Book: Призрак тамплиера



Призрак тамплиера

Виктория Ньютон

Призрак тамплиера


Огромная толпа людей собралась на площади, чтобы наблюдать за казнью. За супружескую неверность к смертной казни были приговорены Каресс де Монтебан и рыцарь-тамплиер Венселас Дюшанте. Каресс была заживо погребена, а Венселас должен был найти свою смерть на костре, поскольку он нарушил обет целомудрия.

Горожане ликовали и кричали от восторга. Для них подобные жуткие сцены были настоящим развлечением. Зрители аплодировали, когда Каресс положили в небольшую яму и засыпали сверху землей. Но в особенный экстаз публика пришла именно тогда, когда под Венселасом загорелся костер. Горячий дым выжигал ему легкие, но рыцарь не обращал на это никакого внимания. Он с ненавистью смотрел на стоявшего в первом ряду Рафаэля де Монтебана, безо всякого сожаления наблюдавшего за ним и аплодировавшего вместе с остальными зрителями его палачам…


Он все еще был позади нее. Он – воплощение ужаса! Оживший ночной кошмар…

Силы постепенно оставляли Джессику Чандлер. Она не знала, сколько еще продержится. Она задыхалась, а сердце билось слишком часто.

Молодая женщина затравленно огляделась. Улицы Нью-Йорка были пусты – словно вымерли! Даже свет не горел в окнах небоскребов. Неужели она и ее жуткий преследователь были сейчас единственными в этом проклятом городе? Куда все делись? Почему ей никто не приходит на помощь? Если этот безумец доберется до нее, то разделается с ней по-быстрому, это уж как пить дать.

Джессика уловила в его взгляде кровожадный блеск и почувствовала кожей его ледяное дыхание. Он не знал жалости. Как же ей спастись от рук убийцы?

Она не знала, почему именно ее он выбрал своей жертвой. Но в одном она была уверена: он не успокоится, пока не расправится с ней. Ее единственным шансом на спасение было бегство.

Джессика Чандлер была высокой, стройной и привлекательной женщиной. Но спортивной эта двадцативосьмилетняя красавица себя не считала. С такой идеальной фигурой она пока не видела необходимости заниматься спортом. И вот пришлось за это расплачиваться! Ее физическая форма оставляла желать лучшего. Тяжело дыша, она оперлась правой рукой на стену дома и наклонилась вперед в надежде, что возникшее головокружение скоро пройдет. Женщина почувствовала, как кровь пульсирует в висках, и в изнеможении опустилась на колени.

– Почему же мне никто не помогает? – всхлипнула она тихо. Ей нужно убежать отсюда как можно быстрее! Он преследовал ее по пятам, и то, что он ее догонит, было лишь вопросом времени. В этом Джессика была уверена.

Ослабев, она заползла в ближайший переулок и забилась в какой-то темный угол. Девушка с огненно-рыжими волосами была буквально на пределе своих сил. Больше ей не вынести. В таком состоянии она даже не могла встать на ноги. Все, что ей могло сейчас помочь, – это передышка. Но Джессика знала, что на это у нее нет времени. Потому что с каждой секундой преследователь приближался к ней.

На улице похолодало, и темные лоскуты облаков затянули луну, дававшую хоть какой-то свет. И тут она услышала угрожающий звук его приближающихся шагов. Он так быстро ее нашел? Не может этого быть!

Сердце Джессики на несколько секунд замерло от страха, когда в конце улицы она заметила темную фигуру широкоплечего мужчины. Он перегородил единственный путь к отступлению, так как Джессика слишком поздно сообразила, что забралась в тупик.

Девушка задрожала; казалось, вся земля сотрясается от каждого шага ее преследователя. Он медленно подходил все ближе и ближе. Он совершенно точно знал, где она находится.

Он целенаправленно приближался к ней. Наверное, этот человек обладал какими-то телепатическими способностями! Молодая женщина лихорадочно обдумывала, стоит ли ей попытаться броситься ему навстречу, чтобы вырваться из ловушки. Она могла воспользоваться эффектом неожиданности, так как к такому повороту событий он явно не готовился. Тем не менее преследователь обладал сверхъестественным даром. Джессика не воспринимала всерьез эзотерику и парапсихологию, но в этот раз она не была столь уверена на этот счет. Впрочем, даже если она и отважится на бросок вперед, оставалась опасность, что незнакомец ее все-таки поймает. Если это случится, то ей от него уже не ускользнуть. Преследователь был гораздо сильнее ее и выше на две головы.

Нет, бегство отпадало. Это было чистейшей воды самоубийство. Женщина вытерла со лба испарину. Может, стоит закричать и позвать на помощь? Вдруг ей повезет, и ее кто-нибудь услышит?

Неожиданно он возник прямо перед ней, и крик тут же застрял у Джессики в горле. Но она бы в любом случае ничего не успела бы крикнуть. Огромные, похожие на лапы руки схватили девушку и, зажав ей рот, придавили к стене дома.

Глаза Джессики расширились от ужаса. Кто он? Что ему от нее нужно? Только сейчас она обратила внимание на его странный наряд. На нем было какое-то белое одеяние с красным крестом на груди. Длинные светлые волосы и растрепанная борода придавали ему какой-то дикий вид. Обычный американец так не выглядит! Либо этот парень психопат, либо он появился из другого времени! Других версий у Джессики не было.

– Я убью тебя, – вдруг сказал он таким злобным голосом, что у девушки похолодело все внутри.

Джессика даже в этой безнадежной ситуации пыталась вырваться, но любая ее попытка была обречена на провал. Этот мужчина обладал силой медведя! Скорее всего, он даже не обратил внимания на ее жалкие трепыхания. Неловкая попытка как можно больнее ударить его по ноге лишь вызвала у него кривую ухмылку.

– Ты заплатишь за то, что ты мне сделал, – произнес он и резким движением выхватил старинный кинжал.

Джессика без предупреждения рванулась в сторону, споткнулась и упала на спину. Он склонился над ней, направив острие кинжала девушке на грудь.

«Он сейчас зарежет меня!» – пронеслось у Джессики в голове. Паника охватила ее – она не хотела умирать! Боже, что же делать? Она оказалась в безвыходной ситуации: левой рукой этот бородатый дикарь прижимал ее к земле, а в правой руке блестел острый клинок.

– Пожалуйста, не делайте этого! – заплакала Джессика.

Но ее слова вызвали у него лишь злобную усмешку:

– Ты ответишь за свои преступления!

– Я не знаю, о чем вы говорите! Я вас даже не знаю! – отчаянно закричала Джессика. – Мы никогда не встречались. Как я могла вам что-то сделать?

– Мы встречались. Давно. Я знаю тебя. Я узнаю тебя в любом обличьи!

В любом обличьи? Что он имеет в виду? И почему он обращается к ней, как к мужчине? Наверное, этот человек сумасшедший! Он безнадежно спятил!Мужчина издал яростный рык, коротко замахнулся и вонзил кинжал девушке в грудь по самую рукоять. Все произошло так быстро, что Джессика даже не поняла, что случилось. Но потом будто со стороны услышала свой истеричный, полный отчаяния крик…


* * *

– С вами все в порядке, мисс Чандлер? – спросил Эштон Бриджес и обеспокоенно посмотрел на свою пассажирку.

Молодая женщина растерянно огляделась. Она сидела в автомобиле, который мчался по шоссе. В зеркале заднего вида только что промелькнул небольшой лесок. Память стала медленно возвращаться к ней. А с ней к Джессике пришло и понимание того, что она все еще жива. Она всего-навсего задремала, и ей приснился кошмар! Она облегченно вздохнула.

– Все в порядке? – повторил свой вопрос Эштон.

Джессика посмотрела на молодого водителя, который вез ее из аэропорта Хитроу в Лондон:

– Да, все в порядке, Эштон. Мне просто приснился дурной сон.

– Это точно, мисс Чандлер! Нет никаких сомнений. Вы даже кричали во сне!

– В самом деле?

Эштон кивнул:

– Я как раз хотел вас разбудить, но вы и сами проснулись.

С этими словами он выключил индийскую музыку, которую они без остановки слушали с того момента, как выехали из аэропорта. В какой-то момент эти экзотические и одновременно успокаивающие мелодии усыпили ее.

– Очень мило с вашей стороны, что вы проявляете такую заботу.

– Разумеется! Вы такая симпатичная женщина и к тому же мой новый работодатель. Надеюсь, я еще смогу быть вам полезным. Слава богу, ваша тетя была довольна моей работой. Я уверен, что я бы пригодился…

– Эштон, – прервала она мягкой улыбкой поток слов светловолосого юноши. – Конечно, вы останетесь у меня на службе. Не вижу никаких причин вас увольнять. Поэтому не волнуйтесь на этот счет.

– Это очень радует, мисс Чандлер.

Эштон уже несколько лет работал на семью Чандлеров, весьма авторитетную и уважаемую в Англии. К сожалению, старая леди Чандлер скончалась две недели назад и оставила все свое наследство своей племяннице Джессике, жившей в США. Джессика, которая до сегодняшнего дня жила совершенно обычной жизнью, была очень взволнована таким поворотом дел. Она до сих пор не могла осознать, что в одно мгновение стала владелицей целого состояния.

Жуткий кошмар быстро улетучился из памяти, когда они поехали по дороге из желтого песка. Дорога уперлась в массивные кованые ворота, за которыми виднелся замок. Именно здесь миссис Чандлер провела последние десять лет своей жизни. У Джессики захватило дух; открыв от изумления рот, она рассматривала замок.

Эштон открыл перед ней дверь и помог выйти из машины.

Парк, окружавший замок, был шикарным. Особенно девушке понравилась живая изгородь, формами напоминающая фигуры животных. Красота неописуемая!

– Я могу представить вам мистера Робинсона, создателя этой восхитительной живой изгороди, – предложил Эштон.

– С удовольствием! Но я бы не хотела отрывать его от работы.

– Вы ни в коем случае ему не помешаете, мисс!

Эштон отвел Джессику к садовнику, оказавшемуся уже довольно пожилым и сутулым, даже слегка горбатым мужчиной. С сожалением Джессика отметила, что мистер Робинсон оказался не слишком доброжелательной персоной.

– Это наша новая хозяйка, мисс Джессика Чандлер, – представил Эштон молодую женщину. Но старик лишь коротко посмотрел на нее, после чего снова повернулся к кустам.

– Очень рад, – чуть слышно пробормотал он.

– Ей очень понравилась ваша ограда, – добавил Эштон в надежде разговорить садовника. Но и эта попытка ни к чему не привела. Тот лишь кивнул, не проявляя к новой владелице замка никакого интереса.

– Давайте не будем ему мешать, – сказала Джессика примирительно.

– Вы правы, мисс. Могу я предложить вам экскурсию по вашему новому дому?

– Я даже попрошу вас об этом.

Эштона не нужно было уговаривать; он с готовностью отозвался на просьбу своей новой хозяйки. Они еще некоторое время полюбовались прекрасно ухоженным садом, после чего обратились к старинному сооружению.

– Я все еще не могу поверить, что все это принадлежит теперь мне, – радостно воскликнула Джессика, заходя внутрь. Эштон последовал за ней.

– Обалдеть! – девушка не могла скрыть своего восторга. Внутри замок оказался роскошным. Повсюду стояли рыцарские доспехи с длинными мечами и копьями.

– Замок был построен в эпоху барокко. Госпожа Чандлер пожелала сохранить старинную обстановку. Она любила это очарование Средневековья, – с этими словами Эштон указал на лестницу с золотыми украшениями. – Не хотите подняться? Сверху лучше обзор.

Эштон оказался прав. На верхней площадке Джессика перегнулась через перила и смогла охватить взором большой холл. Ей бросились в глаза многочисленные картины с рыцарскими мотивами, а также множество подсвечников и массивная, украшенная полудрагоценными камнями люстра. Девушка чувствовала себя будто в сказке.

– Ваша спальня находится здесь же, на втором этаже, я покажу вам.

– Хорошо, Эштон. А где ночуете вы?

– Разумеется, на первом этаже, где спят все остальные слуги.

– Остальные слуги? Вы хотите сказать, что помимо вас и мистера Робинсона в замке есть еще люди, работающие на меня?

Она не переставала удивляться!

– Да, мисс Чандлер. На вашу тетю работала еще старая добрая мисс Рамзи, кухарка. На мой взгляд, она шикарно готовит, настоящий мастер-кулинар.

– Я понимаю. Так это же чудесно! Сожалею, что я здесь еще плохо ориентируюсь, но для меня все это еще так волнующе и ново…

Эштон понимающе кивнул и распахнул перед девушкой дверь в спальню, пропуская ее вперед.

Первое, что увидела Джессика, была огромная кровать с балдахином. О такой она всегда мечтала!

«В таких кроватях обычно спят только принцессы», – подумала она.

– Ужин будет накрыт в столовой ровно в 18 часов, а до этого времени позвольте откланяться.

– Конечно, Эштон! И спасибо, что проводили меня.

– Это моя работа, мисс. Благодарю, что оставили меня у вас на службе! Сейчас я принесу ваши чемоданы.

Он поклонился и оставил девушку одну.Этот Эштон был забавным малым. Джессика редко встречала столь сдержанных и подчеркнуто корректных людей. Он был услужлив, симпатичен и внушал доверие. Несомненно, ее тетя поступила правильно, взяв его на работу.


* * *

Как и было обещано, в 18.00 подали ужин. Джессика сидела одна за длинным столом. Пара светильников со свечами освещали зал и превосходные блюда, приготовленные мисс Рамзи, старой толстой кухаркой.

Джессика не знала, придумала она себе это или нет, но у нее появилось смутное чувство, что прислуга, в особенности мисс Рамзи, испытывают к ней антипатию. Как и садовник, мистер Робинсон, которого ей недавно представили, кухарка старалась избегать новой хозяйки, разговаривала резко и однословными репликами. Лишь Эштон был дружелюбен и учтив, хотя и немного прохладен. Возможно, причина крылась в том, что слуги настолько привыкли к ее тете, и им требуется время, чтобы принять новую хозяйку замка.

Девушке было неуютно за этим огромным столом. Только сейчас она заметила, насколько ей здесь одиноко. Всего несколько недель назад она рассталась со своим бойфрендом Алексом Спенсером и с тех пор жила одна. Этот мерзавец изменял ей! Постоянно! А она была настолько глупа, что этого не замечала. Ее самые близкие друзья знали об интрижках Алекса, но в ее присутствии никогда об этом не говорили. Все это время ее обманывали и легко меняли на других женщин. Хорошо, что она смогла уехать из родной Америки. До этого Джессика работала журналистом, но уволилась с работы после того, как неожиданно стала миллионершей. Ведь в обозримом будущем у нее вряд ли появится необходимость работать.

Еда была вкусной, но девушке кусок не лез в горло. Мысли об Алексе буквально испортили ей аппетит. Да, он был чертовски хорош собой. Он из той породы мужчин, которых вытаскиваешь из чужой постели и потом быстро все им прощаешь, – такому мужчине достаточно лишь улыбнуться своей обезоруживающей, сияющей улыбкой. Возможно, одну измену она бы ему и простила, но он бы вряд ли на этом остановился. Джессика не хотела никаких новых отношений. Даже если до конца своей жизни она будет одна. Алекс нанес ей такую душевную рану, что она не доверяла ни одному мужчине.

– Вам не понравилось? – грубовато поинтересовалась кухарка, убирая со стола.

– Нет-нет, очень понравилось! Вы очень хорошо готовите, мисс Рамзи.

Лицо кухарки не изменилось. Скорее всего, ей было совершенно безразлично мнение Джессики. По крайней мере, так казалось самой девушке. Не говоря больше ни слова, мисс Рамзи вышла из столовой и оставила Джессику в одиночестве.«Мне надо принять горячий душ и лечь спать», – подумала она. Девушка чувствовала себя смертельно уставшей. Долгая поездка, еще более длительный перелет и масса новых впечатлений забрали у нее всю энергию без остатка. Джессика медленно поднялась, задвинула стул и побрела в свои апартаменты на второй этаж.


* * *

Полная луна ярко светила в ночном небе, подобно гигантскому, всевидящему оку, а ночные птицы пели причудливые песни. В такое время мало какой человек отваживался появиться на улице. Тем удивительнее было для Джессики оказаться вдруг в маленькой деревушке. Она растерянно огляделась. Это был явно не XXI век! Где же она находится? И, прежде всего, в каком времени?

Дома были сложены из грубо отесанных бревен, некоторые из них развалились и наполовину вросли в землю. Улицы покрывал песок, автомобилей нигде не было. Так же, как и электрического света или фонарных столбов. Джессика мерзла; пытаясь хоть немного согреться, она куталась в старую кожаную накидку, неведомо как оказавшуюся на ее плечах.

Позади нее вдруг послышался звук шагов. Странным образом эти звуки были ей знакомы. Она испуганно обернулась и увидела прямо перед собой лицо своего мучителя! Мужчина из ее кошмара вернулся! И в этот раз, судя по всему, она перенеслась в его мир!

Он протянул к ней свою огромную руку. Джессика хотела бежать, но не могла пошевелиться – ноги перестали ее слушаться, они словно вросли в землю.

Злорадная улыбка заиграла на губах чужака, носившего, как и в ее первом сне, белую одежду с красным крестом. Джессика постаралась запомнить этот символ.

Она почувствовала на шее его холодные руки.

– Теперь ты умрешь, – произнес он леденящим душу голосом.

Джессика рванулась в сторону и освободилась от его хватки. Ей это не сильно помогло – она тут же угодила ногой в яму и упала, растянувшись в придорожной пыли. Над ней раздался смех.



– Твои смехотворные попытки к бегству ничего не дадут, – произнес незнакомец. – Тебе не скрыться от меня. Лучше сдавайся.

– Нет!

Джессика вскочила и бросилась бежать. Она бежала изо всех сил, так быстро, как никогда в жизни. Но куда? Где она могла от него спрятаться? Преимущество было определенно на его стороне. Это был его дом, а она оказалась в его мире, чужом и враждебном.

– Можешь бежать куда угодно, я в любом случае тебя найду.

– Кто вы? – в отчаянии закричала она. Она, наконец, хотела знать, с кем имеет дело. Что за призрак постоянно ее преследует?

– Ты забыл, кто я такой? И ты думаешь, я тебе поверю? Твоя душа не находит покоя, и вот почему я здесь. Поэтому я сейчас утолю свою жажду мести!

– Мести за что? – девушка лихорадочно оглядывалась по сторонам. Она все еще слышала его голос, но точно не могла сказать, откуда он доносится. Где же этот сумасшедший прячется?

– Не надо со мной шутить! – загремел вдруг его гневный голос, который стал быстро приближаться.

Джессика затаила дыхание. Она никогда не видела ничего подобного. Словно огромная летучая мышь, он бросился на нее, сбил с ног и всей своей массой придавил к земле. Женщина закричала, но никто не слышал ее призывов о помощи. Все повторялось, как в первом сне. Она была одна, совсем одна! И ее преследователь обладал невероятной силой. Он был хозяином в этом странном мире, а она подчинялась его законам. Джессика понимала, что здесь она от него нигде не укроется. Что бы она ни делала, он уже заранее знал о ее намерениях и всегда был на шаг впереди.

«Сон! – вдруг подумала Джессика. – Да, возможно, это тоже сон! Проснись, Джесс, проснись немедленно!»

Ее преследователь перевернул ее на спину и заглянул ей в глаза. Девушка содрогнулась от ненависти, которую источали его глаза. Внутри у нее все сжалось. Он ненавидел ее! Но за что? Что она ему сделала? И о чем он постоянно говорит? Она совершенно не понимала, что происходит.

Мужчина в белой одежде с красным крестом на груди замахнулся на нее кинжалом, точно так же, как и во время первой попытки убить ее.

– Я буду наслаждаться тем, как ты будешь умирать! – после этого он резко опустил лезвие, и Джессика снова почувствовала, как острая боль разливается по всему телу. В тот же миг она проснулась.

Мокрая от пота, она сидела в кровати и тяжело дышала. Дверь открылась, и в комнату вошел Эштон Бриджес.

– Все в порядке, мисс? – спросил он и включил свет.

Джессика покачала головой. Ничего не в порядке! Почему она видит один и тот же сон?

– Вы вся дрожите, – заметил Эштон.

Это заметила и Джессика. Да, ее тело сотрясала мелкая, неконтролируемая дрожь.

– Вам снова приснился кошмар, мисс Чандлер? Я услышал, как вы кричите.

– Я снова кричала?

Тот серьезно кивнул:

– Это было похоже… как будто вас кто-то убивает. Я еще ни разу не слышал такого пронзительного, наполненного страхом крика.

Джессика убрала с лица прилипшую от пота прядь рыжих волос и выпрямилась:

– Это стресс и ничего больше. Наверное, это от длительного путешествия.

В этом девушка была твердо уверена. Кроме того, ей нужно было сначала привыкнуть к новым обстоятельствам и климату. Неудивительно, что ей по ночам снятся кошмары!

– Да, пожалуй, что и так, мисс.

Джессика дружелюбно улыбнулась ему:

– Тем не менее спасибо вам, Эштон, за то, что так заботливо меня оберегаете. Прежде чем вы уйдете, я бы хотела задать один вопрос.

– Слушаю вас.

– В этом доме есть библиотека?

Эштон кивнул:

– Конечно! Здесь есть библиотека, мисс. Завтра я вам ее с удовольствием покажу.

– Эштон, вас не затруднит показать мне ее прямо сейчас? Полагаю, что сегодня я уже не засну. Кроме того, у меня нет совершенно никакого желания снова увидеть этот кошмар.

Молодой человек понимающе кивнул:

– Как пожелаете, мисс!Он помог ей встать, подал теплый халат, выключил индийскую музыку и забрал с собой полупустой стакан с молоком, который он принес Джессике перед сном вместе с музыкальным диском.


* * *

Джессика сильно удивилась, когда увидела библиотеку замка. Она не могла припомнить, чтобы когда-нибудь видела библиотеку больших размеров. Забитые книгами полки тянулись от пола до самого потолка. Имелась и большая лестница, с помощью которой можно было без труда достать книгу с самой верхней полки.

– Наверное, моя тетя много читала, – с удивлением констатировала девушка.

– О да, мисс Чандлер, это правда. Ваша тетя проводила здесь много времени. Она интересовалась в основном эзотерикой, но любила и книги по истории.

– В самом деле? – Джессика никогда не слышала, чтобы тетя Виктория интересовалась эзотерикой. По правде говоря, она вообще не так много знала о своей тете. Виктория была старшей сестрой ее матери. Женщины поссорились, когда Джесс было десять лет, и с тех пор до самой своей смерти ее мать не обмолвилась с тетей Викторией ни единым словом. А Джессика ее с тех пор ни разу не видела. Было удивительно, что тетя Виктория вообще вспомнила о ней, да еще и сделала ее единственной наследницей всего своего имущества. С другой стороны, своих детей у тети не было, почти все остальные родственники умерли.

– Если позволите, я бы хотел сейчас пойти к себе в комнату.

– Конечно, Эштон! Не смею вас больше задерживать. Еще раз благодарю и желаю спокойной ночи.

Как только молодой слуга вышел из библиотеки, Джессика стала изучать забитые книгами полки. Символ, который носил ее преследователь на своей груди, не выходил у нее из головы. Его одеяние она не могла отнести к какой-то конкретной эпохе, но твердо знала, что речь идет о старинной одежде.

Наконец она нашла целую полку с историческими книгами. В массе своей это были старинные документы, но имелось несколько относительно новых изданий. Джессика нашла уютный уголок и начала читать.

Когда первые лучи солнца стали заглядывать в окно, девушка наконец ухватилась за предполагаемую путеводную нить. Она удивленно потерла лоб.

– Рыцарь-тамплиер? – произнесла она вслух. – Какое он может иметь ко мне отношение?

На старинной гравюре она увидела изображение нескольких рыцарей Ордена тамплиеров точно в таком же одеянии, что было у ее преследователя. Да, скорее всего, этот жуткий мститель являлся членом ордена тамплиеров, или хуже того, призраком одного из них. В книге было написано, что орден был распущен несколько столетий назад. Различные источники указывали, что к тому имел отношение тогдашний французский король. В своей неуемной жадности он решил завладеть богатствами тамплиеров, за что и поплатился. Джессика узнала, что орден был основан после захвата священного города Иерусалима, чтобы защищать направлявшихся туда христиан во время их долгого и тяжелого пути. Влияние тамплиеров росло, они подчинялись напрямую Папе Римскому. Но произошли перемены, приведшие к роспуску ордена. Джессика с ужасом прочитала, что тамплиеры были схвачены и обвинены в самых жутких преступлениях.

Под пытками братья признавались в преступлениях, которых они не совершали. Например, в том, что они плевали на распятие и топтали его ногами. Последний магистр ордена был приговорен к смерти и сожжен на костре.История тамплиеров была девушке интересна, однако в ней ничто не указывало на какую-либо связь с ее преследователем. По крайней мере, у Джессики после прочтения сложился позитивный образ этих рыцарей, который никак не вязался с огромным длинноволосым бородачом, который охотился за ней каждую ночь.


* * *

– Вы что-то очень бледная, – заметила кухарка.

Джессика с темными кругами под глазами сидела за столом и вяло жевала завтрак. Она не могла сказать, что проголодалась, хотя почти не ужинала и всю ночь провела в библиотеке, читая книги одну за другой.

– Я не очень хорошо спала, – ответила она. Ее глаза то и дело закрывались, она отчаянно боролась со сном, засыпая буквально на ходу.

– Возможно, вам стоит отправиться на прогулку верхом, сегодня такая хорошая погода.

– Прогулку верхом? – Джессику удивило это предложение, также как и то, что своенравная кухарка произнесла больше, чем два слова.

Мисс Рамзи медленно кивнула и показала скрюченным указательным пальцем в окно:

– Вы разве не знаете? Поля и луга дальше на север тоже принадлежат вам, мисс. Госпожа Чандлер часто каталась там верхом, она очень любила эти места. Пока не умер ее муж.

– Как умер дядя Мэтью?

Холодный взгляд кухарки буквально пронзил Джессику насквозь.

– Он упал с лошади и сломал себе шею, – сказала мисс Рамзи таким будничным и лишенным эмоций голосом, как будто сообщала кому-то номер телефона.

Девушка с трудом проглотила застрявший в горле ком. Бедный дядя Мэтью!

– Вы скучаете по моей тете, верно? – спросила Джессика. Во-первых, чтобы сменить тему, а во-вторых, потому что ее это действительно интересовало. Неприязнь, с которой ее встретил персонал дома, за исключением Эштона, было трудно не заметить. И у этого наверняка имелась причина.

– Да, она была хорошей госпожой, – ответила мисс Рамзи, не сводя с девушки холодного взгляда. – Мы все по ней скучаем. Она всегда была добра к нам.

– Я тоже буду с вами хорошо обращаться, – с готовностью ответила Джессика.

– Это меня радует, мисс. А сейчас прошу меня простить, мне нужно приготовить поесть мистеру Бриджесу и мистеру Робинсону.

Когда кухарка вышла из столовой, девушка выглянула в окно. Несмотря на мрачную историю, которую она только что узнала о своем дяде, идея конной прогулки казалась ей привлекательной. Кроме того, она была достаточно хорошей наездницей, и ее не так-то просто выбить из седла!

Вскоре Джессика скакала на рыжем жеребце по окрестным лугам. Удивительно, как много земли было во владениях тети Виктории! Да, ее тетя была очень богатой, а мать Джессики работала в каком-то дешевом баре, чтобы прокормить себя и дочку. Какими же все-таки разными были сестры! В определенном смысле часть вины во всей этой ситуации лежала на дяде Мэтью. Ведь именно из-за него сестры стали соперничать.

Девушка остановилась у невысокой ограды; видимо, здесь заканчивались владения ее тети, а теперь и ее собственные. А кто был соседом?

– Эй, девушка! Здравствуйте!

На лугу за забором Джессика заметила молодую белокурую девушку верхом на лошади, приближавшуюся к ней.

– Добрый день! Вы новая владелица замка? – спросила молодая женщина взволнованно.

– Да, а почему вы спрашиваете?

Ее соседка недоверчиво осмотрелась вокруг, как будто ее преследовали или кто-то за ней следил:

– Вы должны сообщить в полицию!

– Простите, что сделать? Кто вы вообще такая? – спросила Джессика и почувствовала странное беспокойство.

– О, простите, я от волнения забыла о манерах. Я Кэти Уилсон, дочь графа Уилсона. Мы ваши соседи.

– Это радует!

Джессика не знала, что ее соседями являются столь знатные особы. Но юная леди вела себя совершенно неподобающим образом:

– Послушайте меня! В замке вашей тети творится что-то нехорошее.

– С чего вы это взяли?

Кэти нетерпеливо тряхнула головой и снова осмотрелась по сторонам, словно опасаясь слежки:

– Ваша тетя… она умерла не от старости. Я уверена, что ее убили!

На этот раз молодая графиня зашла слишком далеко. Джессика, разумеется, ей не поверила. Она даже не знала эту Кэти Уилсон как следует. С какой стати ей верить в такие бредни? И кто мог быть заинтересован в том, чтобы убить старую Викторию Чандлер?

Вдалеке появился садовник Джек Робинсон, и Кэти вдруг засуетилась еще больше:

– Сейчас мне лучше удалиться. Подумайте над моими словами, мисс Чандлер. Если удастся, поговорим позже.

С этими словами она пришпорила коня и понеслась в направлении своего замка, видневшегося вдали.

Нахмурившись, Джессика смотрела вслед молодой графине. На вид ей было лет 18, не больше. Это объясняло ее порывистость. Джессика радовалась, что давно миновала этот возраст, и сейчас ощущала себя более уверенной и зрелой. Теперь ее уже не так просто смутить или вывести из себя, за исключением ночных кошмаров с участием рыцаря-тамплиера.

– Кто это был? – поинтересовался мистер Робинсон, когда девушка проезжала мимо.

– О ком вы говорите? – удивленно спросила она.

– Та молодая девушка. Это разве не графиня Уилсон?

– Да, так и есть. Она подошла ко мне, чтобы познакомиться. А почему вы спрашиваете?

– Чисто из любопытства, мисс. Простите.

Джессика кивнула садовнику. Его поведение показалось ей вдруг подозрительным. С каких это пор слугам стало интересно, чем она занимается и с кем разговаривает?

Девушка вспомнила слова Кэти. Молодая особа явно испугалась, завидев вдалеке садовника. Может, старик следил за ней? – Не дай этим глупым историям вывести себя из равновесия, – приказала сама себе Джессика. – Никто не убивал мою тетю, и полиция это выяснила! Кроме того, от смерти тети никто не выиграл!

По сути, Джессика была единственной, у кого мог бы быть мотив для этого преступления! Ведь именно она стала единственной полноправной наследницей состояния Виктории Чандлер!


* * *

– Вы позволите включить для вас музыку, мисс? – заботливым тоном спросил Эштон.

Джессика, лежавшая в своей постели, натянув одеяло до самого подбородка, кивнула своему молодому слуге:

– Включайте. Я бы хотела как следует выспаться и отдохнуть.

– Как пожелаете, мисс…

– Кстати, что за музыку вы выключаете постоянно?

– О, это индийская традиционная музыка, – застеснялся парень. – Ваша тетя любила ее и, можно сказать, приучила нас к ней. Но если вы против, я сию же минуту унесу проигрыватель…

– Нет-нет, оставьте, – поспешила сказать Джессика.

Она не знала об увлечении тети индийскими напевами. Эштон направился к музыкальному центру, но Джессика подняла руку и вновь остановила его:

– Могу я перед этим кое-что у вас спросить Эштон?

– Разумеется, мисс. Задавайте любые вопросы!

– Думаю, я могу вам доверять.

– Это честь для меня, мисс. Могу вас заверить, что вы можете целиком и полностью мне доверять.

Джессика улыбнулась:

– Сегодня я познакомилась с молодой девушкой, дочерью графа Уилсона.

Выражение лица Эштона практически не изменилось; он осторожно кивнул.

– Что вы можете о ней сказать?

– Могу я тоже кое-что спросить, мисс?

– Да, конечно.

– Почему вас заинтересовала мисс Уилсон?

– Ну, как я уже сказала, я сегодня с ней познакомилась, и…

– И?

– … и она произвела на меня странное впечатление.

– Мисс Уилсон – сумасшедшая, – сказал Эштон совершенно без эмоций.

Джессика была шокирована:

– То есть?

– Конечно, это печально, мисс, но молодая графиня страдает манией преследования.

Девушка задумалась. Разве она сама не стала с недавних пор страдать от видений? Какой-то сумасшедший рыцарь преследует ее по ночам в сновидениях…

– Никто не может ей помочь. Конечно, она принимает лекарства, но они действуют недолго. Один день она выглядит нормальной, а на следующий ей уже мерещатся призраки.

По крайней мере, это объясняло страх молодой графини перед садовником Робинсоном и ту подозрительную историю о смерти ее тети, которую Кэти рассказала Джессике. Очевидно, это была часть ее фантазий.

– Я понимаю, Эштон. Ну, тогда это все объясняет.

Джессике стало легче на душе. Это объяснение нравилось ей гораздо больше, чем предположение, что Кэти могла оказаться права.

– Ну и хорошо, мисс. Сейчас я включу вам успокаивающую музыку.

Зазвучала красивая мелодия, которая быстро унесла девушку в страну грез. Она даже не заметила, когда Эштон вышел из спальни; ее глаза просто закрылись сами собой.

«Какие чудесные, приятные звуки! Какая красивая музыка!» – думала Джессика. Она чувствовала себя легкой, как перышко. Ей казалось, что ее тело парит над кроватью. Девушка расслабилась и впала в состояние между сном и реальностью.

Ощущение покоя нарушил холод, вдруг окутавший ее тело. Сначала это было похоже на дуновение прохладного ветра, но затем оно сменилось пронизывающим ледяным холодом.

Джессика испуганно открыла глаза. Сердце было готово в любую минуту выпрыгнуть из груди. Она растерянно оглянулась. С облегчением девушка обнаружила, что находится в своей комнате. Источником внезапного холода стала распахнувшаяся дверь балкона. Наверное, она неплотно закрыла щеколду, и дверь от сквозняка открылась. Она медленно поднялась с кровати и направилась к балкону.

– А вот и ты, – неожиданно услышала Джессика за своей спиной слишком знакомый голос. Она остановилась как вкопанная, не в силах пошевелиться. Она точно знала, кому принадлежит этот голос. И это привело ее в ужас!

Но этого не могло быть! Ради всего святого, как он смог оказаться в ее мире? Образ из сна не может появиться в реальности!

– Я накажу тебя за все, что ты со мной сделал! – сказал тамплиер и подошел к ней сзади. Джессика почувствовала на своих голых плечах его ледяные руки. Кровь застыла в ее жилах, но она не стала сопротивляться, боясь, что это еще быстрее оборвет ее жизнь. Медленно, но решительно он выталкивал ее на балкон. – Прекрасная ночь, как раз для того, чтобы умереть!

Девушка хотела закричать, но ни единого звука не слетело с ее губ. Будто кто-то лишил ее голоса. Если этот безумец сбросит ее сейчас с балкона, она не выживет!



Тело Джессики свело судорогой. Она с трудом могла вздохнуть – в горле застрял ком.

– Ты будешь делать то, что я тебе скажу, – сказал тамплиер. – Залезай на перила.

– Что? – в ужасе спросила она.

– Я сказал: залезай на перила!

– Нет, я не могу этого сделать!

Холодные пальцы схватили ее за горло и стали медленно душить.

– Ты сделаешь то, что я приказываю, или умрешь тут же, на месте, – рыцарь отпустил ее и толкнул вперед.

Ее преследователь не знал пощады. Наверняка после этого он прикажет ей броситься вниз. Вот чего он хотел! Он хотел ее убить!

Босые ноги Джессики отчаянно нащупывали в темноте опору на холодном балконе. Наконец она забралась на перила, пытаясь сохранить равновесие. Она сама не знала, почему так безвольно подчинилась. На этот раз у нее даже не возникло мысли бежать. Тамплиер словно полностью контролировал ее тело.

– А теперь балансируй!

– Я не могу!

– Ты сможешь, иначе… – в его руке блеснул кинжал. Молодая женщина поняла, что другого выхода у нее нет.

Джессика сделала то, что он ей приказывал. Ей казалось, что она вот-вот потеряет равновесие и рухнет вниз. Она отчаянно махала руками, надеясь удержаться на перилах.

Девушка посмотрела вниз и увидела чудесную живую изгородь. Сколько метров отделяло ее от земли?

К своему удивлению Джессика выполнила приказ бородатого рыцаря и не упала вниз. Пот заливал ей глаза, а ее мучитель стоял и аплодировал. Очевидно, этот спектакль ему очень нравился:

– Совсем неплохо. А теперь переходим к последнему заданию. На это раз – на земле.

У Джессики сжалось сердце, когда она поняла, что это будет за последнее задание.

– Прыгай! – приказал тамплиер.

Джессика почувствовал, что она не может ослушаться этого приказа. Она просто никак не могла воспротивиться. Словно кто-то внутри принуждал ее. «Что же происходит со мной?» – думала она. Всего несколько шагов отделяли ее от падения. Джессика неудержимо двигалась к краю. «Этот рыцарь контролирует мое сознание и тело… Это какая-то темная магия?»

– Стойте! Не делайте этого, мисс! – закричал Эштон Бриджес и бросился на балкон. Он в последний момент схватил Джессику и потянул ее за собой, на безопасный пол балкона.

Девушка резко открыла глаза. Где она находится? Что произошло? И где этот жуткий тамплиер?

Ей потребовалось несколько минут, чтобы понять, что и это происшествие оказалось кошмаром. Кошмаром, который чуть не стоил ей жизни.

Эштон облегченно вздохнул. Молодой слуга понял, что только что спас своей госпоже жизнь. Еще секунда – и она бы спрыгнула вниз.

– Я не знал, что вы гуляете во сне.

– Слава богу, вы оказались здесь вовремя, – подавленно всхлипнула Джессика. Какое счастье, что Эштон всегда оказывается поблизости! Девушка обняла его и заплакала. С ней что-то происходило. Может, она постепенно сходила с ума?

Эштон успокаивающе погладил рыдающую женщину по волосам и осторожно прижал ее к груди:

– Честно говоря, я лишь хотел выключить центр, на котором я ставлю вам музыку, – тихо сказал он. – Но как мне кажется, я подоспел в нужную минуту. Лучше я отведу вас обратно в постель.

Джессика уверенно поднялась и последовала за Эштоном в комнату.

– Раньше я не страдала лунатизмом, – пояснила она, укладываясь в постель.

– М-да, действительно странно, – пробормотал слуга и выключил музыку. Затем он подошел к кровати и погладил лежащую поверх одеяла руку Джессики. Та ослепительно улыбнулась ему в ответ.

Эштона определенно влекло к этой женщине. Джессика, в свою очередь, не избегала его взглядов, которые он бросал на нее, когда думал, что этого никто не видит. Эштон был привлекательным молодым человеком, но ничего, кроме обычной дружбы с ним, Джессика пока представить себе не могла. Воспоминания об Алексе были слишком болезненными.

Это заметил и Эштон. Он резко отстранился от нее и подавленно опустил взгляд.

Джессика медлила. Да, молодой человек спас ей жизнь, и она была ему за это бесконечно благодарна. Для нее он быстро стал больше чем прислугой. Она спрашивала себя, может ли она ему полностью доверять? С тех пор, как во сне ее стал преследовать рыцарь-тамплиер, Джессику стали мучить навязчивые страхи. Как она смогла сегодня убедиться, это зашло настолько далеко, что ей уже реально приходилось опасаться за свою жизнь.

Может, Эштон может что-то посоветовать? Может, он ее поймет? Или все-таки решит, что она сумасшедшая? Так же, как он считал ненормальной молодую графиню Уилсон.

– Я на всякий случай запру дверь на балкон и оставлю пока ключ у себя, если вы не против, мисс, – сказал Эштон и отошел от кровати.

– Да, это отличная мысль, Эштон. Спасибо вам большое!

В присутствии парня она чувствовала себя уверенно и безопасно. По крайней мере, до сих пор он всегда оказывался на ее стороне.

– Спокойной ночи, мисс. Надеюсь, вам приснится что-нибудь приятное, – сказал слуга и вышел из спальни. – Я тоже на это надеюсь, Эштон. Очень надеюсь…


* * *

– Ведь я не сумасшедшая! – с возмущением произнесла Джессика Чандлер на следующее утро.

Было большой ошибкой посвятить Эштона в подробности ее сновидений. Она лишь хотела спросить его совета. А что предложил этот дерзкий наглец?

– Может, вы обратитесь к психиатру, и тогда он сможет проанализировать ваше душевное состояние, мисс, – попытался высказаться Эштон.

– О нет! Я понимаю, к чему вы клоните. Вы думаете, что я сумасшедшая. Такая же, как и наша соседка Кэти.

– Я этого не утверждал. Я лишь хочу вам помочь, мисс.

Джессика не могла спокойно усидеть на одном месте. Она вскочила со стула и нервно заходила по комнате. О чем она только думала, когда решила рассказать об этом слуге?! Она должна была понимать, что ей никто не поверит. И Эштон в том числе.

– Доктор Вилбори мой хороший друг. Он также ухаживал за вашей тетей, миссис Чандлер.

– Ах, вот оно что! По-вашему, если моя тетя была сумасшедшей, то и я должна быть такой же?

– Пожалуйста, успокойтесь, мисс. Я не говорил, что вы или ваша тетя сумасшедшие.

Джессика забрала у Эштона ключ от балконной двери и вышла на улицу, чтобы подышать свежим воздухом. У нее болело все тело, груз забот и проблем последних дней подавлял ее все сильнее. Почему Эштон не хотел ее понять? У нее не было никаких психических проблем, требующих вмешательства психиатра! Она просто плохо спала!

Эштон погладил ее по плечу:

– Пожалуйста, мисс. Я не хотел вас обидеть. Я волнуюсь за вас.

И вот опять этот обольстительный тон! Он давал надежду, хотя никаких надежд не было! Она не хотела больше доверять ни одному мужчине.

Джессика посмотрела на молодого слугу и кивнула:

– Да, я знаю. Простите, я не хотела на вас давить. Возможно, вы правы, и мне стоит обратиться к специалисту.

Сама она все еще не верила, что сходит с ума. Но лучше все-таки не усугублять ситуацию и обратиться к опытному врачу.

– Хорошо, расскажите мне о докторе Вилбори, – потребовала она у Эштона.

Эштон кивнул и с готовностью стал рассказывать. Впрочем, Джессика слушала его вполуха; она с трудом могла сконцентрироваться. Ее мысли то и дело обращались к ее преследователю и к тому, что он ей сказал. Он постоянно утверждал, что она сделала ему что-то ужасное. Если то, о чем он говорил, соответствует действительности, то почему она абсолютно ничего об этом не помнит? То, что она когда-то могла с ним встретиться за пределами ее пугающих кошмаров, было невозможно. Рыцарь мог существовать только в ее снах, в реальности этот мужчина не существовал! Это для нее очевидно! Он лишь плод ее необузданной фантазии!

– Доктор Вилбори специализируется на глубинной психологии. На мой взгляд, он просто ас. Я могу дать вам его номер телефона или назначить с ним встречу.

Джессика с испуганным видом вынырнула из своих мыслей:

– Встречу? Да… встреча… Вы правы, запишите меня на прием, Эштон. Я действительно должна с ним поговорить.

Девушке было нелегко на это согласиться, но в итоге Эштон убедил ее. Молодой человек довольно улыбнулся:

– Я рад, что вы решились на это, мисс. Уверен, что все будет хорошо!

В тот же день Джессика решила прогуляться по небольшому лесу, находящемуся на самой окраине ее владений. Было так приятно расслабиться и подышать лесным воздухом!

Эштону удалось уговорить доктора самому приехать к мисс Чандлер домой. Он пообещал приехать в замок завтра вечером, сразу после того, как закончатся его приемные часы. А до этого времени она не позволит себе думать о своих кошмарных снах.

– Мисс Чандлер! – закричала Кэти Уилсон и направила свою лошадь в сторону Джессики. Как назло эта сумасшедшая графиня отправилась на прогулку именно в тот момент, когда девушка вышла из дома. Или встреча не была случайной?

Джессика поймала себя на мысли, что оглядывается по сторонам в надежде, что их никто не видит вместе. Неужели графиня поджидала ее?

Светловолосая Кэти спрыгнула с лошади, ласково похлопала ее по шее и взяла ее под уздцы:

– Какое счастье, что я вас здесь встретила! В лесу они меня не выследят!

– Кто преследует вас, Кэти? – удивленно спросила Джессика.

– Ваши слуги, разумеется, мисс. Я же вам говорила, что вашу тетю, миссис Чандлер, убили.

– И вы хотите меня убедить, что мои слуги виновны в смерти моей тети? Это вздор, Кэти, и вы это знаете. Слуги любили мою тетю!

– Нет, мисс, вы сильно заблуждаетесь. Я лучше знаю. Я за всем следила и наблюдала. Ваша тетя мне доверяла… Они планировали ее смерть. Пожалуйста, поверьте мне! Виктория сама мне об этом сказала: «Что-то происходит, Кэти! Думаю, они собираются меня убить!» Я клянусь вам, это были ее слова!

Эштон был прав. Графиня явно не дружила с головой. То, что она рассказывала, не имело никакого смысла. С чего вдруг работникам замка убивать свою хозяйку? Если бы тетя упомянула слуг в своем завещании, это еще можно было бы как-то объяснить. Но единственной наследницей стала Джессика.

– Вы им говорили обо мне? – вдруг суетливо спросила Кэти. Ее глаза были полны ужаса и бегали из стороны в сторону.

– Да, я спрашивала про вас. Но то, что я из этого…

– О нет, теперь они меня точно убьют! – в панике воскликнула Кэти. – Мне нужно бежать отсюда, я должна…

Графина заметалась, ее зрачки расширились, а дыхание участилось. Джессика схватила девушку за плечи так, чтобы она не могла вырваться.

– Кэти, успокойтесь! – она была готова дать ей пару пощечин. Но Кэти уже успокоилась и несколько раз глубоко вздохнула. На ее резко побледневшее лицо возвращался румянец.

– Простите меня, мисс Чандлер, я уже взяла себя в руки, – заверила молодая графиня. Но Джессика чувствовала, что ее спокойствие наигранное. Молодая особа явно страдала манией преследования. За каждым кустом ей мерещились мистер Робинсон или мисс Рамзи.

– Никто вас не собирается убивать, Кэти. Но вам не стоит выходить из дома. Вы понимаете, о чем я говорю?

– Вы мне не верите… Они и вас могут обвести вокруг пальца. Что я должна сделать, чтобы вы мне поверили, Джессика?

Неужели она так и не сможет успокоить эту истеричную девчонку? Она помешалась на чем-то и теперь пытается убедить ее в своих безумных фантазиях.

– Кэти, вы можете мне сказать, какая должна быть причина у моих слуг, чтобы убивать Викторию Чандлер? – спросила Джессика, с трудом сдерживая раздражение.

– Наследство. Разумеется, речь идет о наследстве.

Джессика снисходительно улыбнулась. Именно на этот ответ она и рассчитывала:

– У меня есть доказательство того, что вы не правы, Кэти! Как известно, я являюсь единственной наследницей тети Виктории.

Графиня замерла с открытым ртом. Она хотела что-то сказать, но смогла только выдохнуть.

– Кэти, нет никакого мотива, нет и никакого убийства. Кроме того, врачи сказали, что смерть наступила в результате естественных причин. Ваша теория, которая, конечно, могла бы стать сценарием для криминального триллера, не выдерживает никакой критики.

– Этого не может быть, – пробормотала Кэти. – Что-то в этой истории не так.

Джессика тем временем оглядывалась и решала, в какую сторону продолжить прогулку.

– Я поняла! Они не предполагали, что вы все унаследуете, мисс Чандлер! – вдруг выпалила Кэти.

Джессика резко остановилась.

– Поймите! Слуги намеревались сами завладеть наследством вашей тети! Поэтому вы в опасности, мисс Чандлер! У меня как-то вылетело это из головы, но я вспомнила. Теперь вы стоите между слугами и наследством.

Джессика медленно повернулась к девушке и недоверчиво покачала головой:

– Ведь вы же сами не верите в то, что говорите! Я вам кое-что расскажу. Вчера вечером Эштон спас мне жизнь. Я ходила во сне и чуть не упала с балкона. Как вы это объясните? Если мои слуги убили тетю Викторию, а теперь собираются сделать то же самое со мной, как вы утверждаете, почему бы Эштону просто не полюбоваться, как я упаду с балкона и разобьюсь?

На это Кэти не знала, что ответить. Она беспомощно пожала плечами.

– Не обижайтесь, Кэти, но ваша история слишком неправдоподобна. А сейчас простите меня, я бы хотела еще немного погулять и отдохнуть.

С этими словами она повернулась и двинулась через зеленые заросли в сторону от безмолвно стоящей графини. Та смотрела Джессике вслед, пока она не скрылась из виду, затем вскочила на своего коня и поскакала вдоль узкой песчаной тропы.

Казалось, лес вдруг превратился в глаза и уши. Кэти чувствовала, что за ней наблюдают со всех сторон. Ее сердце учащенно билось от волнения. Она была не одна! Кто-то преследовал ее. И этот кто-то за ней давно следил. Капельки пота проступили на лбу у девушки. Иногда он стекал по лицу и ненадолго застилал глаза. Но короткого момента потери внимания хватило: ее лошадь неожиданно споткнулась, и Кэти потеряла равновесие. Оставшись без хозяйки, белый жеребец понесся вперед, но через несколько метров рухнул на землю. Кэти не могла поверить своим глазам.

– Доминго! – в панике закричала она и поспешила к любимому скакуну. Глаза лошади были широко раскрыты и потеряли всякий блеск. В боку животного торчала маленькая стрела. Когда Кэти ее заметила, то от испуга отбежала на несколько метров. Происходило что-то жуткое! Кто бы ни убил ее лошадь, ему ничего не стоило в два счета расправиться и с ней самой.

От страха у Кэти перехватило дыхание. Она стала лихорадочно озираться по сторонам, но никого не заметила. Ее преследователь явно не собирался показываться. Шорох в соседних кустах заставил ее резко обернуться. Девушка подозрительно разглядывала шевелившуюся на ветру листву.

– Эй, кто здесь? Выходите! – приказным тоном крикнула Кэти, уверенная, что за этим кустом скрывается убийца ее лошади.Но графиня смотрела не в том направлении. Неожиданно ее кто-то схватил сзади, обхватил рукой шею и зажал ладонью рот. Кэти пыталась сопротивляться, но ее противник оказался гораздо сильнее. Кричать и вырываться было бесполезно. Она обмякла, отдавая себя на волю своего преследователя в маске.


* * *

– Я очень рада, доктор Вилбори, что вы согласились приехать ко мне домой, – сказала Джессика. – Я думала, психиатры не посещают пациентов на дому.

– Ну, мисс Чандлер, я не знаю, как поступают обычно мои коллеги. А я действительно предпочитаю принимать в своем кабинете. Но в вашем случае я сделал исключение. Ведь я принимал еще вашу тетю, и мы с ней прекрасно ладили. Кроме того, мистер Бриджес мой хороший друг, а это еще одна веская причина, чтобы отправиться в глубинку и навестить вас.

Мисс Рамзи подала доктору Вилбори и Джессике пирожные с чаем. Она по-прежнему казалась девушке мрачной и неприветливой, все время ходила с кислым лицом. Чем же эта старая женщина постоянно недовольна?

– Угощайтесь, доктор!

– Очень мило с вашей стороны, мисс Чандлер!

Доктор Вилбори сделал глоток из своей чашки и выбрал песочное пирожное из поданной мисс Рамзи вазы со сладостями. Лишь когда кухарка вышла из столовой, он продолжил беседу:

– Думаю, нам стоит перейти к вашей проблеме. Вы не возражаете, мисс Чандлер?

Джессика кивнула. Она чувствовал себя неловко. Это была ее первая консультация с психиатром, и она понятия не имела, как должна себя вести.

– Расскажите, что вас беспокоит. Почему вы считаете, что вам поможет психотерапия?

– Психотерапия?

Джессика чуть не подавилась куском пирожного:

– Я не собиралась начинать никакую психотерапию! Я думала, что это будет беседа, а не лечение. Я же не сумасшедшая!

– Да нет же, этого никто и не говорит, – успокоил ее низкорослый врач с растрепанными волосами и очками в тонкой оправе на носу. Он почему-то напомнил Джессике сумасшедшего профессора из какого-то голливудского фильма.

– Психотерапия могла бы помочь вам обрести уверенность в себе, научить вас лучше понимать происходящее вокруг и проблемы, вас беспокоящие. Но я хотел бы вас попросить быть со мной честной и открыто рассказать о ваших беспокойствах. Это обязательное условие, иначе я не смогу вам ничем помочь.

Джессика уже пожалела, что последовала совету Эштона. Для нее эта консультация постепенно превращалась в кошмар. Девушка изо всех сил пыталась скрыть быстро возникшую по отношению к психиатру антипатию. Доктор Вилбори это заметил.

– Вы недооцениваете психиатрию и ее способности, – казалось, что он обиделся.

Джессика глубоко вздохнула. Почему она так противится психотерапии? Возможно, это единственный способ покончить с ее навязчивыми ночными кошмарами.

– Вы должны дать мне шанс, мисс Чандлер, – попытался уговорить ее доктор. – Я здесь только потому, что хочу вам помочь. Либо вы сами должны позволить мне помочь вам.

Джессика откинулась на спинку кресла и элегантно закинула одну ногу на другую.

– Мы можем в любое время прервать терапию, если вы решите, что вам это не подходит.

Наконец, доктор ее убедил:

– Хорошо, я расскажу вам о своей проблеме.

– Ну вот, это уже первый шаг, – сказал доктор Вилбори и довольно потер руки. Затем он положил перед собой ручку и блокнот, чтобы делать записи.

– Меня мучают ночные кошмары.

– Ночные кошмары, – повторил доктор и записал эти слова в блокнот. – О каких именно кошмарах вы говорите?

– Если быть точной, то речь идет об одном и том же сне. Точнее, сны, наверное, разные, ведь действие происходит в разных местах и в разное время. Но герой сновидений всякий раз один и тот же.

Доктор Вилбори потер рукой лоб, затем кивнул и снова сделал заметку в блокноте. Маленький доктор выглядел таким же взволнованным, как и Джессика. Он нервно крутил в руках дорогой «Паркер» и внимательно слушал рассказ.

– Меня преследует рыцарь-тамплиер. Это невероятно жестокий и хладнокровный мужчина.

– Вам знаком этот мужчина в реальной жизни?

– Нет! Я же говорю, это рыцарь-тамплиер! Как известно, орден тамплиеров существовал в Средние века. Хотя признаюсь, этот мужчина всякий раз утверждает, что он меня знает. Но это полный бред! Мы с ним никогда не встречались! Я ведь живу совсем в другое время!

– Что от вас хочет этот человек?

Джессика пристально посмотрела в глаза доктора:

– Он хочет меня убить.

Врач так резко вздрогнул, будто Джессика рассказывала ему не о своих проблемах, а только что объявила ему его же смертный приговор. С определенным удовлетворением девушка внимательно наблюдала за психиатром, которого, видимо, озадачила ее проблема еще больше, чем ее саму. Ей стало любопытно, поможет ли психиатрия в ее случае…

Доктор снова сделал какие-то заметки, несколько раз задумчиво постучал ручкой по столу, а затем щелкнул пальцами левой руки:

– Я знаю, что мы сделаем, – почти торжественно произнес он. В этот момент он напоминал, скорее, озорного юношу, чем зрелого мужчину. Джессика удивленно посмотрела на него. При всем уважении она не могла представить, чтобы доктор Вилбори после столь короткого разговора, сразу же, практически не вникая в суть проблемы, смог найти решение.

– Вы уже знаете, что мы будем делать? – переспросила она, даже не пытаясь скрыть свой скепсис.

– Все вполне очевидно, дорогая мисс Чандлер. Я предлагаю вам начать реинкарнационную терапию.

– Какую терапию?

В своей жизни Джессика слышала уже много всякой ерунды, но с подобным сталкивалась впервые.

– Я вас загипнотизирую и…

– Об этом не может быть и речи! – прервала девушка доктора и решительно махнула рукой. – Меня никто гипнотизировать не будет.

– Вы исключительно недоверчивая персона, – спокойно заметил Вилбори. – Вы сначала послушайте, что я вам предложу. Этот гипноз совсем не опасен. Наоборот, с помощью него мы сможем эффективно справиться с вашей проблемой. Само слово «реинкарнация» предполагает, что во время гипноза я отправлю вас в ранние стадии вашей жизни.

– И что это даст? Я ведь уже говорила вам, что никогда в жизни не встречала этого рыцаря. И ваша реинкарнация этого не изменит.

– Само собой, мы изучим все ваши прошлые жизни, и я уверен, в одной из них мы найдем указание на вашего преследователя.

Теперь пришел черед доктора Вилбори откинуться в кресле и самодовольно наблюдать за реакцией девушки. Та тряхнула своими густыми рыжими волосами и снова недоверчиво посмотрела на собеседника:

– Вы ведь несерьезно? – наконец спросила она, стараясь подавить смех. Но доктор Вилбори выглядел вполне серьезным – он действительно собирался отправить ее в ее прошлые жизни.

– Секунду, погодите. Я вас правильно понимаю? То есть вы предлагаете меня загипнотизировать, чтобы я попала в свои прошлые жизни?

– Именно так, мисс Чандлер. Видите ли, я применяю эту реинкарнационную терапию уже много лет, и пусть это прозвучит довольно нескромно, являюсь экспертом в данной области. Ваш первоначальный скепсис абсолютно нормален и вполне оправдан. Вы измените свое мнение лишь после того, как отправитесь в первое путешествие и сможете изучить свою предыдущую жизнь. Я уверен, что в своей прошлой жизни вы сталкивались с этим тамплиером. Понимаете, когда человек перерождается, то он обладает одной и той же душой. Знания, которые он усваивает в прошлых жизнях, никуда не исчезают. Только человек не помнит о них. С помощью гипноза удается пробудить старые воспоминания. Вам не стоит бояться, я поддержу вас на каждом этапе и буду указывать путь.

– Вы меня разыгрываете. Какая чушь – «прошлые жизни»!

– Я говорю абсолютно серьезно, мисс Чандлер. Подумайте о моем предложении и позвоните мне, как только примите решение.

Он вытащил из кармана визитку и протянул ее Джессике. Помедлив, девушка взяла ее и прочитала: «Доктор Джонатан Вилбори, психиатр и реинкарнационный терапевт».

Эштон проводил доктора до дверей, после чего вернулся к Джессике в салон, чтобы узнать ее мнение. Но настроение девушки в этот момент не располагало к подобной беседе.

– Как вы могли мне порекомендовать этого шарлатана, Эштон?

– Мисс Чандлер, я не знаю, на что вы намекаете, но доктор Вилбори весьма компетентный психиатр и…

– … реинкарнационный терапевт! – возмущенно закончила предложение Джессика.

В раздражении она ходила из угла в угол. В ее зеленых глазах то и дело мелькали маленькие молнии.

– Мне никогда прежде не доводилось слышать большей ерунды. Я думала, что этот человек обладает какими-то профессиональными знаниями в психологии, а он вместо этого предлагает мне какую-то эзотерическую чушь!

– Присядьте, пожалуйста, мисс Чандлер, – посоветовал Эштон и приглашающим жестом указал на диван. – Я налью вам коньяку.

С этими словами он направился к небольшому бару и наполнил бокал для Джессики.

Девушка сделала большой глоток и сразу же почувствовала, как по телу разливается приятное, успокаивающее тепло. Она немного расслабилась:

– Реинкарнация! Это же фокус! Суеверие какое-то…

– Я бы не стал недооценивать эту форму психологической терапии, мисс. Позволю себе заметить, что доктор Вилбори добился серьезных успехов в области реинкарнационной терапии.

– Вы его личный пиар-агент, Эштон? – с усмешкой спросила Джессика.

Тот замотал головой:

– Нет, мисс. Я лишь беспокоюсь о вас. Но вы сами лучше меня сможете оценить ситуацию. Если вы считаете, что эта терапия вам не нужна, то так и будет.

Джессика вдруг почувствовала, что засыпает. Она с трудом держала глаза открытыми. Ее тело разом ослабело, а сознание с трудом концентрировалось на происходящем:

– Я устала Эштон. Оставьте меня одну.

– Как пожелаете, мисс, – сказал Эштон, включил проигрыватель и тихо вышел из салона.

Зазвучала чудесная, успокаивающая музыка, и Джессика ощутила райское блаженство. Собственное тело казалось ей легким, как пух, она словно парила где-то по ту сторону времени и пространства.

Девушку вернул в реальность странный стук. Она выпрямилась и посмотрела в сторону двери, через которую недавно вышел Эштон Бриджес. Кто-то постучал.

– Войдите, – произнесла она и насторожилась. От ее усталости не осталось и следа. Она не была уверена, сколько времени провела в стране грез. Кажется, она лишь ненадолго задремала. Дверь распахнулась, и в салон вошел широкоплечий мужчина с длинными светло-пепельными волосами и растрепанной бородой. Джессика не могла поверить своим глазам.

– Нет, это невозможно, – пролепетала она, когда мужчина широкими шагами направился к ней. Как он сюда попал? Теперь он преследует ее и в реальном мире? Девушка растерянно смотрела на своего преследователя.

Тамплиер навис над Джессикой, резко схватил ее за шею и поднял. Ее ноги на несколько сантиметров оторвались от пола. Рыцарь крепко держал ее обеими руками.

Мучительный хрип вырвался из ее глотки, и девушка почувствовала, что задыхается.

– Эштон! – сдавленно прохрипела она, но слуга не пришел ей на помощь. Он просто не слышал ее отчаянный призыв о помощи.

Налитые ненавистью глаза смотрели на Джессику. Она видела свое отражение в расширенных зрачках тамплиера. Но… В них отражалась не красивая девушка, а лицо другого мужчины с грубыми, резкими чертами.В этот момент рыцарь отпустил Джессику, и она рухнула на пол, тяжело дыша. Однако ее мучитель не удостоил ее вниманием и тут же вышел из комнаты. Что, черт возьми, все это означает? Почему он ее не убил сейчас, когда у него была прекрасная возможность? Все это не имело никакого смысла. Джессика до сих пор чувствовала его хватку на своей шее.

И кто был тот человек, который отражался в его глазах?


* * *

Джессика решила попробовать реинкарнационную терапию. Это решение далось ей нелегко, однако сидеть без дела и каждую ночь ждать мучительных кошмаров она тоже не могла.

Доктор Вилбори был чрезвычайно обрадован, увидев молодую мисс у себя в приемной. С его губ не сходила довольная улыбка, когда он провел ее в свой кабинет и предложил место на удобном диване. Джессика оглядывалась по сторонам. Она все еще боялась гипноза, ведь тогда она окажется абсолютно беспомощной и незащищенной.

– Я рад, что вы все-таки решились. Уверен, что вы не пожалеете о своем решении. У меня большой опыт, и я добился значительных успехов в этой области. Вы раньше уже подвергались гипнозу?

– Никогда, доктор.

– Вы расслабитесь и как бы уснете. Постепенно мы будем исследовать периоды вашей жизни в обратном порядке, чтобы перейти в другие, более ранние жизни. Обычно я провожу со своими пациентами предварительную беседу, чтобы все обсудить до мельчайших подробностей. Но ваш случай, насколько я понимаю, неотложный, поэтому не будем терять времени. Главное, что вы согласны с моими действиями.

– Согласна. Я хочу как можно быстрее это пройти.

– Хорошо. Тогда располагайтесь поудобнее на диване. Расслабьтесь, закройте глаза и слушайте мой голос. Я введу вас в состояние глубокой релаксации. Не волнуйтесь, на всем протяжении процедуры мы будем оставаться с вами на связи.

Джессика сделала то, что просил доктор Вилбори. Ей было нелегко расслабиться в такой ситуации. Но гипнотический голос врача помог ей успокоиться.

– Глубоко вдохните… и выдохните. Вдохните… и выдохните. Хорошо, продолжайте. Вы чувствуете, как расслабляется ваше тело?

Девушка чувствовала.

– Я отправляю вас в путешествие, Джессика. В путешествие внутрь самой себя. Попытайтесь расслабиться и представить картины, которые я вам буду описывать. Сейчас вы находитесь на большом зеленом лугу. Вы слышите шум ветра и щебетание птиц, чувствуете согревающие лучи солнца на своей коже.

Перед внутренним взором Джессики возникла именно та картина, которую описал доктор Вилбори. Ей даже казалось, что она чувствует аромат полевых трав и цветов. Пейзаж был настолько божественный, что девушке захотелось здесь остаться. Но доктор Вилбори отправил ее дальше:

– Сейчас вы находитесь в белом помещении, Джессика. Здесь все белое: потолки, стены и пол. Вам сложно сориентироваться. Но если вы обернетесь, то увидите позади себя дверь. Подойдите к этой двери, откройте ее и заходите внутрь. Это будет первая остановка вашего путешествия.

Джессика выполнила указания доктора. Дверь за ее спиной на удивление легко открылась, а за ней оказался мир, о котором девушка давно забыла. Она увидела себя маленькой девочкой, играющей с мамой. Да, ее мама была еще жива!

От радости сердце Джессики застучало быстрее. В присутствии мамы она чувствовала себя защищенной и в полной безопасности. Никто не мог причинить ей зла, включая этого жуткого рыцаря-тамплиера, угрожавшего ее жизни.

– Расскажите мне, что вы видите, – попросил доктор Вилбори.

– Я маленькая девочка.

– Сколько вам лет?

– Восемь.

– Что вы делаете?

– Я играю со своей мамой в карты. У меня чудесная мама, и я счастлива.

Мама радостно ей улыбалась, словно слышала каждое слово дочери. Но вскоре Джессика поняла, что это не так. Она была лишь безмолвной наблюдательницей, не имевшей возможности вмешаться в прошлое или пообщаться со своей матерью. Милая женщина даже не видела ее. В этом мире было две Джессики. Одна – маленькая девочка, другая – нынешняя Джессика, наблюдавшая за всем со стороны.

Доктор Вилбори не дал ей возможности насладиться этим давно утраченным счастьем. Он потребовал от нее идти к другой двери. Молодая женщина с удовольствием задержалась бы здесь, чтобы предаться воспоминаниям.

– Не забывайте, для чего мы здесь, Джессика, – мягко напомнил ей врач.

Как она могла об этом забыть? Они ведь искали ее мучителя! Но в этой жизни она вряд ли его найдет.

За следующей дверью скрывалось другое, более старое воспоминание. Шестилетнюю Джессику принимали в школу. В руках у нее был ранец, а вокруг нее находилось множество радостно кричащих детей. Да, это был важный день! Джессика помнила этот первый школьный день, как будто он случился только вчера. Среди родителей она снова заметила свою мать, с гордостью смотревшую на свою маленькую дочку.

Доктор Вилбори подгонял ее:

– Зайдите в следующую дверь.

Психолог гнал ее в прошлое, пока за следующей дверью у нее не осталось никаких воспоминаний. За ней оказался длинный темный коридор. Джессика почувствовала холод. Что здесь было? Смерть, которая ее поджидала?

– Что вы видите?

– Я вижу темный коридор. Мне страшно, я бы хотела вернуться обратно.

– Вы не должны этого делать, иначе нам придется прервать сеанс.

– Нет, – решительно ответила девушка. – Прерывать не будем.

Она уже так далеко зашла, что не могла и не хотела бросать все на полпути.

Первые шаги по коридору стоили ей больших усилий. Она шла все смелее и смелее и, наконец, заметила сияющий, согревающий свет.

– Я вижу свет, – сообщила доктору находящаяся в трансе девушка.

– Идите на свет.

Джессика так и поступила. Этот источник света и тепла обладал какой-то магической притягательностью. Она храбрилась и старалась не обращать внимания на почти невыносимый холод в темном тоннеле.

Неожиданно кто-то схватил ее за ногу и потащил назад. Девушка упала на пол. Она испуганно обернулась и увидела над собой стаю черных существ. Некоторые из них, словно пауки, висели на потолке, другие прилепились к стенам. У них были человеческие тела, только абсолютно черного цвета. Но больше всего ужасало то, что у этих существ отсутствовали лица. Ни глаз, ни носов, ни ушей, ни ртов! Джессика в отчаянии стала лупить ногами по тварям, ей казалось, что они собираются ее сожрать!

– Джессика, что с вами? – озабоченно произнес доктор Вилбори, когда девушка на диване мучительно застонала.

– Эти существа… они тянут меня от света в обратную сторону. Я думаю… они хотят… они хотят меня убить!

– Существа? Что это за существа, Джессика? Попытайтесь их описать.

– Они черные… и у них нет лиц.

Джессика надеялась, что доктор Вилбори ее как-то успокоит в этот момент, но вместо этого он сам запаниковал:

– Вы должны бежать, Джессика! Постарайтесь как можно быстрее добраться до света! Эти существа – черные души, которые не смогли заново родиться, и они ищут тело, чтобы в нем жить дальше. Торопитесь!

Девушка испугалась. Если бы она заранее знала, с какой опасностью связана эта реинкарнационная терапия, то ни за что бы на нее не согласилась. Она в панике отпихнула от себя черных существ и побежала в сторону источника света. Из стен темного коридора неожиданно появлялись другие черные души, которые цеплялись за нее и пытались преградить ей путь. Джессика с трудом уворачивалась от их лап, лихорадочно махала руками и бежала дальше.

– Торопитесь, Джессика! – слышала она голос доктора Вилбори.

– Я стараюсь! – гневно огрызнулась она.

Наконец она добежала до источника света. Девушка бросилась сквозь яркое свечение и бежала, пока не почувствовала под ногами твердую почву. Она замерла и оглянулась. Свет исчез, длинный темный коридор с кошмарными черными душами тоже пропал, словно сквозь землю провалился.

– Где вы находитесь?

Девушка находилась в маленькой деревне, которая каким-то неприятным образом была ей знакома. Эти песчаные улицы и примитивные постройки из бревен она уже где-то видела. И тут она вспомнила! Это была та самая деревня, которую она видела во сне!

– Я в маленькой деревне на севере Франции.

Откуда у нее вдруг взялась эта информация? Джессика этого не знала. Она просто была там. Совершенно естественно, как будто прожила здесь всю свою жизнь.

– Деревня во Франции? Вы можете мне сказать, как вас зовут?

– Меня зовут Рафаэль де Монтебан.

Джессика испугалась своих собственных слов. Это имя… это что, действительно было ее имя? Она осмотрела себя и увидела чужое тело – тело молодого человека!

Она ощупала свое лицо: кожа была шершавой, а в районе подбородка даже колючей! Ей нужно срочно увидеть свое лицо! Джессика огляделась вокруг и заметила в центре деревни колодец. Ей в голову пришла идея.

Она подбежала к колодцу и заглянула в него, чтобы увидеть свое отражение. Хотя она и не могла в подробностях разглядеть мужское лицо, отразившееся в водной глади, оно тоже казалось ей знакомым.

Она вспомнила свою последнюю встречу с рыцарем-тамплиером. Ведь именно тогда в его глазах она увидела не свое отражение, а отражение незнакомого ей мужчины! Это было то самое лицо! Сейчас она понимала, что то самое лицо оказалось совсем не чужим, а ее собственным! В прошлой жизни она была мужчиной!

– Кто вы по профессии, Рафаэль? – спросил доктор Вилбори и сделал несколько пометок в блокноте. Одновременно он включил диктофон.

– Я торговец, продаю редкие пряности и ткани. Я много путешествую.

– Что привело вас в эту деревню?

– Я ищу Каресс.

– Кто такая Каресс?

– Моя жена.

Доктор Вилбори с интересом слушал рассказ своей пациентки.

– Давайте обратимся к моменту, когда вы в последний раз встретились с тамплиером.

Краски и очертания перед глазами Джессики вдруг расплылись, и возникла другая картина. Теперь она находилась не в деревне, а в Париже! Огромная толпа людей собралась на площади, чтобы наблюдать за казнью. За супружескую неверность к смертной казни были приговорены Каресс де Монтебан и рыцарь-тамплиер Венселас Дюшанте. Каресс была заживо погребена, а Венселас должен был найти свою смерть на костре, поскольку он нарушил обет целомудрия.

Джессика, то есть Рафаэль де Монтебан, стояла в первых рядах и с удовольствием наблюдала за спектаклем. Горожане ликовали и кричали от восторга. Для них подобные жуткие сцены были настоящим развлечением. Зрители аплодировали, когда Каресс положили в небольшую яму и засыпали сверху землей. Но в особенный экстаз публика пришла именно тогда, когда под Венселасом загорелся костер. Горячий дым выжигал ему легкие, но рыцарь не обращал на это никакого внимания. Он с ненавистью смотрел на стоявшего в первом ряду Рафаэля де Монтебана, безо всякого сожаления наблюдавшего за ним и аплодировавшего вместе с остальными зрителями его палачам.

– Ты поплатишься за это, слышишь, де Монтебан? Я проклинаю тебя! Твоя душа не найдет покоя, пока я не буду отмщен. А моя месть будет ужасной!

Густые клубы дыма скрыли рыцаря от взглядов зрителей. Горожане разочарованно запротестовали. Они хотели посмотреть, как негодяй мучается в пламени. Ведь именно для этого они здесь и собрались!

Джессика, напротив, чувствовала, что от отвращения ее сейчас вывернет наизнанку. Она отчаянно пыталась думать о чем-то другом. И тогда ее осенило! Теперь все встало на свои места. Ведь это она была виновной в том, что рыцаря заживо сожгли на костре. Поэтому он хотел ей отомстить. Но почему она должна нести ответственность за ту казнь в своей новой жизни?

– Двигаемся дальше? – вдруг отвлек ее доктор Вилбори, и Джессика поняла, что для нее это единственная возможность все до конца выяснить.

Девушка оказалась в спальне Рафаэля, который только что вошел в дверь и застал свою любимую супругу Каресс в объятиях Венселаса Дюшанте. Каресс и Венселас были раздеты, и их позы не оставляли никаких сомнений в супружеской измене. Он целовал ее шею и ласкал ее тело, а она с наслаждением отдавалась ему.

Джессике показалось, что она чувствует боль своего другого «я». Его боль и безграничную ярость. Рафаэля шокировало это зрелище. Женщина, которую он любил больше всего на свете, бессовестно ему изменяла!

– Я работал не покладая рук, чтобы мы могли позволить себе этот дом. Я делал все для тебя, и ты меня так отблагодарила, шлюха? – закричал Рафаэль и бросился к своей жене. Он схватил ее за руку и выволок из кровати.

Каресс громко закричала, но тут же ощутила на своей щеке жгучую боль от руки Рафаэля. Молодая женщина зарыдала.

– Успокойся Рафаэль, это не то, что ты думаешь! – попытался вмешаться Венселас. Он не мог позволить, чтобы Рафаэль срывал свою ярость лишь на прелестной Каресс.

– А ты? Ты предатель, которого я когда-то называл своим другом! Разве я не спас тебя от палачей инквизиции, когда орден был распущен, а его члены казнены?

– Ты много для нас сделал, но послушай же… – предложил Венселас, но у Рафаэля де Монтебана не было желания слушать лживые слова своего друга и жены. Он донесет на них властям, и любовники предстанут перед судом! Эта парочка выставила его посмешищем, но последствия будут для них фатальными! Супружеская измена была в те времена тяжким преступлением и сурово наказывалась.

Рафаэль сразу же позвал стражу, которая не заставила себя долго ждать и быстро заковала любовников в наручники.

– Полагаю, теперь мы знаем, какое событие в вашей прошлой жизни стало причиной нынешних кошмаров, – произнес доктор Вилбори. – Поэтому я вас возвращаю.

Во время своего путешествия девушка постоянно описывала психиатру все, что видит, поэтому он был в курсе всех событий. Джессика снова отправилась в долгий путь, но на этот раз обратно ее несло течение времени. Наконец, она снова увидела перед собой длинный темный коридор и далекий свет на его обратной стороне.

– Вам нужно избежать черных душ, Джессика! Помните о том, что они охотятся за вашим телом. Каждой душе для существования требуется тело. Торопитесь!

Она не могла не обратить внимания на предупреждение доктора Вилбори и побежала. Джессика бежала так быстро, как никогда в своей жизни. Жадные пальцы черных душ не успевали вцепиться в нее. Громкие пронзительные крики этих жутких тварей болью отдавались в ушах. Девушка добежала до свечения на другом конце тоннеля и, не останавливаясь, побежала сквозь него. На мгновение она ощутила теплоту и любовь, которую дарил этот свет. Затем она оказалась в своей нынешней жизни, пережила свое собственное рождение и, словно в ускоренной съемке, стала наблюдать, как она растет и становится старше. Пока снова не оказалась на сочной зеленой поляне, обдуваемая теплым летним ветром. Все произошло так быстро, что у Джессики не было времени насладиться на обратном пути приятными воспоминаниями.

– Я возвращаю вас, Джессика. Сейчас я досчитаю до трех, и вы проснетесь. Дышите глубоко и равномерно… вдох и выдох… Я начинаю считать… Раз… вы чувствуете себя расслабленной. Два… все волнения остаются позади… вы радуетесь своему возвращению. Три… добро пожаловать обратно, Джессика!

Девушка открыла глаза. В первую минуту она пыталась привыкнуть к яркому свету. Казалось, комната вращается вокруг нее. Но головокружение через несколько секунд прошло, и она смогла сесть на диване.

– Как долго я отсутствовала? – спросила она таким измученным голосом, будто и правда совершила длинное и утомительное путешествие.

– Примерно около часа, – спокойно ответил психиатр. Он сделал за это время множество пометок, которые позднее собирался внимательно изучить и оценить:

– Вы обо всем помните?

Джессика кивнула. Это было невероятно! У нее была еще одна жизнь прежде! От этой мысли у нее мурашки поползли по спине. Она начинала понимать, что это значит. Это значит, что есть жизнь после смерти, возрождение, реинкарнация… И это не какие-то сказки, а самая что ни на есть реальность! Но это означало также, что она находится в серьезной опасности. Ведь дух казненного по ее вине мужчины теперь угрожал с ней расправиться!

Доктор Вилбори словно читал мысли Джессики, потому что сразу же перешел к этой теме:

– Уверен, что вы не жалеете о том, что согласились на реинкарнационную терапию. По крайней мере, мы сильно приблизились к решению вашей проблемы. Мое заключение таково. Я думаю, что вы страдаете от чувства вины вашего прошлого «я». Во сне вы пытаетесь избавиться от этой вины. Вам нужно покончить с вашей прошлой жизнью. Я знаю, это может звучать парадоксально. Ведь до этого момента вы даже не знали, что у вас была еще одна жизнь. Но именно так и есть. Единственный путь к исцелению лежит через прощение самой себя. Вам нужно раз и навсегда отгородиться от себя прежней. Живите здесь и сейчас.

– Легко сказать. Я бы с удовольствием от этого отгородилась. Но я боюсь, что этот Венселас предпримет что-нибудь.

– Венселас не реальный человек, Джессика, он существует только в ваших снах. А на сны влияет чувство вашей собственной вины. Если вы сможете сами себя простить, то все будет хорошо. Поверьте мне, все в ваших руках.

Джессика кивнула. Она поняла, о чем говорит доктор Вилбори. Скорее всего, он был прав. Стоило попытаться.

– Я предлагаю вот что, – сказала психолог. – Приходите на следующей неделе на неофициальный прием, и мы посмотрим, насколько улучшилось или ухудшилось ваше состояние.Джессика согласилась.


* * *

– Вы должны вернуться в Америку, мисс, – заявила мисс Рамзи, подавая хозяйке дома ужин.

Первые несколько секунд Джессика ошарашенно смотрела на свою кухарку. Это что, угроза? И почему персонал так странно ведет себя по отношению к ней? Неужели причина только в том, что они настолько ценили тетю Викторию, что до сих пор не могут смириться с новой хозяйкой? Да, где-то она могла это понять. Но как нынешняя хозяйка дома она могла хотя бы рассчитывать на более вежливое отношение!

– Вы что, мне угрожаете? – резко спросила она и пристально посмотрела на мисс Рамзи. Та покачала головой, оглянулась, словно испугавшись, что ее кто-то может услышать, и тихо ответила:

– Я лишь хочу вас предупредить, мисс. Здесь все не так, как выглядит.

– Что вы хотите этим сказать?

– Вы в последнее время виделись с Кэти? – вопросом на вопрос ответила кухарка и налила девушке бокал вина.

– Мисс Кэти? Я не знаю, нет… полагаю, что я ее не… Подождите, на что вы намекаете? Что вы хотите сказать?

Мисс Рамзи молча вытирала со стола невидимые крошки.

– Мисс Рамзи, пожалуйста, не молчите, скажите что-нибудь!

– Я этого не могу сказать, мисс. Только одно – уезжайте из Англии, пока не поздно.

Сказав это, кухарка испуганно осмотрелась по сторонам, будто боялась, что за ней кто-то наблюдает. Примерно так же странно вела себя Кэти в тот день… незадолго до того, как исчезла.

Наверняка имеется разумное объяснение исчезновения графини. Джессика вспомнила о предупреждении Кэти, к которому она тогда не отнеслась серьезно. Даже Эштон, который за короткое время сумел завоевать доверие Джессики, считал, что графиня страдает манией преследования.

У девушки появилось неприятное ощущение. Если Кэти права, то это значит, что кто-то убил тетю Викторию, чтобы завладеть ее имуществом? Значит, Джессика нарушила все планы этого человека, оказавшись в итоге единственной и полноправной наследницей. Это означало также, что теперь этот человек должен избавиться от нее!

Задумавшаяся Джессика вздрогнула от пронзительного дверного звонка.

– Сидите, мисс, я посмотрю, кто это! – сказала кухарка и махнула рукой, словно прося Джессику не вставать. – Кто это заявился к нам в такое время?

Джессика не обращала на пожилую женщину никакого внимания. Ее мысли сейчас были заняты лишь внезапно исчезнувшей Кэти. Куда могла подеваться молодая графиня?

Из прихожей, расположенной прямо напротив входа в столовую, послышался приятный голос:

– Пожалуйста, простите, что я вас беспокою. У меня сломалась машина недалеко отсюда. Могу я воспользоваться вашим телефоном?

Джессике стало любопытно. Она поднялась, подошла к двери и приоткрыла ее.

Боже, таких совпадений просто не бывает!

Девушка быстро открыла дверь, чтобы лично поприветствовать неожиданного гостя. Выйдя в прихожую, она не могла отвести глаз от молодого человека с пшеничного цвета волосами, в темно-коричневой куртке и потертых джинсах.

– Ян Маккарти! – удивленно воскликнула она.

Казалось совершенно невероятным, что друг ее детства вдруг оказался проездом в этой уединенной местности. Ян, только что поднесший к уху трубку телефона, замер и недоверчиво посмотрел на подошедшую девушку.

Ну конечно! Это миловидное лицо, фантастически узкая талия и сияющие рыжие волосы были ему знакомы!

– Джессика, что ты здесь делаешь?

Кухарка смущенно смотрела на молодых людей, переводя взгляд с одного на другого. Судя по выражению ее лица, ей совсем не нравилось, что хозяйка дома и юноша знакомы. Ведь это означало, что незнакомец вполне может остаться у них ночевать. На улице бушевала непогода, машина у него сломалась, и было маловероятно, что Джессика при таких обстоятельствах выставит знакомого за дверь.

Ян положил трубку обратно на телефон и с улыбкой шагнул навстречу Джессике. Они обнялись, как старые друзья после долгой разлуки. Девушка вдохнула терпкий аромат: да, это был любимый одеколон Яна, и она не помнила, чтобы он вообще пользовался каким-нибудь другим.

– Я здесь живу, – пояснила она и сверкнула белоснежной улыбкой.

Ян от удивления поднял брови. С Джессикой они учились в одном колледже и даже встречались пару лет. Он ни за что бы в жизни не поверил, что снова встретится с девушкой именно в Англии.

– Я унаследовала замок своей тети, – добавила Джессика в ответ на удивленную реакцию старого знакомого. – А у тебя, стало быть, сломалась машина?

– Так и есть. Я ехал на семинар. Но теперь, когда мы так неожиданно встретились, я расцениваю это, как провидение!

– Вы совершенно правы, не иначе это вмешательство судьбы, – недовольно пробурчала мисс Рамзи и направилась в столовую.

– Ты хочешь есть? Заходи, ты ведь промок насквозь!

– Неудивительно! За окном льет, как из ведра.

Пока Джессика с Яном усаживались за стол, кухарка принесла второй комплект столовых приборов.

– Буквально несколько дней назад я была бедной, как церковная мышь, а сейчас стала мультимиллионершей. Мы живем в сумасшедшем мире!

– Это точно! – воскликнул Маккарти и широко улыбнулся. Наследство Джессики было столь же сумасшедшим, как и эта случайная встреча на другом конце света.

Сколько же они не виделись? Для него прошла целая вечность. И теперь, когда Ян оказался рядом с ней, он почувствовал, что все это время в его жизни не хватало чего-то очень важного.

– Ну, работать теперь ты точно не обязана. У тебя даже слуги есть! А я все так же вкалываю репортером.

– В журнале по парапсихологии?

Ян неуверенно кивнул. Большинство людей, которым он рассказывал о своей работе парапсихологом, либо смеялись над ним, либо не воспринимали всерьез. Разумеется, многим трудно представить, что между небом и землей существует что-то еще, что не видно глазу. Реакция Джессики удивила его. Девушку это весьма заинтересовало, она вполне серьезно отнеслась к его профессии.

Оставшись наедине с Яном, Джессика рассказала ему о своих сновидениях и о своем волнующем и содержательном путешествии в прошлую жизнь. Эштону она о своей реинкарнационной терапии не стала рассказывать, боясь показаться ненормальной. Но интуиция ей подсказывала, что Яну она в этом смысле может доверять. К тому же его можно было считать экспертом в парапсихологии. Если не он, то кто еще может серьезно отнестись к тому, что с ней происходит?

После сытного ужина молодые люди отправились в салон, чтобы поговорить о старых временах и о делах сегодняшних.

– Мне кажется вполне возможным то, что тебя преследует во сне дух тамплиера, – сказал Ян и сделал глоток чая. – Если хочешь, я могу вплотную заняться этим случаем. С подобными вещами я сталкивался неоднократно.

– Ты хочешь установить с ним контакт? Как это вообще происходит? C помощью блюдца?

– Вызывание духов с помощью блюдца – это довольно распространенный метод. Но, к сожалению, он не всегда действует и при неправильном толковании может навредить гораздо больше, чем принести пользы. Я хочу установить контакт с потусторонним миром и вызвать дух… как его зовут, напомни мне?

– Венселас Дюшанте.

– Да, вызвать дух этого Венселаса и поговорить с ним.

– Если честно, это звучит жутковато, Ян. Я не уверена, что хочу встречаться с ним в реальности. Мне его присутствия вполне хватает в моих кошмарах. Это очень опасный человек.

– Именно поэтому мы и должны рискнуть. Или ты хочешь бояться до конца жизни? Я не думаю, что твой жаждущий мести дух скоро прекратит тебя мучить. Но если тебе этот вариант неприятен, я попробую найти другое решение.

– Это очень мило с твоей стороны, Ян.

За окном блеснула молния, и тяжелые капли дождя заколотили по стеклу.

– Думаю, что в такую погоду ты никуда не пойдешь, – сказала Джессика, обращаясь к Яну. – К тому же тебе еще надо починить машину. Если хочешь, ты можешь переночевать в одной из комнат для гостей. Я буду рада, если ты останешься.Маккарти не стал долго раздумывать. Семинар, посвященный одержимости демонами, он вполне мог пропустить. Кроме того, он не мог себе представить что-то более соблазнительное, чем возможность переночевать в одном замке с Джессикой. Всякий раз, когда он ее видел, его сердце порывалось выпрыгнуть из груди. После их расставания он так и не смог ее забыть и поэтому расценивал эту случайную встречу, как знак судьбы.


* * *

В эту ночь Джессика впервые за последнее время спала спокойным, глубоким сном, жуткие кошмары не мучили ее. Утром она выглядела отдохнувшей и полной энергии. Поскольку ее слуги и Ян еще спали, девушка решила совершить небольшую конную прогулку в соседний лесок, чтобы подышать свежим утренним воздухом.

Она быстро оседлала лошадь и легкой трусцой направилась через поля к лесу. Внезапно ее внимание привлек какой-то поблескивающий предмет, лежавший в траве. Она направила лошадь туда и вскоре обнаружила брошенный кем-то сапог для верховой езды. Но откуда он здесь мог взяться? Причем один. Кто его потерял?

Джессика вдруг подумала о Кэти Уилсон. Когда она в последний раз видела графиню, на той, кажется, были точно такие же сапоги. Может, мисс Рамзи права, и Кэти исчезла?

Джессика стала оглядываться по сторонам, надеясь обнаружить еще какие-нибудь следы молодой графини.

Девушка замерла от ужаса, когда заметила в небольшом пруду выглядывающую из воды бледную, тонкую руку. Она зажала рот рукой, чтобы не закричать. Это был труп! И все указывало на то, что это труп Кэти Уилсон! Кольцо с графским гербом Уилсонов не оставляло никакого сомнения – ужасная находка являлась пропавшей молодой графиней.

Тысячи мыслей одновременно возникли в голове Джессики. Кто убил Кэти? И, в первую очередь, за что? Она слишком много знала? Ее тетю Викторию убил тот же самый человек? Она должна была поговорить с Эштоном и Яном. Этим двум мужчинам она хотя бы отчасти доверяла.

Она во весь опор поскакала обратно к замку. Удача была на ее стороне: Ян уже проснулся, привел себя в порядок и оделся. Молодой человек выглядел сногсшибательно, и Джессика была рада его видеть.

– Случилось нечто ужасное! – воскликнула она с порога. – Ты должен пойти со мной, скорее!

– Джессика, что случилось?

Но девушка уже схватила его за руку и потащила за собой. Ян сразу почувствовал, что лучше не задавать лишних вопросов и незамедлительно последовать за Джессикой. По дороге она рассказала ему о Кэти, обо всех своих подозрениях и о странном предупреждении кухарки.

– Это наверняка был садовник! – пошутил Маккарти, но сразу же заметил, что шутки сейчас неуместны. На самом деле садовник был единственным, кого Джессика действительно втайне подозревала. Мисс Рамзи вряд ли могла совершить подобные преступления, ведь она сама предупредила Джессику об опасности. А никто другой в голову не приходил. Когда Эштон представил ей мистера Робинсона, тот сразу показался ей подозрительным.

Вот о чем думала Джессика, приближаясь к тому месту, где она нашла сапог.

Она с удивлением обнаружила, что ее находка исчезла. Ян огляделся вокруг, но тоже ничего не нашел. У девушки было лишь одно логическое объяснение. Кто-то убрал его, пока она отсутствовала!

Исчез и труп.

– Я ничего не понимаю, – растерянно произнесла она.

Ян скептически посмотрел на Джессику. Наверное, ей это померещилось. Вокруг не было абсолютно никаких следов исчезнувшей Кэти.

– Последние несколько дней изрядно вымотали тебя. Неудивительно, что тебе стали мерещиться разные вещи.

Джессика с отчаянием и горечью посмотрела на Яна. Он тоже ей не верил! Значит, он тоже считает ее сумасшедшей?

– Давай вернемся домой и как следует позавтракаем.

– Ян, я клянусь тебе, я видела труп Кэти. Эта девушка бесследно исчезла, разве ты этого не понимаешь? Однозначно, существует какая-то взаимосвязь!

– Возможно, она поехала в город к подруге. Или улетела на Карибы. Все-таки она графиня, у нее денег немерено. Но если ты так беспокоишься, почему бы тебе не спросить о ней напрямую графа Уилсона? Ведь он ее отец и должен знать, где находится его дочь, разве нет?

– Ты прав, но есть одна проблема. Граф сейчас в отъезде, и я не могу просто так к нему обратиться. Пожалуйста, Ян, ты должен мне поверить!

Джессика чувствовала, что произошло что-то ужасное. Определенно, смерть Кэти была только началом. Кто бы за этим ни скрывался, убийца следовал своему хитрому плану. Ко всему прочему, окружающие ее люди стали сомневаться в правдивости ее слов. Убийце это только на руку.

Весь день девушка заметно нервничала. Как тигр в клетке, она металась в гостиной и не могла найти покоя. Своей нервозностью она буквально заразила всех присутствующих.

– Мы должны известить полицию, – наконец сказала она, но ни Эштон, ни Ян не видели в этом необходимости.

– Я уверена, что за всем этим стоит мистер Робинсон. Он хочет заполучить мое наследство, и на его совести смерть моей тети и Кэти!

Джессика подозревала его с того самого момента, как обнаружила тело молодой графини. На ее взгляд, только жуткий садовник мог совершить такое. И она надеялась, что мужчины поверят ей.

– Я прошу вас, мисс. Мистер Робинсон – пожилой человек, который еще никогда ни в чем не провинился, – стал защищать своего коллегу Эштон.

– Меня не удивляет, Эштон, что вы на его стороне! Может, и вы с ним заодно?

Джессика впала в истерику.

– Но, мисс! – с негодованием воскликнул Эштон.Девушка поняла, что зашла слишком далеко. Ведь Эштон был ее доверенным лицом! Он тайно мечтал о ней и с того момента, как Ян оказался в замке, ревновал ее к своему сопернику.

– Извините, я не хотела вас обидеть. Я знаю, что вы порядочный человек. Пожалуйста, простите меня.

– Разумеется, мисс Чандлер. Может, вам стоит еще раз проконсультироваться с доктором Вилбори? Он мог бы прописать лекарство, чтобы вы так не нервничали.

– Я, право, не знаю, – растягивая слова, сказала Джессика, но Ян согласно закивал.

– Думаю, это хорошая идея! Покой тебе бы не помешал.

И хотя у мужчин было мало общего, в этом они оказались едины. Девушка вдруг почувствовала себя совершенно бессильной. Как же она сможет защищаться при таком численном превосходстве?

Джессика неохотно согласилась. Она была на грани нервного срыва, и с этим нужно было что-то делать.

Доктор Вилбори приехал в замок в тот же вечер и прописал Джессике очень сильное успокоительное средство:

– Вот увидите, вам скоро станет лучше. Расслабьтесь и попытайтесь немного поспать.Девушка благодарно кивнула врачу и почувствовала, как усталость постепенно и неотвратимо наваливается на нее.


* * *

Она должна была это предвидеть. Как только она больше всего стала нуждаться в отдыхе и покое, ее снова стали мучить кошмары. И эта ночь не стала исключением.

Джессика снова убегала от Венселаса Дюшанте, все еще жаждавшего мести. Да, на этот раз она старалась сбежать от него. Но что бы она ни предпринимала, он безжалостно преследовал ее по пятам.

– Стой, трусливая собака! Я разорву тебя голыми руками! – слышала она сзади его громогласный голос. От него не было никакого спасения, в этом девушка была уверена. Неожиданно он нагнал ее, схватил за плечо и рванул на себя. Девушка не поняла, как это случилось, все произошло очень быстро. Их глаза оказались друг напротив друга.

– Ты помнишь те черные души, Рафаэль? Они ищут тело, потому что без него не могут снова родиться.

– Откуда вы знаете о них?

Из его глотки раздался клокочущий смех. Его ледяные голубые глаза издевательски засияли:

– Я и есть черная душа! После своей смерти я застрял между небом и землей и теперь не могу обрести покой. Я отношусь к проклятым, которые не получают нового тела, потому что не могут расстаться со своим прошлым. Поэтому, дорогой Рафаэль, я возьму твое тело, а твоя душа окажется в этом мире между жизнью и смертью! Ты мне должен кое-что. Разве ты так не считаешь? Это из-за тебя моя душа не может обрести покой!

– Нет! – закричала Джессика. – Пожалуйста, нет! Мне очень жаль, что так случилось! Послушайте, если бы я могла все вернуть обратно, я бы все изменила, но я этого не могу! Не убивайте меня!

– Мольбы не помогут, Рафаэль! Я достаточно долго за тобой охотился, так что пришло время с этим покончить.Холодная рука тамплиера проникла ей в грудь. Джессика чувствовала, будто ее вырывают из собственного тела. Она стала отчаянно отбиваться, но Венселасу ничего не стоило с ней справиться.


* * *

С Джессикой Чандлер что-то происходило. Ян всегда помнил ее дружелюбной и приветливой, но после прошлой ночи она стала вести себя крайне странно. Ее волосы торчали во все стороны, под глазами образовались темные круги, а ее миловидное лицо приобрело мертвенно-бледный оттенок. Словно сумасшедшая, она бегала по залам замка, бранила Эштона и Яна и в итоге разбила рукой зеркало. «Какое счастье, что мисс Рамзи еще не попалась ей на глаза, – размышлял Маккарти. – А то бы кухарке досталось по первое число. Джессика сегодня не знает удержу. Интересно, что за бес в нее вселился?»

– Что на нее нашло? – наконец задал он вопрос вслух, когда Эштону и садовнику с большим трудом удалось запереть девушку в ее комнате.

Но эта мера не могла успокоить Джессику. Она схватила стул и со всей силы швырнула его в деревянную дверь. Та затрещала от сильного удара.

– Выпустите меня отсюда! Я вас всех поубиваю, если вы сейчас же не выпустите меня!

Мужчины, стоящие с другой стороны двери, обменялись озабоченными взглядами.

– Я этого больше не вынесу! – взорвался мистер Робинсон и разъяренный бросился вниз по лестнице.

– Что он имеет в виду? – удивился Ян. – Неужели у Джессики и раньше случались подобные приступы?

Эштон неопределенно пожал плечами. Громкий грохот из спальни мисс Чандлер снова привлек внимание мужчин.

– Надеюсь, она ничего не сделает с собой, – пробормотал Эштон.

– Послушайте, мы должны что-то предпринять. В эту женщину явно кто-то вселился!

– Вселился? Не смешите!

Ян с досадой почувствовал, что его парапсихологию снова не воспринимают всерьез. При этом все указывало на то, что в Джессику вселился какой-то злой дух. Она явно не являлась хозяйкой своего тела.

– Я скажу вам, что мы сейчас сделаем. Я позвоню доктору Вилбори, все-таки он ее лечащий врач и лучше знает, что делать.

– Я мог бы вам помочь. Поверьте, это далеко не первое мое изгнание злого духа.

Эштон только покачал головой; он не хотел, чтобы этот напыщенный всезнайка вмешивался. Слуга вытащил мобильный телефон, чтобы сообщить доктору Вилбори о происходящем. И хотя самолюбие Яна было задето, вскоре после появления доктора он заметил, что его лечение приносит результат. Как только Джонатан Вилбори покинул покои вышедшей из себя Джессики, за дверью воцарилась тишина.

– Ей стало лучше? – поинтересовался Ян.

– Соответственно ситуации, – ответил психиатр. – Господа, у меня для вас две новости: хорошая и плохая. Лекарства, которые я даю мисс Чандлер, весьма эффективны. Но плохая новость заключается в том, что они очень сильные и могут вызвать побочные эффекты. Поэтому я настоятельно прошу вас внимательно следить за ней и сразу же сообщить мне, если ее состояние ухудшится.

– Можете в этом не сомневаться, – заверил доктора Эштон, провожая его до двери. Ян, напротив, не мог больше ждать, быстро вошел в спальню своей бывшей возлюбленной и нашел ее лежащей на кровати. Ее глаза смотрели в пустоту, тело не шевелилось, и лишь слабое дыхание говорило о том, что девушка жива.

– Эх, Джесс, – вздохнул Ян и сел на край кровати. Он осторожно взял ее руку, безвольно лежавшую вдоль тела, и погладил ее. – Что же с тобой происходит? Я ужасно волнуюсь за тебя, ты ведь знаешь.

Да, его сердце до сих пор принадлежало ей. Никто не смог заменить Джессику. Но это ему стало до боли очевидно только сейчас. Джессика была и оставалась его единственной любовью.

– С этого момента я буду хорошо за тобой следить, Джесс. Я тебе это обещаю.

Ян не знал, сколько он просидел рядом с девушкой. За окном стало темнеть, и он, попрощавшись, ушел в свою комнату. Мыслями он все еще оставался с Джессикой. Он надеялся, что лекарства помогут. Ее апатичное поведение казалось ему странным, но в компетенции доктора Вилбори он не сомневался. Врач должен знать, что он делает.

Около одиннадцати в дверь к Яну постучали, и вошел Эштон. Молодой слуга дружелюбно улыбнулся, протягивая гостю стакан с горячим молоком и медом.

– Спасибо, Эштон, вы действительно очень обходительны! – сказал Ян и сделал большой глоток.

– Я подумал, что после такого насыщенного дня вам не помешает подкрепиться. А еще я принес расслабляющую музыку. Джессика ее очень любит. Да и вы послушайте, не помешает. Вот кассета. Уверяю, что вы будете спать безмятежно, как младенец. Очень рекомендую эту индийскую музыку, я ее использую для медитации.

– Да, с удовольствием. Положите кассету рядом с магнитофоном, я позже ее послушаю.

Эштон так и сделал.

– Послушайте, Эштон, доктор Вилбори сказал что-нибудь еще по поводу состояния Джессики? Она выглядит так, будто пребывает в летаргическом сне. Это нормально?

– Да, мне тоже показалось это странным. Но доктор сказал, что это вполне нормально. Он дал ей очень сильное успокоительное средство. Нам не стоит беспокоиться.

– Хорошо, тогда все в порядке. Благодарю вас.

Эштон кивнул и с вежливым поклоном вышел из комнаты. Ян выпил горячее молоко, вытащил из сумки книгу и стал читать. После тридцати страниц увлекательного криминального романа молодой человек почувствовал усталость и решил отложить книгу до следующего раза. Вместо этого он подошел к проигрывателю.

Но как только Ян вставил кассету в магнитофон, промотал немного вперед и нажал на пуск, случилось нечто странное. Зазвучал странный голос, почему-то напоминавший голос доктора Вилбори:

– Сейчас темная, дождливая ночь. Вы одни в пустом городе и чувствуете, что вас преследуют. ОН следует за вами. Вы не знаете, что этому человеку от вас нужно.

Ян озадаченно потер лоб. Очевидно, Эштон перепутал кассеты и дал ему послушать какой-то аудиоспектакль. По-другому эту странную запись он не мог объяснить. На индийскую музыку для медитации это было не похоже. Яну стало любопытно; он перемотал пленку к началу, снова нажала на «пуск», и тогда в комнате заиграла расслабляющая традиционная индийская музыка. Странно! Ян снова перемотал пленку вперед. Снова зазвучал низкий мужской голос, убеждавший его, что он находится в жутком сне и его преследует огромный, страшный человек в накидке с красным крестом на груди.

– Боже мой… ведь они ее гипнотизировали! – вдруг догадался Ян. – Но кто за этим всем стоит? Доктор, у которого консультировалась Джессика? Ведь он ее уже однажды гипнотизировал.

Ян решил поговорить с Эштоном, ведь это именно он подсунул ему кассету. Слуга в курсе, что на ней записано? Ян схватил кассету и поспешил в комнату молодого слуги. На неоднократный стук в дверь никто не отозвался. Судя по всему, Эштон еще не ложился.

Вдруг из салона до него донеслись голоса: Эштон и мистер Робинсон о чем-то громко, во весь голос спорили. Маккарти должен был узнать причину.

Ян тихо спустился на первый этаж и услышал обрывок разговора.

– Где мисс Рамзи, Эштон? Что вы с ней сделали?

– Я не знаю, о чем вы говорите!

– Она пропала еще утром, не стройте из себя невинную овечку. Сначала Виктория, затем Кэти, теперь еще и мисс Рамзи? Эти женщины на вашей совести. Не пытайтесь со мной играть, я все про вас знаю!

Ян почувствовал, как у него на лбу проступили капельки пота. Ему нужно вызвать полицию! Все подстроил Эштон! Вот кто злодей! Да еще и убийца! «Не могу поверить, что это заговор! – подумал Ян. – Джесс на самом деле никакая не сумасшедшая!»

Неожиданно он почувствовал укол в лопатку и испуганно обернулся. Перед ним стоял со шприцем в руке доктор Вилбори и хитро улыбался.

– Что вы… здесь… делаете? – еле проговорил Ян и рухнул на пол. Доктор Вилбори вколол ему быстродействующий яд, вызывающий паралич. Но самым ужасным было то, что сознание Яна при этом оставалось ясным.

Психиатр со злорадной улыбкой склонился над беспомощным Маккарти:

– Мы не рассчитывали на ваше вмешательство, мистер Маккарти. С вашей стороны было бы умнее никогда здесь не появляться. Вы наверняка уже догадались о том, какая тут идет серьезная игра. Да, мы манипулируем вашей маленькой подружкой. Мы заставили ее пройти через ад, и теперь, когда всем кажется, что она сошла с ума, я так или иначе возьмусь за ее «лечение». Знаете, как я лечу пациентов вроде мисс Чандлер? Я раз за разом даю им яд, пока они не умрут, как это было с ее тетей Викторией. Незадолго до смерти она тоже стала видеть призраков. О да, старая мисс Чандлер узнала, что за дела здесь творятся, но в ее случае было уже слишком поздно. Мы точно так же усыпляли ее индийской музыкой и навевали ей гипнозом ночные кошмары.

В этот момент мистер Робинсон и Эштон вышли из салона.

– Он все еще в деле? – спросил доктор Вилбори и указал на садовника. Робинсон торопливо согласно кивнул.

– За него мы можем не беспокоиться, док. У него не меньше скелетов в шкафу, чем у нас. Было бы неразумно играть против нас, и он это знает. Но что делать с этим любопытным парнем? В нашем пруду уже скоро станет тесно от трупов. Ведь к драгоценной Кэти Уилсон сегодня утром добавилась вероломная мисс Рамзи. Эта коварная мерзавка вдруг решила предупредить нашу юную миллионершу об опасности. Видимо, Джессика пришлась ей по душе. Как трогательно. Было бы досадно, если бы она ускользнула от нас в такой ответственный момент. После ее смерти именно я унаследую все. Виктория Чандлер так и планировала. Видите ли, мистер Маккарти, я был для Виктории кем-то вроде сына, она любила меня больше всех. Поэтому я всерьез рассчитывал на ее наследство. Но если бы я знал, что передо мной в списке окажется Джессика, я бы позаботился об этом гораздо раньше. Ну кто мог знать, что у одинокой старой дамы вдруг еще окажутся родственники? Как бы то ни было, проблема решена. Наша маленькая глупая мисс полагает, что ею овладел дух тамплиера. Пусть она и дальше обманывает себя, а мы будем лечить ее соответствующими медикаментами.

Эштон злобно рассмеялся. Внутри Яна кипел гнев. Эти негодяи убили столько человек, чтобы завладеть имуществом Виктории Чандлер. Насколько же гнусным должен быть человек, чтобы зайти так далеко?

– Мистер Робинсон, возьмите его и отнесите к пруду. Как только он захлебнется, нам нужно будет поискать новое укромное место для наших мертвых друзей. Граф скоро вернется из поездки, обнаружит пропажу дочери и начнет ее искать.

– Вы гений, Эштон! Ваш план сработал идеально. То, как вы довели маленькую мисс Чандлер до сумасшествия и как ненадолго привели ее к трупу Кэти, а затем быстро его убрали, – просто блестяще!

– Благодарю вас, дорогой доктор! Но без вашего участия я бы не смог этого осуществить. Благодаря гипнозу вам удалось довести девушку до безумия. Чего стоит ее фантастическая история о рыцаре, который хочет отомстить за ее прегрешения в прошлой жизни! Это весьма креативный подход, мой друг.

– Вы очень любезны, Эштон. Но если бы вы не давали маленькой мисс снотворное в напитках и не включали ей гипнотическую музыку, мы бы никогда не смогли внушить ей подобную историю.

Ян почувствовал, как широкоплечий садовник взвалил его на себя и понес к двери. В таком беспомощном состоянии он никак не мог этому помешать. Его тело оставалось парализованным; он не мог ни пошевелиться, ни произнести ни звука. Доктор Вилбори и Эштон Бриджес шли за ними следом и все еще восхищались, насколько удачным оказался их план.

– Надеюсь, яд, который вы вкололи нашей богатенькой мисс, не смогут обнаружить при вскрытии?

– Вы меня недооцениваете, Эштон! Я все-таки не дилетант. Так что патологоанатомы не обнаружат ничего необычного. Причиной смерти будет назван паралич сердца. Это случается даже в таком юном возрасте. А если учесть, в каком психологически напряженном состоянии мисс находилась в последнее время, то причина смерти покажется еще более правдоподобной. Кстати, это было довольно умно с вашей стороны, Эштон, что вы тогда вмешались и не дали Джессике спрыгнуть с балкона. Нам было бы сложно выдать это за несчастный случай. Естественная смерть куда лучше.

– Причина, по которой я вмешался, доктор, на самом деле была другой, но ее я сейчас не хочу обсуждать, – сказал Эштон и с ненавистью посмотрел на Яна.

Этот человек все-таки вмешался в его планы! Красивая мисс была к Яну более благосклонна, чем к нему. Ведь у молодого слуги возник альтернативный план, как можно было сохранить жизнь мисс Чандлер и при этом получить ее наследство. Она должна была лишь влюбиться в него и выйти за него замуж.

– Вот мы и на месте, Робинсон. Просто бросьте его в воду. Остальное произойдет само собой. Или вы знаете кого-нибудь, кто может дышать под водой? – пошутил безумный Эштон.

Садовник помедлил несколько секунд, но затем сделал так, как ему приказали, и швырнул тяжелую ношу в холодную воду.

Ян всплыл, словно утопленник, лицом вниз. На поверхности воды возникали пузырьки воздуха, свидетельствовавшие, что он еще дышит.

– Пойдемте, Робинсон, нам надо идти, – сказал довольный доктор Вилбори. Но садовник покачал головой и указал на другой берег пруда. Там из воды торчала рука кухарки. Ее нужно было снова отправить на дно.

– Я понял, – кивнул Эштон. – Тогда позаботьтесь об этом. А мы с доктором Вилбори пойдем обратно в наш замок и кое-что отпразднуем!

– Наш замок – это звучит приятно, мой друг! – воскликнул доктор, похлопал Эштона по плечу и направился вместе с ним в сторону замка Чандлеров.

Ян чувствовал, как постепенно иссякает в легких воздух. Если бы он только мог шевелиться! Но его тело по-прежнему оставалось парализованным. Скорее всего, он так и утонет в этом грязном, вонючем пруду. Ян уже мысленно сдался, как вдруг кто-то схватил его за шкирку, рванул на себя из воды и затем выволок на берег.

Мужчина с широким морщинистым лицом склонился над ним, и Ян узнал в нем садовника. Это он спас его!

Робинсон достал маленькую ампулу из кармана пальто и влил ее содержимое в рот Яну. Вкус был отвратительный, но молодой человек быстро почувствовал, как по его телу заструилась кровь, возвращая его к жизни. Ему сразу же стало легче дышать.

Маккарти с трудом встал на ноги и посмотрел на своего спасителя с благодарностью и подозрением.

– Я украл противоядие у доктора Вилбори, – пояснил садовник. – Я, может быть, вор и мошенник, но не убийца. Эштон шантажировал меня, но я не хотел, чтобы мисс Рамзи умирала. Но Джессика так понравилась кухарке, что она решила ее предупредить. И за это она поплатилась.

Ян понимающе кивнул. Он был рад, что садовник вовремя встал на сторону мисс Чандлер.

– Вы правильно поступаете.

– Вы должны спешить, мистер Маккарти, если хотите спасти Джессику. Доктор Вилбори собирается осуществить план Эштона и ввести ей смертельную инъекцию.

– А вы тем временем вызывайте полицию! Думаю, нам понадобится помощь.Ян как можно быстрее побежал к замку.


* * *

Джессика лежала в своей кровати и не могла пошевелиться. Последние часы она не помнила – они полностью стерлись из ее памяти. У нее было такое ощущение, будто все это время она наблюдала за собой со стороны. И вот теперь она снова оказалась самой собой. Обрывки воспоминаний подсказывали девушке, что душа ее безжалостного преследователя овладела ею, но затем тамплиер исчез, и вместо этого рядом с девушкой оказался Ян. Он бережно ухаживал за ней и не выпускал ее руку из своих рук. Удивительно, но об этом она хорошо помнила. Если и был на свете мужчина, ради которого она могла изменить свои жизненные планы, то это был Ян. Так странно! С тех пор, как он неожиданно снова возник в ее жизни, она перестала бояться любви и близости. Джессика всерьез задумалась о том, что, несмотря на все разочарования, которые ей принесли отношения с Алексом, она была готова к новым отношениям.

Дверь распахнулась, и в комнату вошли Эштон и доктор Вилбори. Мужчины безо всякой жалости посмотрели на нее, и девушке стало страшно. Что здесь происходит? Ей снова вспомнилось предупреждение Кэти. Может, ей стоило серьезнее отнестись к словам молодой графини?

– Добрый вечер, мисс Чандлер! Вы разве не рады снова меня видеть? – доктор Вилбори деловито раскрыл свой чемоданчик, чтобы достать оттуда шприц. – Я должен вам сделать укол. Этот препарат очень хорошо помогал вашей тете до того самого печального дня, когда она неожиданно отдала богу душу.

– Это был тяжелый день для всех нас, – поддакнул Эштон и ухмыльнулся.

– Кроме бедной Кэти, никто не знал, что на самом деле происходит во дворце. Очень глупо с вашей стороны, что вы ей не поверили. Ваша тетя незадолго до своего конца тоже никому не верила. Моему другу Эштону и мне удалось убедить старую леди в том, что она сходит с ума. Точно так же, как это удалось и в вашем случае. Вы ведь в действительности не верили во всю эту чушь с реинкарнационной терапией, верно? Все, что вы пережили, я вам заранее внушил. Только вы об этом уже не помните, моя дорогая. Гипноз – это весьма убедительное искусство, разве не так?

Доктор Вилбори достал шприц.

– Не волнуйтесь, мисс. Ваша смерть будет очень болезненной и мучительной, однако вы ощутите ее в ясном сознании, – с наслаждением произнес он и сделал Джессике инъекцию. После этого он наполнил еще один шприц, на этот раз с препаратом, помогающим справиться с тяжелыми психическими расстройствами.

– Когда в морге будут вскрывать ваш труп, то мои коллеги должны обнаружить нужные препараты. Иначе нам станут задавать неприятные вопросы. Так что мы должны позаботиться о том, чтобы не навлечь на себя подозрение. Кстати, яд начнет действовать через несколько минут. Но когда именно наступит смерть, точно сказать невозможно. Есть случаи, когда люди с таким ядом в крови жили несколько дней. Нам очень любопытно, когда это произойдет.

Джессика почувствовала, как внутри нее что-то стало медленно происходить: кровь стала горячее, в кончиках пальцев началось слабое покалывание.

– Жаль терять такую красивую женщину, – вздохнул Эштон. Затем он наклонился над Джессикой и поцеловал ее.

Девушка почувствовала омерзение. Она не хотела целовать этого негодяя, но не могла сопротивляться. – Если бы ты влюбилась в меня, прекрасная Джессика, то, возможно, мы могли бы обойтись и без этих мучений. Но сейчас уже слишком поздно.


* * *

Тем временем Ян уже добежал до замка и попал в роскошный холл. У ближайшей статуи рыцаря он позаимствовал довольно острый меч. В борьбе с Эштоном и доктором Вилбори без оружия у него было немного шансов.

Маккарти быстро побежал по лестнице на второй этаж. Его сердце бешено колотилось от волнения. Лишь бы эти мерзавцы ничего не сделали Джессике. Ян со всей ясностью понимал, что все еще любит эту женщину. Он не мог и не должен был допустить, чтобы с ней что-то случилось!

Молодой человек собрал всю свою волю, покрепче обхватил обеими руками рукоятку меча и с громким криком вломился в спальню Джессики. Он надеялся, что полиция быстро подоспеет; трудно предположить, сколько времени он продержится против Эштона и психиатра.

Доктор Вилбори и вероломный слуга перепугались, когда в комнату вломился вооруженный мечом Ян, которого они считали мертвым. Они в ужасе отпрянули к окну на противоположной стене; на их лицах было написано смятение.

– Как это понимать? – злобно прошипел Эштон. Доктор Вилбори сначала подумал, что увидел перед собой призрака.

– Успокойтесь, Ян, мы все можем вам объяснить! – Эштон попытался спасти ситуацию. Но Маккарти сейчас беспокоило другое: любовь всей его жизни неподвижно лежала на кровати и, кажется, уже не дышала!

– Джессика! – в отчаянии закричал Ян, думая, что девушка уже умерла. Он почувствовал, как у него затряслись колени и внутри все оборвалось.

– Боже, нет! – с мольбой в голосе вскрикнул он, опустил меч и бросился к кровати. Он опустился перед девушкой на колени и стал нащупывать пульс.

– Пожалуйста, не умирай! – шептал потрясенный Ян. – Слышишь? Ты мне нужна!

Его пальцы прикоснулись к шее Джессики. Пульс еще прощупывался!

Ян облегченно вздохнул. Его сердце, секунду назад готовое выпрыгнуть из груди, стало постепенно успокаиваться. Джессика была жива!Но от волнения Маккарти допустил грубую ошибку, упустив на несколько секунд из поля зрения Эштона с безумным доктором. А дуэт негодяев без дела не стоял. Не успел Ян к ним обернуться, как тут же получил удар по затылку чем-то тяжелым и потерял сознание…


* * *

Джессика Чандлер очнулась. Она была в добром здравии и, за исключением легкого головокружения, чувствовала себя хорошо. Полиция подоспела вовремя: она смогла предотвратить худшее и арестовать Эштона и доктора Вилбори. Врач скорой помощи вколол Джессике противоядие, пообещав, что через день девушка будет в полном порядке.

Ее спасителю Яну досталось больше. С ранением головы средней тяжести его увезли в больницу, но он вскоре пришел в себя и смог принимать посетителей. Его глаза засияли от счастья, когда он увидел вошедшую в палату Джессику. Молодая женщина присела рядом с ним на кровати и нежно его поцеловала.

– Как у тебя дела, Ян?

– Сейчас уже гораздо лучше, потому что ты рядом со мной, – улыбнулся молодой человек. Джессика смутилась и покраснела.

– Даже если последние дни и оказались весьма напряженными и нервными, я рада, что за это время мы снова обрели друг друга, – сказала она.

– Я чувствую то же самое, – кивнул Ян. – Ты разочарована, что твоя реинкарнационная терапия оказалась обманом? – поинтересовался он.

– Нет, честно говоря, нет. Наоборот, теперь я знаю, что реинкарнации, возвращение в прошлое и перерождения невозможны. Это полная ерунда!

Ян удивленно посмотрел на нее:

– Но это не ерунда! Я уже многие годы изучаю эти феномены! Есть голоса, которые связываются с нами из потустороннего мира. И возвращение в прошлое возможно, только если не попадать в руки к таким шарлатанам, как доктор Вилбори.

Джессика не удержалась и рассмеялась. Ян определенно верил в перерождение, а также в духов, вампиров и демонов.

– Когда я поправлюсь, мы устроим сеанс и свяжемся с одним из мира мертвых, что скажешь? Я докажу тебе, что между небом и землей есть еще много такого, что не видно глазу.

– Все это очень интересно, Ян. Но сейчас мне на ум приходят другие вещи, которыми мы с тобой можем заняться в первую очередь, мой соблазнительный парапсихолог!

Она снова его поцеловала. Ян ответил на поцелуй и крепко прижал к себе любимую.

Читайте в следующем номере

Призрак тамплиера

Мэрилин Мерлин

Дом любви и печали


Моника почувствовала, что ее охватывает паника. Непроизвольно она сделала шаг в сторону неподвижной, одетой в белое женской фигуры, но в этот момент призрак начал блекнуть, сначала медленно, а затем все быстрее и быстрее и, наконец, совсем исчез, словно его и не было. Но одновременно до ушей Моники донесся едва слышный тихий голос, полный страдания и муки. Слов разобрать было невозможно, и в сердце молодой женщины закрался непреодолимый страх…


www.miniroman.ru

 

№ 047, 11.06.2014

Издание выходит один раз в две недели

Главный редактор:Максим Попов

Адрес редакции:Россия, 123100, г. Москва, Студенецкий пер., д. 3

Сервисный телефон:+7 (920) 335-23-03

Для писем:241050, Брянск, проспект Ст. Димитрова, дом 44

E-mail: [email protected]

Распространение: Андрей Ефимов,

телефон:8 (499) 394-01-05,

e-mail: [email protected]

© Учреждено и издается ООО «ПМБЛ»

Адрес издателя:Россия, 123100, г. Москва, Студенецкий пер., д. 3

Журнал зарегистрирован в Федеральной службе по надзору в сфере массовых коммуникаций, связи и охраны культурного наследия.

Свидетельство о регистрации ПИ № ФС77 – 53235 от 14.03.2013 г.Отпечатанный в этом журнале текст является художественным произведением. Имена, характеры, места действия вымышлены или творчески переосмыслены. Все аналоги с действительными персонажами или событиями случайны. Редакция не несёт ответственности за содержание рекламных материалов. Все права принадлежат издателю и учредителю. Перепечатка и любое использование материалов возможны только с письменного разрешения издателя.


home | my bookshelf | | Призрак тамплиера |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 1
Средний рейтинг 5.0 из 5



Оцените эту книгу