разговоры о возрождениях они приписывают сумасшествию. Мы ничего не сможем доказать.

— Тогда какой смысл всей этой затеи? Сейчас мы поймаем насильников и убьем. Через час они возродятся и продолжат заниматься своими делами дальше.

Амели подхватила мою идею:

— Было бы лучше их ловить и сажать в тюрьму. Но так, чтобы они не смогли себя убить. Вот это было бы правильнее всего. Они бы не смогли возродиться, и были бы вынуждены сидеть в ней, пока не сдохнут.

— Они бы покинули игру и больше в нее не входили, переключившись на другие игровые миры. А тут бы воцарилась спокойная мирная жизнь, — продолжил мысль я.

— Ребят, ну давайте исходить из того, что есть, — пожал плечами Алет. — Был бы я королем, я бы так и поступил. Но этим миром правят искины, и мы ничего не можем поделать. Разве что убивать и тем ломать им рейт, чтобы всякая мразь не выходила на высокие уровни.

— Говорили, что все города и столицу выставили на торги. Если действительно найдутся толстосумы и вбухают сюда деньги, здесь начнется другая жизнь. Они уж позаботятся, как убрать или нейтрализовать беспредельщиков, — вспомнил я последние новости форума.

— Хех… И что это будет за игровой мир? Скукотища! — усмехнулся Кент. — То ли дело сейчас! Мы ловим всяких ублюдков и пускаем их на фарш. Вот это, я понимаю, жизнь! А мира нам и в реале хватает.

Наверное, в чем-то Кент был прав. Зачем тогда игровой мир? Насилие все равно происходило не по-настоящему. В момент опасности каждый из нас мог просто вызвать интерфейс и вернуться в реал. Тут игра, где каждый волен сам выбирать, кем стать — злодеем или праведником.

Глава 24

Помимо Алета, Джори Кента и нас с Амели в группу вошли еще двое — портной Кемал и кожевник Аббель. Парни были новичками, помощниками Мастеров, о чем свидетельствовала приписка в статах — «начинающие». У обоих на плече висело по небольшой сумке с длинными лямками. Алет пояснил, что в этих сумках припасено немного еды, чтобы не думать о ней до утра, бинты и эликсиры. В ночных передрягах всякое могло произойти, так что все необходимое должно всегда быть под рукой.

Перед встречей с опасностями стоило заглянуть в характеристики и распределить свободные очки. Их у меня скопилось 29. На всякий случай с запасом перевел 11 очков в интуицию. Чтоб уж наверняка дали Предвидение опасности. Еще 10 очков отправил в ловкость и поднял ее до 20, а то она у меня по отношению к остальным цифрам сидела совсем уж на мизере. Чего стоила сила без сноровки? Пока повернешься-развернешься, можно не один опасный удар пропустить. Остальные 8 очков оставил в резерве.

Убрал характеристики, и прилетело оповещение:

Доступен навык Предвидение опасности.

Желаете принять? Да\Нет.

Посмотрел по сторонам. На всякий случай оглянулся.

Вечерело. Но толком темнеть еще не начало. Вокруг сновали прохожие. Мы шли по той же дороге, по которой вчера ходили с Амели к сиротскому кварталу. Это была самая широкая улица из тех, что вели от порта в восточную часть столицы. Глупо было ожидать, что кто-нибудь днем, среди такой многочисленной толпы решится напасть на группу вооруженных людей. Тем более что здесь еще и стражники несли дежурство.

Открыл почитать, что собой представляет навык.

Навык Предвидение опасности позволяет персонажу заранее узнать о нависшей смертельной угрозе и вовремя ее избежать.

Все верно. Это тот самый навык, что мне нужен. Выбрал «Да».

Осторожно! Вы находитесь вблизи смертельной опасности.

Для активации следующего предупреждения об опасности необходимо повысить уровень интуиции на 1 очко.

Повысил запрошенную характеристику и тем снова оживил навык. Начался квартал сиротских приютов. Здесь тоже все выглядело мирно. По улице ходили обычные прохожие, разве что их было немного меньше, чем в начале улицы.

Мы прошли мимо приюта послушных детей госпожи Ромилды Казони. Показался бывший приют идеальных детей Фанни Казони, все такой же заброшенный, с почерневшими от копоти стенами… Ничто не изменилось. Все вокруг выглядело, как обычно. Ни единого намека на опасность.

В отличие от меня, ребята шли спокойно. Постоянно болтали и много шутили. Сейчас их занимал вопрос, как поступить с четверкой насильников.

Постоянно оглядываясь по сторонам, я немного отстал. Амели обернулась и, закатив глаза, остановилась меня подождать.

— Алекс, ну что ты, как сыч, надулся? Расслабься уже. Все будет нормально. Сейчас по-быстрому выловим насильников и пойдем домой. Ребята собрались гулять по трущобам до утра, но я, обещаю, больше никуда тебя не потяну. Сразу пойдем домой.

— Угу…

— Ребята спорят, что делать с этими уродами. У нас два варианта: отрезать пиписьки или вставить в задницы ножи. Ты за какой вариант?

Парни тоже остановились чуть подальше.

— Хм… А кто будет брать в руки пиписьки?

Амели от такой постановки вопроса аж рот раскрыла.

— Не, парни, вариант вставить в задницы ножи будет самое то, — тут же отозвался Алет.

— Ну, я же сразу говорил, это самый ништяковый вариант, — поддержал кожевник. — Нож их сразу не убьет. Мы их хорошенько свяжем. Будут два-три дня мучиться пока не сдохнут от кровопотери.

— Круто! Вы только представьте, они, конечно, сразу сбегут в реал. Через пару часов вернуться в игру и, на тебе, — в задницах ножи! — заржал Джори Кент.

Чем дальше мы уходили от центра, тем более убогими становились постройки. Теперь это в основном были одноэтажки, больше походившие на сараи. Они были сложены из грубых камней, а подчас вообще из булыжника.

Контингент прохожих изменился. Все здесь носили примерно такую же одежду, что выдавалась новичкам при входе в игру, только куда более поношенную.

Впервые в «Кристалсе» я увидел пьянчуг. В этой части города, как будто специально, понатыкали кучу питейных заведений для спаивания трудяг. Таверны и винные лавки по обеим сторонам улицы чередовались с постоялыми дворами.

За счет небольших групп, стоявших у входов в таверны, улица была заполнена народом куда гуще, чем даже в центре. Если бы не ширина в два десятка метров, здесь было бы не протолкнуться

Алет стал знаменитостью среди игроков. То и дело с разных сторон доносилось его имя. Будучи под хмельком, парни без стеснения тыкали в него пальцами, показывая остальным. Будь Алет один, скорее всего, попытались бы с ним заговорить.

Я подметил, что у местных оружия при себе почти не было. Редко у кого на поясе висело что-то большее, чем кинжал. Это радовало. Неизвестно, что бы тут творилось, будь у всех мечи или сабли. Разгоряченные спиртным, они могли бы запросто в любую минуту устроить массовое побоище.

— А на окраине столицы везде так стремно? — спросил я у Алета.

— Да, тут везде одна картина. Центр, восточная сторона города у порта и главная улица — цивильные, а дальше уходишь, и начинаются хибары с пьянью.

— Одни парни. Девушек почти не видно…

— Зато их полно в притонах, кабаках и борделях. Нормальные девчонки предпочитают здесь не жить. Если только в составе сильных групп. Вообще-то здесь еще ничего. Дальше начнутся трущобы. В западной части, на случай расширения города, возвели стены с запасом. Еще недавно там дальше, до стены, был большой пустырь. За три месяца игроки понастроили всяких лачуг. Там и днем стремно, а ночью так вообще кошмарный ужас. Стражники дежурят только на башнях, вниз вообще не спускаются ни под каким предлогом. Хоть будут рядом кого-то резать, никто не пошевелится. У них задача одна — в случае нападения на столицу зажечь сигнальный огонь. Потому-то насильники и подыскали для себя там логово. Но ничего. Сегодня мы их накроем.

Очередной перекресток, и начались трущобы, о которых упомянул Алет. Это оказалось нечто. Народ возводил постройки не пойми из чего. А в качестве скрепляющего раствора между камней и кусков древесины, по-моему, использовали обычную землю. От этого все строения были скособоченными. Многие лачуги грозили в любую минуту завалиться и похоронить под собой их обитателей. Сама же улица сузилась почти вдвое.

Людские массы остались позади. Улица была почти пуста. Разве что встречались немногие редкие прохожие. Впереди показалась стена с башнями, до которых оставалось метров триста.

Осторожно! Вы находитесь вблизи смертельной опасности.

Для активации следующего предупреждения об опасности необходимо повысить уровень интуиции на 1 очко.

Посмотрел по сторонам, и снова ничего. Навык Предвидение опасности явно барахлил или работал совсем не так, как ему полагалось. Во всяком случае, его работу я представлял иначе. Решил пока не тратить на него столь драгоценные свободные очки и разобраться с проблемой позже.

Тем временем Алет продолжал рассказывать о местном районе трущоб. Их строили исключительно игроки. Чем постоянно платить за комнаты на постоялых дворах, они вскладчину собирались и сами строили жилища на большую компанию. А чтобы ничего во время сна не случилось, обязательно выставляли кого-нибудь на дежурство. Пока что глава столичной администрации на самовольную застройку смотрел сквозь пальцы. Никто не требовал оплаты за землю и возводимые строения, так что трущобы разрастались с невероятной скоростью и грозили в ближайшее время захватить весь пустырь.

Пока Алет все это рассказывал, меня все больше начинал напрягать этот поход. Улица теперь была пуста. Последних стражников я видел, если не ошибаюсь, еще на подходе к сиротским приютам. Наткнись мы на большую группу беспредельщиков, и нам хана. Помощи ждать неоткуда.

Снова подумал о взятом навыке. Возможно, Мао ошибался, и он срабатывал не тогда, когда рядом с тобой находился человек, желающий тебя убить, а еще раньше. Осознание этого заставило вновь закрутить головой. Уж если меня поджидает смертельная опасность, то я должен заранее ее увидеть и успеть вырвать из ножен меч, иначе, зачем вообще было брать навык.

Моя бдительность дала результат. Из хибары справа, мимо которой мы только что прошли, стали выходить парни с висевшими на поясах мечами. Тут же из дома на другой стороне улицы тоже появились вооруженные люди. Их одновременное появление и в таком количестве не могло быть случайностью.

— Стойте! Посмотрите назад! — вскрикнул я, еще не совсем понимая, что происходит.

Все остановились. Впереди, метрах в пятидесяти от нас тоже появились люди: из одной лачуги буквально россыпью одни за одним вылетали парни с оружием. Нам перекрывали улицу спереди и сзади. Человек по двадцать с каждой стороны. Может больше.

— Это ловушка! — заорал Алет, выхватывая из ножен саблю.

В ту же секунду его сзади в шею ударил мечом Джори Кент и побежал вперед к толпе.

— Сука! Он нас подставил! — прохрипел Алет, глядя, как предатель удирает к толпе вооруженных людей впереди.

Все стало более чем очевидно. Ушлепок Джори Кент своими россказнями о насильниках и бедной сестре друга, над которой надругались, обвел нас вокруг пальца и заманил в ловушку.

Алет был ранен. Схватившись за шею, из которой лилась кровь, он еще раз посмотрел по сторонам и скомандовал:

— Уходим!

Я приготовился куда-нибудь бежать, суматошно соображая, а куда, собственно, можно отсюда смыться. С обеих сторон улицы на нас шли две вооруженные группы. Уйти предстояло разве что по крышам, взбираясь на хибары, но до них надо было еще допрыгнуть. К тому же сразу возникали сомнения, выдержат ли нас хилые доски, служившие крышами.

Алет закатил глаза и рухнул на землю, будто его насмерть поразила невидимая сила. Буквально сразу потеряли сознание портной и кожевник.

Амели вскрикнула и вытаращилась на меня.

— Что происходит?! Что с ними?!

— Сама не видишь, что ли?! Они смотались в реал!

Амели вздумала последовать за ними. Я буквально почувствовал, как она вызвала интерфейс. Взгляд рассеялся, перебирая строки.

Но я-то никуда не собирался убегать!

— Не вздумай! Добивай этих, бери опыт и распределяй очки!

— Добить Алета?! — изумилась Амели.

— Да быстрее! Он все равно сейчас сдохнет! Опыт достанется ублюдку Кенту!

В один миг я разозлился, хуже бешеной собаки. И на то, что ввязался в дурацкие приключалки, и на ублюдка Алета. Не думал, что он вот так сразу трусливо удерет, едва завидев серьезную опасность.

Развернувшись к ближайшей группе, я морально готовился вступить в бой. Первая троица остановилась от меня метрах в десяти и дожидалась остальных.

Нет, о том, чтобы продать свою жизнь подороже, я не думал. Мне нужно попасть в рейд. Я не мог вот так глупо потерять первую жизнь и 10 % наработанной прокачки перса.

Оглянулся. С той стороны толпа была еще далеко. Они загнали нас в ловушку и теперь не спешили. Амели безумными глазами смотрела на лежащего на земле Алета. Она подносила к нему ходивший ходуном клинок и никак не решалась ударить. При виде ее длиннющей сабли на ум пришло подобрать оброненную Алетом саблю. Короткий меч совершенно не годился для битвы с толпой. Мне обязательно нужно было что-то длинное и острое, тогда куда больше шансов кого-нибудь задеть.

Переложил меч в левую руку и подобрал саблю правой. Теперь — то, что надо!

Амели наконец смогла коснуться острием тела Алета…

— Не протыкается! — с отчаянием вскрикнула она.

— Бля!.. Да, потому что у него кольчуга! Руби шею!

— Шею?! — в ужасе вскрикнула она.

Твою ж мать! Только этого мне не хватало! Мне нужен помощник, боец, а не размазня, готовая брыкнуться в обморок при виде брызнувшей крови. И она еще бравировала и подначивала меня идти в ночную вылазку!

Размахнувшись, я с силой рубанул саблей по шее Алета и перерубил большую часть плоти. Уже раненная до этого шея выбросила наружу слабый поток крови. Амели вскрикнула, едва не выпустив из рук оружие.

— Вот так надо! Бегом добивай остальных! Да живее! Тебе еще надо успеть распределить очки! Вливай все, иначе мы не вытянем!

Поздравляем! Вы одержали победу над Опытным художником Алетом Руманом.

Получено 42 опыта.

Общее количество опыта 169.

Получен 56 уровень персонажа.

Получено 3 свободных очка.

Общее количество свободных очков 10.

Размахнувшись, Амели ударила, что было сил, метясь в шею портного. Конечно, рука дрогнула, и вместо шеи удар пришелся в голову. Я смог выдохнуть с облегчением. Ну, хоть так. Начало положено, смогла ударить один раз, сможет и еще. Дальше уже дело техники. Вот только я не смог предугадать дальнейших ее действий. У Амели началась истерика. Она принялась с остервенением бить то портного, то кожевника. Попадая, куда придется.

Четверо первых беспредельщиков подошли к нам с другой стороны, остановились метрах в пяти и остолбенели при виде того, что вытворяет Амели с лежащими телами.

— Берите всех живьем! Особенно Алета Румана! — крикнул кто-то издалека.

— Сандро, да ты посмотри, что эта сука вытворяет?! Она своих добивает! — отозвался кто-то из беспредельщиков.

Амели уже изрубила в хлам головы портного с торговцем и продолжала бить по ним в приступе истерики.

— Остановись! Амели, ты меня слышишь?! — заорал я.

Была бы другая ситуация, ее бы спасла пара увесистых пощечин, но сейчас, держа в одной руке меч, а в другой саблю, я не мог отвлекаться. Развернись я спиной к собравшейся толпе, и беспредельщики не преминули бы воспользоваться брешью.

Не хотелось пока об этом думать, но если Амели сейчас не придет в себя, придется ее убить. У нее сильный шок. Рубя трупы и спуская в ноль выносливость, еще немного и она выбьется из сил. Ее можно будет взять голыми руками. Что дальше с ней будут делать, и так понятно. Она из-за своего стресса даже не поймет, что происходит. Не сможет вызвать интерфейс и уйти в реал.

— Амели!!! — заорал я во всю глотку.

Девушка замерла и безумными глазами впилась в меня.

— Ко мне! Быстрее ко мне! Становись к спине! Ты слышишь?! Спина к спине!

Буквально на автомате она ринулась ко мне и с силой впечаталась в меня спиной.

— Приди в себя! — прорычал я, повернувшись к ней полубоком. — Открывай характеристики и вливай свободные очки. Ты слышишь?!

— Да. Сделала. Все закинула в телосложение.

Хотел спросить, нафига, но не стал. Проделала, и то хорошо. Главное, она взяла себя в руки. Значит, продержимся. Хотя, похоже, недолго. Бегая глазам по беспредельщикам, я в шоке пытался прикинуть их количество. Нас с двух сторон плотно обступили. Я недооценил силы противника. Их тут выстроилось больше полусотни. А может и вся сотня. Устоять вдвоем против такой толпы вообще нереально. Какой, к чертям, победить или сбежать?! Продать жизнь подороже — это единственно верное для нас решение.

Пока не началась рубка, мне тоже надо было распределить свободные очки. Для боя со столькими противниками мне явно не хватало ловкости. Влил все в нее, доведя характеристику до 30 очков.

Со стороны Амели вперед вышел коренастый парень. Он выглядел старше всех сопляков вокруг. Судя по фривольной походке и манерам, это был главарь группы. Стат сообщил, что это Опытный рыбак Сандро Спак. Рядом с ним, подобно шавке у ног хозяина, крутился Джори Кент. Как назло, они подошли сзади. Я мог их видеть, разве что скосив глаза.

— И это они нас называют беспредельщиками? Посмотрите на эту мразоту! Они добивают своих, чтобы побольше закачать себе опыта перед смертью. Чтобы после возрождения ничего не потерять. Вот же хитрожопые… Даже я не додумался бы до такого!..

Толпа загудела. Кто-то выражал недовольство, кого-то наоборот, развеселило сказанное.

— И что мы будем делать дальше? — обратился главарь уже к нам. — Нас тридцать четыре. Вас двое. Вам все равно не выстоять. Сами выйдете в реал или предпочтете, чтобы вас живьем на части порезали?

Всего тридцать четыре?! Цифра приободрила. Нет, я не мечтал о победе. Решив покончить с Алетом и остальными, я хотел заполучить свободные очки и тем увеличить шанс если не победить, то хотя бы как-то вырваться из передряги. Но Сандро Спак подкинул куда более интересную перспективу. Тут игровой мир, не реальность. Здесь действуют другие правила. Продать жизнь подороже — это вариант реала. Прибить как можно больше беспредельщиков и после смерти, при возрождении, за счет них покрыть 10 %-ный штраф — это отличная идея и вариант для игрового мира. А там, глядишь, и с плюсом можно будет выйти…

Глава 25

Главарь беспредельщиков продолжил:

— Жалко, Алет Руман успел смыться. И это называется герой!.. Легенда, мать его!.. Я думал, он попытается умереть достойно. Как мужчина…

— Сандро, ну раз Румана не удалось распять, давай тогда этих. Особенно эту суку надо вздернуть, — крикнул кто-то.

— Трахнем, а потом вздернем! — дополнил другой.

Толпа одобрительно загудела. Что нас ждет, было и так понятно. Вот только зачем ждать, когда можно прямо сейчас начать и забрать пару-тройку жизней, прежде чем они с нами разделаются?

Я рванул вперед. Мощный удар пришелся на голову первого зазевавшегося беспредельщика. Сабля не меч, она слишком кривая и тем неудобна для рубки. Но черепушку проломила хорошо. Еще рывок вперед и косой удар перекроил лицо второго.

Поздравляем! Вы одержали победу…

К чертям убрал все записи. Не до них. Беспредельщики отпрянули назад и выставили вперед клинки. Мне не хватало щита, да побольше, — прикрыть левую сторону, а правой рубить головешки дальше. Еще лучше — иметь Амулет невидимости. Тогда можно было бы исчезнуть и появиться за их спинами. И дальше рубить, да побыстрей, пока они не поняли, что к чему…

— Валите этого гондона! — раздался истеричный крик Сандро Спака. — Да, ты смотри, сука какая?! Валите суку!

Амели тоже не стала медлить — позади раздались звон металла, возня, крики… Широко размахивая, я бил, что было сил, по выпученным на меня клинкам в надежде выбить у кого-нибудь оружие. Тщетно. Однако моя атака возымела другой эффект: толпа в два десятка человек начала пятиться!

Приободрившись их отступлением, я пошел на риск. Шагнул вперед, нанес подряд два удара по клинкам и сразу сделал выпад мечом.

Есть!

Острие угодило в грудь одного из парней.

В ту же секунду левую руку, держащую меч, пронзила боль, заставившая меня отпрянуть. Какая-то мразота все-таки успела ударить. Произойди это в реале, и от взлетевшего уровня адреналина я бы вряд ли почувствовал ранение. Но в игровом мире все обстояло иначе. Нанесена рана, и сразу появилась боль. Требовалось обращаться к создателям, чтобы ее снизить. Однако охватившая меня злость вызвала другую реакцию — хотелось послать к чертям всех создателей за эту введенную глупость!

Мне немного повезло. Ударили клинком с тупым лезвием. Рана кровоточила, но не сильно. Вероятно, меня ранили саблей. Будь это меч, он бы тупым лезвием наверняка сломал мне руку.

Чуть сбоку от меня валялся парень, которого я полоснул по лицу. Какое-то время он еще оставался жив. Схватившись руками за лицо, он корчился на земле, но спустя минуту замер. К нему никто не пришел на помощь. Не помог наложить бинты. Это означало, что напавшие на нас игроки не были сплоченной группой. Каждый был сам по себе. Собственно, по этой причине беспредельщики не рисковали и не подставлялись. Это радовало.

Шум за спиной со звоном бьющихся клинков подсказал, что Амели не стояла на месте. Не знаю, насколько эффективно, но билась она куда отчаяннее, чем я. По-моему, даже пауз не делала. Она без передышки лупила по клинкам.

— Ах, ты ж сука! Сандро, она уже двоих ранила!

— Да забейте уже эту суку! Что вы с ней сюсюкаетесь!

Не знаю, как у Амели, но с моей стороны народ явно медлил. Мое ранение было не опасным. Точнее, пока не опасным. Полоска со здоровьем появлялась в случае критического падения уровня. Пока я ее не видел.

Призывать характеристики не было времени. Вызвал только строчку со свободными очками. За троих дали всего два уровня. Видимо, совсем нубятиной оказались. Все 6 доставшихся свободных очков снова влил в ловкость.

Пришло понимание, кто нам противостоит. Это сборище неудачников, едва доросших до 20 уровня. Их преимущество — толпа. Главный недостаток — разрозненность. Никто из них не станет геройствовать. Будут ждать для себя удобного момента и только тогда рискнут ударить. Желательно исподтишка. Сколько их лидер не надрывался в крике, никто особо его не слушал. Желающих бросаться вперед на свой страх и риск не было. Осознание этого прибавило уверенности.

Я обернулся посмотреть, что творится у Амели. Там вовсю шло сражение. Ее атаковали с разных сторон. Девушка отчаянно защищалась и совершила грубейшую ошибку — слишком далеко отошла от меня. Еще немного, и ее вообще отрезали бы, а после — окружили нас поодиночке. Надо было срочно вмешаться.

Бросил свою сторону и устремился к ней. Один из парней справа стоял ко мне полубоком. Все его внимание приковалось к девушке. Идеальная мишень для нападения!

Хлесткий удар, и у меня впервые получилось снести голову саблей. Из шеи фонтаном хлынула кровь. Лес клинков отпрянул от Амели, зато теперь с моей стороны осмелели. Так и норовили вбить в меня острие. Широким взмахом отбил клинки и тем заставил беспредельщиков отступить.

— К спине! — крикнул я Амели. — Держись моей спины!

Снова наши спины сомкнулись. Однако мы оба понимали, что долго нам не продержаться. Атакуя с двух сторон, нас все равно снимут быстро. Еще пять, ну, десять минут и все, на дольше нас едва ли хватит. Стоит одного серьезно ранить или вырубить, и падет второй. Спасение видится у стены какой-нибудь постройки. Там хотя бы наши спины будут прикрыты.

Я кинул короткий меч в сторону уродов, стоящих на пути к ближней стене. Попал в одного парня без серьезных для него последствий. Однако тот с испугу отпрянул назад и выронил свой меч. Не дожидаясь, пока он его поднимет, я схватил Амели за шиворот и, что есть сил, рванул вместе с ней к стене, широко размахивая перед собой саблей.

Парень так и не успел поднять с земли оружие. Мощный удар моей сабли отсек ему верхнюю часть головы. Но тут же я сам получил удар в бок сзади. Тело передернулось от боли. Пока в меня не вбили второй клинок, я резко развернулся.

Че-е-ерт!.. Долбанный клинок в боку провернувшись, причинил резкую боль. Широким взмахом ударил позади себя и снес челюсть нападавшему.

Две группы с разных сторон улицы сомкнулись. Боль в раненой руке была еще терпимой, но то, что сейчас творилось с моим боком, выдержать было уже невозможно. Я еле стоял на ногах, и не знаю, как смог до сих пор не выронить саблю. Простые слова, проговоренные вслух: «Помогите создатели», заставили боль заметно стихнуть.

Одного взгляда на Амели было достаточно, чтобы понять, как ей повезло с кольчугой. Она пропустила по меньшей мере три удара спереди — ровно столько рассекавших ткань полосок виднелось на ее платье. Из прорех выглядывали звенья металла. А вот рукам не повезло. Обе изранены. Правда, вроде, неглубоко.

— Сандро, эти суки сейчас нас по одному угрохают! Ты что, не видишь?! Они рубят нас и качаются! — заорал один из беспредельщиков.

— У кого-нибудь есть лук или арбалет?!

— У меня есть! — выкрикнул Джори Кент, оказавшийся где-то в конце толпы.

— Так живей доставай его! Сейчас мы их в упор расстреляем! Только не дайте им выскользнуть!

— У меня арбалет дома. В смысле, на постоялом дворе…

— И у меня есть дома лук. Сходить? — выкрикнул еще один.

Отборный мат и главарь отправляет обоих за оружием.

— Алекс, нас сейчас расстреляют! — вскрикнула Амели, и в ее обезумевших глазах появилось отчаяние.

— Вместе рвемся вперед и потом назад. И не отходи далеко от стены.

Девушка в ответ кивнула.

Я подался влево и широкими взмахами принялся наносить удары по направленным на меня клинкам. Под моим натиском беспредельщики пятились, но держали ряд. Перед глазами появилась полоска здоровья желтого цвета. Кровоточащие раны делали свое дело. Вместе с кровью из меня уходило здоровье. Его у меня осталось меньше трети.

Продолжил с силой бить по клинкам. Раз десять ударил впустую. Выпад был бы куда эффективнее. Вот только я прекрасно понимал, стоит снова это проделать, и беспредельщики воспользуются брешью в моей обороне. Но я должен был убить еще кого-нибудь, прежде чем нас начнут расстреливать. Хотя бы одного!

Подобно затравленному зверю, я метался из стороны в сторону, нанося удары по клинкам в надежде выбить один из них или зацепить кого-нибудь. От стольких телодвижений дыхалка начала давать сбой. Перед глазами появилась оранжевая полоска, отвечавшая за выносливость.

Был бы длинный меч, и я бы точно выбил чей-нибудь клинок. Моя сабля не годилась для такого. Слишком кривая. Она больше скользила по оружию. Попадись плоть, и она бы мигом вспорола ее, однако попадался один лишь твердый металл. Но мои отчаянные попытки не пропали зря. Под моим натиском беспредельщики понемногу отступали. Один случайно поскользнулся.

Есть! Еще один готов! Мощный удар сабли снес ему полголовы.

Вид очередной моей жертвы затронул одного из нападавших. Наверное, это был его друг, брат или еще кто-то близкий. Он выкрикнул его имя и решил отомстить, отчаянно бросившись на меня. Я без труда отбил его клинок, вонзил в тело саблю и только в этот момент осознал совершенную ошибку. Меня тут же начали атаковать с обеих сторон.

Ударом ноги я успел выбить тело с сабли. Еще и удачно увернулся от нескольких клинков. Но за какую-то долю секунды поймал сразу два скользящих прикосновения лезвий врага. Досталось плечу слева и правой щеке с ухом. Полоска здоровья перед глазами резко дернулось и окрасилось в цвет крови.

Пробитое в грудь тело рухнуло поверх Кожевника, что был с нами в группе. Из-под него до сих пор торчала сумка с эликсирами и бинты. У меня оставалась мизерная крупица здоровья. Я прямо чувствовал, как из меня уходят последние силы. Еще немного, и не понадобятся стрелки. Вообще никто не будет нужен. Я попросту истеку кровью в ноль.

Амели с остервенением махала своей длиннющей саблей. Она все правильно делала. Старалась держаться стены и далеко не отходила. Быстрый выпад и возвращалась на исходную. Все-таки она правильно сделала, что влила все в телосложение. Благодаря этому подняла уровень здоровья и выносливости. Теперь вон как буйствовала и не выдыхалась.

Пока не поздно, потянул к себе сумку. Лямка, удерживаемая телом, натянулась. Скользящий удар острой сабли — и сумка у меня в руках. Я начал пятиться. Едва спина коснулась стены, окликнул Амели и попросил прикрыть меня. Подобно львице, девушка закрыла меня собой и продолжила сражаться.

При мне была упаковка из трех бинтов, но они лишь останавливали кровотечение. Мне же сейчас срочно требовалось поднять здоровье. Это мог сделать только эликсир. И плевать, что потом из-за кровоточащих ран здоровье снова отправится вниз. Зато будет выиграно время!

— Смотрите, этот гондон за телку спрятался! Парни, поднажмем, покончим с этой сукой и чмошником! — раздался крик Сандро.

Не обращая внимания на крики, я быстро открыл сумку. Внутри лежали пять бутылочек эликсира, какое-то количество бинтов, лепешки и колбаса. Схватил эликсир, зубами вырвал пробку и залпом выпил содержимое. Следом приложил упаковку бинтов к боку, где была самая глубокая рана. Из-за нее больше всего уходило здоровье.

Главарь продолжал призывать беспредельщиков к нападению, но никто не спешил выполнять его указания. Оно и понятно: зачем подставляться, когда вот-вот должны вернуться стрелки. Стрелы и болты выбьют из нас остатки сил, и тогда вся толпа набросится на нас разом. Каждый будет стремиться нанести последний удар и взять опыт.

Я выждал минуту. Кровотечение в боку остановилось, и я сменил Амели, велев ей тоже поправить здоровье эликсиром. Только сейчас увидел — сколько на ней кровоточащих ран! Тело прикрывала кольчуга, а вот руки, плечи, шея и нижняя часть лица были все изранены. Из-за стольких повреждений она вся перепачкалась кровью.

— Сандро, ты смотри, что делают эти суки! Они сейчас залечатся и опять начнут нас херачить! — выкрикнул кто-то из беспредельщиков.

— Ну и что вы стоите?! Нападайте на него! Он же сейчас один!

Я не выдержал:

— Эй, Сандро, что ты за мразота? Всех подначиваешь, а сам, как последний гондон, прячешься за спинами?!

Гул моментально стих. Все перевели взгляды на Сандро, в ожидании его реакции. Главарь стоял в первом ряду, но на рожон не лез. Теперь же ему по-любому требовалось что-то ответить.

— Э, ты чо, охренел?!

— Да, охренел… Сюда иди, чмошник!

От моих оскорблений, Сандро готов был зарычать и наброситься. Он сделал ко мне шаг и остановился.

— Ага, сейчас прям. Накачал себе уровней и типа давай один на один. Нашел дурака! Подойдут стрелки, тогда и схлестнемся, — ухмыляясь, проговорил он.

Однако он уже допустил ошибку, сделав ко мне шаг и оторвавшись от своих. Я резко подался вперед и вонзил острие сабли прямо в его кадык. Сандро не успел даже дернуться. На лице застыл то ли испуг, то ли удивление. Раздался хрип, и его руки медленно потянулись к горлу. Следующим движением сабли я ударил по его шее. Срубить голову не получилось. Хорошенько срезал глотку, и он лицом упал на землю, заливаясь кровью.

Все ошарашенно замерли, и я мгновенно этим воспользовался.

Удар! Еще удар! И еще!

Сразу три удара в цель!

Я даже не уловил, куда попал. Бил по головам, а там уже как получалось. Тела падали, а я рвался дальше. Ошарашенные беспредельщики пустились врассыпную, оставляя раненных товарищей корчиться на земле.

— Мы победили! — радостно воскликнула Амели, все еще не веря в такой исход.

Но это оказалась еще не победа. Отбежав метров на тридцать-сорок в каждую из сторон улицы, беспредельщики остановились и снова стали сбиваться в стаи.

— Хватай сумку, и бежим к центру города. Сейчас появятся стрелки!

Амели успела кивнуть. В следующее мгновение она дернулась вперед и вскрикнула от боли.

Стреляли с той стороны, куда мы собрались бежать. Джори Кент все-таки вернулся с арбалетом и сейчас готовил к стрельбе следующий болт.

Не дожидаясь, пока девушка придет в себя и подберет сумку, я сам ее схватил.

— Бежим вперед! Мы должны успеть!

Все-таки высокая ловкость — могучая сила. Скорость бега возросла в разы. Размахивая саблей и прижимая другой рукой к себе сумку, я несся за Джори Кентом на безумной скорости. Будь он посмышленее, он успел бы закончить свою работу и выстрелил в меня болтом. Вместо этого парень побежал по улице вместе с остальными и тем подписал себе смертный приговор.

Моя скорость была куда выше, чем у любого из беспредельщиков. Я без труда догнал ушлепка. Косой удар пришелся на затылок и расколол Кенту головешку. Дальнейшее преследование походило на забой скота. Я без труда догонял убегающих, бил по спине или затылку и переходил к следующему. На перекрестке почти все беспредельщики, будто почувствовав, что я побегу вперед, разбежались по боковым сторонам. Лишь два глупыша побежали вперед.

Трущобы закончились. Начался квартал с бараками, постоялыми дворами и тавернами. Здесь все также было полно людей.

— Пацаны! Пацаны! Нас убивают! — заорал бегущий первым паренек на всю улицу.

Как назло я в этот момент догнал отставшего парня и снес ему полголовы. Все уставились на меня. У кого было с собой оружие, стали его доставать. Я остановиться, не решаясь бежать дальше. Паренек продолжил орать, подначивая всех против нас с Амели. Буквально за минуту из постоялых дворов, кабаков, торговых лавок на улицу высыпало невообразимое количество народа.

— Валим беспредельщиков! — выкрикнул кто-то из толпы.

— Мы не беспредельщики! Они сами напали!.. — отозвался я.

— Ребята! Бегите туда, в конец улицы! Там сотня трупов! Там море всякого оружия, голда, шмотья… — раздался крик Амели.

Девушка добежала до меня и, запыхавшись, не успела договорить, вся толпа ринулась к месту побоища, предвкушая легкую наживу. Паренек, взывавший о помощи, описал вокруг нас внушительную дугу и, теряясь в толпе, побежал вместе со всеми.

Мы не стали испытывать судьбу. Ломанулись побыстрее сбежать из опасного квартала.

Почти стемнело. Еще немного и столицу окутает ночь. Это было к лучшему. Вряд ли местная босота имела навык Ночного видения. Если за нами кто-то увяжется, или на пути появится опасная группа очередных беспредельщиков, темнота нас надежно укроет.

Глава 26

Мы добежали до сиротских приютов и перешли на шаг. За нами никто не погнался, а значит, спешить не имело смысла. На улице впереди все было спокойно. Несмотря на сумерки, еще попадались редкие прохожие. При виде нас они шарахались, стараясь подальше отпрянуть в сторону. А как иначе им было реагировать на вооруженных людей с головы до ног измазанных кровью?

Амели потянула меня к лекарю. Ей снесли три пальца на левой руке, да и кольчуга в действительности оказалась не очень надежной: косые удары сдерживала, а вот перед острием уже пасовала. Девушку дважды проткнули со спины, и это не считая многочисленных порезов на открытых участках.

Бинты и эликсиры исцеляли раны и возвращали здоровье, вот только после них оставались шрамы, избавить от которых мог лишь лекарь. Он же мог вернуть утраченную плоть.

Все-таки я не зря вкачивал свободные очки в ловкость. Амели призналась, что ей хронически недоставало скорости, и приходилось постоянно махать перед собой саблей и тем хоть как-то сдерживать атаки. Стоило ей остановиться, и чей-нибудь клинок обязательно добирался до нее, оставляя рану. Их у нее оказалось куда больше, чем у меня.

Обратившись к картам, мы нашли ближайшего лекаря в доме, мимо которого проходили. Им оказался молодой шустрый парень с интеллигентным лицом по имени Док Хелп. Уже по никнейму было понятно, что он является игроком. Лекарь с порога затребовал с нас оплату в 100 голдов. Только после этого пустил к себе и велел полностью раздеться.

Небольшая комната была плотно заставлена. Слева располагалась кушетка. Под прямым углом к ней стояла еще одна. Справа размещались стол, заставленный склянками, и приставленный к нему стул. Под потолком висела яркая лампа. Мебели вроде было немного, но, учитывая размер помещения, было толком не развернуться.

— Обоим раздеваться? — смущаясь, спросила Амели.

— Ну, конечно. У меня не госпиталь с кучей палат. Вот эта и все. Давайте быстрее. Ночь только начинается. Сейчас повалят пациенты толпами.

Смущаясь друг друга, мы разделись. Чтобы не вгонять Амели в краску, я старался не пялиться на нее и стал к ней полубоком. Девушка прятала интимные места, отворачивалась, но все равно не могла скрыть своих роскошных форм, становившихся от постоянного повышения характеристик все пышнее.

После возрастания цифр тела изменялись постепенно. Примерно дня через три они добирались до повышенной характеристики. Сейчас ее фигура была идеальной. Грудь и попа при узкой талии смотрелись обалденно. Я боялся себе представить, во что это все превратится в ближайшее время, учитывая сегодняшние значительные повешения в ее телосложении.

Вместо наложения бинтов лекарь смазал открытые раны какой-то мазью, вызывающей легкое жжение, и попросил пару минут посидеть на кушетках. Для нас это стало испытанием. Амели сидела пунцовая, старательно прикрывая грудь, а я не знал, куда деть глаза. Невольно подумал, что было бы лучше, если бы мы уже переспали, да на этом успокоились. Я ведь тоже не железный — вот так сидеть напротив нее и сдерживать рвущуюся кверху часть себя.

Мазь остановила кровотечение. За две минуты или около того раны зятянулись и покрылись корочкой. Док снова смазал поврежденные места мазью и наложил повязки, обрадовав, что уже через час можно будет их снять, от ран не останется и следа.

— А что с пальцами? — спросила Амели.

— На руки, ноги, пальцы действует одинаковый тариф. Это обычно стоит тысячу голдов. Я делаю за полцены. Если деньги с собой, могу прямо сейчас наложить специальную повязку, и утром появятся пальцы.

— Ой, у меня столько нет. Я тогда к вам утром забегу. Надо будет где-то взять деньги…

— В принципе, если денег нет, это не проблема. Если вас убьют, то после возрождения пальцы снова появятся, — «обнадежил» Док.

— Нет уж, я лучше где-нибудь найду деньги. Умирать я не собираюсь.

— Наприключалась? — не сдержал я сарказма.

— Алекс, прошу, вообще больше не напоминай. До сих пор всю трясет!

— Еще я бы вам порекомендовал процедуру по коррекции фигуры. Ее я тоже делаю за полцены, — продолжал рекламировать свои услуги Док.

— Убираете массу? — поинтересовался я.

— Именно. Это тоже обойдется в 500 голдов. Зато на три месяца гарантированно сбросите лишние габариты. Могу снять где-то 20–30 цифр в телосложении. Но это все, как вы понимаете, чисто визуально. На игровой динамике это никак не отразится. Эффект сохраняется даже в случае смерти и последующего возрождения. Эту процедуру делают и мужчины тоже. Не все хотят показывать свои истинные параметры. Или наоборот, хотят пустить пыли в глаза.

— А как изменяется тело, если ничего не делать?

— Все зависит от цифр. Телосложение дает массу. Высокие показатели силы и ловкости придают правильную форму этой массе. Получается примерно, как у вашей дамы, когда растут все женские прелести и сохраняется узкая талия. Точно так же происходит у мужчин: растут плечи и грудная клетка, а тазовая часть сохраняет нормальные размеры. В принципе, многим такие пропорции нравятся, и они наоборот наращивают отдельные части тела.

Наша одежда полностью пришла в негодность. Предприимчивый лекарь и здесь выручил: за 10 голдов продал нам стартовые комплекты новичков.

На улице совсем стемнело, когда мы вышли от лекаря. Везде на домах горели лампы. Даже в столь поздний час еще были прохожие. Сразу шесть стражников, не спеша, прошли мимо. Вероятнее всего, они вряд ли ходили дальше сиротского квартала.

Амели принялась вспоминать наш сегодняшний поход за приключениями. И, конечно же, упомянула Алета. В тот момент, когда он вышел из игры, я был в бешенстве. Попадись он мне тогда, я бы набил ему морду за такие маневры. А вот сейчас уже смотрел на все куда терпимее. Мы ведь ни о чем не договаривались. Так что, по большому счету, какие могут быть претензии? Это мне из-за рейда дорог мой персонаж. Для них же игра — это простое времяпрепровождение. Увидели, что попали в ловушку, да и вышли, посчитав, что не потянут и все равно продуют. В отличие от меня им попросту нечем было рисковать. Не было конкретной цели для победы. Так все и объяснил Амели.

— Во-о-обще не согласна! Они убежали, потому что трусы! — возразила она. — Я понимаю, они занимаются хорошими делами, вылавливая всяких уродов, но все равно трусы. И никакие не герои. Ну, сам посуди, что тут героического, отправлять приманку, а потом налетать толпой и забивать беспредельшиков?

— А ведь если бы они не сбежали, мы бы всех там быстро перещелкали. А сколько бы лута собрали!.. Штук десять точно взяли.

— Вот именно, козлы они все. Трусливые козлы! Ладно бы реал, а тут что такого? Ну, снесли тебе голову, возродился и снова можно бегать. Да, больно, противно, но можно же и потерпеть ради победы.

— Ты думала, мы победим? Я имею в виду с самого начала?

— Не-а. Первой мыслью было, что нам трындец. И потом я тоже так думала. Мне до последнего не верилось, что мы выпутаемся…

— И почему тогда не вышла в реал?

— Да потому что ты продолжал драться. Из-за тебя и не вышла.

— Ну, не фига себе! Что это вдруг?

— Да ну тебя…

— Блин. Мне теперь перед тобой неудобно.

— Что тебе неудобно?

— Ты из-за меня не стала выходить в реал, а я тебе хотел голову снести.

— Что-о-о?!!!

Пришлось объяснить, почему я хотел так поступить. Для Амели это вообще была первая стычка в жизни, где ей пришлось убивать. Собственно, по этой причине она и рвалась поприключать. Ведь в книжках, что она постоянно читала, не передавались все подробности и ощущения. Представив, что могли бы вытворять с ее телом эти уроды после ее выхода в реал, Амели тут же все поняла. Еще и попросила в следующий раз, если что-то подобное случится, не сомневаться и покончить с ее телом.

В полночь мы вернулись в подвал. То ли после стольких стрессов, то ли из-за принятого эликсира спать совершенно не хотелось. Мы сняли наложенные лекарем повязки и разместились каждый на своей куче сена. Док Хелп не подвел, на коже не осталось следов от прежних ран. Я в шутку предложил позаниматься фехтованием.

— Ну, его на фиг, это фехтование! Мне сегодняшней бойни по горло хватило. Сейчас выйду в реал и сразу в ванну… — мечтательно протянула Амели. — Я всегда так делаю после стресса. И ты знаешь, помогает. Как будто смываешь с себя весь негатив. У меня эти морды и кровь до сих пор перед глазами…

Я пожелал Амели хорошо провести время в реале, закрыл глаза и вызвал интерфейс. Хотел выйти из игры, но остановился. Надо же было узнать, сколько за сегодня перепало, а то во время стычки с беспредельщиками было не до вычитывания сообщений.

В этот момент с улицы донеслись неразборчивые голоса.

Я открыл глаза, привстал и посмотрел в дверной проем. Амели тоже вскочила на своей куче сена и взялась за саблю.

Теперь уже совсем рядом раздался мужской голос:

— Помощники Мастеров там, в подвале.

С факелом в руке, согнувшись в три погибели, в подвал ввалился здоровенный стражник.

— Помощники, на выход. Светлейший Эдвин Бишон вызывает.

Проговорив это, стражник развернулся, снова согнулся и вышел на улицу.

Мы с Амели переглянулись, предчувствуя недоброе.

На улице стояли два десятка стражников. Это были гвардейцы. Все огромные, под два метра, а то и выше. Около своей двери уже топтался Хари Крон. Со второго этажа по лестнице спускался Юстов Гордон.

— Что стряслось? — кряхтя, спросил он.

— Светлейший Эдвин Бишон велел вас вместе с помощниками доставить в библиотеку дворца, — ответил старший из гвардейцев.

Мы с Амели терялись в догадках, пока шли во дворец. Видимо, гвардейцам дали четкое указание не дать нам сбежать. Они обступили нас с Мастерами со всех сторон и таким образом вели всю дорогу.

У самой лестницы, ведущей в библиотеку, я заметил выходящего оттуда сержанта, что минувшим днем пропускал нас во дворец. Внутри нас ждали трое выстроившихся в ряд гвардейцев и расхаживающий перед камином Мастер тайных дел. Судя по выражению лица, он о чем-то напряженно думал. Коротко взглянув на нас, он продолжил свое хождение.

Из небольшой двери слева от камина вышел старичок с длинной белой бородой. В всплывшем стате значилось: «Светлейший Элвуд Одли Королевский Мастер Библиотекарь». Держа под мышкой огромную книгу, он проследовал за стол, за которым в прошлый раз работали мы с Гордоном, и сел, раскрыв книгу.

Из-за стеллажей вынырнул седовласый мужчина, а за ним второй, помоложе. Оба сильно походили друг на друга. В статах значилось «Господин Ирви Камберси Мастер сыска» и «Господин Риди Камберси Мастер искатель».

Мастер тайных дел уставился на них. Оба отрицательно покачали головами.

— Это точно?

— Нам достаточно одного раза. Мы проделали работу трижды.

— Ладно… Можете быть свободны.

Эдвин Бишон перевел взгляд на нас.

— Итак, Мастера письма и переплета. Вы последними общались с бывшим Библиотекарем Брэмом Кордом.

— Не совсем верно. Предпоследними. Последним были вы. Когда мы уходили, вы оставались вдвоем, — отозвался Гордон и отодвинулся от двери, пропуская выходящих на улицу ищеек.

— Согласен. Если я не ошибаюсь — а я никогда не ошибаюсь — вы покидали библиотеку втроем с этой милой девочкой, личико которой, конечно же, я хорошо запомнил. Но я почему-то не помню тебя.

Начав говорить, Мастер тайных дел приблизился к нам и остановился в паре метров от меня. Если до этого я видел перед собой просто громадного мужика с растрепанными волосами выше меня на голову и втрое плотнее, то теперь он предстал во всем своем ужасающем обличии. Вблизи он показался мне еще страшнее, чем описывала Амели. Большой нос, походивший на сморщенную грушу, со свистом раздувался. Оттопыренная нижняя губа постоянно тряслась, вызывая отвращение. В нем все было большим, кроме маленьких злых глубоко посаженых глаз. Но главное — взгляд. Он смотрел на меня так, будто прямо сейчас вцепится в меня своими огромными ручищами и сломает шею или вовсе раскроит череп.

Наслушавшись угроз, которыми он запугивал Брэма Корда, я уже примерно понимал, что меня ждет. Пока не хотелось думать о худшем, но все шло к этому. Я отчетливо понял, что где-то допустил грубейшую ошибку, раз он развил столь бурную деятельность.

Вспомнилась Берта. По-видимому, она знала наперед, что меня ждет во дворце, и потому советовала уехать из столицы.

— Мой помощник вышел после нас. Из-за начавшейся суматохи он прошел через ворота для господ. Прошу прощения за его глупость. Он впервые был во дворце и не знал обо всех правилах, — ответил за меня Гордон, повторив версию, которую я ему выдал.

— Вышел после вас и вот так запросто прошел мимо гвардейцев, что дежурят на выходе для господ?! — изумился Эдвин Бишон с усмешкой. — Так-так-так… А это уже интересно!

Он перевел взгляд на Амели, а потом снова на меня.

— Господа Мастера письма и переплета, вы можете быть свободны. А ваши помощники задержатся… Мне нужно кое о чем с ними поговорить…

Мастера с недоумением посмотрели на нас с Амели, потом на Эдвина Бишона и вышли.

— Вы пара? — спросил он, перебегая глазами с одного на другого.

Мы с Амели переглянулись.

— Нет. Она работает рядом. Я на втором этаже у господина…

— Да ладно тебе рассказывать, — перебил Бишон и расплылся в широкой ухмылке. — Такая красивая девица, и ты не положил на нее глаз? В жизни не поверю!

— Мы просто знакомы.

— Что, не дает? — спросил он и, оскалившись, расхохотался.

Меня эта шутка заставила напрячься. Я понял, к чему он ведет. В разговоре с Брэмом Кордом он шантажировал его тем, что проделает с Бертой. Сейчас Бишон нащупывал мое слабое место.

— Ладно, шутки в сторону, — продолжил Бишон, вернув лицу серьезность. — Не вижу смысла терять время на лишние разговоры. Даю тебе исключительную возможность. Один шанс! Не воспользуешься, и считай — все. Больше у тебя не будет никакой возможности. Я даже даю тебе… Ну, скажем, минуту на раздумье. А после я хочу услышать то, что должен. А пока будешь думать, имей в виду, от твоего ответа вы пострадаете оба. Время пошло!

Амели напряглась. Косясь на меня, она силилась понять, что происходит. У меня же голова забурлила от мыслей. Я был убежден, что все прошло нормально. Библиотекарь сам себя убил. Все указывало на эту очевидность. Но я что-то упустил. Что-то конкретное и очень важное. И тем совершил просчет, давший зацепку Эдвину Бишону…

Сержант, Мастера письма и переплета, вновь назначенный Библиотекарь… Впрочем, он к этому не причастен, так что можно сразу его отметать. Наконец, Мастер сыска и Мастер искатель… Я прокрутил всю последовательность еще раз.

Неужели…

Че-е-ерт!.. Так и есть. По-моему, дошло.

Теперь я смог вздохнуть с облегчением.

— Минута прошла. Ну и? — произнес Мастер тайных дел, зло сверкая глазами.

— Точно дадите шанс? — спросил я, чтобы придать большую правдивость словам, которые хотел произнести дальше.

Амели снова покосилась на меня, затаив дыхание.

— Светлейший Элвуд Одли, вам известно, чтобы я когда-нибудь не сдерживал обещаний?

— Простите, что? — отозвался тот, оторвавшись от чтения.

— Да, ничего! Читайте дальше свою книгу!

Мастер тайных дел скривился, закатил глаза, тяжело вздохнул, всем видом показывая, как ему все надоело, и продолжил:

— Я всегда сдерживаю свои обещания. А даже если бы и не сдерживал… У тебя все равно нет другого выхода, кроме как сказать правду.

Я кивнул.

— Надеюсь, вы сдержите обещание…

* * *

На улице дул приятный ветерок, пахло какими-то цветами. Идя по дороге через дворцовый парк, я только сейчас почувствовал, насколько легко дышится и вообще, здорово. Как-то странно, что я до сих пор не замечал этого кайфа, проходя здесь…

— Алекс, ну что ты за человек?! — принялась возмущаться Амели. — Я тебе всегда все рассказываю… Вот я так и знала! Вот, прямо чувствовала, что ты мне наврал. И спрашивается — зачем?! Вот, ты можешь мне сказать, зачем ты соврал? Ну, проглотил Библиотекарь свой перстень и проглотил. Что тут такого? Ну, попросил его убить, и что с этого? Зачем было это все скрывать от меня? И зачем было врать, что ты вышел из ворот для господ? Ну, почему не сказать все, как было? Что, воспользовавшись суматохой, ты попросту перелез через забор? Нет, ну, я вообще не понимаю!..

— А что тут говорить? Перстень невидимости мне все равно не достался.

— Да, действительно, вообще ничего…

— Зато нас сегодняшним утром снова ждет работа в библиотеке. Как ты и хотела.

— И что толку? К нам все равно приставят охрану. Ты давай мне зубы не заговаривай!

— Кстати, новый библиотекарь, по-моему, классный старикашка. Он согласился давать нам после работы читать книги. И Бишон не возражал. Можно не отправляться в Скалберг и не тратить деньги на получение навыка Стрельбы. Там наверняка будет какая-нибудь книжка дающая этот навык.

— Да, слышала я. Рядом же стояла. Ты сможешь получить навык Боя без оружия, о котором спрашивал…

— Он у меня уже есть. Теперь бы найти с кем его развивать. Не с тобой же мне бороться.

— У тебя уже есть навык Боя без оружия?! Откуда?!

Блин!..

— Я имел в виду, что он мне на фиг не нужен. Я передумал его брать.

— Что ты мне на уши лапшу вешаешь?! Откуда у тебя этот навык?!

— Ой, ну все, завелась… Да ниоткуда. Пошутил…

Я ускорил шаг.

— Эй! Подожди! Куда ты от меня убегаешь?! Вот, я так и знала, что ты все равно что-то не договариваешь! Алекс, сейчас же признавайся, откуда у тебя навык! Лучше скажи по-хорошему! Я все равно от тебя не отстану!..

Конец первой части.


home | my bookshelf | | Кристальный Мир. Рейд |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 3
Средний рейтинг 4.3 из 5



Оцените эту книгу