Book: Истинный меч. Долг выбора. Книга I



Истинный меч. Долг выбора. Книга I

Истинный меч. Долг выбора. Книга I

Главы с 1-й по 10-ю.

Глава 1

Звездная система Гелинтрон. Близ планеты Тэя.

Пространство империи Алаяр.

"Вся вселенная принадлежит человеку, нам осталось лишь протянуть руку и забрать ее себе!"– такие слова были оттиснуты золотом на корпусе огромного флагманского корабля империи Алаяр, могучего Альфа-Дредноута.

Поедая миллионы километров расстояния, оптические системы неприятельского звездолета выводили его изображение на панорамные экраны главного мостика. Тут стояла полутьма. Напряженное лицо вражеского капитана освещали лишь слабые огоньки с управляющих консолей.

- Статус?! – потребовал он у своего помощника.

- Корабли группы совершили прыжок. Они рапортуют о готовности. – Сверившись с информацией, поступающей от голосфер, доложил офицер.

- Отлично, - усмехнулся адмирал. – Приказ по всем бортам соединения, залп!

Сотни биаронных орудий, установленных на десятках боевых кораблях, принялись нагнетать энергию. Их многометровые стволы, объятые магнитными катушками, раскалялись добела. Высчитав все необходимые вектора и траектории, они медленно повернулись к своей цели. Выстрел – и извергнутые сгустки раскаленной плазмы, сжатой под огромным давлением, устремились вперед.

Несколько секунд и суммарная мощь выстрела целого флота врезалась в поверхность щита пытающегося оторваться флагмана. Корабль окутало фиолетовое гало.

Саботаж внедренного агента так и остался не раскрытым. Не видя виртуальных границ, система искусственного интеллекта высвободила из реакторов всю доступную мощь. Перегруженные энергокатушки стационарных щитов взорвались.

Пробивая гермозаслонки и срывая с петель шлюзовые люки, в отсеки инженерного мостика ворвалось всепоглощающее пламя. Леденящие душу панические крики умирающего экипажа скрылись за аварийно-перекрывающимися створками палуб. Щиты, в последний раз мигнув, погасли.

Более ничем не сдерживаемый второй залп, сделанный почти без задержек после первого, ударил в корпус флагмана. Расплавляя под собой обшивку, словно горячий нож масло, плазма пробиралась все дальше и дальше вглубь массивных бронеплит корабля. Из мест пробоев, словно из открытых ран, струей вырывалась атмосфера корабля. Вакуум поглощал в себя отчаянные крики умирающих людей, выброшенных в открытый космос.

- Точность выстрела девяносто четыре процента, - на мостике раздался безжизненный голос корабельного искина. – Ущерб критический. Предположительный вывод из строя двух третей потенциальной мощности корабля.

- Отличная работа, капитан, - из глубины мостика послышался тихий и довольный голос. Там, на широком метровом возвышении находился массивный трон императора Гадерика. – Шесть процентов…, - задумчиво протянул он. – Дисциплинарное взыскание капитанам и канонирам, допустившим это.

- Слушаюсь, ваша светлость, - из тени трона вышел высокий худощавый человек с бледным лицом. – Я предупрежу третью канцелярию. - Добавил он.

- Сэр! – крикнул один из членов экипажа, привлекая к себе внимание.

- Говори. – Капитан повернулся к нему.

- Они выпустили три звена истребителей. Бомбардировщиков среди них не наблюдаю.

- Глупое и отчаянное решение, - брезгливо сплюнул адмирал. – Приказ по маткам! Выслать москитный флот противодействия!

- Слушаюсь!

- Когда мы сможем сделать новый залп? – снова заговорил император, обращаясь к своему подданному.

Вместо него ответил безжизненный голос корабельного искина: – Произведённые два выстрела подряд перегрели теплоотводящие контуры. В среднем по флоту новый слитный залп будет доступен через две минуты сорок три секунды.

- Вы приняли решение, мой господин? - уточнил капитан. – По данным, которые у нас имеются, я с полной уверенностью заверяю вас, что императорская семья находится на том корабле. – Он кивнул в сторону экрана с подбитым звездолетом на нем.

На мостик, ожидая ответа, опустилась тишина. Все ждали решение своего императора в этой молниеносной авантюре. Слышна была лишь работа электроники.

- Казнить, - человек со скрещенными на груди руками отвернулся от обзорных панелей. Он был высок и статен. На его молодом лице была маска крайнего нетерпения. – Мне не нужны соперники!

- Даже свою любимую сестру ты лишишь жизни? – удивленно переспросил Гадерик.

- Она не представляет для меня угрозы, пусть живет. Я позаботился о том, чтобы ее не было на корабле в этот момент. – Ответил принц, подходя к трону.

- Ты не говорил мне об этом, - с ноткой недовольства пробормотал император. – Но это вероятно, не важно, - махнул он рукой. – Что ж. Так тому и быть. Капитан! Вы слышали приказ, огонь по готовности!

- Слушаюсь, мой император! – адмирал повернулся к старпому, стоящему в ожидании его команды. – Отдать указание флоту вести огонь по готовности! – офицер вытянулся во фрунт и передал приказ дальше по межкорабельной связи.

Уже успевшие остыть и умолкшие на время орудия вновь произвели залп. Начиная с самых маленьких до самых больших кораблей, они друг за другом извергали из себя сгустки смерти.

Неспособный восстановить свои щиты и завалившийся на бок корабль был беззащитен перед надвигающимся.

Расплавляя корабельные сопла и выплескивая в разные стороны струи оплавленного металла, настигший его плазменный залп уничтожил двигательные отсеки. В яркой вспышке корма дредноута перестала существовать. Звездолет потерял ход и под силой мощного импульса повернулся бортом к врагу.

- Давай! – не выдержав, крикнул молодой принц, хватаясь в поручни.

Флагман содрогался под градом ударов, но пока держался: супердредноут невозможно вывести из игры столь просто. Как вдруг, очередному раскаленному шару посчастливилось нащупать один из реакторов корабля. В одно мгновение корпус его вздулся. Подбитый зверь с нарушенной структурной целостностью был более не способен сдерживать взрыв в своем нутре, и продержавшись лишь несколько мгновений, он сдался. Огромная часть корпуса корабля покрылась алыми трещинами и в ту же секунду все обзорные экраны вражеского корабля заполнила собою ярчайшая вспышка термоядерного взрыва. Лица наблюдавших за этим событием охватила торжественная улыбка. Враг повержен.

- Ну что же, - спокойно заговорил император Вильмарской империи со своего трона. – Да славится новый император Алаяра!

- Слава! – эхо хором в десяток голосов разошлось по всему мостику.

***

Десятью минутами ранее …

- Мой император, прошу вас, покиньте корабль! Хотя бы попытайтесь выжить. Мы постараемся дать вам время. – Перед крепким мужчиной, в висках которого уже начала появляться седина, соблюдая ритуал, встал на одно колено адмирал когда-то могучего флота. С его лба тонкой струйкой сочилась кровь. Он не сумел удержаться на ногах от последнего попадания, видимо кинетические гасители дали сбой.

- Торвальд, прошу тебя! - в плечо императора вцепилась женщина. – Нам надо бежать!

Мужчина спокойно обвел взглядом своего адмирала и жену, за руку которой крепко держался мальчонка с необычайно серьезным для своего возраста взглядом.

- Если мы умрем, наша империя падет вместе с нами. – Не видя необходимого ей понимания в глазах мужа, добавила императрица.

- Ты не права, Беатрис, - ответил он. – Империя уже пала…

- Они готовятся к залпу! – прерывая его, прокричал кто-то из команды корабля, напряженно всматриваясь в показания приборов.

- Император! – умоляюще потребовал адмирал.

- Папа, идем. – Веско сказал мальчик.

- Идем. – Решился отец и, взяв за руки сына с женой, кинулся вон с мостика. Следом за ним побежала пара гвардейцев.

- К правому борту, ваше величество! – крикнул им вдогонку капитан корабля.

– Приготовиться к маневру уклонения! – послышалось за спинами беглецов, как те миновали двери.

Они бежали по коридорам корабля, минуя отсек за отсеком. Встречающиеся у них на пути члены экипажа останавливались и с почтением отдавали честь. Они понимали, что в бегстве императорской семьи не было позора.

- Внимание, приготовиться к паданию! – по корабельной связи раздался голос помощника капитана, и следом взревели баззеры тревоги.

Подбежав к очередному шлюзу, соединяющему палубы корабля, Торвальд остановился, пропуская жену с ребенком вперед. Гвардейцы остались за его спиной. Ознаменуя попадание, корабль резко вздрогнул, с силой швыряя императора с бойцами назад. Мать с сыном, испугано вскрикнув, успели вцепиться в створку.

- Торвальд! – закричала женщина.

От взрыва стены отсека, издавая ужасный скрежет, принялись медленно деформироваться. Император поднял окровавленную, ударенную при падении голову: – Беги, Трис!

- Нет, я не могу… Как же ты?! – она схватила намеревающегося кинуться к отцу ребенка.

- Ваше величество, мы вам поможем! – крикнули сзади гвардейцы, поднимаясь на ноги.

- Беги, дура! Слишком мало времени! – сверху посыпались переломанные балки и стены разошлись, впуская внутрь ревущее, пожирающее все на своем пути пламя.

Со слезами на щеках женщина с силой бьет по дверной консоли и та в доли секунды захлопывается, закрывая за собой агонию умирающего корабля. – Прощай, любимый. – Она положила ладонь на теплую от жара пламени, бушевавшего за ней, дверь.

Глава 2

- Мама, нужно бежать! – напомнил мальчик, дергая ее за платье.

- Да, мой дорогой, нужно.

Корабль, содрогнувшись еще несколько раз, с жалобным стоном затих. Пользуясь временным затишьем, сын и мать самозабвенно бежали по наполненному искрами от вскрытых кабелей коридору, не обращая ни на что внимания.

По бокам от бегущих людей мелькали двери. Некоторые из них были покрыты изморозью: безвоздушное пространство властвовало в тех отсеках. Баззеры тревоги ревели не переставая. Ощущался крен корабля, видимо, системы антигравитации дали сбой.

- Нам сюда. – Сказала Трис, на бегу упираясь руками в клинкет с красно-желтыми полосами и надписью: "Аварийные капсулы". Открыв двери, мать кинулась к ближайшей, готовой к запуску капсуле.

Она торопливо ввела нужный код на панели управления и та мигнула зеленым светом, подтверждая правильность данных. Прозрачный колпак с тихим шипением отъехал в сторону, открывая доступ внутрь.

- Вот так, давай я тебя пристегну. – Трис старалась говорить спокойным голосом, опуская и пристегивая сына к перегрузочному креслу.

- Мам, а ты? – спросил тот взволновано.

- Не бойся Эверетт, я пристегну тебя и сяду сама, с другой стороны. Она трехместная. – Обнадеживающе улыбнулась женщина.

Из динамиков в отсеке раздался треск и затем перерываемый помехами голос капитана сообщил:

- Всем, кто м… слышит! Пригот… к новому уд…! … нами бог!

- Мама, пожалуйста, быс…! – заволновался ребенок. Но не успел он закончить, как палуба вновь содрогнулась. В этот раз в разы сильнее.

Не подготовленные к старту другие спасательные капсулы, ломая захваты, слетели со своих стапелей и понеслись по палубе, сминая все на своем пути.

- Не бойся сынок, я с то… – начала было успокаивать сына женщина, но не договорила. Одна из сорванных шлюпок пронеслась мимо, зацепив ее за собой. С гулким ударом оно врезалось в стену ангара, расплющив под своим весом женщину.

- Мааамааа!

- Активация протоколов безопасности. Полная герметизация. Взвод скоб. Стартовый отсчет: 3… 2… – заглушая крик ребенка, в капсуле заговорил безжизненный голос искина. Колпак закрылся, взвыв сервомоторами. Сильный писк нагнетания атмосферы. Система погрузила шлюпку в шахту. – 1… Сброс.

Активировав химические двигатели капсула, исторгая дикий рев и упираясь столбом пламени в закрывшуюся перегородку, понеслась вперед по направляющей рее, вжимая мальчика в кресло. Борясь с перегрузкой, свалившейся на него, он пытался вывернуться назад, в надежде увидеть живую мать, но там была лишь черная стенка судна.

Мгновение и он уже в открытом космосе. Мигнув, активировалась панель управления. На ней быстро выводились возможные курсы полета. Не найдя других приемлемых решений искин остановился на единственно возможном варианте. Пунктирная линия, в обход спутника, указала на поверхность планеты.

- Корректировка курса. – Озвучил свои действия искин, разворачивая капсулу маневровыми двигателями. В иллюминаторе перед плачущим ребенком открылась страшная картина: корабль, разрываемый яркими плазменными зарядами, будто маленькими звездами, доживал свои последние секунды. Вот один из них попал в сердце корабля. Мгновение и яркая вспышка закрыла собой все пространство космоса. Мальчик испугано выставил перед собой руки, но вовремя сработавшие светофильтры спасли его от ослепления.

- Отрицательный импульс через 3… 2… 1.... – Двигатели капсулы вновь активировались, выравнивая скорость полета.На панели управления обновилось голографическое модулирование. Изображение увеличилось и стало видно, что пунктирная линия указывает на один из материков планеты.

***


- Господин капитан. Радарная система сообщает о новом объекте, он огибает луну! – доложил оператор сканера дальнего обнаружения.

В двухстах тысячах километров от скопления основной части флота пришел в движение, снимаясь с боевого охранения, небольшой трехсотметровый корабль класса "Рейдер". Двигатели его вспыхнули ярко-голубой вспышкой и он, меняя орбиту, направился вперед, огибая луну с другой стороны.

Пять минут полета и вот он вышел из-за нее, наводясь на цель. Репульсоры, активированные командой оператора, принялись нагнетать напряжение.

- Огонь! – прозвучал приказ капитана.

***

Звездная система Гелинтрон. Планета Тэя.

Пространство империи Алаяр.

Яркой звездой на ночной стороне планеты, объятая пламенем, неслась подбитая спасательная капсула. Не способная стабилизировать падение, она вертелась словно волчок, оставляя за собой толстую полосу черного дыма. Все ещё функционирующий искин, до сих пор получающий данные о состоянии здоровья потерявшего сознание ребенка, пытался предпринять для его спасения хоть что-то.

Шлюпка погрузилась в плотные соли атмосферы, и затормозила до скорости свободного падения. Искин на борту уловил момент наибольшей стабильности капсулы и с громким свистом по её бокам на манер юбки раскрылись металлические крылья. Но, не сумев справиться с постоянно меняющей свое направление перегрузкой, закрылки оторвались, издав ужасный скрежет. Капсула, на мгновение замедлившись, снова стала набирать скорость, ведь на момент входа в атмосферу двигатели выработали весь свой ресурс, уворачиваясь от атаки вражеского корабля. Они были более не способны послужить спасением для падающего ребенка.

Время шло. За считанные до столкновения с землей секунды бортовой компьютер принимает решение, что не иначе как отстрелом вместилища с пассажиром, спастись возможности нет. Он оттягивал этот момент, так как помимо кресла и небольшого запаса кислорода в нем больше ничего не было. Все необходимое для выживания находилось в самой капсуле.

С громким хлопком от верхушки капсулы отлетает колпак. Со звуком рвущейся материи из специальной емкости вылетает широкий парашют. Спустя мгновение он под напором воздуха открывается. Защитные скобы отсоединяют вместилище, и парашют вытягивает его из капсулы.

Сместившийся центр тяжести заставляет капсулу вращаться пуще прежнего. Опустевший аппарат тяжелым снарядом врезается в поверхность земли, поднимая в воздух десятки тонн камня и земли. Один из баков с жидким кислородом, смятый и порванный в клочья, задевает искрящийся провод. Мощнейший взрыв сотрясает округу, распугивая всех лесных обитателей на километры вокруг.

Осколки, поднятые в небо силой взрыва, попадают по парашюту спускаемого аппарата и рвут его в клочья. Вместилище с большой скоростью врезается в образовавшуюся после взрыва, объятую пламенем воронку.

***

Пробиваясь сквозь клубы густого дыма, исходящего от чадящих кусков капсулы, мощные прожектора осветили место крушения. Широкие пятна белого света рыскали по усеянному обломками полю. Всасывая турбинами, словно пылесосом, сотни килограмм воздуха вперемешку с дымом, небольшой виндджет пошел на посадку. Сложив вертикально крылья, он сумел приземлиться на небольшом пятачке чистого места среди обломков.

Из открывшихся дверей выбежали взволнованные люди. Вооружившись мощными фонарями и препаратами для оказания первой помощи, они быстро рассеялись по месту крушения. Действовать нужно было быстро. До ближайшего города, из которого уже наверняка вылетели службы спасения, было около двух часов пути. Капсула упала в глуши.

- Здесь выживший! – басовитый голос с легкой хрипотцой разнесся над местом падения. – Седрика ко мне, живее! – Приказал он и склонился над изломанным телом ребенка. Не обращая внимания на перекрикивания своих людей, мужчина коснулся стальной пластины, что прикрывала потерпевшего. Зашипев от боли в обоженных пальцах, он со злость откинул её в сторону, невдалеке поднялось небольшое облачко пепла.



Тяжелые, скрипучие шаги заставили мужчину обернуться. Луч небольшого фонарика прошелся по нему и высветил изломанное, измазанное в грязи и крови детское тело.

- Его нельзя трогать, Джон! – запыхавшимся голосом поспешил предупредить тучный мужчина, на ходу снимая с плеча увесистую сумку и подбегая ближе. Джон отступил назад, освобождая место упавшему на колени перед мальчиком, Седрику.

- Господи, как же его…

- Делай свое дело, не отвлекайся! – прикрикнул на него Джон.

- Да-да, конечно! – Седрик достал из сумки небольшой, размером с ладонь, прибор треугольной формы и приложил к обоженной груди ребенка. Из его боков потянулись извилистые щупальца проводов и обвили собой все тело. На маленьком, сразу включившемся экране, побежали строчки отчета диагностики.

- Что там? – поторопил врача Джон.

- Коллапс левого легкого, ожоги третей степени, сломаны три ребра, сильно повреждена брюшная полость. Бедренная кость левой ноги треснута, – он стер капельку крови, сорвавшуюся с его рук на экран, и продолжил. – Левую руку вплоть до надплечья не спасти, - мальчик вдруг еле слышно застонал. - Тише-тише, парень. Потерпи немного, сейчас боль пройдет, - Седрик прикоснулся к сенсорному экрану. Прибор еле слышно загудел и ввел в тело раненого препараты, необходимые для реанимации и подержания в стабильном состоянии. – Его необходимо срочно доставить в больницу. Нам некогда ждать медиков. То, что он до сих пор жив, уже чудо. – Седрик повернулся к мужчине, но тот словно окаменев, смотрел на лицо мальчика, освещая его фонариком.


Глава 3

- Нельзя его в больницу. – Ответил Джон спустя мгновение.

- Но он обязательно умрет, если... – Начал было Седрик.

- Я знаю! Но ты присмотрись к его лицу! – Перебил тот друга. Мужчина послушно опустился обратно и, смочив руки водой из фляги, аккуратно протер лицо паренька от сажи.

- О боже... Это же...

- Да!

- Неужели это все же произошло..., нам..., нам нужно бросить его! – Седрик завертелся на месте, пытаясь лихорадочно сообразить, что нужно делать в первую очередь. – За ним придут...! – он не сумел договорить. Громкий звук пощечины разнесся над выжженным полем обломков. Краем глаза Джон заметил, как остальные люди молча наблюдали за происходящим.

- Мы заберем его с собой! – он принял решение ни секунды не колебавшись.

- Но, почему?!

- Я все сказал. – Строго ответил тот, подзывая к себе рукой одного из стоящих невдалеке. Что-то едва различимое изменилось в его голосе.

- Извините меня, Магистр. – Уловив это, Седрик склонил голову в извинениях. – Я погорячился, вы же знаете меня...

- Я так и подумал... – Джон повернулся к подошедшему. – Срочно вызовите с базы виндджет с медицинской капсулой на борту!

- Это все? – Уточнил мужчина.

- Да, выполнять!

- Слушаюсь! – он побежал к остальным, доставая из-за пояса коммлинк.

- Док! – Джон потрепал слегка оторопевшего друга. – Мне нужно, чтобы ты подкинул сюда изувеченное тело. Справишься?

- Д-думаю, да. У меня есть знакомые в госпитальном морге. Нужно будет заменить его ДНК, но... как же я это все успею до приезда экстренных служб?

- Не думай об этом, они не проблема. Главное успеть до приземления рабочей группы врага... Забирай виндджет и действуй!

- Да! – проверив напоследок показания медицинского прибора, Седрик вскочил и побежал к летательному аппарату. Спустя несколько минут второй такой же приземлился на его место. Из него вышли двое мужчин, вытаскивая за собой габаритную реанимационную капсулу.

- Сюда! – Замахал им фонариком Джон.

***

Несколько часов спустя ...

Матово-черный десантный аркрафт пронесся над выжженной, усыпанной обломками капсулы землей. Завывая турбинами, он сделал несколько кругов над местом падения и пошел на посадку.

Не успела пневмоподвеска полностью выровнять приземлившийся корабль, как из открытого десантного люка тут же выскочил десяток закованных в тяжелую пехотную броню солдат. Окружив место падения цепочкой, командир вышел на связь:

Вс: - Группа Дельта на месте. Приступаем к осмотру.

Вс: - Принял вас, Дельта-первый. Выживших устранить. – Прозвучал короткий и четкий приказ.

Вс: - Будет сделано!

Цепочка бойцов начала аккуратно приближаться к обломкам, держа наготове короткоствольные рельсовые автоматы. Несколько минут осмотра и один из людей, выйдя на внутреннюю связь, доложил:

Вс: - Первый, ответь Третьему! Нашел тело. Жизненной активности не регистрирую.

Вс: - Принял тебя хорошо, Третий! Контроль тела, – спокойно приказал командир. – Всем остальным! Продолжить поиск!

***

Звездная система Каприка. Планета Видэон-Прайм

Столичная система империи Вильмар.

- Что со спасательной капсулой? – спросил человек, с наслаждением попивая вино и сидя в резном деревянном, оббитом бархатом кресле.

- Выстрел рейдера прошел по касательной. Ей удалось попасть на планету. Но по отчету командира разведывательной группы, они обнаружили только выжженные обломки. – Доложил стоящий во фрунт офицер.

- Выжившие?

- Никак нет! Было найдено одно изувеченное и сильно обгоревшее тело. Идентификация ничего не дала, ДНК было неизвестным.

- Не нравится мне это, Ваше Величество! – опираясь на камин, стоящий перед креслами, сказал молодой император. – А если кому-то удалось выжить?

- И он, разбившись, за пару часов сумел найти себе где-то тело на замену? – с иронией в голосе ответил сидевший в кресле. – Думаю, вряд ли. Не беспокойтесь, Ваше Величество, все они погибли на флагмане, - он отсалютовал бокалом. – Выпьем же за победу!

Молодой император, не сильно удовлетворившись таким ответом, криво улыбнулся и ответил, подняв свой бокал.

- В крайнем случае…, - увидев сомнение в глазах соратника, сказал Гадерик. – Даже если кто-то и выжил, то уже давным-давно подох в какой-нибудь канаве, я вас уверяю. В конце-то концов, что он может теперь сделать?!

- Все. - Коротко ответил тот и допил вино залпом.

***

Система Алландина. Планета Новый Эдем.

Столичная система империи Алаяр.

Юная принцесса смотрела с балкона дворца, как большие звездные корабли берут столицу их империи в окружение. Поднимая тонны пыли, где-то далеко впереди шли военные колоны регулярной армии, преданной новому императору.

Она вытерла рукой выступившие в глазах слезы и отвернулась от этого зрелища.

- Ваше высочество чтонибудь желает? – угодливо осведомилась одна из ее служанок, стоящая за спиной.

- Нет, Оливия, спасибо. – Борясь с дрожью в голосе, ответила принцесса.

- Мисс Авилина! – в комнату, предварительно постучав, зашел пожилой мужчина.

- Пропустите. – Приказала девушка охраняющим ее гвардейцам.

- Благодарю, - кивнул тот. – Мы можем поговорить наедине?

- Покиньте нас. – Приказала девушка своим служанкам и фрейлинам. Те, поклонившись, спешно покинули помещение.

- Что вы хотели, Лорд Истимус?

Мужчина подождал, пока закроется дверь и, приглашая принцессу присесть, сам сел в кресло.

- Итак? – спросила она снова.

- До меня дошли слухи о том, что с флагмана была запущена одна единственная спасательная капсула, - девушка встрепенулся при этих словах, но мужчина лишь мрачно помотал головой. – Увы, на месте падения было найдено лишь одно тело, которое не удалось идентифицировать.

- Зачем вы мне это говорите? – не удержавшись, с лица принцессы снова покатились слезы.

- Дело в планете, на которую она упала. – Многозначительно приподнял брови мужчина.

- Вы думаете…?

- Я смею лишь надеяться. – Ответил он, разведя руками.

- Значит, значит… Есть шанс? – спросила она, вытирая слезы платочком. Лорд Истимус кивнул.

- Но нужно же что-то делать! – решительно сказала девушка, поднимаясь с дивана.

- Увы, - развел руками мужчина. – Нам нельзя проявлять интерес к этому делу. Иначе мы привлечём лишнее внимание.

- Но что тогда?

- Нам остается лишь ждать и верить. – Истимус поднялся и сел рядом с принцессой, потянув её назад. - Вы сильны, вы справитесь. Ваша мать хорошо вас воспитала, - он сжал ее ладонь. – Авилина кивнула, опустив голову.

- Если окажется…, если окажется…, вы поможете? – с надеждой глядя в глаза мужчины, спросила она.

- Да. – Решительно ответил он.

***

Звездная система Гелинтрон. Планета Тэя.

Пространство империи Алаяр.

Боль, темнота, чужие голоса. Время от времени появлялись непонятные образы незнакомых мест и людей. Они куда-то несли его, что-то говорили. Огромный бородатый мужчина склонился над ним и что-то сказал другому, стоящему рядом. Сильная боль ледяным жалом пронеслась по его левой руке. Снова небытие.

- Ти, что с рукой?

- Очень плохо. Она вся искалечена, почти все сосуды и нервные волокна порваны. Восстановить ее не получится. – Ответила склонившаяся над ребенком девушка.

- Какие предложения?

- Руку придётся ампутировать, - безапелляционно заявила та. – Да и в целом, картина тут неутешительная… Задета область ствола головного мозга. Перелом шейных позвонков, – она подняла взгляд на мужчину. – Джон, я не справлюсь… Тут нужен экзохирург!

- Режь плоть, - мгновение поколебавшись, принял решение он. – Я обеспечу остальное.

- Ты собрался сделать то, о чем я думаю!? - удивленно воскликнула девушка. Мужчина утвердительно кивнул на ходу, покидая операционную. – Хорошо, может это и сработает… Держись, парень! Осталось еще чуть-чуть! - она нежно погладила ребенка по ладони.

Глава 4

- Мааааама! – закричал он, очнувшись на постели от увиденного кошмара. Грудь ходила ходуном. На лбу, закутанном в бинты, проступили маленькие капельки пота. – Мама…? – простонал мальчик, испуганно осматриваясь по сторонам.

Место было незнакомым. Определив, что человек проснулся, в помещении зажегся мягкий желтый свет. Комната была небольшой. Напротив кровати, где лежал мальчик, скрывая за собой шкаф, находилась стена из белых матовых панелей. У дальней стены, прямо под большим панорамным окном, за которым был густой зеленый лес, стоял стол, сколоченный из аккуратно обтёсанного дерева. Стены были выложены из тщательно подогнанных друг к другу камней. На полу лежал широкий тонкий ковер. У двуспальной кровати, на которой сидел мальчик, стоял небольшой стеллаж с голоповерхностью на нем. Видимо в него был встроен терминал управления.

Было ранее утро. Алый диск звезды, медленно поднимался над верхушками деревьев, а сквозь слабо приоткрытое окно доносилось легкое щебетание птиц.

- Что это?! – мальчик обратил внимание на забинтованную грудь и принялся остервенело сдирать с себя бинты. Резкая боль эхом отозвалась по всему телу, и он со скрученной спиной откинулся назад на кровать. Не в силах сдерживаться, слезы потекли по его щекам.

- А кто это у нас тут…, - с широкой улыбкой и подносом в руках в комнату, открыв дверь ногой, вошла девушка. Но заметив, что случилось с ребенком, она поставила поднос и подбежала к нему. – Ну-ну, мой хороший. Не плачь. Все с тобой хорошо, ужасы остались позади. – Говорила она, потянувшись к нему руками.

Мальчик, заметив девушку, испуганно завыл и забился в угол, стараясь прикрыться одеялом. – Не трогая меня! – кричал он, быстро впадая в истерику.

- Не бойся, – спокойным и нежным голосом повторяла девушка, медленно приближаясь к нему. – Все хорошо, ты в безопасности. Мы тебе помогли.

- Нееет! – он все еще старался вжаться в угол.

- Прекратить истерику немедленно! – со стороны двери рявкнул незнакомый мужской голос.

Парень тут же замер. Но губы и щеки не слушаясь его, по-прежнему продолжали трястись, а по щекам скатываться слезы. Остекленевшими глазами он уставился на вновь вошедшего.

- Джон! – девушка укоризненно посмотрела на мужчину. – Он же ребенок, переживший такие ужасы. Нельзя так!

- Не вмешивайся, Ти. Он мужчина и я буду говорить с ним, как с мужчиной. – Аккуратно отпихнув в сторону девушку, он прошел к кровати и опустился у ее изголовья. Внимательно всматриваясь в глаза мальчика, он начал медленно говорить:

- Я знаю, что ты младший наследный принц престола империи Алаяр, - парня в это момент как будто ударило током. – Не волнуйся, мы не причиним тебе вреда, - успокаивающе поднял руки Джон. – Мы спасли тебя из разбитой спасательный капсулы. Ты помнишь, что было? – тот медленно кивнул, начав понемногу успокаиваться.

- Я помню маму…, - его голос предательски дрогнул. – Она посадила меня в капсулу, но сама… сама не успела. – Он снова заплакал.

Ти, кинувшаяся было снова к парню, желая того успокоить, натолкнулась на строгий взгляд Джона и остановилась.

- Отец тоже погиб… когда мы бежали. На корабль напали… – справившись с эмоциями, продолжил мальчик.

- Кто на вас напал? – немедленно спросил мужчина.

- Отец говорил, что это флот Императора Гадерика. – Он вытер ладонью мокрый нос.

- Значит то, что твой брат поднял мятеж, правда?

- Я не знаю… Отец не говорил мне этого… – ребенок неуверенно заерзал по кровати. А потом, набравшись смелости, спросил:

- Вы кто? Что со мной будет? Вы отдадите меня им?

- Не волнуйся, малыш, мы защитим тебя. – Отозвалась подпиравшая стену Ти со скрещенными на груди руками.

- Я не малыш! – приходя в себя, обиженно воскликнул мальчик, тыча себе в грудь пальцем. Не заметив, на подсознательном уровне он сделал это левой рукой. Отражая свет, блеснула отполированная поверхность его новой руки. – Что это? – он растерянно уставился на руку, поднимая ее перед собой. – Что это?! – прокричал он, бешено тряся ею.

- Ты сильно пострадал при крушении… - начал было объяснять Джон.

- Нет-нет-нет! Не хочу! – кричал тот, пытаясь здоровой рукой оторвать стальную.

- Ти! Быстро сделай укол!

Не растерявшись, девушка достала из кармана небольшой инъектор и подбежала к мальчику, который брыкался в твёрдых объятиях мужчины. – Не хочу! Уберите это! Мама! – кричал он.

- Быстрее! – крикнул Джон.

- Не торопи меня, не попаду! – закусив губу, девушка пыталась поймать плечо буйного парня. Есть! – она ввела всю дозу.

Парень быстро обмяк. Джон аккуратно уложил его на кровать и прикрыл одеялом.

- Что ж. Нельзя сказать, что наш первый разговор прошел удачно.

- А чего ты ожидал? Он же ребенок.

- Ребенок, которому придётся очень быстро расти. Ладно, идем Ти. Пусть спит. Ему нужно набираться сил. Они еще пригодятся...

***

Второе пробуждение Эверетта было в той же комнате. Проснувшись, он не стал снова устраивать истерик и просто лежал, рассматривая поднятую перед собой руку. Дверь тихонько открылась.

- Ты уже проснулся? – просунув голову в комнату и улыбнувшись, спросила Ти. – Как ты себя чувствуешь?

- Нормально, - пробурчал мальчик, все еще рассматривая руку. – Зачем вы так со мной поступили? – он посмотрел на девушку, приподняв голову.

- Извини. У нас не было другого выхода. Ты совсем недавно после операции. Ты мог навредить себе. – Ти прошла в комнату. Мальчик в ответ кивнул и снова посмотрел на руку.

- Это навсегда?

- Да малыш, к сожалению…

- Меня зовут Эверетт. – прервал девушку он.

- Я знаю, - снова улыбнулась Ти. – Мы просто ждали, когда ты сам назовешь свое имя.

- И тот мужчина тоже? – он кивком указал на дверь. – Он показался мне очень грубыми.

- Не обижайся на него, Эверетт. Он хороший человек.

Девушка подошла к кровати и опустилась на колени, поравнявшись взглядом с парнем.

- Вот, - она положила перед ним на одеяло небольшой, около десяти сантиметров в диаметре шарик. – Это было с тобой, когда мы нашли тебя. Мы так и не смогли понять, что это. Не подскажешь?

Эверетт взял шарик в руки и поднес его к глазам. – Это мой маленький телохранитель. Юви просыпайся.

До этого полностью гладкий шар, без каких-либо видимых швов, издав короткий писк, раскрылся у человека на ладони. Тонкие детали механизма с тускло-синим металлическим отливом принялись собираться воедино, формируя фигурку ящера. – Я не хочу ящера. Сделай паука. – Сказал Эверетт еще не законченной фигурке и та, резко остановившись в своей сборке, принялась переиначивать детали в другую форму.

Несколько секунд и у него на руке оказался маленький, не больше пятнадцати сантиметров в длину, металлический паук. Он уставился всеми шестью глазами на склонившуюся к нему девушку и угрожающе клацнул хелицерами.

- Он на меня не бросится? – опасливо отодвигаясь от него, спросила Ти.

- Он не бросается, он стреляет, – ответил Эверетт. – И только на тех, на кого я хочу, – а затем подумал немного и добавил: - На тебя я не хочу. Ты добрая! Паук, услышав эти слова, не обращая больше внимания на девушку, быстро засеменил своими лапками и спустился с руки парня на одеяло. По нему он перебежал к левой руке и важно зацокал по ней. Обследовав открытую часть руки, он посмотрел на мальчика и издал удивленный писк



- Да, Юви, - тяжело вздыхая, ответил Эверетт. – Это теперь моя новая рука. – Паук присвистнул и принялся изучать ее дальше.

- Ладно, оставлю вас двоих. Прими это, - она дала ему горсть таблеток. – Тебе нужно набираться сил, а значит больше спать. И готовься к тому, что кушать в ближайшее время ты будешь от пуза. – Ти улыбнулась и вышла, аккуратно прикрыв за собой дверь.

Глава 5

- Так, Эверетт, попробуй подвигать запястьем.

Мальчик послушно исполнил требуемое. Ладонь двигалась удивительно легко при том, что в конструкции руки не было видно никаких сочленений. Ее поверхность повторяла даже движение кожи. Не хватало лишь волосков и телесного цвета, чтобы с точностью имитировать здоровую конечность человека.

- Странный метал, - прокомментировал это мальчик. Паук, сидевший у него на плече, согласно пропищал. – Никогда не видел такого. Что это?

- Мы называем это "Живая сталь", но у него, конечно-же, есть свое длинное название. Я уже и не припомню. – Внимательно наблюдая за показаниями приборов, ответил Седрик.

- Он, наверное, дорогой?

- Весьма! – гордо ответил мужчина, не замечая, куда клонит Эверетт.

- Вы спасли меня, потому что я принц? Вам нужно что-то от меня? – без обиняков спросил он.

- Эээ…, - почёсывая затылок, выдал Седрик. – М..., знаешь, наверное…

- Нет, Эверетт. Мы спасли тебя не поэтому, - перебивая врача, от двери послышался низкий бас. – Но не стану врать, будь ты обычным мальчиком, ты бы остался калекой.

Ребенок развернулся на голос. У входа в комнату, опираясь на дверной косяк, стоял Джон. Паук угрожающе заклацал хелицерами.

- Тогда почему? – с вызовом повторил свой вопрос он.

- Ты задаёшь слишком сложные вопросы для своего возраста, - ответил Джон, но увидев явное неудовольствие его ответом во взгляде парня, добавил: - Я расскажу тебе об этом, когда придет время.

- А…?

- Да, оно наступит скоро, - перебил он Эверетта, догадавшись, что тот спросит. – Пока что выздоравливай. Это твоя главная задача на данный момент. Док, ты рассказал ему, что за подарок он отхватил?

- А? Я? Нет, нет еще. Мы пока что проводили калибровочные тесты на качество слияния.

- Ты не против, если я? – спросил Джон, проходя вглубь комнаты и прихватив с собой стул.

- Да что ты, нет конечно, это же ты…, - Седрик осекся под тяжелым взглядом магистра. – В общем, ты в этом разбираешься лучше меня. – Закончил он, пристыжено опуская глаза.

- Ну что ж…, - начал Джон, усевшись на стул. – Без экивок скажу, что тебе парень повезло стать обладателем нано-кибернетического экзоскелета военной модели "NCS – 021M". По-простому – живая сталь. Ты наверняка не слышал о таком. Это не удивительно. Разработка была признана неэффективной. Но по ряду причин, я уверен многие государства и империи продолжили изучение этой технологии. – Он прервался и взял со стола доктора чашку с водой. Эверетт ждал, когда тот продолжит.

- Конкретно данный экземпляр был доработан одной группой людей. И поверь мне они знали свое дело.

- Да это так, - вступил в разговор Седрик. – Но, тебя, наверное, не слишком интересуют такие подробности? – мальчик согласно кивнул, а Джон недовольно покосился на доктора, чего тот предпочел не заметить.

– Ну, тогда расскажу о насущном. В результате аварии нам пришлось практически полностью заменить твою левую сторону тела, а именно туловища. Все восемь ребер с левой стороны у тебя теперь искусственные. Шея, левая ключица и надплечье так же. Ствол спинного мозга заменен полностью. В пару к сердцу, у тебя в груди теперь находится небольшой аннигиляционный реактор под стальной плитой. Свободе движения это не помешает. – Он прервался, давая ребенку время осознать эти шокирующие детали. А тот по мере рассказа становился все бледнее и бледнее. Юви испугавшись за своего подопечного, приложил к его шее одну из своих лапок и считывал жизненные показатели.

- Не волнуйся парень. Все не так страшно, как кажется, - успокаивающе положил свою руку на плечо тому Джон. – Поверь мне, когда ты узнаешь все свои новые возможности, тебе понравится новое приобретение.

- Мне и мое старое тело тоже нравилось, - хрипя пересохшим горлом, пробормотал Эверетт.

- А это еще лучше! – воскликнул Джон и ободряюще улыбнулся, но не заметил особой реакции в глазах ребенка. – Ладно, док, - махнул он рукой. – Раз уж прервал, рассказывай до конца.

- Кхм…, да, – Седрик снял с носа очки и начал протирать их. – Одной из главных особенностей этой технологии, есть самокопирование. Это значит, что тебе не нужно будет делать корректирующие операции. Сталь будет сама конфигурировать изменения тела и наращивать новые поверхности. Собственно это и есть одна из причин, почему она называется "Живой". Так что пища с высокой концентрацией металлов будет теперь составлять твой основной рацион питания на протяжении всей жизни. Искин, вживленный в твой ствол спинного мозга, сам разберётся, как управлять получаемыми ресурсами и безопасно изымать резервы при необходимости.

По щеке парня скатилась одинокая слеза.

- Ну-ну, Эверетт, - Джон попытался приобнять мальчика, но паук на его плече угрожающе зашипел. – Ты же должен понимать, что это лучше, чем быть калекой?

- Да, я это понимаю… Просто… Просто… – он не выдержал и расплакался.

- Зови Ти, Джон. – Принял решение Седрик, с сочувствием глядя на ребенка.

- Да, она явно не помешает. – Согласился тот.

***

Маленький десятилетний мальчик лежал на кровати, положив руки поверх одеяла. За окном лил дождь. Где-то в комнате чем-то шебуршал Юви, бегая и изучая все углы и ниши.

Эверетт смотрел на свою руку. Вот уже несколько минут он непрерывно изучал ее, пытаясь найти какие-то огрехи и нестыковки. Пытаясь найти причину возненавидеть ее. Но тщетно, она была идеальной. Плавающий плечевой и локтевой суставы позволяли сгибать ее абсолютно под разными углами.

Поддавшись мысленной команде ребенка, кисть руки вдруг покрылась рябью и превратилась в навершие кузнечного молота. Еще одна команда и она стала бритвенно-острым длинным стилетом. Это было очень странное чувство. Ощущать только половину своего тела – сильно раздражало. Хоть доктор и предупреждал, что это временно, пока искин экзоскелета не воспроизведёт все потерянные нервные соединения, это будет продолжаться. Но как же это неприятно.

Цокая острыми коготками по полу, в сторону кровати, метнулось черное пятно. Секунда и Юви уже сел перед лицом мальчика, сложив свои лапки под тельце. Он внимательно всматривался в глаза ребенка.

Какое-то время он просто гипнотизировал его, а затем, мигнув нежно голубым светом, над ним вспыхнуло голографическое изображение. Там была смешная картинка из комиксов, которые так сильно любил Эверетт.

Пять следующих минут прошли за сменой изображений, одна за другой. Юви давал парню время, что бы он успел прочесть все надписи, как наконец, по комнате разнесся веселый детский смех.

- Все-все, перестань Юви, хватит! – смеясь и вытирая выступившие слезы, взмолился мальчик. – Я больше не могу! Покажешь мне следующие выпуски завтра. – Он погладил пальцем тельце паука, от чего тот, имитируя наслаждение, слегка задрожал.

- Вот врунишка! - вывел его на чистую воду Эверетт.

Юви в ответ весело пропищал и резко подпрыгнул в воздух, где тут же превратился в разноцветную яркую птицу, которая сразу же начала летать по комнате, радостно щебеча. Очередной виток по помещению вывел робота к двери, и она резко отворилась. Не успев отреагировать на угрозу, Юви врезался в нее и медленно сполз на пол, ругаясь своим смешным писком.

- Ой! – неподдельно испугавшись, воскликнула Ти, чуть не выпустив поднос с едой из рук. – Я не специально! Прости, Юви! – она чуть ли не простонала, смотря как из-за двери выползает скорпион, угрожающее щелкая клешнями.

Давясь от смеха Эверетт не заметил, как зажал рот стальной ладошкой, и пересиливая себя выдавил:

- Не бойся его! Он не тронет тебя, он добрый! – и снова залился веселым смехом.

- Рада, что у тебя хорошее настроение, – улыбаясь, сказала Ти, все же с опаской поглядывая на робота, который в это время уже превратился в мышь и посеменил к кровати. – А я вот тебе кушать принесла! Подумала, может ты проголодался. – Она прошла в комнату и поставила поднос на небольшой столик у изголовья кровати.

- Да, действительно кушать хочу! Спасибо! – мальчик с аппетитом взялся за первый кусок мяса. Юви! Компактное ношение! – приказал он ожидающему указаний роботу.


Глава 6

Принимая команду, тот пискнул, и пробравшись вверх по одеялу к груди Эверетта, прильнул к его шее. В следующую секунду на том месте уже красовалась матово черная толстая цепочка с увесистым медальоном на ней.

- Ой! А что это такое? – Ти указала пальчиком на изображение двенадцати мечей, воткнутых в алое сердце с оскалом гитэмской кошки в центре.

- Это герб моей семьи. – Уже менее веселым голосом и прекращая есть, ответил ребенок.

- А что он значит? – продолжила проявлять любопытство девушка в чисто женской манере, не замечая изменения в настроении Эверетта.

- Каждый меч означает одного из правителей Алаяра, моих предков. – Положив вилку на тарелку, ответил мальчик. Есть перехотелось.

- Извини, пожалуйста! – наконец заметив изменившееся настроение мальчика, воскликнула Ти, бросившись к нему.

- Ничего страшного…, - Эверетт аккуратно отстранил руки девушки от себя. – Спасибо, было очень вкусно! Я, наверное, спать лягу. – Сказал он, забираясь глубже под одеяло.

- Да, конечно. Тебе это нужно, – Ти взяла поднос и направилась к двери. – Я не специально… – пробормотала она, остановившись у двери.

- Ничего страшного. Главное, что я выжил. А чей там будет меч в будущем, мы еще посмотрим… – явно очень по-детски заявил Эверетт, устраиваясь поуютнее.

«Или все же не по-детски?» - спросила себя Ти, закрывая за собой дверь и направляясь в сторону кухонного блока.

За окном все ещё лил дождь. Вдалеке прогремели первые раскаты грома. Видимо заканчиваться он не собирался.

***

Новый день его второго месяца пребывания в стенах Ордена начался в уже привычном порядке. Сперва, весело голося, в комнату, словно ураган, ворвалась жизнерадостная Ти и принялась будить мальчика. Игнорируя вялые попытки Юви напугать ее, она оставила поднос с завтраком и стопкуновой чистой одежды на кровати. После чего, не утруждаясь прикрыть за собой дверь, вылетела обратно.

Эверетт откинул одеяло и потянулся, широко зевая. Боль больше не сковывала тело. Кости и раны вследствие ускоренной терапии срослись. А душевные увечья благодаря юному возрасту с каждым днем все глубже и глубже уходили в тень сознания мальчика, оставляя после себя на душе и сердце лишь отвратительные шрамы.

Скинув ноги с кровати, он преобразовал свою стальную руку в длинный щуп и хмыкнув, подтянул к себе поднос с завтраком. - Удобно это все-таки. – Прочавкал он с набитым ртом кашей и фруктами.

За окном стоял солнечный день, на небе было ни одной тучки. У Эверетта было хорошие настроение. Покончив с завтраком, он подошел к стопке с новой одеждой. «Наверное, сначала нужно душ принять» - решил мальчик и направился в ванную комнату.

Там он зашел в специальную спиралевидную кабинку, которую в прошлом, как он вычитал в одной книге по истории, называли "душем". Выбрав настройки на небольшой панели управления, он запустил процесс. Пространство между спиралями закрылось прозрачной пленкой и из маленьких отверстий по всей длине вырвались струи горячего пара вперемешку с шампунем. Он обволок мальчишку в плотное облако и тот несколько минут стоял в нем, растирая себя специальной губкой.

Стараясь не обращать внимания на все еще безобразные шрамы на теле, которые, как обещал Седрик, должны были в скором времени полностью исчезнуть, он старательно вымылся. Затем, не желая ждать завершения этого цикла, Эверетт нажал на еще одну кнопочку в панели управления и пар истаял.

Он выставил вдоль себя руки, и зажмурив глаза, застыл. Просигналив об обновлении программы, сверху установки включился специальный лазер. Ярким лучом он медленно опускался по спирали, и попадая на волосы и кожу, высушивал ее, не причиняя вреда и боли.

Полностью чистый и сухой, Эверетт вернулся в комнату и встал перед стопкой одежды.

«Это что-то новенькое» – подумал он, доставая рубашку из кипы и расправляя ее перед собой.

В последние недели своего пребывания здесь привычной формой для него стал больничный халат, но эта одежда оказалась другой. Обычная хлопчатая рубашка и легкие брюки оказались в пору, будто пошитые специально для него.

- А это что? – одевшись, он уставился на последнюю деталь гардероба. – Перчатки? Что бы скрыть мою кисть? – догадался он. – Ну уж нет! – парень откинул их в сторону и немного подумав, подвернул рукава выше локтя. Юви, наблюдая за этим перевоплощением, одобрительно пискнул.

Время шло, Ти не возвращалась. Эверетт стоял у окна и разглядывал открывающийся пейзаж. На многие километры вдаль тянулся ярко-зелёный сосновый лес. Словно поверхность моря, он медленно и почти не заметно колыхался под слабыми порывами ветра. Мальчику захотелось пройтись по нему, почувствовать хвойный запах. Слишком уж долго он сидел взаперти.

Как будто вгрызаясь в мирную картину природного пейзажа, далеко на горизонте возвышались километровые шпили зданий столицы этой планеты. Словно насекомые, вокруг них летали едва различимые виндджеты горожан. И лишь огромные межзвёздные корабли, что медленно спускались с орбиты, можно было рассмотреть с такого расстояния.

- А может ну её? – озвучил Эверетт давно блуждавшую в голове мысль. Юви вопросительно свистнул. – Ну, я про Ти, её все нет и нет... Может выйдем, погуляем? – робот с сомнением что-то пропищал. – Не беспокойся за меня, - хмыкнул парень. – Идем! – и он направился к выходу.

Мальчик медленно шагал по коридору, наслаждаясь прохладой сквозняка, что облегчал зуд в левой части тела. Закинув голову вверх, он рассматривал толстые деревянные балки, которые подпирали высокие потолки.

Вообще это здание казалось ему странным. Он еще не был снаружи и не видел его целиком, поэтому не мог утверждать с полной уверенностью, но кажется, оно все было построено из камня. «Невероятно» - подумал парень, выросший в привычном для него окружении металла и пластика. «Сколько же оно весит?»

«Холодно» - он убрал ладонь от стены. Не сразу сообразив, Мальчик остановился и удивленно уставился на свою искусственную руку. Эверетт ощутил холод ею. «Значит, Седрик не обманул. Искин наконец начал выстраивать нервную систему. Это хорошо, может пройдут эти странные ощущения»

А коридор тем временем вывел его в просторную яркую галерею, из которой он направился к широкой деревянной лестнице, что кажется, проходила по всем этажам дома. «Где же все?» – не успел он озвучить мелькнувшую было мысль, как кажется двумя этажами ниже под ним раздались какие-то неразборчивые звуки. «Дети?!»

Ускорив шаг, он спустился вниз и оказался в большом холе, в центре которого, напротив лестницы, находились большие двухстворчатые арочные двери, полностью выполненные из дерева.

- Юви, ко мне! – крикнул Эверетт себе за спину. Сверху на плечо тут же спикировала маленькая птичка.

- Отдай, это мое! – отчетливо услышал он голос, исходящий с улицы. Ребенок быстро прошел к выходу и, навалившись всем весом, медленно открыл дверь. Яркий солнечный день на время ослепил его - привыкшего к полутьме помещений. Он вскинул вверх руку, прикрываясь и жмурясь.

Напротив дома раскинулись красиво высаженные клумбы с разными кустарниками и цветами в них. Аккуратная щебенчатая дорожка, словно змейка, извивалась между ними.

- Зачем тебе это, соплячка? – прозвучал насмешливый ответ. Эверетт повернул голову на звук. Справа от него, у небольшого каменного фонтанчика, стояли двое. Девочка на вид младше и ниже его, и большой, на целую голову выше, парень. Он поспешил к ним.

- Мне его дедушка подарил! – едва не плача, ответила девчонка.

- Это? У твоего деда что, денег нет купить хорошую игрушку?

- Он это сам сделал! Из глины!

- Из глины?! Фуу! – мальчишка с гримасой отвращения на лице выронил фигурку из рук и послышался звон разбившегося фарфора. Эверетт побежал.

- Что ты наделал?! – заплакала девочка. – У меня нет другой! Я все наставникам расскажу!

- Ты никому не расскажешь! – хулиган отвесил ей звонкую пощечину и следом раздался громкий плач. Девочка упала на колени, держась за щеку, с каждой секундой все больше и больше наливающейся кровью. Плечи ее тряслись в такт доносившемуся плачу.

- Эй, ты! – выкрикнул наконец подбежавший Эверетт. – Не трогай ее!


Глава 7

- О! А ты еще кто такой? Что-то я тебя не припомню, - парень удивленно посмотрел на мальчика. – Иди, куда шел! – безразлично махнул он на него рукой. - А ты! - он снова повернулся к девочке и, оттолкнув ее от себя, спросил: – Будешь говорить об этом наставникам? - та опрокинулась на спину и прикрываясь руками, заревела пуще прежнего.

- Я сказал, не трогай ее! – сжимая яростно кулаки, Эверетт сделал еще один шаг в сторону обидчика.

- А то что, сопляк? – осклабился тот в отвратительной улыбке.

Эверетт не ответил. Он сорвался с места и побежал к задире с занесённым над головой кулаком. В шаге от того он замахнулся, но больно ударившись, полетел на гравий, споткнувшись о подставленную ногу.

- Защитничек нашелся! Как здорово! – большой мальчик схватил Эверетта за волосы и попытался поднять вверх. Эверетт не сдержался и завизжал. Юви, получивший ранее строгие указания не трогать никого без приказа хозяина, беспомощно пищал на обидчика, но на него никто не обращал внимания.

Ярость с обидой затмили сознание Эверетта, и все что случилось в следующие секунды, слились для него в сплошную картину.

Стальным кулаком Эверетт ударил со всей силой по руке хулигана, державшей его. Громко визжа, тот разжал пальцы и отпустил парня. Не давая ему времени опомниться, Эверетт снова хватает его за руку и, благодаря плавающим шарнирам прокручивает ее на 360 градусов, при этом падая вниз на колени.

Громкий хруст ломающихся и вывернутых с мышцами костей сопровождал хлынувшую следом на землю из открытой раны кровь. Ужасный крик разнесся над садом и хулиган с ужасом в глазах, держась за свою искалеченную конечность, повалился на спину.

Эверетт с отвращением на лице отошел в сторону, наблюдая за корчившимся в боли противником. Девочка за его спиной испуганно приложив руки к губам, смотрела на все это остекленевшими глазами.

- Прекратить это немедленно! – раздался громкий и властный голос. Нахлынувшее до этого наваждение медленно сошло с Эверетта, готовящегося добить своего врага. Он непонимающе повернулся на голос. Там, на ступеньках дома стоял Джон. Выражение на его лицо не предвещало ничего хорошего.

- Отойди от него, Эверетт! – крикнул он. Мальчик медленно попятился назад.

- Я, я же не хотел. – Начал растерянно оправдываться он.

-Дэвид! Отнеси Эрика срочно в санчасть! Кристианна, займись Сюзанной! – из-за спины Джона выбежали не замеченные ранее наставники и побежали к детям.

- Потерпи немного, сейчас мы тебе поможем. – Успокаивающе говорил Дэвид, пока поднимал на руки скулящего Эрика. Лишь небольшая медленно темнеющая лужица крови на земле напоминала о случившемся.

- Простите меня. – Как заведенный, повторял Эверетт, наблюдая за всем этим.

Сзади кто-то неожиданно прикоснулся к его руке. Он обернулся и увидел заплаканное лицо девочки, выглядывающей из объятий Ти.

- Спасибо тебе. – Тихо прошептала она. Слезы уже не текли по ее щекам.

- Я не хотел… - растерянно продолжал твердить мальчик.

За спиной раздались тяжелые шаги, и мужчина с силой опустил ему на плечо руку. Парень испугавшись ойкнул. Юви в ответ на это было зашипел, но Джон, не опасаясь его, небрежно спихнул того с плеча ребенка. Робот упал на пол и быстро подобрался, но что-то предпринимать не спешил.

- Пойдем со мной Эверетт. Нам есть, о чем поговорить. Зря я тянул с этим разговором. – Сказал он и с силой потащил мальчика за собой. Рука девочки выскользнула из его руки. Он обернулся на ходу, глядя на нее. Та ответила неуверенной улыбкой. Эверетт неловко улыбнулся в ответ.

***


Звездная система Гелинтрон. Планета Тэя.

Пространство империи Алаяр.

Шесть лет спустя …

Вс: - Гетея-1, наблюдаю цель на три часа. Тысяча триста метров. Ветер северо-западный. – С треском в наушнике активировался коммлинк девушки.

Вс: - Приняла. – Она направила винтовку в сторону цели. Встроенная в ее шлем система наведения, корректируя параметры выстрела согласно мысленных команд бойца, подбирала варианты. Выстрел!

Вс: - Цель устранена. - Вышла она на общую частоту.

Вс: - Принял тебя. – Запыхавшимся голосом ответил Эверетт.

Вс: - Дурацкий ты все же выбрала себе позывной. – Не сдержавшись, заметил Эрик.

Вс: - Это мой любимый цв… – перебивая оправдания Сью, загорелся индикатор командной связи и раздался гневный рык:

Вс: - Соблюдать правила радиообмена, бойцы!

Вс: - Так точно Лидер-1. Прошу прощения! – испугавшись, тут же ответили ему.

Вс: - Продолжать выполнение задания!

Не обращая внимания на перепалку в эфире, Эверетт в этот момент ползком пробирался к разрушенному капониру, где остались выжившие противники. Солнце всходило. Он посмотрел в его сторону. Где-то там, на одном из холмов, устроилась Сью со своим вторым номером Эриком. Он пальцами изобразил в их сторону знак "ОК" и тут же в ответ по его шлему пронесся целик лазерного прицела. Парень усмехнулся и, стараясь не издавать ни малейшего звука, пополз дальше.

Еле слышно пискнула, давая знать об изменении в ситуации, карта местности. Выводимая на лицевой щиток шлема, она обновилась. На нем отображалась трёхмерная модель двухэтажного капонира, где сейчас в виде сороконожки ползал Юви, изучая обстановку. Были подсвечены две цели.

Вс: - Меч-1, движения не наблюдаю. – Раздался в его наушнике голос девушки.

Вс: - Принял тебя, Гетея-1. Вступаю в бой.

Аккуратно приподнявшись и опираясь на стену, он достал из выдвижного кармашка небольшой кубик, который тут же повис в воздухе над его ладонью. Выставив пальцем нужные параметры, кубик беззвучно взлетел и проник в одну из трещин здания. Мгновение и оттуда послышался громкий хлопок. «Пора!» В ту же секунду он, перенеся вес на спину, схватился стальной рукой за рукоять шлюзовой двери и с силой потянул на себя. Под звуки рвущегося металла тяжелая дверь свалилась на землю, поднимая над собой облако пыли.

Не теряя времени Эверетт прыгает во мрак капонира, на ходу выстреливая в голову одному из вражеских солдат. Лишая возможности выстрелить второму, уже нажимавшему на спусковой

крючок противнику, он в перекате уходит от наведенного на него ствола за стоящие у стены ящики из-под оборудования. Гулкие звуки попаданий отдавались вибрацией по его спине.

- Юви! Нейтрализовать! – приказал Эверетт.

Беззвучным и смертоносным комком тени, с потолка на плечо вражеского бойца падает робот. Вонзаясь в сочленения бронеплит своими тонкими коготками, он проползает к вороту скафандра и широко раскрыв хелицеры, кусает свою жертву. Не успевший понять, что происходит, обмякший от мощного электрического разряда человек, со стоном валится на пол.

Вс: - Меч-1, тебя обходят! Южная амбразура! – активизировался коммлинк голосом Майка. Отключенная до этого момента броня противника не позволяла его обнаружить раньше. Сканеры в таком случае были бессильны.

Не успел парень вскинуть винтовку, как раздался приглушенный звук выстрела, враг повалился назад с занесенной в руке гранатой. За зданием раздался слабый взрыв.

Вс: - Спасибо Гетея-1! – облегченно выдохнув и перезаряжаясь, сказал Эверетт.

Вс: - С тебя массаж! – весело ответили ему.

Вс: - Да хоть сто! – полученная доза адреналина начала давить на сознание.

Вс: - Я запо… – не успела девушка договорить, как ее снова прервали:

Вс: - Правила радиообмена! – прорычал злой бас. Все умолкли.

- Юви, тут чисто? – уточнил Эверетт, перезаряжая оружие.

Паук в ответ утверждающе просвистел.

- Ну и отлич… – не давая Эверетту договорить и опровергая свист паука в дальнем углу капонира, где был люк, ведущий к лестнице на подземный этаж, раздался приглушенный гулкий удар.

Парень резко подобрался и прикрепил винтовку к спинному зажиму. Достав из бедренных сочленений скафандра стазер, он осторожно двинулся на звук.

Не успел человек сделать и десятка шагов, как затихший было звук вновь напомнил о себе, сильным гулким ударом. Люк прогнулся. Лишая Эверетта времени отреагировать, буквально через мгновение, он неожиданно выпучивается и взрывается ярким светом вперемежку с осколками. От силы взрыва Эверетта откидывает назад.

Куски бетонных плит разлетаются по всему капониру. Под звуки ревущих на своем пределе турбин, из пробоя, разгоняя собой пыль, выпрыгивает биомех. Здание сотрясается под его приземлением.

- Хана тебе, Эв! – раздался из динамиков робота довольный смех.


Глава 8

Здоровенная, четырехметровая махина возвышалась над парнем и, занеся манипулятор с активированным на нем репульсором, двинулась к лежащему на земле Эверетту. Прозвучал еще один звук выстрела, но тщетно. Урона выстрел снайпера роботу не причинил.

Вс: - Держись Эв! – через треск помех донесся крик Майка.

В шестистах метрах от капонира, набирая скорость, неслась, перепрыгивая ямы и холмы такая же десятитонная махина.

Датчики вражеского биомеха уловили приближение цели. Опустив руку, он развернулся к новому противнику. Расставив шире ноги, биомех вбил их глубже в пол и приготовился встретить удар.

Вс: - В сторону!

Хватая Юви и пользуясь на мгновение отвлекшимся противником, Эверетт одним прыжком ушел подальше в сторону и вжался в ближайшую стену.

Майк тем временем приближался. За несколько секунд до столкновения он мысленной командой активировал пространственный щит и, выставив манипуляторы перед собой, боеголовкой врезался в бетонную стену.

От огромной кинетической энергии, словно от мощного взрыва, куски бетона и арматуры разлетелись в разные стороны, норовя попасть в Эверетта. Сметая перед собой все и вся, биомех с громким лязгом столкнулся с врагом.

Отплевывая попавшую в рот пыль через разбитое забрало шлема, Эверетт с кряхтением поднялся, скидывая с себя куски бетона. Перед ним стояла картина сражения. Обмениваясь ударами, два биомеха кружили друг вокруг друга, не способные пока что причинить какой-либо существенный ущерб.

Вс: - Меч-1, ты в порядке? – прозвучал в наушнике обеспокоенный голос Сью.

Вс: - Да что ему станется… – следом вставил свои пять копеек Эрик.

Вс: - В порядке, Гетея-1. Только голова слегка гудит. - Он потряс ею, постукивая по шлему.

«Пора с этим заканчивать» – подумал парень, поднимаясь на ноги.

Стараясь не обращать на себя внимание, Эверетт пробрался немного вперед и, уловив момент, когда Майк будет стоять к нему спиной, крикнул:

Вс: - Как на тренировке!

Вс: - Понял тебя! - ответил тот и, пропуская очередной удар по корпусу, встал на одно колено.

Не теряя времени, Эверетт помчался к биомеху. Взлетая по сочленениям брони, как по ступенькам он, оттолкнувшись от его плеча, перелетел Майка и свалился на голову вражескому роботу. Тот бешено завертелся, стараясь скинуть с себя наглую букашку.

Уворачиваясь от манипуляторов и пытаясь удержать равновесие, он угадал момент и с силой ударил стальной рукой по шее робота. Биомех резко замер с поднятыми над головой руками, и слабо подергиваясь в конвульсиях.

Из пробитой дыры в броне повалил густой черный дым. Турбины реакторов зачихали. Системы стабилизации дали сбой и простояв так какое-то время, робот повалился вперед. С громким лязгом он рухнул на бетонный пол.

Сделав кувырок во время падения Эверетт спрыгнул с него и подошел к помятому и иссеченному осколками биомеху Майка.

- Спасибо тебе! – он дружески ударил кулаком по плите нагрудной брони меха.

- Всегда рад помочь. – Вырвавшаяся из груди голографическая проекция показала сидевшего внутри стального кокона товарища, с белозубой улыбкой.

Вс: - Внимание! – прерывая разговор друзей, по командной частоте прозвучал призыв.

Вс: - Тренировочный бой окончен. Победителем признана красная команда. Разойтись!

Под аккомпанементы радостных юношеских криков красной команды, "убитые" враги принялись подниматься со своих мест, осматривая себя и экипировку.

- Сволочи… Больно! – донеслось из-под ранее поверженного робота.

***

Шесть лет назад...

- Садись Эверетт. – Джон указал испуганному мальчику на кресло, стоящее перед большим деревянным столом.

Парень неуверенно прошел внутрь комнаты, в которой он раньше не был и уселся на краешек предложенного кресла. Взгляд его остановился на красных пятнах на своей стальное руке. Он с остервенением принялся оттирать их. Но они плохо поддавались его стараниям.

- Успокойся, пожалуйста, – спокойным голосом попросил мужчина, также присаживаясь в свое кресло. - Эй! Парень! – повысил он голос, не наблюдая никакого эффекта. – Не волнуйся. Ничего страшного не случилось. – Эверетт наконец перестав тереть, удивленно посмотрел на Джона.

- Я же ему руку искалечил… – тихо прошептал он себе под нос, опуская взгляд.

- Но он ведь это заслужил, верно? – спросил мужчина, открывая выдвижной ящик.

- Наверное… – замялся парень.

- Не наверное, а точно. Ты молодец, что вступился за девочку. Но расплющить кисть, это ты конечно переборщил, - он рылся в ящике. – А! Вот ты где! – Джон достал из него сигару. – Ты не против?

Мальчик растерянно помотал головой, а затем резко выпалил:

- Если бы не эта дурацкая рука! – он с силой ударил ее здоровой. – Ммм! – замычал он от боли.

- Тише-тише, - не успев зажечь сигару, Джон положил ее на стол и встав, подошел к ребенку. – Ты все сделал правильно. Перестань себя наказывать. Не переживай за того парня. Скоро он будет как новенький, - Эверетт неуверенно кивнул, снова потихоньку успокаиваясь. – Ну и славно. – Сказал мужчина и вернулся за стол.

- Я позвал тебя с собой, чтобы наконец дать тебе ответы на твои вопросы. – Глаза Эверетта загорелись любопытством.

- Да, - Джон улыбнулся, увидев реакцию ребенка. - Не буду долго ходить вокруг да около. Мы…, – он обвел вокруг себя рукой. – Последние из когда-то существовавшего Ордена Пылающих Сердец.

- Вы…?

- Да, это мы. Ты слышал о нас раньше?

Прежде чем ребенок успел ответить, в комнату без стука вошла пожилая женщина с чашкой в руке.

- Спасибо Маргарет, - Джон принял у нее посуду. Оказалось, там был обычный травяной отвар. – Ты, Эверетт, может тоже хочешь чаю? – мальчик отрицательно помотал головой. – Что ж, спасибо тебе Мэг, ты можешь идти. – Женщина, также не произнеся ни слова, вышла. Она лишь кинула внимательный взгляд на ребенка и покинула комнату.

Мужчина аккуратно отпил горячий напиток. – Так что тебе доводилось слышать о нас, Эверетт? – повторил он свой вопрос, причмокнув от удовольствия.

- Мой прадед рассказывал мне…, - начал тот, неуверенно помявшись в кресле. – Что, кажется, орден с таким же названием существовал во времена становления нашей империи…

- Да, ты прав, - прервал его Джон. – Нашему ордену вот уже почти тысяча лет, - он поставил чашку на стол и взял сигару. – Но знаешь ли ты, с какой целью мы были созданы? - Эверетт молчал.

- Нас создал Первый Меч. – Спокойным голосом ответил на свой же вопрос мужчина. Рука мальчишки неосознанно потянулось к медальону, висящему у него на шее. Юви откликнулся писком на касание.

Не оставляя парню времени как следует переварить услышанное, Джон продолжил:

- Примерно тысячу лет назад на месте нашей империи, в этой части галактики, существовали десятки разрозненных государств. Они не были едины в своих целях, идеях, стремлениях. Они лишь соперничали между собой в борьбе за территории, население и конечно же власть. Люди для них были лишь расходным материалом на пути к величию. – Джон сделал глубокую затяжку, а затем выдохнул приятно пахнущую струю дыма. – Но как ты, возможно, помнишь по урокам истории, ничего у них не получилось. Отгремело несколько войн, маленьких и больших. И вот, на пепелище очередной поверженной планеты группа людей решила, что довольно. В тот день и час был создан наш орден и назван в честь пылающей в наших сердцах идеи объединения, дабы остановить бесконечное кровопролитие. – Мужчина откинулся на спинку кресла, устремив свой ничего не видящий взгляд куда-то в глубину комнаты.

Эверетт боялся пошевелиться, дабы случайно не нарушить этого момента откровений. Таких подробностей ему никто и никогда не рассказывал.

- Год за годом, сын сменял отца на своем пути и наконец, ордену удалось занять места в значащих участках нескольких самых влиятельных на то время государств, - продолжил свой рассказ Джон. – К великому горю, в решающий момент нам не удалось решить все миром. Разгорелась ужасная гражданская война. Несколько планет были стерты с лица галактики. А количество жертв среди мирного населения росло на десятки миллионов каждый день.

- Ч-что случилось потом? – не выдержав очередной паузы, спросил Эверетт. Джон грустно улыбнулся.

- Потом? – переспросил он. – В ордене произошел раскол. Вот что случилось потом, - мужчина встал и подошел к камину, выставив перед собой руки, ближе к огню. – Большая его часть, вместе с моим предком…, – Джон обернулся, глядя на мальчика. – Были против такого способа захвата власти. А вот вторая часть была настроена более решительно. – Он замолчал, задумавшись.


Глава 9

– Теперь, в наше время, я, наверное, их не осуждаю…, – мужчина усмехнулся. – Третий меч вместе с оставшимися братьями одержал тогда победу. Они объединили десятки государств и назвали их империей. А твой предок нарек себя императором. Орден ушел в подполье. – Ребенок удивленно посмотрел на Джона.

- Нет, ты не подумай. На нас не было гонений. Победившие открестились от нас, но не преследовали. Они решили, что мы предали те идеалы, за которые умирали наши отцы, и поддерживать с нами связь было бесчестием для них. Так, мало по малу, не без помощи окружения третьего меча, мы окончательно скрылись в тени за страницами истории. – Джон вернулся обратно за свой стол, скрестив на нем руки.

- Дорасскажи эту историю до конца, Джонатан. – Неожиданно от входа в комнату послышался женский голос. Эверетт испугано встрепенулся и извернулся в кресле.

- Ты что тут делаешь? – так-же не заметив женщину, слегка напрягся мужчина.

- Пришла сказать, что с Эриком все будет в порядке, Сюзанне дали успокоительное, и она уснула. Но кисть к сожалению уже не восстановить. – Маргарет строго взглянула на Эверетта, и тот вжался в кресло, старательно пытаясь сделать вид, что его здесь нет. Забытая было история вновь напомнила о себе тяжёлым грузом в сердце ребенка.

- Спасибо тебе. Ты можешь идти, – Джон указал на дверь. Женщина недовольно поджала губы, но подчинилась.

- Кто она? – спросил Эверетт.

- Это уже другая история…, – Джон тяжело вздохнул. – На чем я остановился?

- Как о вас стали забывать. – Напомнил мальчик.

- Ах да, - совсем по-стариковски прокряхтел мужчина. – Мы стали скрытым орденом. Работая за спинами наших пешек, мы пытались помочь империи, которую мы, не смотря на все, признавали своей. Мы смогли нажить себе кучу врагов, а каждый из новых мечей, становился все жёстче и жёстче по отношению к нам. Некоторые из них даже объявляли на нас охоту. Но, время шло, и оно было неумолимым. Мы начали терять наши позиции, мы начали забывать. Наш орден окончательно повернулся в сторону бездны небытия. Так было. До этого момента. Скажи…, - Джон внимательно посмотрел в глаза Эверетта. – Неужели ты думаешь, что твое появление на этой планеты случайность?

Он не знал, что ответить. Этот, казалось-бы обычный вопрос поверг его в ступор. «Неужели за всем этим стоят они? Неужели в смерти родителей виновен человек, сидящий напротив меня? Тогда почему они спасли меня, ведь старший брат унаследует трон, не я. И почему с нами не было нашей сестры?» – от количества вопросов, на ответы которым пока что не пришло время, просто разболелась голова. Он безнадежно и с легким испугом поднял глаза на Джона. Тот же внимательно наблюдал за реакцией мальчика, но сжалившись, сказал:

- Твой отец знал об опасности. Но он верил, что знает и своего сына. Он обратился к нам за помощью несколько лет назад, и мы согласились. Единственное что мы не учли, это императора Гадерика, он сыграл на опережение. И мы проиграли… - Джон в очередной раз умолк. Тишина длилась несколько минут, до тех пор, пока Юви, который все это время висел на шее Эверетта, не выдержал бездействия и принял форму паука. Соскочив с шеи ребенка, он принялся изучать комнату.

- Забавная технология, – обратил на это внимание Джон. – Я не знаком с такой.

- Последние разработки…. Так, по крайней мере сказал мой отец, когда вручил мне его на день рождение. – Пробормотал парень, так же отстранено наблюдая за роботом.

- А что это за место? – он наконец решился задать мучавший его с самого прибытия вопрос.

- Это древний замок, который мы нашли и немного перестроили пятьсот лет назад. Он был нашей штаб квартирой долгое время. Но теперь это больше духовное место, если ты понимаешь, о чем я. – мальчик неуверенно кивнул.

- Я спрошу тебя в лоб. – Немного подумав, принял решение Джон. – Мы собираем детей членов нашего ордена. И мы будем их учить. Учить убивать и защищаться. Мы хотим вернуть империю в руки истинного меча. Скажи мне, ты хочешь этого?

- Да.

***

После ухода Эверетта Джон еще долго сидел перед камином в массивном кресле, задумчиво глядя в переливающиеся языки пламени.

- Ты не сказал ему? – спросила Маргарет, уже какое-то время наблюдавшая за ним.

- М? – он потянулся к пепельнице, сбивая пепел с сигары. – Нет, не сказал.

- Ты считаешь, что это правильное решение? – женщина подошла к его креслу и присела на подлокотник.

- Ему не стоит знать, что ты сестра его бабушки… - задумчиво ответил Джон.

- Почему?

- Понимаешь ли…, сейчас он находиться в эмоциональном вакууме, микровселенной, которую очень легко разрушить. Мысль о том, что он остался один, придаст ему сил в его пути.

- А его сестра? Она ведь выжила.

- Нет, это другое, - помотал головой Джон. – Она где-то там, далеко. А здесь он один. Ему нужно это, чтобы стать сильным.

- Ты хочешь сказать, что тебе это нужно? – вглядываясь в его глаза, спросила Маргарет.

- Да, это нужно мне, - без капли сомнений признался он. – Мне нужен Меч, за которым пойдут люди. Мне нужен Меч, за которого они будут готовы отдать свои жизни. Мы должны будем воспитать его правильно.

- Ты используешь его…

- Да, - кивнул Джон. – Но я очень надеюсь, что этот путь для него станет успешным, и он будет жить, – мужчина посмотрел в глаза женщины. – Ты поддержишь меня?

- Да, магистр, - склонила она голову. – Вы чего-нибудь желаете еще?

- Нет, Маргарет. Ты можешь быть свободной. – Кивнув, Маргарет встала и направилась к выходу.

- Могу ли я общаться с ним? – спросила она, повернувшись у порога.

- Прости, - помотал головой Джон. – Но я думаю, это плохая идея.

- Я поняла тебя. – Тихо ответила женщина и вышла, аккуратно прикрыв за собой дверь.

- Извини меня, малыш. – Прошептал магистр, вглядываясь в играющие в камине языки пламени.

***

Звездная система Гелинтрон. Планета Тэя.

Пространство империи Алаяр.

Десять лет спустя …

Раскаляя вокруг себя воздух, с громким свистом энергоклинок прошел в миллиметре от левого уха Эверетта.

- Страшно? – с задором спросил Пьер.

- Не дождешься! – засмеявшись, ответил тот.

Затем, не теряя времени, он резко присел и сделал выпад вперед. Пьер отбил меч по широкой дуге и тут же контратаковал, метя в запястье. Эверетт ничего не предпринял. Лезвие с легкостью рассекло плотную рубаху и со звоном отскочило назад

- Черт! – выругался парень. – Совсем забыл о твоей железке!

- О! Это непростительная ошибка! – заметил Эверетт и тут же метнулся к противнику, отбивая стальной рукой очередной удар и занося с плеча меч в правой руке. Выпад! Делая шаг назад, Пьер принимает вражеский клинок гардой своего меча. Эверетт бьет локтем того по скуле и с силой вырывает меч из ловушки.

Пользуясь тем, что противник на какое-то время дезориентирован, он пригибается под неуверенным ответным ударом и бьет наотмашь по ногам. Есть! Раскаленное лезвие рассекло и тут же прижгло неглубокую, длиной сантиметров в шесть, царапину.

- Аааа! – не ожидая такого подлого приема, Пьер валится на спину. – Что б тебя, Эверетт!

- Не плачь, - говорит тот, подходя к нему и протягивая руку. – Придет день, пробьет час, и уже ты положишь меня на лопатки.

- Поскорее бы уже. – Прокряхтел Пьер, принимая руку друга и поднимаясь на ноги.

- Мальчики, вы уже все? – подойдя к ним сзади, спросила одна из небольшой группки девушек.

- Да, девчонки. Зал в полном вашем распоряжении, – отвесив шутливый поклон, ответил Эверетт. – Пойдем Пьер, – кинул он через плечо. – Залечим твою ужасную рану.

- Иди ты…, - смутившись под девичьими смешками, пробормотал тот.


Глава 10

- Ох, хорошо как…, - откинувшись на спину, Эверетт издал довольный клекот. – Добавь пара, Майк. – Попросил он и тот лениво потянулся к пульту управления, подняв ползунок. Комнату почти полностью заволокло густым туманом.

- Да, хорошо. А горячее можешь? – спросил Эверетт.

- Достал уже. А самому слабо? – слегка раздраженно ответил Майк, но все же сделал требуемое.

- А я далеко… – Эверетт улегся на самой высокой полке, скрытой за густой пеленой пара. Вдруг послышался храп.

- О, кажись Пьер нас покинул. – Отметил это событие Эрик, сидевший ниже на одну полку от Эверетта. Ребята засмеялись.

Мигнув настенной панелью управления, с легким шелестом в сторону отъехала дверь. В нее тут же просунулась обмотанная полотенцем голова.

- Эй, ребят. Места еще есть?

- Да полно! – ответил Эрик.

- Давайте быстрее, а то пар выходит! – подогнал гостей Майк.

Пятеро девчонок, полностью нагих быстро забежали внутрь, и принялась разбирать места.

- Ой! – перепугавшись, одна из них воскликнула где-то сверху.

- Что за черт?! – разнесся возмущенный крик проснувшегося Пьера. – Ты зачем на меня уселась?!

- Извини, я случайно! Тебя-же почти не видно! – виновато сказала та, пытаясь устроиться рядом.

- Не видно тебе… – принялся бурчать Пьер, двигаясь и освобождая ей место. Воцарилось молчание.

- А я уже говорил, что Пьер у нас какой-то не такой? – нарушая тишину, ехидным голоском спросил Эрик. Мгновение и комната взорвалась оглушительным смехом.

- Да иди ты! – зло выругавшись, Пьер запустил в того отобранным у девчонки, скомканным полотенцем.

Эрик, давясь от смеха, успел уловить движение и выставил перед собой руки. Со звоном о его искусственную кисть ударилась внушительная стальная заколка.

- Эй! – возмущенно вскрикнула девушка, у которой отняли головной убор.

– Ну не огорчайся, Пьер! Я думаю, Лея не прочь переиграть ситуацию! – заржал Эрик как лошадь. В этот раз в него прилетела мочалка.

Ребята подурачились так еще какое-то время, а затем снова утихли. Даже их молодые организмы временами не справлялись с нагрузкой, даваемой им учителями. Пьер опять захрапел.

- Эверееетт. – протяжно-томным голосом вдруг позвала Сюзанна парня.

- А? – он лениво повернулся на звук.

- А помнишь, что кто-то должен мне еще несколько массажей? – также томно спросила Сью

- А может не надо? – попытался отговориться Эверетт.

- Нет-нет-нет! – запротестовала та. – Мужчина сказал – мужчина сделал там и т.д… Давай!

- Что б тебя… Ладно…

Не успел Эверетт пройти к лежащей девушке, как со стороны двери послышался громкий баззер тревоги. Микрофон, хрустнув подключением линии, заговорил до боли знакомым голосом:

- Всем собраться в главном зале! – прогремел гулкий бас. – У вас пять минут, время пошло!

***

На ходу пытаясь просунуть ногу в штанину, весь мокрый и разгоряченный, Эверетт ввалился в главный зал, где уже собралось порядка пятнадцати человек.

- Из парилки? – задал вопрос Дэвид, провожая взглядом мокрую группу ребят, тянущуюся за парнем.

- Ага. А вы из зала? – спросил Эверетт у четверых ребят, одетых в специальное кимоно. – Да, вот…

- Понятно, – улыбнувшись, прервал его Эверетт. – Не знаешь, что тут за экстренный сбор такой? – он обвел рукой зал.

- Нет Эв, черт его знает, что старик удумал в этот раз.

- Дааа. Это точно. – Соглашаясь, протянул тот.

Ребята своей компанией прошли в конец зала и влились в ряды других учеников. Кто-то чувствительно ущипнул его за ягодицу.

- Не думай, что отделался так легко, - прошептала рядом стоящая Сью ему на ухо. – Твоя стальная рука, чудо как хороша. Я не забуду, что за тобой все еще есть должок. – Она лучезарно улыбнулась, Эверетт на это лишь обреченно вздохнул.

Глухо бухнув, в дальнем углу зала открылась дверь. В нее вошло несколько человек. Первым шел внушительных размеров мужчина с длинными волосами, стянутыми в конский хвостик и легкой сединой на висках. За ним шли Седрик, что-то читающий на ходу и вечно улыбающаяся Ти.

Они подошли к своим ученикам и внимательно осмотрели их.

- Не буду вас долго томить, - начал Джон. – Мы немного посовещались и решили выполнить одну вашу просьбу.

Все ученики насторожено и непонимающе уставились на него. Они прекрасно знали, к чему может привести подобное решение. Марш-бросок с полной выкладкой, - самое безобидное, чем удивлял их мастер. Джон еле заметно улыбнулся.

- Не волнуйтесь, – он успокаивающе поднял руки. – Я, вместе с нашими мастерами решил организовать для вас выход в поле, - зал застыл. Неслышно было даже шуршания одежды и вздохов учеников. – Местом для проведения вылазки мы выбрали планету Барсум! Тамошние джунгли славятся своей неприступностью и опасностью, поджидающей на каждом шагу. Вылет… – он не успел договорить, зал наполнился одобрительными криками и улюлюканьем обрадовавшихся учеников.

Джон не очень любил, когда его перебивали, поэтому моментально выйди из себя, он рявкнул:

- Молчать! Равнение на середину! - все тут же умолкли и встали во фрунт, поедая его взглядами.

- Сбор через час! Шаттл доставит вас на орбиту к кораблю «Пламя Прометея», оттуда вы направитесь в систему Каррера.

- Вопросы?!

- Списочный состав? – спросил кто-то.

- Все! – коротко ответил Джон

- Вид экипировки? – задал вопрос Эверетт

- Полное оснащение! – Майк присвистнул. – Даже биомехи? – озвучил он свое удивление.

- Да! По одному в каждое отделение! – все задумались.

- Раз вопросов больше нет, – подождав немного, он продолжил. – Значит, слушать следующее! Наставник Кристианна будет сопровождать вас. К ней в пару пойдет горячо любимый всеми вами, наставник Кристенсен! – после этих слов из тени одной из центральных колонн зала вышел ранее никем не замеченный мужчина.

Огромные бугристые мышцы обтягивала его любимая майка, покрашенная в цвет хаки. Холодные, как дуло пистолета, глаза на испещрённом шрамами лице уставились на учеников.

- Вы рады? – спросил он тихим хрипловатым голосом. И не дожидаясь ответа сказал: – Я лично очень рад. Наконец-то будет возможность опробовать вас, опарышей, в деле. – Зал снова умолк, безропотно уставившись на мужчину.

- Чего глаза вылупили?! – бешено заорал он. – Вам был дан всего лишь час! Командирам отделений ко мне! Остальным исчезнуть!

- Будь сильным. – Показал сжатый кулак Майк и спешно выбежал со всеми из зала. Командиры подразделений обреченно переглядываясь между собой, направились к наставникам.

- Быстрее, тюлени! – рявкнул Кристенсен. Они побежали.

- Это что за вид?! – мужчина принялся комментировать внешний вид своих подчиненных. Эверетт весь был мокрым, Патрик был одет в кимоно, а Джонсон перемазан в машинном масле. – Ну!? Почему молчите?

- Не успе… - начал было орать в ответ Эверетт, но наставник прервал его.

- А меня, как известно не …! Пятьдесят отжиманий! – ребята тут же упали на пол, принимая стойку лежа. Где-то захихикала Ти. Кристенсен посмотрел на нее строгим взглядом, и она тут же умолкла.

- А пока вы занимаетесь, слушайте следующее, - мужчина сложил за спиной руки. – В ваше распоряжение будут даны люди из членов экипажа корабля. Как вы с ними справитесь, будет оцениваться. Как вы справитесь со своими людьми, мы тоже оценим. Это понятно?!

- Так точно! – прокричали командиры, не прекращая отжиматься.

- Хорошо, далее. Склады открыты, вы выбираете экипировку лишь по своему усмотрению. Все что вы знаете, это условия, а именно – джунгли. Во всем остальном вам нужно будет гадать. Но! – он воздел палец вверх. – Есть ограничения. На человека не больше 50-ти килограммов снаряжения, без учета скафандра. На биомеха, не больше трехсот килограммов. Это понятно?

- Так точно!

- В таком случае, все дальнейшие инструкции на борту корабля, что бы вы не смухлевали, а то знаю я вас…

- Мы никогда, сэр!

- Заткнитесь! У меня все. Возможно, наставник Джонатан желает что-то сказать? – он повернулся к нему.

- Нет, что ты, - улыбнулся тот. – Ты сказал все, что им нужно знать. Я скажу лишь, что верю в вас, мальчики. И буду ждать вашего успешного выполнения поставленной задачи. Не подведите меня.

- Так точно! – крикнули они, заканчивая отжиматься и поднимаясь на ноги.

- Вы все? – удивленно вскинул бровь Кристенсен. – Не верю, еще пятьдесят! – ребята обречённо вздохнув, снова упали на пол.

Главы с 11-й по 20-ю

Глава 11

Звездная система Гелинтрон. Межпланетное пространство.

Пространство империи Алаяр.

- Ух, класс! – Эрик свалился на одну из кроватей в просторной каюте, рассчитанной на пятерых человек. – Никогда не бывал раньше в космосе! Эй, Эверетт, а ты?

- Да, бывал несколько раз. – Он попытался не подать виду, что ему неприятен этот вопрос. Парень продолжил разбирать свой рюкзак у одной из кроватей.

- И как тебе? – продолжил допытываться Эрик, закинув руки за голову.

- Не впечатлил! – немного грубо ответил Эверетт.

- Ты чего? – он приподнял голову в его сторону.

- Заткнись, Эрик! – прошипел на него Майк, сверля строгим взглядом.

Тот удивленно уставился уже на Майка. Через несколько секунд до него пришло понимание, и он воскликнул:

- Черт! Эв, прости! Ляпнул, не подумав!

- Все в порядке. – Кисло улыбнулся в ответ парень.

Эрик открыл рот, чтобы сказать что-то еще, но его отвлекла вбежавшая в бесшумно открывшуюся дверь с красными щеками Линда.

- Мальчики! Хотите посмотреть на прыжок?!

- Так нас не пустят. – Как всегда сонно пробормотал Пьер со своей кровати.

- А вот и пустят! Ти договорилась!

- Тогда вперед! – сонливость Пьера как рукой сняло и он, быстро спрыгнув с кровати, первым выбежал из каюты. Остальные не отставали.

- Стойте, вы куда!? - кричала им в след Линда. – Мы же еще в пределах нашей системы! – но за поднявшимся гомоном её никто не услышал. – Вы мальчики, не слишком смышлёные, да? – смеющиеся глаза смотрели на единственного оставшегося, Эверетта.

- Мы пылкие, что иног… - девушка, не дослушав расхохоталась, и махнув рукой, вышла из каюты.

***

Звездная система Ларсо. Транспортный хаб.

Пространство империи Алаяр.

Три дня спустя …

Как оказалось, мостик на этом звездолете находился по примеру боевых кораблей, в самом его центре.

- Странно, – отметил это открытие Эверетт, выходя из лифта. – Это ведь обычная баржа?

- Вроде бы да. Но ты прав, действительно нестандартное конструкторское решение. – Ответил ему Пьер.

Ребята прошли по слабо освещенному коридору, по бокам которого красовались различные трубы и кабели систем жизнеобеспечения корабля. Подойдя к огромной, высотой в четыре метра шлюзовой двери, они остановились.

- Вызывай Ти, Линда.

- Да, сейчас. – Не успела та дотянуться до коммлинка, как дверь, щелкнув замком и опустив противовзрывные штыри, медленно поползла в сторону.

На пороге их встречала мастер Ти.

- Пройдите в тот угол, мои дорогие. – Она указала на дальний конец помещения, где уже находились несколько любопытных парней и девушек.

На мостике стояла полутьма. Он освещался только работающими консолями и большими экранами, которые обрамляли стены по всему периметру мостика. На них выводилось изображение с камер на корпусе корабля, обеспечивая угол обзора в 360 градусов.

В центре помещения на небольшом, - в три ступеньки возвышении, - стояли рабочие терминалы различных систем корабля. За ними сидели члены экипажа. Высокий мужчина, склонившийся над одним из них, поднял голову, обратив внимание на вошедших.

- А, собрались зрители, – он медленно спустился к гостям. – Кристиана меня уверяла, что проблем с вами не будет, – мужчина обвел всех внимательным взглядом. – Но на всякий случай напомню. Ничего не трогать, не разговаривать и не издавать никаких звуков. Все понятно? - ответом ему было уверенное кивание голов. – Отлично! В таком случае, пожалуй, приступим. - Он вернулся на возвышение и сел в широкое кресло позади всех терминалов.

- Это кто был? – едва шевеля губами, прошептала Сью.

- Похоже, капитан. – Так же ответил ей Эверетт.

- Какой бука. – Вынесла вердикт девушка. Эверетт не ответил, безразлично пожав плечами.

Сообщая о вызове, громко запиликала система внешней связи. Мигнув изображением, часть экранов сменила панораму космоса на лицо оператора Врат.

Вс: - "Пламя Прометея", ваше место в очереди третье. Встаньте на грави-якорь в двухстах стандартных единицах от буя.

Вс: - Принял вас. – Отозвался связной.

- Рулевой, действовать по установке! – приказал со своего кресла капитан.

- Слушаюсь!

- Как у них тут все строго… – прошептал рядом Майк.

- Ага, – согласился Эрик. – Прям как... – он осекся под взглядом Ти.

Спустя пять минут ожидания вновь открылся канал связи, и оператор передал:

Вс: - "Пламя Прометея", вы можете занять свое место!

По кораблю пробежала легкая дрожь. Выровняв свое положение относительно Врат, звездолет перевернулся в пространстве, и на обзорные экраны медленно выплыло колоссальное сооружение.

Оно представляло собой большую, двадцатикилометровую арку, концы которой уходили в громадные плоские платформы, где находились реакторы, массивные энергокатушки конденсаторов и стабилизаторы квантового поля.

Корабль медленно подплыл к Вратам, и гася скорость маневровыми двигателями, остановился.

Вс: - Обратный отсчет! 5…4…3…

- Вывод подпространственного стержня! Инерционные гасители на максимум! – приказал капитан.

- Есть! – отозвался оператор инженерного отсека.

Вс: - 2…1… Инициация!

С поверхности массивной звезды спектрального типа "B", у которой висели Врата, поднялся огромный протуберанец. Своим концом он коснулся тысячекилометрового шпиля, тянувшегося от Врат, и расплескивая вокруг себя плазму, полностью поглотился установкой, подпитывая своей энергией энергоячейки Врат.

В это врем, в центре Врат зародилась миниатюрная, не больше яблока, яркая бело-голубая звезда. Сотни штырей-стабилизаторов, торчащих из дуги арки, раскаляясь, засветились красноватым светом. С каждым мгновением новорожденная звезда увеличивалась в размерах.

- Как красиво. – Прошептал кто-то из учеников. Эверетт не определил, кто. Он сам был заворожен открывающимся перед ним зрелищем. Ранее он никогда не присутствовал на мостике во время прыжка. Это считалось небезопасным.

Тем временем новорожденная звезда продолжала расти, увеличиваясь до размера мяча. Дойдя до определённого момента инициации, плоские платформы арки неожиданно запульсировали голубым сиянием и в яркой вспышке передали всю накопленную энергию новорожденной звезде. Резко схлопнувшись, та тут же расширилась огромным, черным полотном, заполняя собой всю площадь арки.

Вс: - Червоточина стабильна. Прыжок разрешен. Удачи! – снова подключился оператор Врат.

- Старт маршевых двигателей! – баржа, постепенно набирая скорость, двинулся к черному зеву портала.

В километре от него из арки вырвались толстые жгуты молний, и полностью окутав корабль в электрический кокон, с неимоверной силой и скоростью потянули к себе. Портал позади звездолета схлопнулся. Экраны мостика, на мгновение почернев, вывели сводки текущего статуса. Оптическое зрение было недоступно в подпространстве.

- Прыжок успешный. Погружение в глубокие слои через три минуты сорок секунд. – Безжизненным голосом сообщил корабельный искин.

- Отличная работа, господа, - похвалил своих подчиненных капитан. – Через 4 часа смена вахты, – он встал с кресла и развернулся к зрителям. – На этом все. Спасибо, что вели себя сдержанно. Прошу разойтись по каютам. Приблизительно через одиннадцать часов мы прибудем в точку назначения.

***

- Значит слушать сюда, ошибки природы! – наставник Кристенсен стоял перед строем с заведенными за спину руками.

- Планета Барсум, – он активировал стоящий на столе голо-проектор, выводя на него интерактивную карту системы Каррера. – Вторая по счету планета от своего светила, голубого карлика. Длительность суток – 18 стандартных часов, - изображение увеличилось, приближая планету. – Барсум полностью покрыта враждебной для человека флорой. Фауна ее также не дружелюбна. Минимальная температура в полуденный пик составляет больше 40 градусов. Кислотные дожди и вечные туманы тоже не поднимут вам настроение. Вопросы?!

- Сэр! – вперед вышел Микки, жилистый и высокий парень с длинными волосами. – Предполагает ли это включение в экипировку скафандра с полным циклом жизнеобеспечения?

- Хороший вопрос, боец! Пятьдесят отжиманий! – Кристенсен указал пальцем на пол.

На лице парня на мгновение отразилось сильное возмущение, но, не теряя времени, он рухнул на пол и принялся выполнять приказ.

- Ответ на твой вопрос, да! Помимо этого, вы будете полностью экипированы для сценария активных боевых действий. Наставники и я в том числе, не хотим понести потери в ваших рядах из-за крайней некомпетентности. Еще вопросы?! – все молчали. – Что же, славно! В таком случае я продолжу! – изображение вновь приблизилось, показывая один из пяти материков планеты.

- Десантирование пройдет по следующему сценарию. Четыре аркрафта доставят нас на поверхность планеты вот в этой обозначенной зоне, – на карте красным цветом загорелся необходимый участок местности. – Все три биомеха будут лететь в отдельном шаттле. Их, в отличии от других, выбросят в плотных слоях атмосферы! – он кровожадно улыбнулся. В рядах послышался нервный шепот.


Глава 12

- Дааа, - явно наслаждаясь произведённым эффектом, протянул Кристенсен. – А вы что хотели? Легкой прогулки? Нет уж, все по-взрослому. Посмотрим, кто хорошо учился, а кого размажет по скалам, - мужчина выключил проекцию и завел руки за спину. – Дальнейший маршрут и план действий будут предоставлены на месте. Вопросы?! – в этот раз все промолчали.

- Молодцы, опарыши! Раз вопросов нет, всем разойтись готовиться! – он сверился с часами на руке. – Выход в реальное пространство через полтора часа! Командирам подразделений проследить за сбором своих людей. Спрос будет с вас! – затем помолчав немного, он напутствовал напоследок:

- Это не простые учения, детишки. Ситуация будет максимально приближена к боевой. Постарайтесь учесть все! За вас этого никто делать не будет.

***

По ангару разносились глухие металлические удары. В отдельной секции, где обычно работал техперсонал корабля, был поставлен специальной бокс, в котором находились раскрытые наизнанку биомехи: CR.BMMARK 2|MOD “A”. Их операторы корпели над установкой специальных балок магнитного захвата для оперативного десантирования в неплотных слоях атмосферы.

- Ну и постарался тогда наш железнорукий…, – в очередной раз, перепрошивая двигательную систему правой руки биомеха, завел старую пластинку Льюис.

- Ты его кажется, тогда раздавить хотел, нет? – уточнил Майк, подняв замызганное в масле лицо от своего меха.

- Совсем немножко! – для того, что бы отсоединить один из интерфейсов, Льюис залез рукой по плечо в корпус робота.

- Ну вот, значит и не ной. – В сотый раз посоветовал товарищу Майк.

Громкий лязг свалившегося неудачно закреплённого захвата заглушил ответ парня.

Тем временем, между четырех десантных ботов, которые находились на специальных опорах, окруженные ящиками с оборудованием и вооружением, расположились три отряда. Они тщательно готовились к предстоящему выходу.

- Рэй! Кинь мне детскрипт! – крикнула Сью в дальний конец их импровизированной стоянки.

Светловолосый парень, отвлёкшись от лежащего на полу разобранного модуля экзоскелета, порыскал в одном из ящиков и кинул, крикнув: – Лови!

- Оп! – Сью подпрыгнув, схватила требуемое. – Спасибо!

Покрутив его в руках, она определилась с правильной стороной и прикрепила сбоку своего рейлгана. Затем ввела нужную последовательность команд, и винтовка тут же завыла и защелкала, симулируя работу в разных условиях сложности.

Эверетт в это время, закончив раньше других подгонку снаряжения, просто сидел, балуясь ножом, и наблюдал за своими людьми. Хронометр на его запястье запищал. Еще два таких же звука послышались неподалеку.

- Так, народ, – он спрыгнул с большого ящика. – Время! Заканчиваем подготовку и собираемся!

Подтверждая его слова, главные створки ангара, которые способны были вместить в себя два рядом стоящих десантных бота, медленно разошлись в стороны. В них прошли две полностью облаченные в боевые доспехи фигуры. За одним из них тащилась довольно большая тележка на магнитных подушках.

- Ух ты! Это же ARM. FW MARK 12! – кто-то завистливо присвистнул.

- Во, наставники вырядились. А мы- то ходим в стареньких MARK 3. – Заметил второй голос.

- Ты тоже хочешь себе имплант в подкорку? – хмыкнул Эрик.

- Для чего это? – не понял тот.

- Там в броне нейромозг установлен, как в биомехах, – принялась объяснять Линда, перебивая Эрика. – По-другому эффективно контролировать двенадцать тысяч микро-мышц на квадратный сантиметр невозможно, – она развела руками. – Для этого и вводят оператору имплант. Без него это всего лишь стальной саркофаг.

- Это что за дефиле?! – подошедший Кристенсен не упустил возможности отметить тот факт, что все его подопечные были в исподнем.

Дело в том, что скафандры полного цикла жизнеобеспечения, тем-более боевые его модификации требовали полного соприкосновения с кожей, для как можно более точного считывания данных и прилегания внутренних деталей. Когда придет время их надеть, они должны будут раздеться полностью.

- Еще не успели снарядиться! – встав во фрунт, ответил лидер синего отряда.

- Пять минут. – Процедил Кристенсен. Ти за его спиной улыбнулась, глядя как быстро закопошились ребята.

Эверетт не теряя времени и подгоняя своих ребят, помог Сью залезть в скафандр и принялся одевать свой. Полностью одевшись, он пристегнул шлем к специальному креплению на бедре. Ворот его скафандра в этот момент, исполненный из специальной наноткани, обхватил шею, подстраиваясь под мельчайшие неровности кожи. Завибрировав, завыли насосы, нагнетая давление в экзосистему костюма.

Он запустил тест систем. Сочленения скафандра пришли в движение, имитируя действия под различными углами воздействия и нагрузки. Минута и ярко-зеленый диод во внутренней части ворота засветился, свидетельствую о том, что все в порядке.

Последний человек, едва уложившийся в отведенные пять минут с помощью трех товарищей, вероятно, установил новый рекорд по сбору экзоскелета.

- Это вам небольшой подарочек, - дождавшись наконец, когда все облачатся, Кристенсен открыл крышку того большого ящика, который плыл за ним по воздуху. – "PCA – 21о" – назвал он предмет, напоминающий на первый взгляд раздутый пистолет. Мужчина нажал на небольшую кнопочку. Из основания предмета с обеих сторон вышли панели, светящиеся нежно-голубым светом.

- Вы уже догадались, что это? Верно? – ученики увидели на лице мужчины чуть-ли не первую его в жизни улыбку. – Это "пакстел". Он стреляет специальными микро-шариками из антиматерии, – покрутил тот в руках смертельную игрушку. – Боезапаса как такового у него нет. В рукоятку встроен небольшой антипард, который по мере необходимости формирует заряд. Скорострельность – шестьдесят выстрелов в минуту. Беспрерывная стрельба в районе полторы минуты. Подходим, разбираем! - бойцы потянулись к ящику.

Вдруг палубу ангара сотрясла мелкая дрожь. К горлу всех подступил отвратительный комок тошноты. Кое-кого, не справившегося с этим, вырвало. – Ммм, - издал звук Эверетт.

В это время, на границе звездной системы, содрогая пространство космоса и аккумулируя вокруг себя гигантское количество энергии, сквозь пространство и время, червоточина прорывала себе путь на свободу. Видимые сгустки энергии, окрашивая все в фиолетово-синие оттенки, исходили от ее центра гигантскими волнами. Частота их постепенно росла до тех пор, пока не превратилась в постоянное мерцание. Словно материнская утроба, она в мгновение ока разошлась и выплюнула из себя космический корабль, объятый эманациями подпространственной энергии.

Не пытаясь погасить скорость выхода, корабль развернулся с помощью маневровых двигателей, и включив маршевые, направился в сторону точки назначения.

Вс: - Мы вернулись в реальное пространство, - послышалось из динамиков, установленных в потолке ангара. – Готовность 15 минут!

- Все слышали?! - взревел Кристенсен. – Построиться!

Двадцать семь человек разделились на три отряда. Отдельно в стороне, громыхая своей поступью, встали биомехи. Их операторы уже полностью были готовы. Все системы запущенны и протестированы.

- Эверетт, Джонсон, Патрик! Доложить о готовности личного состава!

Ребята по очереди отчитались о ситуации со своими людьми. Все было в порядке. Все были готовы.

Вс: - Выход на орбиту Барсума. Пять минут!

- Погрузиться! Красный отряд: бот 004! Синий отряд: бот 001! Желтый отряд: бот 006! Бегом-бегом-бегом! – указывая рукой в сторону шаттлов, подгонял их наставник. Десятки ног в армированных ботинках скафандров слитными шагами загромыхали в указанном направлении. Следом за ними вперевалочку пошли биомехи.

- Занимайте места, ребята, – поднимаясь на борт последним, Эверетт принялся организовывать свою команду. – Сью! Быстрей пристегнись! Винтовку на крепление. Да не так! – он подошел к ней, помогая. – В чем дело? Не в первый же раз! – та повернулась к нему и подала запрос по коммлинку на личный канал, парень принял.

Вс: - Извини Эв, волнуюсь. – Слегка сиплым голосом сказала она.

Вс: - Ничего! – он положил ей руку на плечо. – Прорвёмся! - Сью кивнула, наконец, устраивая винтовку на место.

- Все заняли свои места?! – Эверетт осмотрел отсек бота. В ответ молчание. «Черт, забыл!» - обзывая себя нехорошими словами, он вспомнил упущенный момент.

- Подключиться к "KS"! – приказал он, одновременно отправляя запрос всем своим бойцам.

На лицевом щитке его шлема в левом нижнем углу по мере подтверждения бойцами посланного запроса, стали появляться значки, означающие отдельного человека. По ним можно было считывать информацию медицинских биопоказателей.

- Ну ты даешь, кэп! – воскликнул Эрик по общей связи. Сью лишь дружески подмигнула.

- Так. Статус!? – восемь иконок мигнули зеленым цветом, подтверждая свою готовность. – Хорошо.


Глава 13

ым цветом, подтверждая свою готовность. – Хорошо.

Вс: - Меч-1, готовность? – вышел на внутреннюю связь мастер Кристенсен.

Вс: - Полная! – доложил Эверетт.

Вс: - Минута до выхода в точку!

Вс: - Понял вас! – отозвался парень и занял свое место, устроив винтовку.

Замедляясь до скорости в несколько сотен тысяч километров в час, огромный километровый корабль пролетел по касательной в точке с геостационарной орбитой планеты. В этот момент от него отделилось четыре объекта и постепенно гася скорость, они устремились к низкой околоземной орбите. Спустя один виток вокруг планеты три бота направились к поверхности планеты.

Отрабатывая маневр экстренной посадки, пилоты аркрафтов намеренно не стали тормозить скорость полета до скорости свободного падения. Окутанные пламенем, они понеслись к земле.

Трясясь в воздушных ямах, внутри корабля ждали своего времени бойцы. Матово-зелёный свет придавал их лицам потусторонней напряженности. Они ждали сигнала от пилота.

Вс: - Тридцать секунд. – Доложил тот.

Вс: - Принял!

- Внимание всем! Тридцатисекундная готовность! - предупредил своих людей Эверетт. Бойцы прекратили редкие разговоры, и забрала их шлемов захлопнулись.

Вминая под себя деревья и неровности рельефа, антиграв работал на полную мощь, пытаясь остановить приземляющийся бот. Из его чрева вышли посадочные опоры и спружинив о грунт, он выпрямился. Открылся люк и, хватая в руки ранее пристегнутые винтовки, бойцы спешно покинули корабль. Рядом с ними в тридцати метрах тоже самое проделывали остальные команды.

Взяв в охранение зону посадки, бойцы всех подразделений перегруппировались и подгоняемые командами наставников, расширили и обезопасили периметр вокруг места посадки. Вдруг сверху послышались громкие звуки взрывов, и земля завибрировала.

Активировав пространственные щиты, три биомеха недалеко от них, один за другим боеголовкой врезались в землю, уходя в нее на несколько метров. В воздух взметнулись тонны грунта.

***

Звездная система Каррера. Планета Барсум.

Южно-галактический фронтир свободных федераций.

- Постой, я помогу. – Майк вцепился в наплечные пластины биомеха Льюиса и помог ему выбраться из глубокой воронки, образовавшейся после жесткого приземления.

Вс: - Командирам подразделений явится ко мне, – мастер Ти подошла к одному из поваленных деревьев и оперлась на него ногой. На ее вытянутой руке зажглась голопроэкция карты местности. Наставник Кристенсен появился рядом, внимательно наблюдая за тем, как ученики отдают последние указания своим подопечным и спешат к ним.

- Итак, ваша задача такова, – заговорила девушка, как только те собрались. – Нам необходимо добраться вот в этот квадрат, – на карте подсветился необходимый участок местности. – Это самая высокая точка в нашем секторе, большое плато, густо окруженное джунглями. Орбитальная разведка показывает, что к нему есть три пути. Неглубокое ущелье с запада, широкая река с востока и сплошные джунгли с юга.

- Вы пойдете тремя группами, – вклинился в разговор Кристенсен, указывая пальцем на карту. – Задача, выйти к этой точке, – на голопроэкции вспыхнул индикатор. – С трех разных сторон, в строго отведенное для этого время.

- Время выполнения? – спросил Патрик.

- Три дня, - коротко ответил мужчина.

- Сценарий выполнения? – подал голос Эверетт.

- Условный противник - партизанские отряды, – вернула инициативу в разговоре Ти. – Действовать по схеме противодействия. В месте встречи вы получите дальнейшие указания.

- И еще. Нас с вами рядом не будет. Мы будем наблюдать за вашими действиями со стороны. Вы одни. Боты уйдут в другое место. – Кристенсен указал рукой за спины ребят. – Где они находятся, будем знать только мы. Заныть и попроситься к мамочке не получится! – ребята стойко промолчали.

- Все понятно?!

- Так точно! – командиры подразделений, подтянувшись, отдали честь.

- Тогда выполнять!

***

Часом ранее…

- Босс! У меня тут непонятка на экране, – толстый и сильно волосатый мужчина в потном комбинезоне постучал обломанным ногтем по монитору. – Не пойму, вроде только что какой-то левый корабль вышел на орбиту к нашей планете, скинул что-то и сразу ушел.

- Что за чертовщину ты несешь? – Тейлор повернул к нему голову и скинул ноги в тяжелых ботинках с подлокотника.

- Да посмотри сам! – возмутился тот.

- Ты что, опять ширнулся?

- Да никогда! – толстяк испуганно завертел головой.

- Ты еще мамой поклянись… – мужчина нехотя слез со своего места и подошел к Вилфу, всматриваясь в экраны через его плечо.

- Ты смотри…

- Я же говорил!

- Заткнись, неуч! – Тейлор отвесил тому звонкий подзатыльник. – И кто же это тут у нас?

- Может Хейген со своими людьми? – предложил громила, сидевший в соседнем кресле.

- Вряд ли… Он же в том астероидном поле застрял….

- Ха, как я мог забыть! – заржал тот.

- Действительно. Как ты, и мог… М-мать! Да почему же здесь так жарко?! – Тейлор вытер рукавом вспотевшее лицо. – Сандра!!! – заорал он в коммлинк. – Ты когда уже починишь эту чертову систему охлаждения?!

- Иди ты в ж… – начали было кричать ему в ответ, но он вовремя выключил связь.

- Не скоро… - протянул расстроено Вилф. В помещении послышался новый звук подзатыльника.

- Может, Стинсену сообщим? – предложил громила.

- На кой черт? Его дело ждать, он ждет. Все остальное наши заботы и мы сами с ними разберемся, – Тейлор задумчиво почесал щеку, заросшую щетиной. – Не думаю, что это облава. Уж слишком далеко они от нас сели. Не разумно.

- Тогда кто это может быть?

- Собирай людей, Крис. Идем знакомиться, - принял решение Тейлор.

- Вот это дело! – обрадовался тот и выскочил в открывшуюся дверь.

***

Тяжелой поступью впереди основной группы отряда шел биомех Майка. Расчищая путь для своих товарищей, он пробирался сквозь густые заросли джунглей, обрывая своими манипуляторами свисающие лианы и ломая небольшие деревья.

По обе стороны от них, на удалении в сто метров шла пара одиноких бойцов. Они прикрывали фланги отряда и служили головным дозором, который в случае разных внештатных ситуаций должен был заблаговременно предупредить командира. Каждые пятнадцать минут пути они выходили на связь и докладывали ситуацию.

Это место казалось настоящим адом. Датчики скафандров показывали, что во внешней среде температура не опускается ниже сорока трёхградусной отметки, даже ночью. А сплошные переплетения лиан и других растений, делали это место почти что непроходимым. Отдельную проблему создавали огромные деревья. Они стояли не больше нескольких метров друг от друга, а их густые кроны возвышались высоко вверх, почти полностью закрывая собой свет местной звезды. Если-бы у отрядов не было биомехов, все это превратилось бы в большую проблему, но с их помощью они двигались почти без остановок.

Постоянно шел дождь. Он то надоедливо моросил, то лил как из ведра. Небо было покрыто сплошными тучами, которые иногда расходились, давая место свету. Гром и молнии гремели не переставая.

Одним из неприятных сюрпризов для людей оказалось какое-то странное образование, свисающее с толстых веток деревьев. Оно сочилось прозрачной слизью с зеленоватым оттенком и постоянно норовило попасть на проходящих под ним бойцов.

- Кислота. – Во время одного из привалов сообщил фельдшер Мэт, складывая свой компактный анализатор.

- Опасно? – спросил Эверетт.

- Для голой кожи да. Но в скафандре можно игнорировать. – Командир кивнул, принимая информацию к сведению.

Не смотря на, казалось бы, ужасные условия для жизни, она тут процветала. Чувствительные датчики сканеров все время сообщали о появляющихся неизвестных биологических объектах, которые неустанно следовали за людьми. Сквозь сплошные заросли заметить их было невозможно.

На одном из привалов второго дня путешествия нервы одного представителя местной фауны не выдержали. Животное выпрыгнуло из густых зарослей каких-то ярких цветов, которые в тот момент с любопытством разглядывала Сью.

Крупное шестилапое создание, чем-то отдаленно напоминающее кошку, с ужасным ревом сграбастало в своих объятиях и повалило на землю ничего не успевшую понять в тот момент девушку. Было заметно, как под бледно-желтым окрасом короткой шерсти переливались стальные мышцы животного. Слабые попытки Сью освободиться не давали результата.

К своему стыду, все остальные участники группы замерли, позабыв обо всем и впав в ступор. Уж слишком неожиданным для них оказалось это нападение, ведь сканеры молчали.


Глава 14

Быстро сумел отреагировать один лишь Юви. Он в это время находился на верхушке очередного высокого дерева и проводил оптическую разведку для Эверетта.

С яростным писком он сорвался с ветки и на лету превратившись в длинную сороконожку, выстрелил из своих жвал энергопучком, который тут же угодил в бок животного. Оно завыло, но отпускать девушку не спешило. Бойцы после этого крика пришли в себя, но по-прежнему не могли ничего предпринять. Слишком большая вероятность была задеть Сью.

Робот тем временем упал на землю и помчался на помощь. Прыгнув на спину животного, он увидел рану на его теле и тут же вгрызся в нее, пробираясь с каждым мгновением все глубже и глубже в нутро зверя.

Хищник завыл. В его вое было столько отчаянья, боли и неспособности что-либо предпринять, что бойцы отряда вновь замерли, теперь уже с ужасом наблюдая за открывшейся перед ними картиной агонии.

Не имея такой слабости, Юви тем временем кромсал мягкие ткани и органы хищника, которые попадались ему на пути к сердцу.

Отпустив наконец девушку, зверь свалился от нее в нескольких метрах и бился в сильных конвульсиях. Сью быстро отползла подальше в сторону.

Прошло несколько секунд и вот, испустив тяжелый выдох, зверь обмяк. Глаза его, когда-то сверкавшие яростным огнем, медленно меркли. Они смотрели на людей с болью и непониманием.

Вздувая кожу между ребрами и продираясь сквозь толстые мышцы, наружу показался весь измазанный в крови Юви

- С-спасибо, – проблеяла Сью, медленно поднимаясь и подбирая с земли потерянную винтовку. Робот довольно свистнул.

- Отвратительно, – прокомментировал это зрелище Эрик, подавая девушке руку.

- Н-да…

Юви на это лишь обиженно пискнул и полез обратно на дерево, превратившись в иссиня-чёрную ящерицу.

- Наставникам ни слова, – попросила уже пришедшая в себя Сью.

- Конечно! - заверил ее Эверетт, оглядываясь на своих бойцов. Те в ответ согласно закивали. На командной частоте внутренней связи парня раздался щелчок.

- Кхм… – кашлянул он, когда выслушал сообщение. – Боюсь, они уже знают…

- Как они могли это видеть?! – воскликнула девушка, отчаянно крутившись вокруг себя и вглядываясь в зелень. – Ведь даже сканеры молчат. Где они могут быть?!

- Ну, вот этого монстра мы тоже не заметили, - рассудительно заявил Майк и направил своего биомеха дальше, пробираясь сквозь растения.

- И то верно. Выдвигаемся! – отдал указание Эверетт. Восемь бойцов снова двинулась вперед, теперь уже гораздо тщательней вглядываясь в заросли.

С громким шлепком на забрало шлема Линды упал паук, размером с большую ладонь. Из хелицер его сочился мерзкого, бледно-зеленого цвета яд.

- Аааааа!!! – панически закричала та, прыгая на одном месте и пытаясь стряхнуть с себя эту мерзость. – Как-же меня достали эти чертовы джунгли! – она схватила паука рукой и яростно раздавила.

- Тихо-тихо, не шум… – Эверетт не успел закончить, как на связь вышел один из бойцов дозора.

Вс: - Наблюдаю тринадцать сигнатур. - Доложил Вилл.

Вс: - Животные?

Вс: - Сомнительно. От них исходит едва различимое излучение работающей электроники.

Вс: - Далеко?

Вс: - Тридцать четыре километра к северо-востоку.

Вс: - Принял тебя. Работай по плану. Жди указаний.

Вс: - Есть. – Связь отключилась.

- Наставники нам о чем-то не сообщили? - спросил Пьер, слышавший разговор.

- Возможно, – Эверетт задумчиво посмотрел в открывшийся клочок чистого неба. – Повысить бдительность! Двигаемся дальше, по ходу дела разберемся. – Ему согласно кивнули, и отряд так же медленно отправился дальше. К финальной точке своего маршрута.

***

Вс: - Сью, вы нашли место?

Вс: - Да Эв. – Девушка со вторым номером расположились в камнях на другой стороне ущелья, которое сейчас пересекали остальные члены отряда.

- Хорошо, останься тут, Майк. – Сказал Эверетт, глядя вниз на биомеха.

- Ты уверен?

- Да. Будешь нашим козырным тузом в случае чего, только погаси электромагнитное излучение.

- Сделаю, но мне нужно будет около минуты, чтобы активировать потом все системы, в случае надобности. – Напомнил он.

- Да, я помню, спасибо. – Эверетт пристегнул к поясу веревку и стал подниматься по отвесной стене.

Его отряд наконец-то вышел к ущелью. Оно было знаком скорого конца их путешествия. Судя по снимкам с орбиты, ущелье было длиной около восьмидесяти километров, но не глубоким. Образуя безопасный коридор, по обе стороны от него, на несколько десятков метров не было никакой растительности. Эверетт задавал себе вопрос, почему это произошло. И почему даже если взять во внимание, что разлом произошел недавно, природа не отобрала себе место назад. Но ответов он не находил. Как бы там ни было, это было им на руку. Он принял решение занять оборону в этом месте, дабы дождаться неизвестных, которые так целеустремлённо шли в их сторону.

Отряд поднялся наверх и принялся занимать места.

- Давайте-давайте! – торопил напряженным полушепотом своих людей Эверетт. Появившийся адреналин в его крови сделал мышление острым, а движения резкими. По телу ходила мелкая дрожь.

- Полл! Уйди вперед на сто метров. – Приказал он, указав в сторону джунглей.

- Есть! – тот сорвался с места и пригнувшись, побежал к деревьям. Спустя мгновение он уже скрылся за ними.

- Юви, – повернул он голову к сидевшему на его плече пауку. – Следуй за ним. Обеспечь полную безопасность. – Робот, согласно пискнув, понесся следом, цокая острыми лапками по каменной россыпи.

- Ждем. – Устраиваясь поудобнее, сказал Эверетт.

***

Джунгли молчали. Слабый ветерок колыхал их листья. Дождь, наконец дав передышку, утих. Вдали над густой листвой было видно возвышающееся плато: цель их маршрута. «Интересно, у других команд такие же препятствия? Или наставники придумали им что-то другое?» – пронеслись мысли в голове Эверетта.

Слабым звуком сообщила об обновлении на лобовом щитке карта местности. Вилл уже занял место и передавал телеметрию со своего скафандра. Неизвестные объекты, которые было остановились на ночь, вновь пришли в движение. Они медленно двигались к ним.

- Что там? – спросил Пьер

- Снова движутся. Шесть километров.

- Не нравится мне это, – мрачным голосом сказала Линда. – А что если это непредвиденная ситуация? Может все же сообщить наставникам?

- Они же наблюдают за нами. – Возразила Лея.

- Они не могут видеть всего. Вдруг это не запланировано? – парировала та.

- Я думаю, это проверка, – серьезно заявил Эверетт. – Вы же знаете наших наставников. Они готовы в лепешку разбиться, лишь-бы насолить нам. – Раздались неуверенные смешки.

Будто услышав их разговор, канал командной частоты загорелся индикатором вызова. На связь вышла Ти:

Вс: - Меч-1. Причина остановки?

Вс: - Лидер-2. Впереди неизвестные активные источники излучения, тринадцать штук. Фиксируем излучение электроники.

Вс: - Расстояние? – быстро уточнила наставница.

Вс: - Шесть километров, приближаются.

Вс: - Поняла тебя, жди! – связь щелкнув, отключилась.

- Вот так вот, – вынес он итог разговору.

- Что там? – чуть ли не хором спросили остальные.

- Кажется, это не сюрприз наставников…. Усилить бдительность! Ждем.

***

Двумя днями ранее …

- Босс! Они разделились на три группы! – Крис вбежал в комнату Тейлора. Тот в это время как раз надевал сапоги. – Может всё-таки рейд?

- Куда они идут? – поднял голову мужчина.

- С трех сторон обходят плато. Пока что в сорока с мелочью километрах от нас.

- Проклятье! - выругался Тейлор. – Действительно это похоже на облаву. Но почему они так далеко высадились от нас, если знают куда идти? – задумчиво почесал щетину он.

- Их боты к тому же еще и переместились. – Добавил на это Крис.

- В смысле? – не понял Тейлор.

- После того как они высадили группу десанта, боты не ушли на орбиту. Они отлетели восточнее на пятнадцать километров.

- Ну, это уже вообще ахинея получается. – Вставая с кровати и подбирая майку, сделал вывод Тейлор.

- Во-во. – Согласился Крис.

- Ты людей собрал? – строго вглядываясь в его глаза, спросил мужчина.

- Да, но не всех. На плантациях и в копях не трогал.

- Нет, собирай всех. Нам понадобится как можно больше бойцов. Сколько их кстати теперь? Я вроде бы получал доклады о смертях…

Глава 15

- Нет, шеф, ты что-то перепутал. Были только раненые. Так что на полсотни голов можешь рассчитывать, – осклабился громила. – Только это… – он вдруг помрачнел.

- Что? – с подозрением уставился на него Тейлор.

- Ты не мог бы сам сообщить об этом Сандре? – на одном дыхании выпалил Крис.

- Ахаха…, – Тейлор схватился за живот, заливаясь каркающим смехом. – Такой большой и боишься девочку? – он скрутил губы бантиком.

- Нет…, – замялся Крис. – Просто с прошлой нашей драки у меня что-то не так с ухом…. А ты же знаешь, она обязательно будет кричать… – нашел выход из ситуации громила.

- Ну-ну, – заметил Тейлор, вытирая выступившие слезы. – Ладно, так и быть, вали. Я сам с ней свяжусь.

Крис сразу же удалился и тот, оставшись один, нацепил на руку коммлинк и вышел следом, поворачивая в один из многочисленных коридоров. На ходу он принялся связываться с заносчивой подчиненной.

- Сандра! Слышишь меня? – из коммлинка послышались громкие повизгивающие звуки вперемежку с глухими ударами.

- Чего тебе?! – перекрикивая гул машин, спросила та.

- Глуши технику и собирай людей! – в пустом коридоре крик Тейлора раздался эхом.

- С какого хера?! Мы уже почти выработали шестой участок!

- Глуши, тебе сказано! Мне нужны люди!

- Осел упертый! – слова были почти неразличимы за новой волной громких звуков.

- Ты что сказала, коза?! – тут же взорвался мужчина.

- Все-все. Глушим. Жди! – игнорируя его возмущение, девушка отключила связь.

- Сука! – Тейлор со злостью пнул кусок какой-то трубы, валяющейся в коридоре, и пошел дальше.

Гнетущий гул, который стоял в подземном комплексе последние три недели их пребывания на этой планете, утих. По телу неожиданно прошла волна удовольствия, которая с силой тут же ударила дурманом в голову. Тейлору, не ожидавшему такого эффекта, пришлось быстро опереться о стенку. Из отверстий вентиляции подул прохладный ветерок. Мужчина удивлённо уставился на неё.

- Вот же тварь. – Прошипел он яростно.

- Крис! – заревел он в свой коммлинк. – Что бы через час все были готовы! - тот лишь издал какой-то непонятный звук и сразу же прервал связь.

- Посредственности. Меня окружают одни посредственности. – Он направился дальше.

***

- Значит так. Группа Стива встретит первый отряд вот у этой реки. – Тейлор пальцем постучал по экрану.

Косматый и бородатый мужчина, стоящий справа от него и жующий незажжённую сигару молча кивнул. Он был одет в громоздкий скафандр для ведения горнодобывающих работ в среде отрытого космоса.

По сравнению с высокотехнологическим боевым скафандром Тейлора, скафандр мужчины смотрелся архаично. Из него торчали сочленения экзо-скелета. Большинство приводов управления находились на внешней стороне. От чего шарнирные сочленения постоянно забивались и требовали ухода, но терпения на это хватало далеко не у каждого.

К сожалению, большинство его людей были одеты в такие же скафандры. Тейлор считал, что не стоит тратить много денег на неумех. Пусть добывают себе это сами. Он дает им лишь такую возможность.

- Гектор встретит свою группу вот здесь. – Тем временем продолжил он. Мрачный, худой мужчина кивнул и сразу же отошел к своим людям. Тейлор скривился. Он не доверял такому типажу. Но тот знал свое дело, это стоило признать.

- А я с ребятами встречу их у оврага. – Он снова указал место на карте.

- Наша задача? – свистящим голосом поинтересовался кто-то из толпы.

- Если спецы, валим сразу! – рубанул воздух рукой Тейлор.

- А если нет?

- А если нет, значит выясняем кто и откуда, потом валим. – Осклабился он. В рядах послышались одобрительные возгласы.

- Всем все ясно? Тогда пошли вон! - Тейлор встал и подобрал со стола свою винтовку.

Громыхая броней по стальному полу, и толкая друг друга, непомерная как казалось из-за доспехов толпа, медленно двинулась в сторону шлюза, забиваясь в него до отказа.

- Ты связывался со Стинсоном? – из-за спины послышался до боли знакомый голос.

- Да Сандра, я говорил с ним. – Тейлор повернулся.

- Ну и? Дьявол! Из тебя что, каждое слово нужно выбивать?! – возмутилась отнюдь не худая дама, которая еле-еле втиснулась в расширенную модель скафандра.

- Не ори, свинья. – Спокойно сказал мужчина.

- Ах ты сморч… – она не успела закончить. Закованная в стальную перчатку кисть врезалась в ее щеку. Кровь с осколками зубов полетели на пол. Девушка завывая, повалилась туда же.

- Знай свое место, шавка! – сплюнул Тейлор ей в ноги. – И да. Я связывался с ним. Он сообщил мне то же, что мы и так знаем. Он по-прежнему ждет нас в кольцах гиганта. Ты довольна? – мужчина развернулся, чтобы уйти.

- Он узнает об этом! – донеслось с пола.

- Он узнает об этом. – Согласился Тейлор и не оборачиваясь пошел к уже освободившемуся шлюзу.

***

- Ну что там? – Вард, тихоня отряда, не выдержал первым.

- Я бы тебе сказал, если бы что-нибудь изменилось. – Ответил Эверетт, стараясь быть спокойным. Он понимал товарища. Сам он тоже был на нервах. Каждый километр, который проходили эти неизвестные точки на карте, заставлял его нервничать все больше и больше.

Вс: - Сколько до них, Эв? – так же не выдержал Эрик, лежащий на противоположной стороне ущелья.

Вс: - Полтора. – Лаконично ответил тот.

Вс: - Шум не поднимать. – Прошептал Кристенсен на командной частоте. Не успели ребята удивиться, как возле Эверетта в положении сидя в воздухе медленно материализовался наставник. Как оказалось, его доспех имел возможность мимикрии.

- Сэр! – парень чуть было не подпрыгнул из положения лежа.

- Тихо, – приложил к шлему закованный в железо палец мужчина. Эверетт кивнул. – Ты пока что все сделал правильно. Ждем, думаю немного осталось.

Парень снова кивнул и посмотрел на своих товарищей. Было заметно, как изменились позы бойцов. Они безусловно доверяли командным качества Эверетта. Но видеть возле себя одного из наставников явно повышало их уверенность в будущем.

***

- Сто метров, шеф. – Группа бойцов остановилась у края стены деревьев. Тейлор пытался хоть что-то рассмотреть сквозь нее, но тщетно.

- Чертовы джунгли, – в очередной раз выругался он. – Распредели бойцов по кромке зеленой стены! – приказал он Крису, стоящему рядом. Тот кивнув, принялся раздавать указания. Бойцы, получив вводную, по возможности тихо растворялись в листве.

- Они нас ждут, – немного шепеляво озвучила очевидную мысль Сандра. Тейлор поморщился. – Что будем делать?

- Знакомиться, - мужчина перекинул винтовку за спину. Замигал индикатор внешней связи.

Вс: - Мы на месте. – Доложил Гектор.

Вс: - Жди сигнала и передай остальным: если подвернётся случай, прихлопнем их.

Вс: - Понял тебя.

- Все. Я пошел. Прикрывайте меня. – С этими словами он медленно двинулся сквозь заросли. «Может пристрелить его?» – подумала Сандра, направляя винтовку тому в спину. Вилф уловил это движение и аккуратно направил свое оружие на девушку. Та, заметив это, фыркнула и опустила винтовку.

***

- Синяя и желтая группы тоже ждут гостей. – Сказал Кристенсен.

- Плохо. – Единственное, что смог на это ответить Эверетт.

- Да уж, точно не блеск, – съязвил мужчина, а затем резко собрался. – Приготовиться! Кто-то идет. – Бойцы приподняли головы, но Кристенсен тут же рыкнул на них, и они попрятались обратно.

Вс: - Вижу цель. – Щелкнула связь голосом Сью.

Вс: - Жди. – Ответил Эверетт

Вс: - Приняла.

Впереди из стены зелени аккуратно пробираясь сквозь лианы показалась одинокая фигура. Она ступила на чистый грунт и остановилась, оглядывая окрестности. Затем подождав немного, пошла вперед, подняв над головой руки.

Вс: - Оружие за спиной. – Сообщил Эрик.

Вс: - Понял тебя. – Ответил Кристенсен.

Незнакомая фигура тем временем приблизилась на расстояние десятка метров.

- Кто главный? – из динамиков его брони послышался хриплый голос.

Кристенсен медленно поднялся, наводя на того оружие и сказал: - Говори.

- Вы кто ребята?

- Туристы.

- Да ладно? – голос хмыкнул. – Какие нынче богатые туристы пошли. Доспех у тебя не из последних. – Он потянулся указать на это рукой, но наставник остановил его движением ствола.

Глава 16

- Тише-тише. Не нужно нагнетать, – вернул руку на место мужчина. – Так что вы делаете на моей планете?

- Твоей? – с иронией в голосе спросил Кристенсен.

- Моей-моей. – Покивала голова.

Вс: - Всем приготовиться. – Прозвучал приказ на командной частоте. Бойцы тут же сконцентрировались и подобрались. Это не ускользнуло от взгляда незнакомца.

- Ну-ну. Вы чего дерганные такие. Спокойно же беседуем. – Чувствовалось, что он улыбается.

Вс: - Майк, приготовься! – скомандовал Эверетт. Тот получив приказ, сразу же активировал системы биомеха.

- Опа! – мужчина дернулся, заметив сигнатуру робота. – Это что-то новенькое.

- Может, разойдемся подобру-поздорову? – предложил Кристенсен.

- Теперь вы точно не уйдете. – Просто-таки промурлыкал незнакомец.

Вс: - Лидер-1, на нас напали! - прокричал командир синего отряда, Патрик.

- К бою! – выкрикнул наставник, выпуская длинную очередь по мужчине. Тот отшатнулся от града выстрелов, бьющих по его доспеху и в перекате ушел назад, выставляя перед собой руку, согнутую в локте. Из нее тут же вырвался энергетический щит и вспыхнул фиолетовой непроницаемой стеной, полностью закрывая собой мужчину. «Черт! Третий уровень» – мысленно выругался Эверетт. И было почему: щиты подобного уровня могли сдерживать натиск любой силы в течении одной минуты. Незнакомец тем временем, поднявшись на ноги, медленно попятился назад.

В этот же момент, прикрывая своего лидера, из стены джунглей вырвался ураган гиперзвуковых снарядов. Попадая по камням, они оставляли после себя красноватые облачка пыли.

Вс: - Сью, работай. – Приказал Эверетт, перебегая к соседнему камню и стреляя на ходу.

Вс: - Уже! – прокричала та одновременно с дошедшим хлестким звуком выстрела.

Вс: - Майк?!

Вс: - Двадцать секунд!

Вс: - Давай!

- Берегись! – заорал Кристенсен, прыгая в сторону. Со стороны джунглей в него полетел первый сгусток плазменного снаряда. Не долетев до своей цели всего одного метра, он упал в землю и взорвался раскаленным шаром огня. Осколки камней застучали по броне бойцов.

- Юви! Идентифицировать и нейтрализовать! – вжимаясь в землю рядом с наставником, приказал Эверетт. – Не смертельно. – Помедлив, добавил он.

- Плохо. Мы их не видим! Включили глушилки, уроды. - Спокойно констатировал Кристенсен, вставляя шнур подпитки от доспеха к своему рейлгану.

По внутренней связи раздался испуганный возглас, и затем хрипящее бульканье. Иконка Полла замерцала тревожным красным цветом. Жизненные показатели стремительно падали.

- Неет! – закричал Эверетт, и поднявшись, выпустил длинную очередь по зеленой стене. Затем откинул винтовку, которая тут же переместилась к нему за спину, и вытянул правую руку. В сторону джунглей недалеко от места, где был Полл, полетела миниатюрная ракета. Термобарический взрыв, последовавший за этим, смел несколько деревьев. На интенсивность стрельбы это не повлияло. С громким лязгом вражеское попадание оторвало наплечник его скафандра, и он отшатнулся, падая на колено.

Вс: - Черт. Майк?!

Вс: - Готов!

Вс: - Давай!

- Всем приготовиться к рывку! – приказал наставник.

Биомех тем временем, устремив голову к верху, принял сидячее положение. Мощный рывок и десяток тонн, поднятых в воздух могучими сервоприводами, понесли его вверх. В полете он мысленно активировал щиты, которые встали перед ним синей прозрачной стеной и содрогая землю, приземлился на вершине ущелья. Не теряя времени, он сразу же нацелил один из своих манипуляторов в сторону врага. Аккумулировав энергию, лазерная пушка дала залп.

Толстый жгут сконцентрированного света прошелся по всей линии джунглей. Со скрипом и треском повалились многометровые, вековые деревья, подминая под собой нерасторопных противников. Послышались первые крики раненых.

- Тварь! - взревел Тейлор за стеной щита, и из его доспехов в области груди выдвинулась маленькая анигиляционная камера реактора. Он приставил к ней свои ладони с широко расставленными пальцами, на которых появились короткие иголочки, и активировал квазиполе. Из недр реактора к рукам потянулись тоненькие струйки эманации распада антиматерии, постепенно собираясь в небольшой пепельно-черный с белыми прожилками шар.

Не видя этого, бойцы тем временем выбирали удобные позиции и аккумулировали в силовых приводах энергию для рывка, ожидая приказа. Биомех-же медленно двигался вперед, методично поражая точки вражеской стрельбы.

- Держи! – выкрикнул Тейлор и как гранату зашвырнул сгусток чистой энергии, находящейся у него в руках в робота.

Шар пролетел по дуге и коснулся щита биомеха. Яркая, всепоглощающая вспышка осветила все пространство вокруг. Локальный термоядерный взрыв, отдавая львиную долю своей силы, уничтожил щит и с силой откинул биомеха назад. Пролетев через все ущелье и кроша под собой камни, он врезался в его противоположную сторону. Будто в замедленной съёмке, робот сполз с обрыва и рухнул вниз, придавливаемый сверху тоннами горной породы.

- Мааайк! – закричала в ужасе Лея, бросаясь к нему, но ее успела перехватить Линда и с силой прижала к земле.

- Стой, дура. – Прошипела она.

Перестрелка на мгновение утихла. Пользуясь моментом Кристенсен приказал: - Рывок!

Ребята, ошеломленные возможно еще одной смертью своего товарища, злобно рыча, кинулись вперед. Совершая прыжки на несколько десятков метров, они влетели в джунгли, где тут же принялись поливать врага шквальным огнем. Кто-то вступил в рукопашную схватку.

Забытый всеми Тейлор, у которого щит уже успел отключиться, исчерпав всю энергию, с радостным оскалом развернулся, надеясь, что сейчас будет расстреливать противника в спины, но попадание вольфрамовой пули в левую часть затылка кинуло его на землю. Небо разверзлось громом, пошел мелкий дождь, а Сью приготовилась добить цель.

Вс: - Гетея-1, хорошее попадание, но теперь не вмешивайся! - приказал Кристенсен, выходя из режима мимикрии и приставляя горячий ствол к голове Тейлора. Бой продолжался.

- Твою мать! – полностью дезориентированный мужчина выругался, не замечая нависшей угрозы. Он содрал с головы остатки шлема и откинул его от себя.

- Прикажи своим людям прекратить огонь и сдаться! – ледяным тоном, надавив ствол сильнее, сказал наставник.

- Да кто ты такой? – промычал Тейлор, с трудом переворачиваясь на спину. С головы его капала кровь.

Увидев лицо незнакомца, Кристенсен вышел из режима маскировки и свернул свой шлем, открыв лицо.

- Узнаешь? – губы его растянулись в зверином оскале.

- Ты?!

- Да. Я. Я жду! – рявкнул он.

- Пятнадцать лет, ммм…, – проигнорировал его Тейлор. – Как жена, как дочь? – он криво улыбнулся.

- Мертвы. – Процедил Кристенсен, теряя терпение.

- Жаль. – Покивал тот. Сочувствия в его голосе не было.

- Ну!

- Боюсь это невозможно! – наслаждаясь моментом, произнес Тейлор, и от его доспеха ударила сжатая волна воздуха, которая откинула наставника на несколько метров назад. Не теряя времени, он тут же достал из набедренной ниши доспеха небольшую, сантиметров в 10 трубку и нажал кнопку посредине. Та разошлась по обоим бокам, раскрываясь как цветок, и мужчина замахнувшись, кинул ее далеко в джунгли. Пространство вокруг него замерцало, и через мгновение Тейлор исчез во вспышке света, прихватив с собой кубометры почвы.

Вс: - Противник отступает. Преследую. – Тяжело дыша доложил Эверетт.

Вс: - Отставить! – тут же приказал поднимающийся на ноги наставник. – Заняться раненными! Обезопасить место!

Вс: - Слушаюсь! – помедлив, ответил тот.

***

Эверетт нагнулся к поверженному противнику и ухватился за рукоятку ножа. Со скрипом лезвие вышло из сочленений брони скафандра. Мужчина издал хриплый стон. Парень содрал с него шлем.

- Пощади, – булькая кровью, прошептал тот.

Эверетт повернул голову в сторону мертвого Полла, который сделал свой последний вдох, прислонившись к стволу большого дерева. В боку у него зияла выжженная рана размером с баскетбольный мяч. Плазменный снаряд нашел свою цель. Рядом со своим командиром в напряженной позе стоял Пьер.

- Нет, – со сталью в голосе коротко ответил Эверетт и тут же перерезал мужчине горло. Двое парней молча наблюдали, как из рассечённых вен и артерий в такт биения сердца вытекала жизнь человека. Несколько секунд и он, издав последний стон, затих.

Щелчок внешней связи: - Меч-1. Ты нужен мне здесь, – раздался голос Кристенсена. – Намотай сопли на кулак и вспомни, что ты командир этого отряда. Выполнять! – в обычной своей манере рявкнул наставник и отключился.

- Идем, Эв. – На его плечо легла рука товарища.

- Да. Идем.


Глава 17

- Держись друг, еще немного. – Эверетт постучал по бронеплите биомеха.

После разбора завала из битых камней, к радости всех оказалось, что Майк жив. Но повреждения робота были настолько сильны, что в капсулу, в которой находился оператор, не поступал воздух. Если его оттуда не вытащить, то через какое-то короткое время парень просто задохнётся.

Стоя на нагрудной плите, Эверетт аккуратно вырывал элементы обшивки робота, дабы быстрее добраться до вместилища. Времени ждать, пока прилетят десантные боты с нужным оборудованием, не было.

Биомех был уничтожен. Левая его часть почти полностью была снесена аннигиляционным взрывом. Отсутствовали оба манипулятора, ноги превратились в хлам. Редкими каплями из резервуара центрального процессора капала мозговая жидкость нано-органики. Оба реактора заглохли. Чудо что не взорвались. К счастью протоколы безопасности успели активироваться.

Добравшись наконец до самой капсулы, рука Эверетта превратилась в стальной клин, и он с силой принялся долбить им по сочленениям пластин. Спустя минуту работы наметился прогресс. Они немного разошлись. Повинуясь желанию мальчика, клин его руки превратился в стальные тиски, и он вогнал их концы в проделанную щель.

Сильный скрежет разошелся по ущелью, когда Эверетт смял лицевую пластину, и вырвав ее с корнем, откинул в сторону.

- Майк! – бросилась было к парню Лея. Но Линда, тоже стоявшая рядом, снова остановила ее, ухватив за плечо.

- Подожди. Не мешай.

Эверетт в это время наклонился и, отстегнув все нейроинтерфейсы, аккуратно достал почти полностью покрытое ссадинами еле живое тело друга.

- Держу! – парня принял на руки Мэт и отойдя немного, опустил его на расстеленную на ровной поверхности ткань. Затем приложил небольшой треугольный аппарат к груди и принялся ждать результатов анализа. Из прибора тем временем вышли щупальца и обволокли тело Майка.

- Ну что там? – поторопила фельдшера Лея, садясь рядом с раненым.

- Сильные внутренние повреждения, – принялся считывать информацию тот. – Но жить, безусловно, будет – вынес он вердикт. Лея, сжав ладонь Майка, тихо заплакала. Ребята отвернулись, испытывая смущение. Они раньше не догадывались о чувствах девушки к парню.

Вс: - Ну что с ним? – щелкнув, на связь вышел Эрик.

Вс: - Жить будет, – ответил Эверетт.

Вс: - Ну, слава богу, – облегченно выдохнула Сью. Она со вторым номером все еще находилась на своем месте, ведя наблюдение за окрестностями.

Завывая турбинами, над ущельем пронеслись два десантных бота и, сделав круг, они начали садиться на той стороне, где шел бой.

- Готовьте его, – повернув голову к своим бойцам, приказал Эверетт. – Скоро его заберут, – он указал на Майка. – А я пока что поднимусь, разузнаю что там.

- Я с тобой, – сказала Линда, подбирая свою винтовку. Внизу остались лишь Мэт, Майк и Лея, которая по-прежнему сжимала его руку.

***

- Что у тебя? – ребята подошли в тот момент, когда наставник связался с мастером Ти. – Я тебя понял, – выслушав ответ, сказал он и взглянул на небо. – На ночь прекращай преследование. Это небезопасно, – наверное Ти ответила что-то в жесткой манере, так как лицо Кристенсена скривилось, и он спокойно ответил. – Я отдал тебе приказ. Выполняй. – Затем разорвал связь.

- Сэр! – Эверетт решил дополнить информацию. – Я послал Юви следовать за ними. Он прикрепился к одному из них... – парень посторонился. Рядом пробежали бойцы с мед-капсулой, направляясь к раненому. Из ботов тем временем вышел желтый отряд во главе с помятым Джонсоном. Он встал рядом, а его бойцы, не теряя времени, усилили дозоры красного отряда.

- Хорошо, – наставник кивнул. – Пламя Прометея прибудет на орбиту планеты через двадцать минут. Раненых и мертвых мы отправим на него.

- Мы будем их преследовать? – Эверетт озвучил вопрос, который у всех крутился на языке.

- Будем. – Кристенсен зло сплюнул.

- Сколько всего, сэр? – не уточняя свой вопрос, неуверенно спросила Линда, но тот ее понял.

- Четверо мертвых и трое раненых. – Все замолчали, переваривая услышанное.

- Собрались, воины! – прикрикнул на них наставник. – Именно для этого мы вас и готовили. – Неуверенные кивки в ответ.

- Даю вам час на приведение себя в порядок, – решил Кристенсен. – Затем закончим то, что они начали, – бойцы разошлись.

***

На следующий день

Юви быстро бежал по вентиляционной шахте комплекса, куда недавно вернулись контрабандисты. Ему удалось сбежать незамеченым в шлюзе, когда те проходили процедуры очистки от внешней среды.

Он был в образе длинной сороконожки. Так было удобней забираться во всевозможные щели. Недавно он убил несколько крыс, которые обжили тут себе нору. Его металлические лапки громко цокали по металлу, поэтому он в целях конспирации сделал себе что-то вроде чехлов из их шкурок. Теперь было тихо, но скользко. Ничего, Юви мог терпеть неудобства ради выполнения задания, которое дал ему хозяин. Нужно было побольше узнать об этом месте, прежде чем он появиться здесь.

Пробегая рядом с очередной вентиляционной решеткой, он услышал голоса. Нужно прислушаться, вдруг что-то интересное скажут.

- Ты привела в порядок режущую кромку, как я тебе приказала? – голос Сандры раздался в небольшом, три на три метра, помещении. Девушка, лежавшая до этого на постели, резко подскочила. Она не заметила появления толстухи. Вид у нее был потрёпанный. Давно немытые короткие волосы слиплись, лицо было местами измазано грязью.

- Я, нет-нет, я не успела, – принялась неуверенно оправдываться она.

- Что?! – в комнате раздался громкий звук от пощечины. Девушка, заплакав и схватившись за лицо, повалилась на пол. – И ты валяешься тут?! Когда не сделала то, что от тебя требовалось?!

- Прошу вас! - взмолилась она. – Я не спала два дня. Я просто не успела! Мне просто нужно немножко отдохнуть!

- У нас нет времени! – взревела Сандра, окончательно выходя из себя. – Мы срочно покидаем эту дерьмовую планету! – она махнула вокруг себя рукой. – Ты что?! Думаешь, мы оставим все оборудование здесь?!

- Нет-нет! Я так не думаю! – запричитала девушка.

- Заткнись! – снова звук пощечины.

- Мне нужно достать бур из того штрека! Я не смогу этого сделать, если он будет сломан! - Сандра в ярости ударила ногой лежащую девушку. Та завыла от боли и страха.

- Закрой рот, я тебе сказала! – толстуха схватила девушку за волосы и подтянула к себе. Та лишь стонала в бессилии, ничего не предпринимая.

- Наверное, я была слишком добра к тебе, - сделала вывод Сандра, глядя в мокрые от слез глаза девчонки. – Ты стала слишком строптивой без ласк мужчины.

- Нет-нет-нет! - забилась в истерике, пытаясь вырваться девушка. Сандра ударила ее локтем по лицу, и та снова повалилась на пол. Левая скула медленно наливалась синим цветом.

- Нет, прошу вас! – взмолилась она. – Я все сделаю, но только не это!

- Поздно! – поднося к себе коммлинк, кровожадно осклабилась женщина. – Эй! Вилф! – связалась она с толстяком. – Я помню, ты давно мечтал засадить нашей красавице. Это так?

- Нееет! – рыдала на полу Мия.

- Ээ…, – послышалось из коммлинка. – А есть конкретные предложения?

- Давай быстрее к ней, пока я не передумала.

- Буду через минуту! – радостным боровом взвыл тот и отключился.

- Ну, вот и все. – Сандра, скрестив руки на груди, прислонилась к стенке. Девушка на полу уже просто вздрагивала плечами, не в силах больше кричать.

Прошло пару минут, и раздались тяжелые шаги. В отъехавшие в сторону двери вбежал потный и грязный толстяк. Он не еще даже удосужился сменить комбинезон, в котором был на вылазке.

- Ты не шутишь, Сандра? – аккуратно поинтересовался он, поедая взглядом лежащую на полу.

- Нет, - она равнодушно помотала головой. – Девчонка вся твоя.

- Я твой должник! – крикнул он и подбежал к девушке.

- Мой, мой, – кивнула Сандра, не собираясь никуда выходить.

- Эй, Мия? – Вилф присел рядом с ней, взяв ее за локоток. Та тут же извернулась и молча ударила его по лицу.

- Ах ты тварь! – огромный волосатый кулак врезался в челюсть девушки. Она без сознания повалилась на рядом стоящую кровать.


Глава 18

- Эй! – крикнула Сандра. – Она мне еще нужна!

- Не волнуйся, пышечка моя, - промурлыкал мужик. – Все с ней будет хорошо. А мне так даже удобней, – он устроил ее на кровати, повернув спиной к себе и расстегнув ремни, стащил с нее штаны.

В комнате раздался звук приглушенного пыхтения. Толстуха все так же молча стояла, прислонившись к стене и наблюдая.

Юви решив, что увидел достаточно и больше ничего полезного тут не будет, быстро побежал дальше. Нужно было исследовать еще много помещений, а у его хозяина всего два дня. Обязательно нужно как-то сообщить ему об этом.

***

Вс: - Стинсен, время пришло. Забери нас с планеты, – в рубке корабля зазвучал голос Тейлора. Пожилой бородатый мужчина вытащил изо рта пожёванную сигару, и выдохнув густой дым, спросил:

Вс: - Не слишком ли рано? Вы что, уже успели закончить?

Вс: - У нас нарисовались трудности. – По голосу было слышно, что человек раздражен.

Вс: - Какого рода трудности? – осведомился мужчина, с любопытством подаваясь вперед.

Вс: - Мы столкнулись с кое-какими осложнениями… – витиевато принялся объяснять Тейлор.

Вс: - А! Это те четыре бота? – перебил его Стинсен. – Кстати, ты знаешь, что их корабль вернулся на орбиту?

Вс: - Почему же они продолжают преследование? – задумчиво протянул тот.

Вс: - Ах, вас еще и преследуют, – пожилой мужчина улыбнулся. – Знаю я одну особу, которой все это не понравится. – Он снова затянулся сигарным дымом.

Вс: - Я разберусь с ней сам!– вышел из себя Тейлор. – Твое дело нас забрать! Ты все понял!?

Вс: - Не горячись, – отмахнулся Стинсен. – Я снимаюсь с якоря и иду к вам. Что делать с тем кораблем?

Вс: - Уничтожь его! – коротко рявкнул тот.

Вс: - Это мы с радостью, – ухмыльнулся мужчина и оборвал связь. – Передай капитану "Сияния", что мы идем к планете. – Он посмотрел на своего подчиненного.

Холодные двигатели кораблей ожили. Два звездолета синхронно сорвались со своей орбиты и медленно поплыли вверх, поднимаясь над плоскостью эклиптики из плотного ледяного кольца газового гиганта. Огромные, километровые ледяные астероиды врезались в их обшивку, но неспособные причинить ей какой-либо вред, раскалываясь, отлетали в стороны.

Закончив с маневром, они включили маршевые двигатели и устремились к своей цели, набирая все большую и большую скорость.

Первым в этом шатком дуэте шел флагманский корабль Тейлора "Сияние". Это был звездолет класса щит-крейсер. В длину он достигал почти семисотметровой отметки, а в самой широкой своей части был не меньше двухсот пятидесяти. По всей длине его корпуса, на специальных выдвижных опорах и прикрывая две трети корабля, стояли специальные пластины октагоновой формы. Скрытые в них мощные генераторы магнитного поля были способны формировать вокруг звездолета непроницаемую защиту из выработанной плазмы, которая подавалась через особые теплопроводы ильм-реакторов.

Формой своей он был похож на вытянутый наконечник стрелы. В центральном утолщении, скрытые за атмосферными щитами, находились ангары корабля. Они были способны вместить в себя целый авиаполк москитного флота. Но из-за дефицита в рабочей силе по причине сложных отношений между контрабандистами, стапеля пустовали уже не первый год. Это был боевой пес, и он кичился своими боевыми отметинами, слабо скрытыми за вялыми попытками экипажа их починить.

Единственной деталью, которая нарушала гармонию вытянутых и гладких форм, был торчащий из носа корабля на манер морского киля пробойник пространства. "Сияние" был способен совершать прыжки на небольшие расстояния без помощи Врат.

Вторым шел "Сапфир". Он был короче своего товарища на двести метров. И был гордым представителем кораблей класса кап-крейсер. Его корпус так же был покрыт отметинами былых сражений, а некоторые из них помнили еще вторую галактическую войну. Это был старый, но сильный корабль.

По всей длине корабля расположились два ряда биаронных орудий. Три средних аннигиляционных реактора, скрытых в его чреве, позволяли использовать такое вооружение.

Купленные на черном рынке, эти орудия считались морально устаревшими моделями. Но, несмотря на это, их слитный залп был способен сокрушить почти - что любой корабль такого же класса или ниже. Конечно же, только при условии попадания, что было затруднительно.

Рассекая пространство космоса, эти корабли мчались вперед, не зная, что их ожидает. Команды кораблей в азарте готовили снаряжение в предвкушении добычи, которая сама пришла к ним в руки. Техники проверяли все системы, а канониры пересчитывали баллистические показатели. Все были при деле и на взводе. Слишком долго они находились не у дел.

***

Вс: - Пламя Прометея вызывает наземную группу! – капитан корабля смотрел, как на голосфере радара появились две лиловые точки. Они быстро приближались к планете.

Вс: - Кристенсен, слушаю вас! – отозвался один из них.

Вс: - Обнаружено два ранее неизвестных противника! Идут к нам. Мои действия?

Вс: - Что с ранеными?

Капитан перевел взгляд на своего помощника и тот утвердительно кивнул.

Вс: - Они у нас.

Вс: - Уходите! – немного подумав, принял решение Кристенсен.

Вс: - Но у меня четкие указания от Джонатана. Я не могу бросить вас.

Вс: - Не волнуйся за нас. Эта шваль решила свалить по-быстрому. Нам на планете ничего не грозит. Мы уже почти добрались до них. Потом вернешься за нами.

Вс: - Ты уверен?

Вс: - Я все сказал! – раздражено бросил Кристенсен и оборвал связь.

- Приказ покинуть систему! – тут же отдал указания капитан.

***

Спустя некоторое время, когда корабль уже почти покинул область притяжения местной звезды, оператор радарной сети доложил:

- Сэр! Наблюдаю всплеск подпространственной энергии в точке на границе системы!

- Вывести на экран! – на нем тут же вспыхнула компьютерная симуляция происходящего. Из большого черного пятна на карте системы, одна за другой стали появляться маленькие лиловые точки.

- Что это? – непонимающе спросил капитан.

- Насчитываю семь…, нет, девять сигнатур! – доложил оператор.

- Мать моя… Это же целый флот… – ахнул капитан.

- Но что им тут нужно? – спросил помощник, стоящий рядом.

- Мы можем увидеть их принадлежность? – игнорируя вопрос, уточнил капитан.

- Нет. Мы слишком далеко, опознавательных сигналов нет.

- Это флот вторжения… – прошептал мужчина.

- Ваши указания? – задал вопрос один из офицеров.

- Мы успеем вернуться?

- К сожалению, нет. Преследователи уже подходят к орбите планеты.

- Черт! – стукнув кулаком по подлокотнику, выругался капитан. – Срочно дайте мне связь! – пальцы оператора быстро забегали по консоли, вводя данные и настраивая поток.

- Есть связь! – выкрикнул он.

- Кристенсен! Срочно покидайте планету! Я повторяю, срочно покидайте планету!

- Вас не по… Повт…. Что в… – по мостику разошелся хруст помех и звуки разговоров на заднем фоне.

- Срочно покиньте планету! В систему вошел флот вторжения!

- Вторжение? – сквозь помехи пробился голос наставника. – Вы см…

- Связь потеряна! – доложил оператор.

- Можешь восстановить?!

- Нет, сэр! Нас глушат!

Капитан замер в кресле, отчаянно пытаясь найти выход из ситуации. – Извини парень… – прошептал он и следом приказал.

- Системы на минимум! Режим маскировки! Симулировать уход из системы и выйти за ее пределы! Дальнее наблюдение!

- Мы не будем вмешиваться? - уточнил старпом.

- Нет! – яростно выкрикнул капитан. На мостик опустилась тишина.

***

- Эверетт, дверь! – крикнула Линда, на ходу отстегивая от пояса гранату и активируя ее нажатием кнопки.

Парень перекатился на другую сторону и выстрелил из пистолета по отъехавшим в сторону дверям. С лязгом, под чавкающие звуки попадающей антиматерии тело повалилось обратно, и тут же в открытый проем влетела граната девушки.

- Берегись! – крикнула она, и все вжались в стену. Помещение содрогнулась от сильного взрыва, с потолка посыпалась мелкая каменная крошка.

- Вперед-вперед! – заорал Кристенсен и первым кинулся в проем, на ходу стреляя по выжившим. Эверетт побежал следом.

- Пьер, Лея! Контроль коридора! – приказал он.

Помещение оказалась чем-то вроде большой подсобки. Повсюду валялись сваленные металлические шкафы вперемешку с кучей разного хлама. Все было раскидано силой взрыва.

- Прикрой меня. – Наставник указал на вторую дверь, выходящую из помещения. Эверетт кивнул, пристраиваясь сбоку от нее.


Глава 19

- Что там дальше? – спросил мужчина. Эверетт активировал голосферу карты здания.

- Длинный коридор и шесть комнат по бокам.

- Куда выводит?

- Юви отметил это место как столовая, сэр.

- Понял. Не спим! – он врезал стальной перчаткой по дверной консоли так сильно, что та аж треснула, но все же сработала.

- Дым! – крикнул Кристенсен и выпустил в конец коридора маленький шарик из рукава своего доспеха. Бойцы активировали в своих шлемах режим тепловизора.

- Прикрывай! – наставник рванул к углу коридора. Эверетт с Мэтом открыли подавляющий огонь по противоположной стороне, но врага тут не было.

- Зачистить помещения! – Кристенсен побежал к дальнему концу коридора контролировать шлюзовую дверь.

Ребята разделив между собой двери, принялись их проверять.

- Чисто! – доложила Линда.

- Чисто! – доложил Пьер из своей комнаты.

- Чисто! – доложил Мэт.

Эверетт зашел в очередную дверь, предварительно выбив ее ногой, и повел стволом по комнате в поисках противника. Какой-то ворох грязного тряпья зашевелился. Парень настороженно навел винтовку в ту сторону. Послышался испуганный всхлип.

Медленно ступая маленькими шагами, Эверетт пошел вперед. Тем временем было слышно, как его товарищи выбивают другие двери и проверяют оставшиеся комнаты.

Вс: - Что у тебя? – вышел наставник на связь.

Вс: - Кто-то есть.

Вс: - Зачищай быстрее и к нам. – Связь щелкнув, отключилась.

Эверетт медленно потянулся свободной рукой к тряпью, и ухватив его резко сдернул в сторону. Там оказалась девушка. Она испуганно запищала и принялась прикрываться руками, пряча голову. Она была полностью обнажённой. Эверетт замер.

- Тихо-тихо, – он выставил перед собой руки, вложив пистолет в кобуру на ноге. - Я тебя не обижу. – Парень присел перед ней на корточки и прикрыл ее тряпкой, которую та все пыталась выдернуть у него из рук.

- Вот так. – Он укутал ее и его шлем скрылся в вороте скафандра. Перестав стонать, но все еще тяжело дыша, девушка посмотрела на него из-под своих грязных рыжих волос. Ее лицо было все в синяках, а из глаз капали слезы.

- Не бойся, – успокаивающе прошептал Эверетт. – Мы тебя не тронем. – Он положил свою стальную руку на ее голову. Та, вздрогнув, испуганно уставилась на нее.

- Ну что у тебя тут?! – в комнату ворвался злой наставник. Девушка, пискнув, снова вжалась в тряпье.

- Вот… – Эверетт не зная, как объяснить, встал и показал в ее сторону.

- Обездвижить! – безжалостно приказал Кристенсен.

- Я... Может…

- Чертовы дети! – выругался мужчина и широким шагом подошел к ним, бесцеремонно отпихивая парня в сторону.

- Встала, я сказал! - рявкнул он на девушку. Все скованная страхом она только снова завыла.

Не проявляя и капли деликатности, Кристенсен схватил ее за запястье, от чего та закричала, и рванул к себе. После чего снял с пояса наручники и сковав обе руки, кинул ее на кровать. Там он сковал ей ноги и соединил обе пары наручников тросом.

- За мной, солдат! – ощутимо ударив парня в плечо, наставник вышел в двери.

Эверетт посмотрел в глаза скованной и обнаженной девушки. Та с ненавистью смотрела на него и слезы безмолвно катились по ее щекам. Он активировал шлем, который выскользнул из ворота на голову и вытащив из-за спины винтовку, пошел следом за мужчиной. Девушка не двигаясь, провожала его взглядом.

В коридоре он нагнал наставника, и они уже вместе подошли к толстой шлюзовой двери.

- Как успехи? – спросил Кристенсен.

- Просто так не выломать, сэр! Нужно взрывать! – ответила Линда.

- Эверетт, что за ней? – парень сверился с данными, исходящими от Юви.

- Пять сигнатур.

- Понятно. Значит… – прерывая наставника, у всех активировалась внешняя связь голосом капитана.

Вс: - Кристе… Ср… по…! Повторя… сроч… … план…! Фл… вт…!

Вс: - Вас не понял! Повторите! – прокричал Кристенсен.

Вс: - Сроч… поки… планету! Фло… вторжения!

Вс: - Вторжения?! – переспросил наставник. Но связь оборвалась громким звуком помех. Все замолчали, пытаясь понять, что там происходит.

- Флот вторжения, сэр? Но… что это значит? – спросил Пьер.

***

Вс: - Ти, с южной стороны все перекрыто. Что у тебя? – Кристенсен шел по штреку, осматривая стоящее в нем горнопромышленное оборудование.

Вс: - Север тоже перекрыт. У всех шлюзов я поставила бойцов. Им не выйти незамеченными.

Вс: - Хорошая новость. Через десять минут сбор в большом зале.

Вс: - Поняла тебя. – Связь отключилась.

- Сэр! Можно вас на минутку? – один из бойцов желтого отряда подозвал к себе наставника.

- Докладывай. – Подошел тот к нему.

- Это сиротол, – постучал пальцем по экрану своего сканера парень. – Похоже, они вели его добычу здесь.

- Хм… Почему-то я не удивлен, что они нам попались.

- А что такое сиротол? – спросил другой боец, всматриваясь в небольшие розовые кристаллики, ссыпанные в стальные ящики.

- Основной компонент целой линейки боевых стимуляторов, – ответил наставник, так же беря горсть кристаллического песка. – Их делает одна империя религиозных фанатиков. Но в большей части человеческого космоса, это под строгим запретом.

- Значит, мы нарвались на контрабандистов?

- Да. А если точнее, то я думаю на целый картель. Уж слишком мощные у них корабли висят в космосе, - мужчина ссыпал песок обратно в контейнер. – Заминировать тут все! У вас на это пять минут! – Приказал он и ушел.

***

- Мэт, пройди со мной, будь добр, – Эверетт позвал своего бойца, которой в этот момент рылся в медотсеке захваченного комплекса. Рядом бойцы протащили один из трупов поверженного врага. – Потери есть? – спросил он.

- Нет Эв. За исключением ссадин, ушибов и растяжений, все три отряда в этот раз остались целы.

- Хорошие новости, – кивнул парень. – Пойдем. – Он потянул его за собой.

- Куда ты меня ведешь?

- Мне нужно, что бы ты осмотрел одну девушку.

- Но, с ними все вроде в порядке. – Заколебался Мэт.

- Я не про наших.

- А про кого?

- Хватит разговоров, идем и все увидишь.

Они вошли в тот длинный коридор, в конце которого была запертая тяжелая шлюзовая дверь. По его бокам было несколько дверей. Парень шлепнул по консоли одной из них. Дверь тихо съехала в сторону.

Скованная девушка, сидевшая на кровати испуганно дернулась, увидев две фигуры, и попыталась как-то прикрыться.

- Не бойся. Он тебе поможет. – Эверетт показал на Мэта и сразу прошел в дальний угол помещения, где выбрал самый чистый на вид кусок ткани и аккуратно прикрыл им девушку. Та в ответ отстранено кивнула.

- Эв, я не знаю…, – замялся фельдшер. – Она же судя по всему пленная, – он указал на ее браслеты. – Мне, наверное, нельзя оказывать ей помощь.

- Это приказ, друг. – Спокойно-ледяным тоном приказал Эверетт, глядя ему в глаза. Какое-то время они смотрели друг на друга, но затем Мэт сдавшись, отвел взгляд.

- Хорошо, – сказал он, доставая свой диагност. - Оголи грудь, пожалуйста. – Попросил он девушку, садясь на колено рядом с ней. Та испугано посмотрела на Эверетта, парень ободряюще кивнул.

Пленная смущенно скинула накидку с плеч, и Мэт приставил прибор к телу. Эверетт быстро отвернулся. Прибор загудел и из него вытянулись жгуты, обволакивая все тело. Прошло несколько секунд, и аппарат пискнул.

- Ну что там? – спросил Эверетт

- Легкое сотрясение головы, - начал зачитывать Мэт. – Небольшие ушибы. Внутренних повреждений нет. Сильное истощение организма. Я вколю обезболивающее и стимуляторы.

- Хорошо, – кивнул парень. – Сделай это. – Он направился к двери, не удержавшись, чтобы на ходу не оглянуться на девушку.

- Мия. – Прошептала она, встретившись с ним взглядом. Мэт непонимающе посмотрел на своего командира.

- Что? – переспросил тот.

- Меня зовут Мия. – Девушка застенчиво опустила голову.

- Эверетт. – Ответил он и тут же спешно вышел. Дверь с шелестом закрылась за ним.


Глава 20

Эверетт вошел в большое помещение, на ходу кивая Патрику, который сидел оперевшись о стену и чистил свое оружие. В одном из углов, отдельно от всех стояли наставники, они о чем-то тихо перешептывались. Замедлив движение, дабы не привлечь к себе внимание, парень направился к ним.

- Как ты думаешь, кто это? – донесся до него вопрос, которой задала Ти Кристенсену. - Союз федераций?

- Вряд ли, – фыркнул мужчина. – Эти демократы не способны на решительные действия кроме как в своем сенате.

- Тогда кто?

- Не знаю, Ти! Но я уверен, они здесь не случайно. В копях мы нашли сиротол.

- Да ладно! – удивленно воскликнула та.

- Да. Так что это возможно всего лишь правовой рейд…. А чей… скоро узнаем. – Он хмыкнул.

- Я волнуюсь. Ты знаешь, нам лучше не контактировать с любыми официальными властями. Его… - она осеклась, заметив, наконец Эверетта.

- Ты что-то хотел, боец?! – вызверился Кристенсен.

- Так точно! Я хотел сообщить, что попросил оказать медицинскую помощь нашей пленной. – Нашелся парень.

- Я не удивлён. – Зло сплюнул наставник.

- О ком речь? – поинтересовалась Ти

- Наш воспитанник нашел себе игрушку. – Язвительно проговорил мужчина.

- Это не так… – начал оправдываться Эверетт.

- Ладно, заткнись. Не до тебя сейчас, – махнул рукой Кристенсен. – Линда! Что там с дверями?

- Уже почти готово. Две минуты и можно взрывать.

- Хорошая новость. Так, опарыши, собрались. Скоро продолжим.

Бойцы зашевелились, подбирая снаряжение и выдвигаясь на заранее оговоренные позиции.

Вс: - Гетея-1, вызывает Лидера-1.

Вс: - Слушаю тебя. – Ответил Кристенсен.

Вс: - Вам лучше выйти наружу. Они здесь.

Вс: - Понял тебя. Сейчас будем.

- Дозорам оставаться на своих местах. Все остальные за мной! – отдал он новый приказ, и бойцы потянулись к выходу.

***

На улице шел ливень. Тяжелые серые тучи, гонимые сильными ветрами, клубились громадными валами, сминая друг друга. Джунгли шумели от нахлынувшей на них стихии. Люди, стоявшие у входа в комплекс, всматривались высоко вдаль.

Там, далеко на небосклоне, разрывая тучи, падал космический корабль, объятый огнем. Будто хищники, преследуя его и не желая упускать свою законную добычу, за ним в атмосферу ворвались такие-же мощные боевые корабли. Неспособные использовать биаронные орудия в атмосфере, они стреляли многотонными вольфрамовыми снарядами, звук попаданий которых доносился даже до людей глухими гулкими хлопками.

Секция за секцией, будто вгрызаясь в плоть левиафана, они отрывали от него куски обшивки. Он не оборонялся, видимо уже был нанесен столь сильный ущерб, что системы вооружения дали сбой.

Неспособный более оказывать сопротивление гравитации планеты, корабль, как казалось, медленно ушел за горизонт, скрывшись за верхушками деревьев. Мгновение и над ними вспыхнул огромный шар термоядерного взрыва. Люди прикрыли глаза.

- Смотрите! – закричал кто-то, указывая в противоположную сторону. Все повернулись.

Там, картина была похожей. Мощный кап-крейсер, так же, как и его собрат, весь объятый пламенем, вошел в плотные слои атмосферы. Вокруг него роились, как казалось маленькие точки, которые на самом деле были вражеским москитным флотом. Мало по малу, они вгрызались в бронеплиты корабля и медленно его пожирали.

Неожиданно раздался громкий хлопок.

- Вот дурак… – прокомментировал кто-то произошедшее.

С борта корабля раздался залп батареи биоронных орудий. Огромные раскаленные шары плазмы сжигая воздух и неудачливых пилотов, не успевших среагировать на эту опасность, оставляя за собой вакуум на многие километры вокруг, устремились вперед. Колоссальный по своей мощи перепад давления схлопнул опустевшее пространство и своей силой снес почти весь левый борт корабля. Спустя несколько секунд он повторив судьбу своего собрата, упал на поверхность планеты, вспыхнув яркой вспышкой.

- Ну, вот и все. Сейчас сюда спустится десант, – предупредил всех Кристенсен. – Оказывать сопротивление лишь в крайнем случае и только в ответ на явную агрессию. Всем понятно?

- Так точно! – прозвучал ответ.

- Стью. Ты заминировал шахту, как я приказывал?

- Так точно, сэр!

- Отлично. Ставь автоматическую детонацию на три часа. – Наставник вновь поднял свой взгляд на разыгравшуюся катастрофу в небе.

***

- Говорит властный представитель Юстирианского Доминиона! Всем опустить оружие, деактивировать биомехов и подавить свои доспехи! – над ними пронесся челнок, сопровождаемый парой десантных ботов с открытыми люками и стрелками в них.

Вс: - Подчиниться! – на открытой частоте приказал Кристенсен.

Тем временем сквозь дождевые облака было видно, как заходят на посадку остальные корабли. Плато брали в окружение. Вдалеке виднелись большие грузовики, которые шли низко, почти у самих верхушек деревьев. Они несли под собой четверку тяжелых штурмовых платформ SCR-17.

- Плохо, – сказал рядом стоящий Эрик. – Это пилигримы…

- Выполняйте указания, - вмешалась Ти. – Оружие долой. Энергопоказатели скафандров на минимум.

- Эверетт, – к парню подошел наставник. – Где Юви?

- В той части комплекса, где засели пираты. Наблюдает.

- Хорошо, – кивнул Кристенсен. – Прикажи ему не вмешиваться и не показываться ни при каких обстоятельствах.

- Почему?

- Сделай это, – отстегнул свою винтовку наставник. – И еще, – он посмотрел в глаза парню. – Чтобы не случилось, будь сильным.

- Вы считаете, все так плохо?

- Я считаю, что с пилигримами связываться, это последнее дело. Но выбора у нас нет.

- Кристенсен! Есть новости от "Пламени Прометея"? – спросила наставник Ти

- Нет, но я полагаю, они все сделают как нужно. – Оба понимающе кивнули.

- Значит так, ребята! Некоторые изменения в указаниях! – повысил голос мужчина. – Подчиняться полностью! Ни в коем случае не оказывать сопротивление, даже если вас ударили. На другой уровень конфронтации они, я надеюсь не решатся.

Вс: - Снайперы. Покинуть дозоры и выйти к общей группе. - Приказала наставница.

Корабли Доминиона тем временем приземлились. Из открывшихся люков выбежали бойцы в черных доспехах и разделившись на группы, принялись занимать периметр. Их брали в кольцо.

В отдалении, сотрясая землю своей поступью, плато окружила четверка штурмовых платформ. Гудя антигравами, на посадку пошел челнок. Приземлившись на гибкие опоры, люк его открылся и в нем показался высокий молодой человек с длинными белыми волосами. Глубокий шрам пересекал все его лицо. Правый глаз у него был аугументическим.

Он поддернул полы своего плаща и спустился по выехавшему трапу. Пятёрка бойцов тут же пристроилась у него сзади, неся караул.

- Разоружить. – Спокойно приказал молодой человек вялым взмахом руки. Бойцы, окружившие людей, приблизились и довольно жестко отобрали оружие.

- Представьтесь. – Обращаясь к нему, вперед вышел Кристенсен. Тот высокомерно посмотрел на него, но все же ответил.

- Льер-капитан второго ранга. Внешняя разведка Юстирианского Доминиона. Донатас Дрим. А вы…?

- Тарэнс-лейтенант Алаярской Империи. Вильям Кристенсен.

- Голубая кровь значит, – Донатас улыбнулся, а Эверетт удивленно посмотрел на своего наставника. – Ну, это мы проверим, – мужчина щелкнул пальцами. Его бойцы с силой опустили людей на колени и, заведя руки за спину, защелкнули на них магнитные браслеты.

- По какому праву? - Простонала Ти от силового хвата. – Мы граждане империи. Контрабандисты заперты в комплексе.

- Как я уже сказал. Разберемся, – белозубо улыбнулся молодой человек. Шрам искривил его улыбку, и она стала похожа на звериный оскал. – Ваши биомехи, – обратился он к Кристенсену. – Я так понимаю вы тут главный. Прикажите операторам покинуть их.

Наставник мгновение зло смотрел на человека, но решив не усугублять ситуацию коротко приказал:

Вс: - Льюис, Джейд, выполняйте.

- Хорошо, – снова попытался улыбнуться Донатас. – Я рад, что вы сотрудничаете. У вас еще есть люди?

- В комплексе, – мотнул головой себе за спину Кристенсен. – Охраняют часть здания, где заперлись преступники.

Льер-капитан развернулся к человеку, стоящему за его спиной: – Разберись, – тот молча кивнул и направился к зданию. Ближайший десяток бойцов направились за ним.

- Есть еще что-то, что вы хотите мне сказать?

- У нас есть три десантных бота. Они стоят на площадке к западу от плато.

- Хвалю за вашу честность. Увести их!

Главы с 21-й по 30-ю.

Глава 21

Под вооруженной охраной их посадили в десантные боты и те, взлетев, направились в космос.

- Черт, Эв, мне это не нравится. – Прошептал сидевший рядом с ним Пьер.

- Никаких разговоров! – охранник ударил ботинком по его ноге. Парень притих.

Судно тем временем вышло за пределы атмосферы и в иллюминаторах засверкали звезды.

Спустя пятнадцать минут полета бот подлетел к большому кораблю, находящемуся посреди боевого построения целого флота. Навигационные огни звездолета мигали красно-синими цветами, от чего его силуэт на фоне зева открытого космоса был завораживающим.

Медленно поползли вверх ангарные створки корабля, и бот нырнул в наполненное светом помещение, где аккуратно подлетел к стапелю. Из него вышли магнитные швартовы и, нежно обхватив судно, потащили в приспособленную нишу ангара.

- Всем выйти! Построиться вдоль красной линии. Мужчины налево, женщины направо. – По полу застучали ботинки.

Под вооруженной охраной с направленными в их сторону взведенными ружьями, ребята разделились на группы. Наставники вышли последними и их тут же увел с собой Донатас. Кристенсен встретился взглядом с Эвереттом и обнадеживающе кивнул.

- Итак! – вперед вышла одетая в капитанскую форму Доминиона женщина с аккуратной короткой стрижкой. – С этого момента вы официально числитесь фигурантами по делу нелегальной торговли сиротолом в пределах территорий Юстирианского Доминиона.

- Но мы в этом не замешаны! – выкрикнула одна из девушек.

- Кто это сказал? – спокойно осведомилась она.

- Я! – с вызовом сказала Стелла из желтого отряда.

- Наказать, – отдала приказ женщина. Ближайший боец с винтовкой на сгибе локтя подошел и коротко размахнувшись, ударил девушку прикладом. Та всхлипнула и, чуть было не упала, но ее удержали товарищи.

- Ммм. – Она выплюнула на палубу сгусток крови с выбитым зубом и с ненавистью посмотрела на женщину. Капитан довольно кивнула.

- Я надеюсь вам не нужно объяснять, что во время разбирательства вы лишены всяких прав. Даже не смотря на то обстоятельство, что вы подданные Алаярской империи? – все промолчали.

- Очень хорошо. В таком случае сейчас вас проводят на нижние палубы корабля, где вы будете лишены своих скафандров и дезинфицированы, после чего вас поместят в камеры. Допрос будет происходить в порядке очереди. Доступно объяснила? – она обвела всех взглядом и улыбнулась. – Увести!

***

- Ты, – сквозь толстое бронестекло на Эверетта указал один из охранников. – На выход! – парень поднялся с полки, на которой сидел и прошлепал босыми ногами к силовой решетке. Она выключилась, и он вошел внутрь шлюза, за спиной, вновь активировавшись, загудели лазеры.

Его сковав, вели по слабо освещенному коридору, источником света в котором были тусклые осветительные панели, висевшие по бокам. У каждой из дверей, ведущих в другие отсеки корабля стояла вооруженная охрана.

- Проходи. - Конвоир остановился у одной из них. Эверетт кивнул и прошел в открывшуюся створку.

Помещение было небольшим. С обеих сторон стояли шкафы со стеклянными дверцами. В центре же помещения находился широкий стол и громоздкое анатомическое кресло напротив него. За столом сидел сухощавый человек с острым носом. Он делал какие-то пометки в электронном журнале.

- А! – он поднял голову на Эверетта и улыбнулся. – Прошу вас, молодой человек. Проходите, садитесь. – Он указал на кресло напротив своего стола. Эверетт кивнул, присаживаясь.

- Снимите наручники, боец. Я не вижу в них смысла. – Указал на них мужчина. Конвоир подошел и довольно грубо выполнил приказ. После чего вернулся назад и встал у двери, заложив руки за спину.

- Ну что же. Я думаю, не будем затягивать. Сразу приступим, вы не против?

- Нет, конечно. Мне нечего скрывать. – Слабо улыбнулся Эверетт.

- Ну, я надеюсь на это, – вернул улыбку мужчина. – Итак, начнем. Ваше имя?

- Адам Варлок. – Без запинки соврал Эверетт.

- Хорошо, – мужчина записал это, – а что вы делали на планете, Адам…? – задал он следующий вопрос.

Допрос длился два часа, на протяжении которых следователь выспрашивал у парня все подробности его жизни, начиная с детства и заканчивая последними часами. Под конец он спросил порядком утомившегося Эверетта:

- И последний вопрос, если вы не против, – он задумчиво постучал пальцем по столу. – Скажите, что это за механизм? – мужчина указал на стальную руку Эверетта.

- Это…, – тот поднял руку, глядя на нее. – Это мне досталось в результате одной аварии, которая была три года назад. Я говорил вам о ней, – мужчина понимающе покивал. – Я, если честно не знаю точно, я не вдавался в детали. Мне тогда сделали операцию без моего ведома, я был в слишком тяжелом положении.

- Да что вы? Сочувствую вам…, – дружески улыбнулся дознаватель. – Но…, – он встал из-за стола. Охранник напрягся. – Разве это не образец экзоскелета "NCS – 021M"? Мм? Его еще, если мне не изменяет память, называют "Живая сталь"? Что скажете? – мужчина медленно подошел к креслу.

- Я… я не знаю, что вам ответить. – Растерялся Эверетт. Дознаватель снова улыбнулся.

- Я так и думал, – сказал он и активировал системы кресла, в котором сидел мальчик. Руки его тут же сковались энергозахватами, вышедшими из подлокотников, а грудь обхватили стальные жгуты. Эверетт завозился, пытаясь вырваться. Охранник взял его на мушку.

- Извините. Но я вынужден предположить, что все, что вы мне сказали, вранье. Поэтому…, – он кивнул стражнику. – Мы зайдем с другой стороны. – Дознаватель ввел команду на своем наручном пульте и в руки Эверетта впились маленькие иглы, впрыскивая дозу наркотика. Разум тут же начал мутнеть и последнее, что он увидел, это как на голову опускается стальной обруч.

***

- Еще! – проорал Донатас четверым бойцам, что избивали Кристенсена. Они били его, лежащего на полу ногами. Рядом двое солдат удерживали пытающуюся вырваться из хватки Кристианну.

- Пятеро! – мужчина с размаху ударил стальным носком ботинка по лицу Кристенсена. Юшка крови оросила ковер. – Ты урод, забыл сказать, что заминировал копи?! – он снова ударил его. – Ну да ладно, – встряхнув руками, Донатас резко успокоился и отошел от мужчины. – Это уже не важно. – Он вернулся за свой стол. Солдаты подняли еле стоящего на ногах наставника.

- Важно то, что ко мне пришел доклад о допросе одного из твоих сопляков. – Кристенсен тут же напрягся, услышав это. Взор его обрел четкость, он поднял голову на льер-капитана.

- Имя Эверетт… тебе о чем-то говорит? – Донатас осклабился, глядя на изменившееся выражение лица мужчины.

- Мы…, мы можем договориться… – едва слышно проговорил разбитыми губами Кристенсен.

- Вряд ли у тебя есть то же, что мое правительство может получить от Алаярцев.

- Но ты ведь чего-то хочешь? – крикнула Ти.

- Я патриот. – Еще шире улыбнулся Донатас и сел за стол, наливая себе в стакан виски.

- Скорее всего. Сценарий следующих событий будет таким…, – он закинул в стакан щипцами первый кусочек льда. – Я свяжусь со своим начальством, и мы покинем эту систему. Позже, вас передадут под патронаж империи, – в стакане булькнул второй кусочек льда. – Что скажете? – он поднял бокал.

- Я скажу…, – Кристенсен закашлялся. – Скажу, что вы совершаете большую ошибку. И последствия ее я не берусь предсказывать.

- О. Я вас уверяю, меня абсолютно никак не волнуют мнимые последствия. Процветание моей страны, это все, что важно для меня. – Донатас второй рукой взял лежащий на столе стазер и выстрелил в голову Кристенсена. Бойцы не удержав, выпустили из рук обмякшее тело.

- Нееет! – закричала Ти.

- Не шуми, – с отвращением скривил лицо мужчина. – Он всего лишь без сознания… В карцер их! – махнул пистолетом в сторону двери Донатас, одновременно с этим делая глоток. – Как замечательно все получилось. – Он тяжело вздохнул и плюхнулся обратно в кресло.

***

Система Алландина. Планета Новый Эдем.

Столичная система империи Алаяр.

- Таким образом, вы можете видеть…, - на голо-карте подсветился сектор Адэнианской туманности. – Что большая часть восточных пределов империи находится в состоянии, близком к гражданской войне. - Старик обернулся к Императору и получив кивок, продолжил:

- Как было указано в сводке докладов наших агентов. Мы можем с достаточной уверенностью говорить о том, что инициатором этих проблем является орден "Пламенных Сердец". Мы полагаем…

Глава 22

- Проклятье! – не удержавшись, император с силой ударил по столу, от чего проекция мигнула. – Опять они! Последние восемь лет я то и дело слышу, как они гадят мне во всем! – взревел мужчина. – Вы! – он указал на начальника внешней разведки. – Где результаты вашей работы?! Почему они до сих пор не уничтожены!?

Подтянутый мужчина, виски которого уже посеребрила седина, невозмутимо выдержал гнев своего императора и спокойно ответил:

- Ваше Величество, очень сложно ликвидировать организацию, которая насчитывает около тысячи лет существования. Но поверьте, мы делаем все, что в наших силах. Аналитики утверждают, что ситуация скоро нормализуется.

- Вы испытываете мое терпение. – Прорычал тот, на что мужчина лишь сдержано кивнул.

- Я могу продолжать? – выдержав паузу, спросил пожилой адмирал. Император безразлично махнул рукой, падая обратно в кресло.

- По причине общественных волнений и забастовок перекрыты врата Киллианской и Аксиринейской систем. А как мы все с вами знаем, - он обвел участников совещания взглядом. – Это основные торговые пути этой области…

Перебивая докладчика, в зал влетел один из личных помощников информационной службы императора и подбежал к нему. Наклонившись к его уху, он зашептал.

- Это точно? – правитель повернул голову к прибывшему, тот кивнул. – Где они сейчас? – наливаясь краской, просипел Император.

- Покидают систему Каррера Свободных Федераций, направляются к ближайшим вратам, Ваше Величество!

- Чего они хотят взамен?

- Этого они не сообщили.

- Элларианна, - обратился он к единственной женщине за столом. – Свяжись с Юстирианским посольством. Делай все что хочешь, но он мне нужен! - женщина непонимающе кивнула и спешно выбежала из зала.

- Все в порядке, Ваше Величество? – спросил контрразведчик.

- Все просто замечательно, - сложив пальцы домиком, ответил тот. – Твой очередной прокол. Но я его прощаю… – мужчина невозмутимо кивнул.

***

Было слышно, как по тюремному коридору, скрытому за дверями камеры, разнесся звук тревоги и к горлу тут же подскочил отвратительный рвотный комок.

- Ммм… – Эверетт сглотнул его.

- Да, – согласился Эрик. – Кажется, мы только-что вышли из гиперпространства.

Их заключение длилось уже вторую неделю. После того как Эверетта подвергли мозговому сканированию, допросы прекратились. С ними не велось больше никаких разговоров. Все контакты были ограничены лишь приемом пищи и посещением санитарных заведений. Они были разделены и находились в камерах по двое, не зная, что происходит с остальными и куда они направляются. Это продолжалось уже две недели, и они были морально измотаны.

Силовое поле шлюза отключилось, и дверь за ним отворилась. Звеня стальными цепями, в камеру вошли двое тяжело экипированных бойцов.

- Лицом к стене, руки за спину! – потрескивая голосовой связью, прорычал один из них и довольно жестко швырнул Эрика в стену.

- Эй! – возмутился парень.

- Молчать! – его ударили по ногам и сразу же, пока тот пытался подняться, нацепили наручники. Второй боец в это время держал Эверетта на мушке, не давая ему пошевелиться.

- Этого тоже, – сказал другой страж и Эверетта сковали. – Отлично. Теперь не дергайтесь, иначе будет больно. – Казалось, что он наслаждается моментом.

Из небольшого кармашка охранник достал устройство видом и размером напоминающее небольшую монету и приложил к виску Эверетта. Звуки и зрение тут же отключились. Теряя ориентацию в пространстве, он зашатался, но его жестко удержали под руки.

Закончив все приготовления, их грубо схватили и, толкая перед собой, повели вон из камеры. Помня, чему его учили, Эверетт попытался мысленно отвлечься в попытках успокоить сердцебиение. Но подсчет шагов не дал результата, с каждой минутой тревога росла все больше.

Наконец они остановились и их уперли лицами в холодную металлическую стенку. Эверетт чувствовал, что рядом с ним есть еще кто-то, наверное, его товарищи. «Кажется, нас всех собрали вместе» – подумал он. – «Но зачем?».

Его снова жестко схватили и потащили вверх по лестнице. Пытаясь представлять ее у себя в голове, он старался не споткнуться. Холод близкого космоса и вот его с силой кидают в противоперегрузочное кресло, туго пристегивая к нему.

Стоящие на стапелях три челнока, загрузив в себя людей, взревели реактивными турбинами и медленно один за другим покинули ангар, проходя сквозь атмосферные щиты, прямо через распахнутые створки.

В открытом космосе они заложили крен в правую сторону и направились к огромному неправильной формы астероиду. Вместе с остальными он крутился в широком поле гигантских камней возле планеты, которая по астрономическим меркам лишь совсем недавно начала свою жизнь.

Минуты полета тянулись. Маневрируя между небольшими камнями, суда наконец вышли к своей цели, в центре которой находились большие створки ангара. Они поползли в сторону, впуская в себя замедляющиеся челноки. Спружинив на посадочных платформах, челноки приземлились. Охранники принялись кричать и поднимать людей со своих мест, подгоняя к выходу.

Чувство противного, скользкого холода в висках и вот, зрение и слух восстановились. Пытаясь унять кружащуюся голову, Эверетт осмотрелся вокруг себя.

Он с товарищами стоял в просторном помещении. Рядом с ними были челноки, от корпусов которых исходил пар. Стены и своды ангара были вытесаны из камня. Лишь кое-где просматривались стальные балки креплений. Было ужасно холодно.

Эверетт пересёкся взглядом с Патриком и постарался обнадеживающе улыбнуться ему, но тот не отреагировав, сразу отвернулся.

- Пошел! – из челнока пинком вытолкнули Кристенсена, за ним быстро сбежала Ти, которая тут же принялась помогать ему подняться. На лице наставника не было живого места. Левый глаз полностью заплыл, и из разбитой брови до сих пор сочилась кровь. Увидевшие это девушки ахнули в ужасе. Для всех наставник был железным и строгим человеком. Видеть его в таком состоянии было тяжело.

В дальнем конце помещения послышался звук открывания гермостворок и все повернули головы в ту сторону. Не заставляя себя ждать, там показались силуэты нескольких человек.

- Все. Добегались, – прокомментировал их появление Пьер, глядя на то, как были одеты незнакомцы. Это была форма Алаярских военнослужащих.

Чеканя каждый шаг, они быстро подошли к ним, и вперед вышел высокий мужчина в возрасте, длинные черные волосы которого были собраны в конский хвост.

- Кто из вас Донатас? – обратился он к группе Юстирианских служащих. Тот вышел вперед, отдавая на ходу честь.

- Льер-капитан Донатас Дрим! Юстирианский Доминион!

- Тарэнс-полковник Кристофер Ридман. Очень приятно, – они пожали руки. – Простите меня, возможно, мои глаза меня уже подводят. Но я не вижу среди заключенных команды известного контрабандиста и его самого. Почему так произошло?

- Эээ…, – замялся Донатас. – Они фигуранты дела о торговле сиротолом на нашей территории. Они вне вашей юрисдикции. Зачем они вам?

- Все просто, – Кристофер улыбнулся. – В нашем договоре шла речь, обо всех, кто контактировал с молодым человеком по имени Эверетт. Если я правильно понимаю, они контактировали. Это так?

- Да… отчасти это можно назвать и так…

- В таком случае…, – перебил того мужчина. – Я хотел бы видеть их здесь. Это возможно?

- Да, – Донатас нахмурился. – Но потребуется время. Корабль с ними сейчас в гиперпространстве. Я думаю, мы сможем прислать вам их не раньше, чем через месяц. Все следственные мероприятия мы проведем в пути. Вас устроить такое решение?

- С натяжкой, но да. Надеюсь на вас, – Кристофер улыбнулся. – В таком случае я считаю, что все вопросы между нашими правительствами решены и надеюсь, их нет и между нами? – Донатас согласно кивнул. – В таком случае, вы можете быть свободны. Мы сами позаботимся о пленниках, – и посмотрел на них. Эверетт столкнулся с ним взглядом. Будто два смертоносных дула нацелились ему в душу. Но он справился с собой и не отвел взгляда. Мужчина едва заметно довольно кивнул.

- Извините за любопытство, – подал голос Донатас. – Но вас всего лишь четверо. Может вам нужны мои бойцы?

- Спасибо за оказанную любезность, – Кристофер легко поклонился. – Но я вас уверяю, мы справимся.

- Что ж. В таком случае не смею вам больше надоедать. Был рад с вами познакомиться. – Мужчины пожали руки и льер-капитан со своими людьми направился к челнокам.


Глава 23

Встречающая делегация молча наблюдала за тем, как они вылетают сквозь атмосферные щиты ангара прямиком в черноту открытого космоса. А Кристофер в это время медленно шел вдоль ряда заключенных, держа руки за спиной.

Вот он подошел к немного отдельно стоящим наставникам и сравнялся взглядом с Кристенсеном.

- Это того стоило? – спросил мужчина едва слышно.

- Каждая секунда, - так же тихо ответил наставник. Кристофер какое-то время всматривался в его глаза, а затем, что-то решив для себя, кивнул и прошел обратно к центру строя.

- Слушать меня внимательно! – рявкнул он командным голосом. Эхо отразилось от каменных стен.

- Вы находитесь в тюремном комплексе Варидан-6! На этой территории вы вне закона. Все права человека – аннулированы! – он рубанул воздух рукой. – Все права подданного Алаярской империи – аннулированы! Вы никто! – мужчина замолчал, давая время осознать это.

- А теперь о правилах и наказаниях, - продолжил он. – Нарушение установленного порядка – смерть! Причинение физического вреда персоналу комплекса – смерть! Попытка побега – смерть! Невыполнение приказов – карцер! И поверьте мне, вы не захотите в нем оказаться. Есть вопросы? – все молчали. – Ну что же, хорошо. В таком случае, увести их!

От потолка отделились глыбы длиною в метр и, не издавая абсолютно никакого шума, упали на пол. Поверхность камней покрылась рябью, и они принялись менять свою форму, медленно выстраиваясь во что-то, отдалённо напоминающее человека.

- Знакомьтесь, ваши надсмотрщики, - указал на них рукой мужчина. – Договориться и подкупить их, как вы понимаете, невозможно. Ведите себя хорошо. Скоро я встречусь с каждым из вас.


Звездная система Каррера. Планета Барсум.

Южно-галактический фронтир свободных федераций.

Две недели назад …

- Господи, за что мне это? - Мия сидела на кровати и, обняв коленки, качалась взад-вперед. Она как мантру повторяла эти слова, полностью сдавшись и отдавшись ситуации, в которой очутилась. Слезы на ее щеках высохли, превратившись в соленые беловатые потеки.

За стеной раздался приглушенный хлопок и в открытую дверь влетели бойцы, одетые в тактические черные скафандры. У девушки уже не было сил пугаться, она лишь непонимающе уставилась на двойку незнакомых людей. Эти были другие. Эверетт с его товарищами выглядел иначе.

- Руки, покажи мне руки! - взревел один из них, тыча в ее сторону стволом.

- Я не могу. – Прошептала Мия, приподнимая и показывая скованные в браслетах кисти. Цепь между ними и ногами натянулась.

Бойцы отвели стволы и настороженно прошли в помещение.

- Где остальные?!

- Я не-не знаю…, - запинаясь, ответила та. – Мне не сказали…

- Тебя сковали те, другие? - девушка молча кивнула.

- Я понял тебя, - кивнул видимо главный. – Эй, парень. - Он с силой ударил по плечу солдата, который кровожадно смотрел на слабо прикрытую обнаженную девушку и медленно подступал к ней. – Не время и не место! Займи караул у двери! - явно разочарованный, тот кивнул и, окинув Мию последним взглядом, вышел из комнаты.

- Не делай глупостей, потом с тобой разберемся. – Сказал второй и тоже вышел.

Мия снова осталась одна. Отчаяние и тоска накатили на нее с новой силой, и она тихо заплакала, уперев лицо в колени. За стеной тем временем снова послышались хлопки и неожиданно громкий взрыв, от которого затряслись стены. Девушка, не ожидая этого, визгнула и дернулась.

Из вентиляционной трубы, висевшей под потолком, раздался какой-то скрежет. Мия прислушалась, повернув к ней голову. Кажется, звук передвигался. Внезапно, в единственной решетке из мрака показались несколько ярко-синих огоньков, своим потусторонним холодом они впились в девушку. По коже пробежали мурашки, и та в немом ужасе принялась медленно отодвигаться назад, пока не уперлась спиной в стену. Секунда, вторая и вот из решетки показалась первая длинная лапка, девушка в ужасе застонала.

***

«Директива три два ноль гласит: никогда не покидать своего подопечного… Черт! Глупый Юви!» - мысленно ругался робот, ползя по вентиляционной шахте. «Но Эверетт приказал мне оставаться на месте и не вмешиваться. Я должен был наблюдать за людьми, которые заперлись во второй части комплекса. Черт! Мальчика и его странных друзей забрали какие-то неизвестные люди…» - он случайно выбрал один из поворотов на разветвлении и побежал дальше. «Хозяин не велел» - саркастично пропищал робот, покачивая головой и направился дальше. «И что теперь делать? Те люди вошли сюда, теперь между ними бой» - Юви остановился у одной из вентиляционных щелей и наблюдал как там бегают и стреляют. Вот кого-то подстрелили, и его товарищи оттащили раненого. «Глупые людишки!» - подумал он и продолжил ползти.

Сделав очередной круг вокруг центральных помещений, робот неожиданно уловил новый, но знакомый ему ранее звук. Его часто издавал Эверетт, когда еще был биологически маленьким. В такие моменты ему обычно было плохо.

Юви заинтересовавшись новым, пополз в ту сторону. Впереди, светом замаячила решетка, из которой и исходили звуки. Он, замедлившись, стал красться к ней и аккуратно заглянул в нее. «Черт! Не получилось» - мокрые испуганные глаза смотрели на него.

Девушка показалась знакома ему. «Ведь точно!» - дошло до Юви. – «Это та, к которой Эверетт проявлял доброту!» - он учил этому робота, чтобы тот мог нормально общаться с его друзьями. «Но зачем это механизму?» - Юви так и не нашел ответ на этот вопрос и лишь делал то, что требовал от него хозяин.

Медлить было нельзя, судя по расширенным зрачкам человеческой особи, у нее скоро может случиться приступ.

Юви превратился в длинную сороконожку и медленно потянулся к решетке. Девушка испуганно застонала. «Черт!» - в очередной раз выругался робот и рванул вперед, в падении превращаясь в яркую птицу. Сделав круг по комнате, он плюхнулся на кровать рядом с Мией, которая и так уже уперлась в стену, но пыталась отодвинуться еще дальше.

Не теряя времени, Юви воспроизвел над собой голографическое изображение Эверетта, надеясь, что та сможет вспомнить его и немного успокоиться. Девушка удивленно уставилась на картинку.

Пользуясь моментом, робот превратился в свою любимую форму – паука и прополз на ноги девушки, та снова испуганно заскулила. Чертыхнувшись в очередной раз, Юви воспроизвел над собой анимацию, где медленно переливались разные мягкие цвета. Мия снова замолкла. «Ну и отлично» - облегченно подумал робот и снова воспроизвёл картинку мальчика.

Заплаканные глаза девушки начали медленно принимать свой нормальный вид. Она удивленно уставилась на паука.

- Это… это Эверетт? - заикаясь, прошептала та, указывая пальчиком. Юви согласно пискнул и показал сразу же следующую картинку, где Эверетт держит его в руках.

- Он твой хозяин? - догадалась девушка. Снова согласный писк. – Что-то случилось?

Юви показал ей картинку взлетающего с планеты корабля.

- Его забрали? - писк и следующая картинка с оружием. – Насильно? - снова согласное пищание и очередное изображение с солдатом в форме Доминиона.

- Его увезли они? - Мия кивнула в сторону двери, за которой стоял охранник. Юви свистнул. – Ой, как же это плохо, - девушка испуганно поднесла ладошки к лицу. – Но что ты хочешь от меня? Чем я могу помочь тебе?

Юви на время задумался и затем вывел над собой новое изображение. На нем была нарисована Мия и на ее ссадины и синяки указывали маленькие красные стрелочки.

- Не понимаю, - помотала она головой. Раздался возмущенный писк. – Тихо! - прошипела на него девушка. Юви помявшись лапками, коротко пискнул, извиняясь за несдержанность.

- Так что ты все же хочешь? - повторила свой вопрос девушка. Робот снова задумался и вывел новое изображение. Там была та же картинка, но теперь были нарисованы отдельные части Юви.

- Ты… ты хочешь спрятаться в моем теле?! - воскликнула она, но тут же испуганно прикрыла рот. Оба застыли, ожидая реакции охранника за дверью, но тот не показался.

- Ты хочешь спрятаться в моем теле?! - яростно прошипев, повторила свой вопрос девушка. Юви снова согласно пискнул. Мия задумалась.


Глава 24

Она долго думала и робот, подгоняемый волнением за своего хозяина на пятой минуте ожидания, не выдержал и вывел над собой изображение часов.

- Нет! Я не согласна! - замотала головой девушка. Юви снова показал картинку Эверетта. – Хватит тыкать им мне в лицо! - в ответ возмутилась та. – Это мое тело! - яростно прошипела она. – А если я не попаду в одно место с ним? Ты вообще знаешь, куда его увезли? - робот в ответ помотал опущенной головой.

- Вот, и ты от меня такое требуешь. Почему ты вообще меня выбрал? - паук в ответ вывел два изображение вместе, с девушкой и парнем.

- Пф! Тоже мне…, - Мия сразу догадалась, о чем он, но тут же замолчала. – Ты уверен, что по-другому никак? - робот задумался на мгновение и превратился в длинную цепочку с медальоном на ней. Шум боя за стеной тем временем почти утих.

- Вот, это уже другое дело, - обрадовалась девушка. – Но ты можешь не такую красивую сделать? У меня ее отберут, - робот поплыл и превратился в слегка ржавую и тусклую версию той же цепочки. За дверью раздался шум, и девушка испуганно поторопила Юви. – Давай быстрее! - робот пискнул и, превратившись в паука, прополз к шее Мии. Ту передернуло, но она промолчала. Дверь распахнулась как раз в тот момент, когда Юви заканчивал свою трансформацию.

- Эй, ты! - позвал девушку боец. – На выход. Только без резких движений. - Мия показала скованные между собой руки и ноги.

- Ах да…, подожди, - он подошел к ней и резанул по цепям наноножом. – Все. Пошла! - он потянул ее с кровати. Мия молча подчинилась и на онемевших ногах вразвалочку двинулась за конвоиром.

***

Весь комплекс был разрушен. Ее вели мимо дымящихся дыр в стенах и обваленных потолков. В помещениях стоял сизый туман, от пыли першило в горле, и Мия закашлялась.

Подгоняемая бойцом, она вышла на свежий воздух, где босыми ногами чуть не упав, тут же вступила в глубокую лужу. Удержалась она лишь благодаря конвоиру, шедшему за ней. Он как бы невзначай прошёлся рукой по ее оголенному бедру. Мию передернуло от отвращения. – Спасибо. - Выдавила она из себя.

- Шагай. - Тот толкнул ее прикладом в спину.

Девушку подвели к одиноко стоящему челноку и двое солдат, стоящих в проходе, ухватив ее за руки, подтянули к себе внутрь. Там ее кинули в противоперегрузочное кресло и крепко пристегнули ремнями. Мия осмотрелась. Рядом сидел весь побитый и кажется без сознания, Тейлор. Напротив него сидели такие же помятые Вилф с Крисом. Кулаки Мии неосознанно сжались, и она с ненавистью посмотрела на них.

Вилф, почувствовав чей-то взгляд, удивленно поднял голову и издевательски ухмыльнулся, заметив девушку. Открыл рот, чтобы что-то сказать, но его тут же с силой ударил по лицу прикладом рядом стоящий охранник.

- Молчать, мразь! - проревел он. Вилф, хлюпая разбитым носом, вжался в кресло. На лице Мии проступила слабая улыбка.

- Ну что тут у вас? - из кокпита вышел пилот.

- Все на месте, можем взлетать. - Ответил старший конвоир.

- Хорошо… - не давая ему договорить и взметая в небо сотни тонн породы, раздался мощный взрыв. От силы ударной волны, что пошатнула челнок, стоящие люди попадали на пол.

- Давай-давай! - испуганно закричал кто-то.

- Сейчас! - пилот поднялся на ноги и заспешил обратно к штурвалу. Через мгновение судно, взвывая двигателями, понеслось вверх, быстро набирая высоту. В открытых иллюминаторах было видно, как большая часть плато, где находились копи, перестала существовать. Там была огромная воронка, вокруг которой будто в замедленной съёмке падали куски камней и почвы.

***

Система Синдос. Транспортный корабль для перевозки заключенных.

Южно-галактический фронтир свободных федераций.

- Пошла! - Мию с силой втолкнули в тюремную камеру. Не заметив порога в полутьме, девушка споткнулась и покатилась по полу, больно ударившись коленом. – Ох… - простонала она.

- Эй! А проверить ее? - спохватился один из охранников.

- Да на ней одно тряпье, - повел стволом второй. – Что она может спрятать?

- Ладно, - махнул тот рукой. – Закрывай, хотя подожди. – Мужчина нагнулся к девушке и снял с нее медальон. Покрутив вещицу перед глазами, он с отвращением отбросил его в сторону и кивнул напарнику. Они вышли.

Лязг закрывшихся дверей и вставшего на взвод замка. С шипением активировалось защитное поле шлюза. Раздались удаляющиеся шаги. Мия осмотрелась вокруг себя.

Ржавые стены все в потеках. В одном углу капал конденсат с покрытой трещинами трубы. Кровати не было, лишь небольшое углубление в стальной стене. Девушка уселась и попыталась укутаться поплотнее. Легкий озноб прошел по ее телу, было холодно. Юви, превратившись в паука, просеменил к ней и взобрался обратно на шею. Уловив состояние своего компаньона, он принялся медленно нагреваться.

- Спасибо. - Прошептала она, отстранено поглаживая медальон.

***

Звездная система Гелинтрон. Планета Тэя.

Пространство империи Алаяр.

- Это цугцванг… - задумчиво почесывая бороду, выдал вердикт Седрик.

- И не говори, - улыбнулся Джон, сидя напротив него. – Такое и в эндшпиле… стареем друг мой, стареем. Что делать будем?

- Ничья? - поднимая на того глаза от доски шатранга, предложил Седрик.

- Ааа, черт с тобой! Пусть будет ничья! - наставник махнул рукой и сгреб фигурки в ящик стола. – Может по чашечке мокко? - предложил он.

- Ты знаешь…, не откажусь! - улыбнулся Седрик.

- Я попрошу Маргарет…

- Нет-нет-нет, не надо! Сами дойдем, неужто мы такие немощные?

- Как скажешь. – Хмыкнул Джон и потянулся с кресла вслед за другом.

Тихо пискнув, активировался коммлинк наставника.

- Джон. Ты срочно нужен в зале связи. Беда. - Коротко сообщил Дэвид и сразу отключился.

- Кажется, наши посиделки откладываются, - с волнением в голосе сказал тот. Веселость и вялость движений тут же исчезли. На смену пришли сосредоточенность и решимость к действиям. - Идем быстрее! - он, быстро поднявшись, потянул за собой Седрика.

***

- Что у тебя, Дэвид?! - вспотевшие и запыхавшиеся мужчины ворвались в зал. В момент вызова они находились в противоположном крыле довольно большого здания, им пришлось бежать.

- Слушайте. - Мрачным голосом ответил тот и нажал иконку воспроизведения звукозаписи на консоли. По комнате разнесся напряжённый и знакомый голос их капитана, время от времени прерываемый помехами гиперсвязи.

- Говорит Мардук, капитан корабля "Пламя Прометея". Джонатан, ребят забрали…, - услышав это, у Джона тут же болезненно сжалось сердце. Голос тем временем продолжил. – На третий день выполнения задания. Со мной связался Кристенсен и доложил, что они столкнулись с агрессивно настроенными, неизвестным контрабандистами. Их было около пятидесяти человек. В схватке участвовали все твои воспитанники. По результатам первого боя, удалось обратить неприятеля в бегство, но, к сожалению…, - тут голос запнулся на мгновение и затем снова продолжил. – К сожалению, четверо твоих воспитанников мертвы, трое ранены…, - будто ушатом воды окатило Джона после этих слов. На ватных ногах он медленно прошел к креслу и свалился в него, уперев лоб в ладони. – Тела и раненые сейчас находятся у меня на борту. Но… но, это не все. Кристенсен приказал ребятам преследовать врага, и им удалось загнать тех в глубины добывающего комплекса. Мне, к сожалению, было приказано увести корабль. Были замечены две неизвестные сигнатуры боевых кораблей. Видимо мы нарвались на один из картелей, - Мардук глубоко вздохнул и продолжил. – В момент нашего отхода оператором дальнего наблюдения был замечен неизвестный флот вторжения в количестве одиннадцати единиц. В данный момент я могу утверждать, что это был флот Юстирианского Доминиона. Мы отошли за границу системы и принялись наблюдать. Они вступили в бой с кораблями картеля и одержали победу. Десант высадился на планету, и пробыл там какое-то время. Затем от нее стартовало несколько челноков, соединившихся с флотилией на орбите. Судя по тому, что к нам не поступала информация с опознавательных маячков, я делаю вывод, что наши были схвачены Доминионом. Для чего и под каким предлогом, не представляю. Извини… - сообщение оборвалось, и в помещении наступила тишина.

Глава 25

- Это все? - спросил Джон с пересохшим горлом, поднимая голову от рук.

- Нет, - ответил Дэвид. – Есть еще одно. Датировано несколькими часами после основных событий. – Он ткнул пальцем по сенсорной панели и воспроизвел следующую запись.

- Джон…, - в комнате вновь раздался голос капитана. – Большая часть флота ушла из системы. Осталось два корабля. Транспортное судно и сторожевой корвет типа "Рейдер", к ним с планеты стартовал еще один челнок. Для чего и кого они там перевозили, не ясно. Я… Я знаю, что это вне моей компетенции, но я принял решение о захвате этих кораблей. Нам важно знать, куда направилась основная часть флота. Если все сложится удачно, никто ни о чем не узнает…. Ты же знаешь…, корабли иногда пропадают в гиперпространстве, - по интонации было понятно, что человек улыбается. – По предварительным подсчетам, когда мои сообщения дойдут до тебя, мы уже будем вне связи. Поэтому сообщу о ситуации, как будет возможность. Все, пожелай нам удачи. - Запись закончилась.

- Нееет! – закричал Джон, поднимаясь с кресла. – Дэвид! – он подлетел к ошеломлённому парню и схватил его за ворот. – Делай что хочешь, но передай сообщение! Ни в коем случае не нападать! Все что они могут сделать, это прикрепить следящий маячок, больше ничего! Ты меня понял?! – он отпустил ошалело кивающего парня и побежал обратно вверх по ступенькам.

- Джон, что ты собрался делать?! – за ним кинулся Седрик.

- Мало времени, слишком мало. – Запыхавшись, повторял тот.

- Да постой ты! – Седрик остановил его. – Что дальше, объясни!

- Если этот дурак! – он указал себе за спину, имея ввиду Мардука. – Не развяжет бой, то нам срочно нужно готовиться.

- А если развяжет…?

- Значит, мальчик умрет… - откинув руку друга, он снова побежал, направляясь в свой кабинет.

***

Система Синдос. Транспортный корабль для перевозки заключенных.

Южно-галактический фронтир свободных федераций.

Защитное поле с шипением отключилось, и дверь распахнулась. Мия повернула в ту сторону голову. Охранник зашел с подносом в руках.

- Встать! – рявкнул он. Девушка поспешно выполнила требуемое.

- Жрать хочешь? – издевательским голосом спросил тот. Мия неуверенно кивнула, с опасением вглядываясь в глаза стражника. Кажется, это был тот самый, который распускал свои руки еще на планете, при первой их встрече.

- Подойди ко мне, - приказал он, небрежно ставя обед на пол. Мия с опаской приблизилась к мужчине. – Еще ближе, - она подчинилась. Его рука легла на ее бедро. – Ты же хочешь есть? Придется потрудиться.

- Не надо… - надтреснутым голосом попросила девушка. – Прошу вас, не надо. – Его рука поднималась все выше и выше, задирая тряпье, в которое она была одета.

- Не бойся, - сказал тот. – Больно не будет, ты же взрослая девочка?

- Не хочу! – Мия постаралась вырваться, но стражник лишь сильнее прижал ее к себе. Рукой он провел по ее обнаженной груди.

- Ай, черт! – стражник оттолкнул от себя ошеломлённую девчонку и уставился на кровоточащий палец. – Чертова игрушка! – он сорвал с ее шеи медальон. Мия завизжав от боли, отшатнулась назад.

Крупные капли крови, медленно падали на пол камеры. Порез был довольно глубоким. Мужчина сжал палец и с ненавистью в глазах двинулся к девушке, сжимая в другой руке шоковую дубинку.

- Я, я не виновата, я не хотела. – Испуганно шептала она, отступая назад, пока не уперлась в стену.

Вс: - Арт, ты долго еще? – активировался коммлинк стражника.

Вс: - Уже иду. – Ответил тот, прижимая девушку к стене.

Вс: - Давай быстрее, ротация смены. Ждем только тебя.

- Повезло тебе, – прорычал мужчина, проводя напоследок рукой между ее бедер. – В следующий раз. – Многообещающе сказал он, выходя из камеры. Активировалось защитное поле и лязгнула дверь.

- Ох… - простонала Мия, съезжая по стене. Не сдержавшись, она заплакала. - Юви…? – обвела она взглядом камеру, но его нигде не было. – Теперь еще и одна…

***

Мужчина шел по коридорам корабля, в такт его шагам медальон на длинной цепочке плавно колыхался в руке.

Свернув на очередной развилке, он зашел в дежурное помещение и, открыв свой шкафчик, зашвырнул туда Юви.

- Арт. – Его окликнул напарник.

- Что? – мужчина повернул голову.

- Ты сегодня будешь?

- Как всегда, - хмыкнул он. – Только сначала приведу себя в порядок.

- А это ты где умудрился? – указал тот на все еще кровоточащий палец.

- Да, это так… поцарапался. – Арт достал из шкафчика тюбик с мазью и намазал ею палец. Рана тут же принялась затягиваться.

- Понятно, в общем, ждем тебя. – Напарник хлопнул его по плечу и ушел.

- Да, ждите…, - задумчиво протянул Арт, заметив, как из ранки на пальце вышла небольшая, черная песчинка. – Хм… Странно.

***

*Инициация протоколов удаленного доступа:

Сканирование эфира… Найдено: 46 пакетопередающих каналов. Из них, закодированных: 13.

Обработка… Уточнение запроса… Найдено: 3 действующих аварийных канала.

Обработка… Уточнение запроса… Найдено: 2 канала оптико-волоконной системы передачи. 1 канал электромагнитной передачи.

Обработка… Поляризация… Инициация… Выполнено*

Юви, сидевший в запертой ячейке шкафа, скрыл свою частоту передачи за работающими аварийными системами корабля и приступил к осуществлению своего плана.

Посылаемые им электромагнитные сигналы активировали частички нанороботов, которые он передал в тело того охранника с порезом на пальце. Пришло время. Короткий сигнал и вот его сознание частично перешло в тело мужчины.

*Обработка входящей информации… Сканирование внутримолекулярной среды объекта… Найдено: углерод, ванадий, железо, кобальт, селен, кремний.

Обработка… Инициация…*

Нанороботы по артериям и венам быстро распространились по всему телу. Вгрызаясь в ядра клеток, они принялись поглощать все необходимые им для роста и размножения элементы и вещества.

*Обработка… Итог: необходимо шесть минут для формирования достаточного размера группы*

***

- Арт, ставишь? – выдыхая сигаретный дым, спросил один из игроков за столом.

- Деваться некуда… - вздохнул тот. – Двадцать пять кредитов! – он закинул фишки на стол.

- Весьма… - с притворством покивал другой игрок. – Уравниваю. Даг, а ты?

- Нет, мужики, я пас. – Он скинул карты и потянулся за стаканом с чарсом.

Голограмма обновилась, показывая результаты хода и фигурки сдвинулись.

- Вот черт! – Арт стукнул кулаком по столу.

- Не волнуйся, парень. Повезет в следующий раз, – усмехнулся победитель, глядя, как на его счет переводиться сумма выигрыша.

- Та иди ты! Я… я… - он схватился руками за голову.

- Что с тобой?

- Мне… я… плохо себя чувствую. Голова кружиться… - сильно шатаясь, Арт с трудом поднялся из-за стола.

- Какой-то впечатлительный ты, всего сорок кредитов проиграл. Чего играть сел тогда?

- Нет…, это не из-за этого… я, пожалуй, все. Пойду, лягу. – Он медленно направился к выходу. Тело неожиданно сковало сильной судорогой и мужчина, мыча от боли, повалился на пол.

- Арт! – к нему кинулись остальные. – Да что с тобой?!

- Голова! – заорал он. Из носа потекла тоненькая струйка крови.

- Его нужно нести в лазарет. Давайте мужики, на счет три. – Втроем они взяли его с разных сторон.

- Три! – подняли тело и быстро побежали в сторону медпункта.

- Аааа! – кричал скованный судорогой Арт.

- Давай-давай. Быстрее!

Тем временем десятки маленьких тромбов в его мозгу, полностью закупорили собой несколько сосудов и кровь начала быстро скапливаться перед ними.

- Черт! – охранника вырвало и остальные, не ожидавшие этого, уронили его на палубу. Тромб становился все больше и больше. Не в силах даже кричать от боли в голове, Арт лишь стонал.

- Чего встали?! – крикнул один из мужчин. – Подбирайте его и несем дальше!

Один из постоянно увеличивающихся сгустков крови надавил на область координации мышечной активности в мозгу, и тело человека забилось в страшных конвульсиях. Спустя мгновение сосуды не выдержали и лопнули.

Арт обмяк. На его лице была леденящая душу предсмертная маска. Лопнувшие в глазах капилляры и струйки крови, текущие из носа и ушей. Все это было страшно.

Даг склонился над ним и приставил палец к шейной артерии.

- Мертв, - спустя несколько секунд сказал он. – Но как такое может быть?! – все молчали. – Вызывайте начальника смены. Нужно доложить.


Глава 26

Превратившись в мелкозернистый, словно пыль песок, Юви просочился сквозь щели в шкафу и ссыпался на пол. Там он принял свою любимую форму и, передвигаясь от тени к тени, побежал обратно к Мии в камеру. Дело было сделано, и больше никто не знал, что медальон был здесь.

***

В единственный звук – звук падающих капель, добавилось что-то новое. Мия повернула в ту сторону голову и навострила уши. Шорох усиливался с каждой секундой, и сквозь щель показалась первая лапка. Девушка в страхе замерла.

Вторая лапка и вот толстый, черный сгусток свалился на пол. Паук приветливо свистнул и засеменил к Мие.

- Юви?! – удивленно уставилась она него. – Но… как?! – тот не решил нужным отвечать и взобрался на девушку, где тут же прильнул к ее шее превратившись обратно в медальон.

- Ты мне не скажешь, да? – спросила она. Он так же промолчал. – Ну и ладно. Но я надеюсь, ты не натворил ничего ужасного? – Юви в ответ лишь стал наливаться приятным теплом. Девушка понемногу принялась успокаиваться.

- Спасибо. – Прошептала она, поглаживая медальон. Юви коротко пискнул.

***

Звездная система Варидан.

Пространство империи Алаяр.

Месяц спустя …

- Маршевые двигатели отключить. Камеры сгорания вывести на внутренний контур. Задействовать ильм-реактор. – Старпом отдал указания оператору консоли инженерного отсека.

- Вывести данные пассивных сканеров на экран, - приказал капитан.

- Слушаюсь! - ответил подчиненный и экраны мигнув, показали видимую картинку.

- Установить маркеры и таймеры целей, - отдал следующие указания капитан.

- Готово.

- Выпускай зонды.

Маленькие точки отделились от корабля и рассеялись по всему астероидному полю, маскируясь среди камней с богатым содержанием тяжелых элементов.

- Зонды заняли свои места, - спустя какое-то время доложили на мостике.

- Какой цикл местной звезды?

- Пока что не точно, но примерно четыре дня.

- Хорошо. Таймер связи на это время. Потом подкорректируем. Есть цель?

- Да, капитан! - отозвался оператор сканеров. – Сто тридцать шесть тысяч километров от нас.

- Подходит. – Посмотрев данные, Мардук согласился с выбором подчиненного.

Большой корабль медленно плыл внутри плотного пояса астероидов со скоростью, не превышающую скорость пешехода. Время от времени он выравнивал свой курс относительно цели, но все так же неумолимо приближался к ней.

- Отлично. Теперь и мы спрячемся, - пробормотал капитан, когда они наконец приблизились, и «Пламя Прометея» медленно опустился днищем в один из кратеров выбранного астероида.

- Ваши указания? - спросил старпом.

- Время прибытия транспорта?

- Сорок шесть часов!

- Вы отправили пакет данных по гиперсвязи наставнику Джонатану? – он развернулся к своему помощнику. Тот утвердительно кивнул.

- В таком случае ждем транспорт и наблюдаем… - Мардук откинулся на спинку кресла. – Прикажите команде проверить все системы. Нам еще предстоит выбираться из этого места. Не хотелось бы неожиданностей.

- Сделаю.

***

По кораблю прошла мелкая дрожь. Защитный экран покрылся рябью. За дверью раздался короткий сигнал тревоги, и затем приглушенный железный лязг.

Мия откинула отросшие волосы с утомленного бледного лица и поднялась. Ноги уперлись в холодный металлический пол, но она уже привыкла к этому.

Медленно ступая в полутьме камеры, где единственным источником света был экран, она подошла ближе к шлюзу и прислушалась. Юви сделал тоже самое.

Снова раздался приглушенный лязг.

- Мм, не соображу, что это, – пробормотала она. Но робот понял. Он сорвался с ее шеи и, превратившись в паука, воспроизвел над собой голографическую картинку с открытой дверью на ней.

- Ты думаешь? – сразу догадалась она. Юви утвердительно свистнул. – Значит, мы наконец прилетели… - еще один свист и затем новая картинка. На ней было изображено, как людей выводят из камер и куда-то ведут.

- И это понятно, – кивнула девушка.

Следующая картинка показала, как у людей все забирают, прежде чем поместить в полноценную тюрьму.

- Ты боишься, что тебя отберут у меня? – согласный писк.

- Но это ведь не страшно? Ты же уже возвращался ко мне.

Робот воспроизвёл над собой восклицательный знак и большое количество людей. Затем картинка сменилась на знак вопроса.

- Да, такое может быть, - согласилась Мия. Тем временем раздался еще один приглушенный звук, в этот раз громче. Очередь все ближе и ближе подступала к ней. – Но что ты предлагаешь?

Юви воспроизвел над собой ту же картинку, которую показывал ей еще на Барсуме.

- Ты шутишь?! Я же сказала, нет! – робот взволновано забегал по камере, а затем остановился и снова воспроизвел знак восклицания с толпой людей. Его россыпь оптических линз уставились в глаза девушки. Мие показалось, что она уловила в них мольбу о помощи. Тем временем раздался еще один приглушенный звук.

- Ладно… я согласна, – решилась девушка. – Но, если там не будет Эверетта… - робот радостно пропищал и направился вслед за Мией, которая улеглась в нишу.

- Постарайся побыстрее… и…, это будет больно? – она подняла голову к роботу на ее груди. Тот воспроизвел над собой изображение огня. – Понятно, - кивнула та и, свернув кусок грязного тряпья, засунула себе в рот, сжав зубами. – Приступай, - приглушенно приказала она.

Юви тут же распался на миллиарды наночастичек и расплылся по всему телу девушки. Это было отчаянное решение. Если бы у него было больше времени, он предпочел бы более гуманный вариант проникновения. Но его не было. Мие предстояло испытать на себе ужасную боль.

- Ну! – крикнула та на застывший черный песок на ее теле и Юви тут же начал процесс.

Миниатюрные частички робота в одночасье впились в поры на коже Мии и стали пробираться все дальше и дальше. Вглубь жировой и мышечной ткани.

- Ммм! – застонала девушка, сжимая изо всей силы сверток и извиваясь телом от ужасной боли.

Несколько секунд ада и все прекратилось. Безумно быстро билось сердце и болела голова. Вся мокрая от пота и красная как рак, она облегченно выплюнула сверток и тяжело вздохнула. Вовремя.

Лязгом открывающегося замка отворилась дверь и защитный экран погас.

- Заключенная! – рявкнул охранник. – На выход! – Мия, ослабевшая и уставшая, медленно поднялась с ниши. – Вот, держи, – ей кинули потрёпанные штаны и рубашку. – Оденься и выходи, – девушка кивнула и принялась выполнять указание. – Живее!

***

Звездная система Варидан. Секретный комплекс Варидан-6.

Пространство империи Алаяр.

Месяц назад …

Сознание медленно возвращалось к нему. Все было как будто в тумане. «Что? Куда меня тащат?» - превозмогая вялость в шее и вглядываясь сквозь белую муть, стоящую в глазах, Эверетту удалось осмотреться. По обе стороны от него, ухватив парня под мышки, шли два стражника.

Он предпринял попытку вывернуться, но из-за слабости во всем теле, все, что у него получилось – это лишь слабо пошевелиться. Шедший позади него еще один охранник заметил это, и недолго думая изо всей силы ударил Эверетта по спине.

- Ммм… - ноги его подкосились, и он повис на руках конвоиров.

- Тащите его! - рявкнул охранник. – Туда, в операционную!

«Что? Операционная? Нет-нет-нет!» - сознание резко обрело четкость, и он почувствовал прилив сил.

Вывернув свою стальную руку, он ломает ключицу одному из конвоиров и тут же, не мешкая бьет ею по шее второго, не успевшего среагировать стражника. Не рассчитав силу, кулак с громким чавканьем ломает трахею мужчины и тот оседает на пол, отпуская Эверетта. Он пытается судорожно вздохнуть, но из горла доносятся лишь сиплые, булькающие звуки.

- Сука! - ревет последний охранник, шедший сзади, и со всей силы снова бьет шоковой дубинкой по спине парня. Эверетт не успевает увернуться, и разряд электричества парализует его тело. Он валится на пол с подкошенными ногами. Нависший над ним мужчина и не думая останавливаться, продолжает избивать бесчувственное тело. В очередной раз свет померк.



Глава 27

- Ааа! - из тьмы бессознания его выталкивает нестерпимая боль в груди. Каждая клеточка его тела пылала огнем, с каждой секундой наливаясь свинцовой тяжестью.

Эверетт пытается пошевелиться, но тщетно, он прикован. Вокруг много света и лишь какая-то слабо различимая тень нависает над ним.

- Очнулся? - спросила она. – Значит, пора приступать.

Что-то проникло в его грудь. Невозможная боль сковала все тело, лишив возможности даже просто закричать. Мозг от переизбытка информации кипел, не позволяя сознанию отключиться. Ненависть к человеку, который сейчас ковырялся своими мерзкими пальцами в груди Эверетта росла, словно снежный ком. Она занимала все мысли мальчика.

Словно препарированная лягушка, он был распят на операционном столе без единой капли обезболивающего.

- Ыыы! Зачем!? - смог выговорить Эверетт, борясь со сковавшей его силой. Тень человека на мгновение застыла, и к нему приблизилось потрёпанное временем лицо, со страшными, блестящими глазами.

- Как это зачем? - усмехнулся мужчина. – А твой маленький моторчик? Думаешь, мы не знали о нем, мой хороший? Нееет, пора тебе его отключить, что бы ты тут других нехороших дел не наворотил. – Лицо отодвинулось от него и человек снова навис тенью над Эвереттом.

Мясник что-то задел и внезапная боль, которой удалось пробиться сквозь стену страданий и мучений, чуть было не унесла его в небытие. Парень не успел облегченно обрадоваться, как сильный шлепок по щеке вернул его снова в реальный мир.

- Нет, дорогой мой. Будь со мной, не уходи, - тень снова вернулась на место. – Оп! Вот и все! - радостно заявил хирург и отодвинул окно диагноста от окровавленного разреза на груди Эверетта.

- Не-на-вижу! – брызгая слюной и борясь со скованной спазмом челюстью, по слогам прошипел тот.

- Да-да, вы все ненавидите, - покивал серьезно мужчина. – А за что? Я же как лучше хочу… - он в притворном удивлении развел руки.

- Убью! - простонал Эверетт, не бросая попыток пошевелиться.

- Ну-ну, парень. Не нужно этого делать. Иначе сам можешь умереть. Крови тут… - он вздохнул. – Ты не против, если я тебя заштопаю? А, впрочем, ты слишком нагл, оставлю эту заботу роботу…

- Ммм… - левая часть тела окаменела и давила неподъёмным грузом.

- Ну и славно, - хирург улыбнулся. – Эй! Девяносто пятый! Заштопай это мясо. – Обратился он к грязному и ржавому роботу с шестью манипуляторами, что делало его похожим на осьминога.

Тот, прежде исполнявший роль подставки для хирургических приспособлений, скинул с себя поднос и взобрался по столу на тело мальчика. Под своим весом он оставлял кровавые отметины на коже парня.

Девяносто пятый склонился над ним, заслоняя свет. Эверетт попытался поднять голову, чтобы разглядеть его, но слезы, стоявшие в глазах, делали картинку мутной и не разборчивой.

Под звуки устаревших сервоприводов, робот раскрыл клешню на одном из манипуляторов и грубо стянул им края разреза. Парень застонал. Из второй конечности у него вышла толстая иголка с такой же толстой нитью, и он принялся сшивать концы кожи, делая большие и грубые стяжки.

Кажется, он наконец-то потерял сознание, так как не заметил, когда робот закончил свою работу и очнулся лишь от сильных ударов по щекам.

- Эй! Ты не умер? – обеспокоенно спросил хирург, как только тот открыл глаза. – Ты смотри мне! - помахал он пальцем. – Меня за это по головке не погладят. Не вздумай подыхать! А хотя…, - он осмотрелся вокруг. – А! Вот ты где - мужчина взял со стола пластиковый пузырек и с силой вложил его в правую руку Эверетта. - Пей это два раза в день. Повезет, выживешь! - он засмеялся. – Эй! Ты меня понял?

- Убью… - простонал Эверетт.

- Ну, значит понял, - довольно кивнул тот. – Эй, стража! - хирург активировал коммлинк. – Можете забирать его.

***

Он не понимал, где он и куда его снова тащат. Сознание периодически покидало его, включаясь вспышками боли и постоянно меняющимися картинками. Было лишь одно: боль, холод и мрак.

***

Где-то капала вода. Звук капель, падающих на пол, бил по его воспаленному сознанию. Судорожный вздох и он снова открыл глаза. Один лишь мрак. Мокрое лицо. «Что это? Кровь?» - Эверетт попытался пошевелить левой рукой, но та не подчинилась. Лишь стальной холод во всей левой части тела.

Где-то что-то зашуршало, он напрягся. Несмотря на состояние, все годы тренировок кричали ему сейчас о необходимости подняться и встретить опасность лицом к лицу. Но Эверетт был слишком слаб и неспособен пошевелиться. Скользкий комок отчаяния зародился в его груди. Дыхание участилось. Он попытался угрожающе закричать, но из пересохшего горла вырвался лишь сиплый стон. Шуршание на время прекратилось, а затем снова возобновилось, в этот раз, явно приближаясь к нему.

Сердце отчаянно забилось, отдаваясь болью при каждом ударе. Он затрясся, пытаясь пошевелиться хоть как-то, но тщетно. Что-то холодное и влажное с силой схватило его за правую ладонь. Эверетт попытался сжать пальцы, но тщетно, пузырек с лекарством вырвали из его руки.

- Нет-нет-нет, - где-то рядом забормотал глубокий голос. – Это неправильно… Ты думаешь? Да, это неправильно! - кто-то подошел к его голове. Звук открывшегося пузырька и шелест таблеток.

- Вот-вот, возьми! - неизвестный настойчиво и с силой принялся запихивать лекарство в рот парня. – Ну же! - неожиданно заверещал незнакомец.

Наверное, совершая самый трудный поступок в своей жизни, Эверетту удалось расцепить губы и в рот тут же просунули таблетки. Он попытался сглотнуть, но они застряли в пересохшем горле. Мальчик судорожно закашлял.

- Я же говорил тебе! - забормотал взволновано голос. – Вода, нужна вода! – быстро шаркающие шаги удалились и погремев чем-то, вернулись. Ко рту Эверетта поднесли емкость с дурно пахнущей жидкостью, и по губам мальчика разлилась влага.

- Ну же, ну же! Пей!

Собравшись снова с силами, парень сделал глоток. Таблетки упали в пищевод, но он закашлял еще сильнее, медленно задыхаясь.

- Сейчас-сейчас! - голос сместился к его спине, и кто-то с силой ударил по ней. Невыносимая боль и снова мрак.

***

Время шло и дни сменяли друг друга. Эверетт не считал их, да и не смог бы, даже если и хотел. Все это время его товарищами были лишь боль, холод и спасительное лоно небытия, из которого он выбирался лишь для того, чтобы неизвестный помощник, так же, как и раньше, скармливал ему лекарства и давал немного воды.

Были случаи, когда он слышал, как защитные экраны снимались и открывалась дверь шлюза. Кто-то с силой хватал его за волосы, поднимая голову к яркому свету, и приставлял к шее какой-то аппарат. Видимо убедившись, что он не собирается умирать, они уходили, не проронив ни слова. В такие визиты его неизвестный помощник забивался куда-то глубоко в угол камеры и тихо скулил. Видимо это были страшные люди.

Очередной день и Эверетт открыл глаза. Боли не было. Волна удовольствия пронеслась по его телу, и он, опьяненный этим чувством, засмеялся. Получалось это плохо, из горла вырывались лишь каркающие всхлипы.

Что-то снова зашуршало. К губам приставили очередную таблетку, и парень с готовность проглотил ее. Настала очередь вонючей воды. Эверетт попытался отвернуть от чаши голову, но ему настойчиво влили ее в рот.

- А нормальной нет? - сиплым голос спросил он.

- О! - кто-то радостно воскликнул. – Я же говорил! Я же говорил! Он будет жить!

- Тихо-тихо, - попросил Эверетт. – Голова раскалывается!

- Да-да-да… Иргум просит прощения! - забормотал голос. – Ты можешь пошевелиться?

- Сейчас попробую…, - Эверетт с надеждой попытался пошевелить левой рукой, но та снова не отозвалась. «Ладно» - подумал он. – «Тогда правая» - легкое движение и рука тут же принялась наливаться болью тысячи иголок. – Ммм…

- Тише-тише! - неизвестный коснулся его. – Медленнее, медленнее нужно!

Это продолжалось несколько десятков минут, до тех пор, пока Эверетту не удалось аккуратно перевернуться на спину.


Глава 28

- Фууух - выдохнул он облегченно.

- Пить? - над ним появилось лицо незнакомца. Эверетт пораженно замер. Это было лицо не человека.

- Ты кто? - прошептал он.

- Как это кто? - возмутилось существо. – Я Иргум! - с гордостью ткнул себе в грудь пальцем тот.

- Но ты не человек…

- И слава богу! - сплюнул тот. – Да? Да! Пить?

- Давай. - медленно кивнул Эверетт, приподнимая голову к чаше. Сказать, что он был удивлен, это ничего не сказать. Он был поражен до глубины души, это был первый представитель нечеловеческой расы, которого он видел в живую. И честно признаться, он был рад этому.

***

Газовое облако Каэладанс. Станция картеля Минор.

Нейтральная территория вольных поселенцев.

Месяц назад …

По длинным, выточенным в кристалле коридорам переливалась грустная мелодия. Она то набирала темп, то обрушивалась в кульминации чувствительного момента.

Никого не было. Никто не смел беспокоить и отвлекать собой Лауриэль, когда та играла. Это было небезопасно для жизни. Лишь недвижимыми статуями вдоль стен стояли ее личные телохранители.

- Я чувствую тебя, Артур, – прошептала женщина не переставая извлекать музыку из инструмента. – Ты можешь прийти. – Ее пальцы забегали по клавишам, срываясь в прекрасный танец любви и нежности, подготавливая момент к решающей кульминации.

Вот последняя клавиша была нажата, и по залу покатилась финальная нота, ставя точку в импровизации. Лауриэль развернулась к вошедшему, и впилась своими хищными глазами в мужчину.

- Ты что-то хотел? – нежно-мелодичным голосом, подходящим больше девушке, нежели взрослой женщине, спросила она.

- Кхм, - выдержав взгляд, кашлянул тот. – Хейген вернулся. У него есть новости по поводу Тейлора.

- Как это замечательно, - захлопала в ладоши девушка. – Веди же его ко мне, скорее.

- Слушаюсь, моя госпожа. – Мужчина слегка склонил голову и быстро удалился.

Лауриэль поднялась и грациозной походкой прошла к небольшому диванчику со столиком напротив него. Подчиняясь ее силе мысли, платье, одетое на ней, изменило свой стиль и форму, выгодно подчеркивая не маленькую грудь и изящную попу. «Нужно давать своим людям то, что они любят. Даже мелочи» - так она думала и придерживалась этого. «К тому же, гораздо удобнее вести разговор с мужчиной, когда он отвлечен на разглядывание женщины. Он начинает быть рассеянным. А это помогает, когда хочешь узнать правду» - девушка улыбнулась своим мыслям и аккуратно села, перекинув ногу на ногу.

Не давая ей возможности заскучать, в коридоре напротив раздались тяжелые, быстро приближающиеся шаги.

Лауриэль вскинула голову от разглядывания своих ногтей на вошедшего. Нежная улыбка окрасила и так её идеальное лицо.

- Хейген! – радостно воскликнула она и, поднявшись, подбежала к закованному в боевой скафандр мужчине.

- Как я рада тебя видеть. Ты заставил меня понервничать! – девушка поцеловала его в грязные и потные щеки, не почувствовав при этом никакого дискомфорта.

- Взаимно, моя госпожа, – с трудом отрываясь от столь близкого и глубокого выреза на груди у женщины, он обозначил поклон. – Простите за мой внешний вид. Артур сказал, что вы срочно хотели меня видеть, я не смел заставлять вас ждать.

- Ну что ты, - ее ладошка игриво хлопнула по броне скафандра. – Ты мужчина, ты должен быть таким. Это заводит. – Она глубоко вдохнула, выпячивая грудь и с грустью выдохнула. – К делу? - Улыбнулась Лауриэль.

- Как пожелаете…

- Тогда прошу, – она повела его к дивану. – Присаживайся. Может быть воды или алкоголя?

- Нет, благодарю вас. Еще слишком много дел, мне нужна ясная голова, а вот от воды не откажусь.

- Артур, милый. Будь добр, обслужи гостя. – Попросила та. Мужчина кивнул и направился к барной стойке, что стояла у одной из стен.

- Итак, - Лауриэль присела следом за гостем, под весом которого тонкий диван, довольно заметно прогнулся. – Я вся внимание. Рассказывай.

- Варидан-6. – Коротко ответил тот.

- Хм…, - она прикусила губу. – Даже так? Честно признаться, это довольно неожиданное известие. А почему?

- Тут все довольно мутно, - принялся объяснять мужчина. – Моим шпикам удалось узнать лишь то, что его забрали для следствия в каком-то жутко секретном деле Алаярцев.

- Вот как? Ты хочешь сказать, что Доминионцы просто взяли и отдали его им? – мужчина кивнул. – Интересно…, - протянула та. – Это усложняет дело. С Алаярцами будет сложнее тягаться.

- Да, - согласился Хейген. – Поэтому осмелюсь предложить, может быть нам закрыть глаза на него и его людей.

- Нам? – удивленно приподняла брови девушка.

- Простите меня! – замотал головой мужчина. – Я хотел сказать вам! Ведь от Тейлора одни неприятности, зачем он вам?

- Я благодарю тебя за мнение, но позволь мне самой решать судьбу моих людей. – Спокойно ответила Лауриэль, но несмотря на это, сердце Хейгена сжалось в ожидании смертельного удара, за совершенную им ошибку.

Много слухов ходило о главе картеля Минор. От фантастических, до ужасно абсурдных. Но тем не менее, ее люди знали правду. В первую очередь перед Хейгеном сейчас сидела не красивая куколка, которую мечтал затащить в постель любой мужчина, а машина смерти.

Будучи одной из немногих выживших в секретных экспериментах по наделению человека возможностями к псиотике, она была самой сильной из них. Возможность разложить человека в считанные секунды на атомы, лишь самая безобидная из ее приобретённых способностей.

- Не пугайся меня, - нежным переливающимся звуком засмеялась она. – Я не убью тебя… пока что. – Мужчина в страхе сглотнул тягучую слюну и отрешенно кивнул.

- Извини, я больше не буду. – Подняла руки девушка. – Не сдержалась, видел бы ты свое лицо. – Хейген постарался выдавить из себя улыбку. Пот проступил на его лице.

- Давай лучше к делу. Что тебе еще удалось узнать?

- Мне доподлинно известны координаты системы, где он находится. А также численное количество флота, размещенного в системе.

- И сколько же?

- Двадцать пять патрульных катеров и пара корветов.

- Всего то? – удивилась девушка. – Это пустяки, я думала, их будет больше.

- Это не все, моя госпожа, - помотал головой мужчина. – На расстоянии короткого прыжка от них стоит семьдесят третья флотилия.

- Да, - Лауриэль опустила голову в раздумьях. – Это конечно же, осложняет дело.

- Нужен ли он вам? – со своей стороны задал тот же вопрос Артур, подходя и вручая Хейгену стакан с водой, в который тот жадно вцепился. Это был слишком опрометчивый поступок.

- Он мой человек!!! – в мгновение ока вышла из себя Лауриэль. Плотная волна воздуха откинула обоих мужчин, и они повалились на пол. – Он мой человек!!! – кричала она, и воздух вокруг Артура принялся темнеть. – Я не отдам никого, кто мне нужен, этим собакам!!! – извивающегося от боли мужчину подняла вверх невидимая сила и начала сжимать. Раздался едва слышных хруст костей.

- Простите меня, - простонал он. Женщина мгновение колебалась, но затем отпустила его. С всхлипом он повалился на пол. В зал вбежала личная охрана главы картеля.

- Унесите его в лазарет. – Приказала она им. Быстро подбежав к искалеченному человеку, бойцы подхватили его и направились к выходу.

- Прости меня Хейген за мою несдержанность, - Лауриэль подняла его с пола силой мысли и опустила ошеломленного мужчину на диван. – Просто… просто он вывел меня. Прости меня, пожалуйста.

- Что вы, госпожа, – прохрипел он. – Я все понимаю. Что вы прикажете?

- Что я прикажу? Хм… Сейчас на нашей станции вместе с тобой находятся четыре капитана. Итого три крейсера и один фрегат. Это слишком мало против флотилии. – Хейген соглашаясь, кивал. – Я хочу, чтобы ты организовал штаб и вел его координацию. Созови ближайших капитанов к нам. Дальние экспедиции не трогай. Они занимаются важным для меня делом. Остальные в твоем полном подчинении. Мне нужен боеспособный флот через месяц. Дольше тянуть нельзя. Враги посчитают это слабостью. А я не могу терпеть слабость. – Мужчина кивнул.

- Я могу быть свободным? – спросил он. Девушка отстраненно кивнула, уже успев погрузиться в свои размышления.

Он уже покинул ее, а она все еще сидела, думая о своем. Нервное напряжение, которое зарождалось в ней с самого начала разговора, ослабило свою хватку после срыва, но теперь вновь начало нарастать с новой силой.

Девушка поднялась и, отзываясь мысленному приказу, ее платье приняло новую форму, изменив цвет на темно-синий и став полностью закрытым. Она прошла к своему любимому пианино и, откинув крышку, принялась снова играть. Персонал станции, услышав мелодию, стал избегать встречи с ней. Никто не смел ее беспокоить. Ведь музыка, – это единственное, что могло охлаждать пылающий в ее сознании огонь.

С громким мяуканьем из-под ниши в стене вылезла обычная домашняя кошка. Она быстро пробежала к пианино и запрыгнула на него.

- Извини, моя хорошая, что напугала тебя, - оторвав одну руку от клавиш и пройдясь по шелковистой шерсти питомицы, сказала Лауриэль. – Мне с каждым разом все сложнее и сложнее становится себя сдерживать. – Кошка будто поняв настроение своей хозяйки, снова мяукнула и улеглась на крышку инструмента.


Глава 29

Хейген поднялся на мостик своего корабля и с облегчением упал в капитанское кресло. Оперевшись лбом в руку, он тяжело вздохнул.

- Жестко было? – спросил его помощник.

- М? – тот поднял на него голову.

- Я говорю, как все прошло?

- Жестко… Артура сильно покалечило.

- Ну, этого слизняка, наверное, и не жалко… - пожал плечами мужчина. Хейген хмыкнул.

- Есть указания?

- Да, нам нужно собрать флот. - Старпом присвистнул.

- Неужели она решилась. Вот сумасшедшая…

- Не фамильярничай! – вызверился капитан. – Вне зависимости от того, какой Тейлор мудак, мы вытащим его. И я рад этому. Так как на его месте могли оказаться и мы. Если бы не та задержка…. В общем, приготовь пакет, я потом его подтвержу.

- Понял, босс. Только не горячись. Какой срок сбора указывать?

- Месяц.

- Понял тебя. Сделаю.

- Сделай. Будь добр. – Хейген откинулся в кресле. «Нет, нужно всё-таки помыться» - решил он и направился в свою каюту.

***

Звездная система Варидан. Секретный комплекс Варидан-6.

Пространство империи Алаяр.

Три недели спустя …

- Иргум положил это где-то здесь… Где же это…? Не понимаю… Плохо, очень плохо. – Существо, отдалённо напоминающее гуманоида, рыскало на своей стороне камеры, бормоча себе под нос.

- Что ты потерял? – осведомился Эверетт, лежа на кровати.

- Это… это… это! – сорвался тот. - Ммм…, - он схватился за голову. – Больно, очень больно, но где же это?

Иргум был представителем расы корнигостов. Её представители отличались страстным желанием к новым знаниям, даже казалось бы, бесполезным для остальных. Они были очень умны и по своей природе одиночки. Редко когда можно было заметить больше трех корни в одном месте. Они уважают личное пространство. Но, не смотря на такое с одной стороны очень антисоциальное поведение, корнигосты были очень развитой цивилизацией. Их технологии не были первыми в галактике, но человеческие они превосходили. Благодаря тому, что они научились манипулировать гравитацией на очень высоком уровне. Вплоть до создания стационарных объектов на «горизонте событий» черных дыр.

Ко всему прочему, помимо своей тяги ко всевозможным знаниям, они были настоящими фанатиками аугментации. Все это делалось под эгидой увеличения биологических возможностей их организма. И Иргум не был исключением. Половина его черепа вместе с половиной мозга, были искусственные. Отчасти из-за этого объяснялось такое странное поведение нового друга Эверетта. Ведь он прошел через такую же операцию. Функционировала лишь половина мозга.

- Нет-нет-нет, Иргум не мог потерять… как…, это же закрытое пространство! – закричал он, размахивая руками.

- Тише-тише, друг. Я помогу тебе. – Скривившись от стрельнувшей боли в груди, Эверетт поднялся с кровати и прошел к нему. Иргум был ростом ему по пояс, хоть парень и не был таким уж высоким. Всего метр восемьдесят пять.

Кое-как справившись с перекосом в правую сторону, мальчик подошел к пришельцу.

- Что ты потерял? – спросил он, с трудом наклонившись к нему, будто к ребенку.

- Нет-нет, Ваше Высочество, я сам найду…, да…, вам нужно отдыхать…, вы больны…, я думаю… да. – Замешкался Иргум.

- Я просил тебя не называть меня так, - насупился парень. – Давай говори, и покончим с этим. – Корни какое-то время попыхтел, решаясь и наконец:

- Потерял…, не могу найти, очень важное…

- Да что же?! – не сдержался Эверетт.

- Жену! – рявкнул в ответ Иргум.

- Жену…? – опешил парень. – Как… как это жену? Мы же здесь одни. Ты хорошо себя чувствуешь?

- Глупое… глупое высочество… фигурку, фигурку жены!

- Но как так, вы же социально не приспособлены к браку?!

- Ааай! – махнул рукой на парня тот и завыл, бегая от угла к углу.

Эверетт проигнорировал его и принялся рыскать взглядом по углам и различным нишам, пока друг носился по камере.

С нарастающим раздражением и отчаявшись уже было найти фигурку, он посмотрел вверх и заметил слабый металлический блеск.

- А ну ка… - он потянулся рабочей рукой и встал на цыпочки. Пальцы нащупали что-то холодное.

- Эй, Иргум. Это то, что ты потерял? – Эверетт продемонстрировал криво сделанную из тонких ржавых прутиков вперемешку с какой-то засохшей грязью фигурку.

- А? – остановился тот возле парня и принял ее у него из рук.

- Да! Да! Это то, что Иргум потерял. Но как же… не понимаю…, где ты ее нашел?

- Там, - кивнул наверх Эверетт. – Не теряй больше, друг. Он потрепал пришельца по плечу и побрел к своей кровати.

- С-спасибо… Иргум благодарен. – Он прижал фигурку к себе и кажется, даже заплакал.

- Не стоит. – Смутившись, мальчик повернулся лицом к стенке.

***

- Встань в круг и разведи руки в стороны. – Приказала женщина-надзиратель. Мия послушно выполнила требуемое. Женщина активировала систему и из стен вырвались сканирующие лучи, которые принялись ходить по девушке.

Ее, как и остальных выживших членов команды Тейлора недавно передали в руки Алаярцев. Мию отделили от группы, и как она поняла по скупым объяснениям конвоиров, ей предстояло пройти различные проверочные процедуры, прежде чем она попадет в женский тюремный блок.

- Хорошо, аномалий не обнаружено. Теперь тебя проведут в соседнее помещение. Там ты пройдешь очистительные процедуры и будешь готова выйти в общую зону. Вопросы есть?

- Когда я смогу покушать? – робко спросила она, косясь на другого стражника с оружием в руках.

- Завтра, после допроса, - безразлично ответила женщина. – Все, пошла.

- Спасибо. – Кивнула девушка и направилась за конвоиром, второй шел позади с активированной винтовкой, контролируя ее действия.

***

- Добро пожаловать в твой новый дом, – сказала стражница, открывая шлюзовую дверь камеры. – Обживайся. Завтра ранний подъем и допрос.

- Спасибо, - ответила девушка и прошла внутрь. «Ну, хотя бы они здесь не такие грубые» - подумала она. – А вот, эта кровать. У меня будет сосед? – спросила девушка, указывая на вторую сторону камеры.

- Да. Познакомишься позже. Все, иди, не заставляй меня применять к тебе силу.

- Извините. Я не хотела вас задерживать, - Мия прошла внутрь и дверь захлопнулась за ней. С едва слышным жужжанием активировалось силовое поле. – Наверное, все тюрьмы одинаковы. – Пробормотала девушка и, выбрав кровать слева, сгрузила на нее выданные ей принадлежности.

***

Из сна Мию выдернул громкий лязг и она, проснувшись, рывком поднялась на кровати.

- Кидай ее сюда! – приказал один из охранников. Второй послушно скинул не подающее признаков жизни тело на соседнюю кровать.

- Сэр, может стоит оказать ей первую помощь?

- Не было такого приказа, - безразлично бросил тот. – Очухается – хорошо, а нет, так пусть и дохнет. Предательская шавка!

- Постойте, но так нельзя! – крикнула Мия в спины уходящих мужчин. – Она ведь умрет!

Главный из них резко развернулся и бросился к девушке.

- Ты кто такая, что бы мне указывать?! – заревел он и ударил Мию шоковой дубинкой.

- Нееет! Простите, я не хотела! – пытаясь хоть как-то прикрыться от ударов руками, стонала та.

- Знай свое место, тварь! – в последний раз ударив, он успокоился и вышел из камеры вслед за остальными.

Мия рыдала судорожно всхлипывая, сжавшись в позу эмбриона и боясь даже пошевелиться. Ведь каждое движение отзывалось болью во всем теле.

- Зря ты так, подруга…, - раздалось c соседней кровати. Мия испуганно посмотрела в ту сторону. – Они звери и ничего святого для них нет. – Незнакомая девушка поднялась и посмотрела на Мию.

- Ты как? – спросила она. – Острые боли где-то есть, или только тупые ноющие?

- Второе… - все еще всхлипывая, но уже начиная успокаиваться, ответила Мия.

- Хорошо, значит, все же пожалели. Со мной, они так не церемонились…, - та изменила позу и села на кровати поморщившись при этом от боли. – Как тебя зовут? – спросила она, откидывая в сторону грязные, слипшиеся в крови черные волосы и вытирая разбитый нос.

- Мия…

- Очень приятно познакомиться. А я Линда… Будем дружить? – улыбнулась она.

- Б-будем. – удивленно кивнула Мия.

- Эк, какая ты подруга впечатлительная, давай приходи в себя и набирайся сил. Они только начали, поверь мне.

- Но за что? Я ведь ничего не сделала! – Мия снова расплакалась.

Линда, держась за бок, прохромала к ее кровати и уселась на краешек.

- Ну, во-первых, - положила она руку на вздрагивающие плечи девушки. – Если бы ты ничего не сделала, то тебя бы тут и не было. Верно? - рассудительно заметила Линда. – А во-вторых, ты вообще кто?

- Меня привезли вместе с Тейлором…

- Этим ублюдком?! – убирая руку, воскликнула Линда. – Так ты из его команды?!

- Да…, - удивилась реакции своей новой знакомой Мия. – То есть нет…, это сложно…

- Ну, так будь добра, поведай мне…, иначе мы с тобой не уживемся, благо времени у нас до завтра еще полно.

- А что будет завтра?

- Новый допрос… - резко погрустнев, ответила Линда. А затем, дернув плечами, отогнала наваждение. – Я слушаю. – Поторопила она Мию.


Глава 30

- Интересно получается…, - выдала итог рассказу девушки Линда. – Значит это ты, та, за которой так хлопотал Эверетт на Барсуме. Рада познакомиться. – Дружески улыбнулась она.

- Ты знаешь Эверетта? – удивилась Мия, у которой за время рассказа, на удивление прошли все болевые ощущения, и она уже двигалась свободно.

- Конечно. Я из его команды…

- Так он тоже здесь?! – прервала ее та. – Неужели повезло…

- Хм… не знаю о каком "повезло" ты говоришь, но я уж точно так не считаю. И что тебе кстати повезло?

Прерывая ответ девушки за дверью раздались три коротких, громких сигнала.

- Все, - Линда быстро встала с кровати и прошла к своей. – Договорим завтра, если повезет. Нужно ложиться спать.

- Но почему? – непонимающе смотрела на нее Мия.

- Три сигнала…, - указала на дверь Линда. – Нам нельзя больше разговаривать, мы должны спать.

- Но…

- Поверь мне подруга, ты не захочешь узнать, что будет, если ты нарушишь это правило. Я по себе знаю.

- Я поняла, извини. Спасибо.

- До завтра, Мия. – Сказала Линда и, кряхтя от боли в суставах и мышцах попыталась максимально удобно улечься.

- До завтра… - шепотом ответила та и последовала примеру своей новой и пока что единственной, как она надеялась, подруге.

***

Её разбудил едва слышный плач. Стараясь делать как можно меньше движений, Линда перевернулась на другой бок. В углу помещения, над открытой крышкой туалета на коленях стояла Мия. Она держала дрожащую ладонь второй рукой и, прикусив губу, еле слышно постанывала. В слабом свете настенных люминесцентных ламп с её пальца сорвалась блеснувшая в воздухе алая капля крови и упала в воду. Девушка тяжело вздохнула.

- Кто ты…? – шепотом спросила Линда. Мия вздрогнув, повернулась на голос.

- Я…, - она не знала, как это объяснить. – Во мне находится робот, я… - она резко прервалась и чтобы не закричать от боли прикрыла ладошкой рот. Юви продолжал экзекуцию.

- Долго ты так?! – вдруг подобралась на кровати Линда, но слишком поздно. Взревевшая сирена заглушила ответ Мии, а из специальных раструбов в стене вырвался зеленый едкий дым. Девушек согнуло в ужасных приступах кашля, их сознание затуманилось и они обмякли беспомощными куклами.

***

Звездная система Варидан. Секретный комплекс Варидан-6.

Пространство империи Алаяр.

Две недели спустя …

Неожиданный, яркий свет заполонил собой всю камеру посреди ночи.


- Встать, мясо! - только что спящего и дезориентированного Эверетта с силой стащили с кровати. Упав, он сильно ушиб бедро.

- Что б вас…

- Заткнись! Готово?

- Да, порядок, - второй охранник защелкнул на руках Эверетта браслеты. – Встал! – он потянул парня за волосы.

- Это неправильно! Неправильно! – выл в другом углу Иргум.

- Умолкни, тварь! - мужчина с силой ударил беднягу ногой. Заскулив, тот сжался в комок.

- Не трогайте его! – закричал Эверетт.

- Они меня начинают утомлять. – Вздохнул охранник, державший парня за волосы и выразительно посмотрел на товарища. Поняв безмолвный намек старшего, тот согласно кивнул. На голову Эверетта обрушилась шоковая дубинка. Свет померк.

***

- Смотрю, шрам уже почти затянулся. - Хирург провел пальцем по груди Эверетта. Парень дернулся, приходя в себя.

- О, ты очнулся! - улыбнулся мужчина. – Любишь ты сознание терять. Не полезно это для здоровья, знаешь ли... Закуришь? - он достал из кармашка на груди сигарету и протянул ее пленнику. Эверетт никак не отреагировал на предложение, лишь с ненавистью смотрел на человека.

- Ну как хочешь. – Врач безразлично пожал плечами и подкурив, сунул ее себе в рот.

- Наверное, тебе интересно, почему ты снова здесь? – выпуская струйку дыма, спросил мужчина. – Пришло время узнать все твои тайны. - Улыбнулся он.

- Твои товарищи были несговорчивы…, но мне все же удалось убедить их поделиться своими секретами. – Эверетт задергался в кресле, проверяя крепления на прочность. Держали его крепко, но только лишь торс и руки, ноги оказались свободными. Это давало шанс.

- Не волнуйся, - сказал хирург и сделал очередную затяжку. – Это будет не больно. Конечно, если ты не будешь сопротивляться. Не будешь ведь? - Эверетт плюнул в лицо ублюдка.

- Ух! Какой непослушный мальчик, - человек вытер щеку и с силой ударил кулаком по лицу парня. – Давай я тебя, наверное, подниму. Не хочу, чтобы ты захлебнулся кровью, знаешь ли… - Он нажал на клавишу и половина стола немного приподнялась. Девяносто пятый, знакомый еще по прошлой встрече, подъехал к врачу с подносом на манипуляторах.

- Так, что тут у нас… - он склонился к нему. – Ах, вот это подойдет для начала, я думаю, - хирург взял шприц и вколол неизвестное вещество в руку Эверетта. – Подождем немного, пока подействует. Ты кстати, как себя чувствуешь? – мальчик молчал, сосредоточенно наблюдая за роботом. И вот, представился момент, которого он ждал. Девяносто пятый подошел еще ближе и Эверетт собрав всю волю в кулак, ударил ногой по подносу, направляя его в мужчину.

Острые скальпеля, впились своими лезвиями в лицо человека и тот противно завизжал, падая на операционный стол. Эверетт не думал останавливаться. Он схватил шею ненавистного человека ногам и с силой сжал. Врач забрыкался, пытаясь вырваться, но тщетно, парень держал крепко.

Зазвучали сигналы тревоги, комната наполнилась красным мигающим светом. Робот, забытый было Эвереттом, впился своими клещами в его кожу. Человек зарычал от боли, борясь с желанием ослабить хватку из-за попыток машины оторвать от него кусок плоти.

Помощь до сих пор не прибыла, а движения врача становились все более вялыми. Эверетт напряг мышцы еще сильнее. Кажется, они затрещали. С отвратительным всхлипом, гортань хирурга хрустнула, и отпущенное безжизненное тело осело на белый пол. Парень откинул голову назад и радостно засмеялся. Чувство триумфа не могла перебить даже причиняемая ему роботом боль.

Наконец в открывшуюся дверь влетели стражники. Увидев, что произошло, они кинулись к пленнику и принялись избивать его, лежащего и скованного. Не способный отбиться или хотя бы прикрыться от ударов, Эверетт стоически терпел боль, стараясь заглушать ее мыслью о удачной свершившейся мести.

- Прекратить! – в комнату ворвался начальник смены. – Прекратить, я сказал! – он отпихнул ничего не слышащих бойцов от парня. – Освободите его и в карцер! Немедленно!

***

Четверо бойцов несли еле живого Эверетта на руках. Позади них на полу оставались пятна крови, но всем было наплевать на это. Он убил человека. С любым другим заключенным поступили бы просто – расстрел, но с этим… Этот требовал особого обращения. И продолжить жить, было этим особым отношением. А вот как он будет жить, это их уже не беспокоило.

Они прошли широкую арку, ведущую в помещение с большими овальными выступами на стенах.

- Куда его? - осведомился охранник, стоящий у консоли управления.

- Карцер, третий уровень. – Ответил конвоир.

- Накосячил, парень? - хмыкнул тот и ввел нужную команду. – Срок заключения?

- Сперва на две недели, посмотрим, насколько он крут, - Эверетта скинули на пол, и он застонал. – Да и под излучением не успеет превратиться в гору тухлого мяса.

- Тащите его. – Мотнул тот головой в сторону отъехавшей вверх двери.

- Давайте, закидывайте его в камеру. Руки, руки не забудьте расковать. – Принялся отдавать указания старший.

- Счастливо оставаться. – Один из охранников улыбнулся, сделав дело, и нажал клавишу на консоли. Дверь с шипением закрылась. Эверетт остался один в помещении не больше полутора метров в ширину и двух в высоту.

Несколько минут ничего не происходило, но затем камера дернулась. Казалось, она поползла вверх. Она дернулась снова. Сверху послышался какой-то скрежет и следом тошнотворное чувство невесомости.

- Нет... - прохрипел Эверетт, наблюдая как стенки стали прозрачными и показались звезды. Его стальную коробку вытолкнуло в открытый космос.

Она сделала круг, и узник увидел под собой астероид, на котором его держали и кабель, исходящий от него к его вместилищу. Он разматывался все больше и больше, отпуская стальную камеру все дальше и дальше.

Постепенно становилось холоднее. Его тонкая тюремная роба была сделана из обычной материи и была неспособна греть. В ней не было никаких электронных элементов.

Пользуясь отсутствием гравитации, Эверетт свернулся в позу эмбриона и принялся медленно вращаться вокруг своей оси. Так было легче. Невесомость помогала уйти боли в отбитых мышцах и суставах.

Так прошел его первый день. Стуча зубами от холода, он был неспособен даже заснуть, не говоря уже о чем-то более трудоемком, как, думать. Единственная вещь, которая его хоть немного отвлекала, это созерцание видов, открывающихся с этого места.

С гулким ударом в стальной ящик врезался небольшой астероид.

- Ммм! - сжавшись сильнее, Эверетт принялся ждать писка выходящего воздуха. Камера крутилась словно волчок.

- Стабилизация. – Раздался безжизненный голос искина и из боков стальной коробки вырвались струи сжатого газа, выравнивая положение. Это был четвёртый камень, который зацепил его вместилище.

***

Уже целую неделю он крутился в этом стальном гробу и большую часть последних дней он находился в полукоматозном состоянии.

Открыв покрытые ледяным инеем веки, Эверетт посмотрел на космос, растянувшийся перед ним. Миллиарды километров расстояния безвоздушного пространства, воспетые поэтами в своих стихах. Мир, где всегда есть место романтики и любви. Место, где каждый может быть счастлив.

Эверетт не видел всего этого. Все, что перед ним было, это зево кровожадного монстра, которому уже почти что удалось забрать его себе. Не тело, нет. Душу. С каждой секундой, проведенной в этом месте, в те часы, когда он был в сознании, он хотел умереть. Все, чему его учили, он забыл, все что он знал, улетучилось в гнетущем давлении безысходности. Он делал это намеренно. Эверетт готовился к смерти. В глубине его почти что вырванной души, теплилась надежда избавления, которая разгоралась ярким пламенем с каждой прожитой минутой. Избавления от боли, избавления от страха, от позора.

«Что это?» - Его внимание привлекли звезды, что стали наливаться светом и увеличиваться в размерах.

В следующие же мгновение, огромные, ослепительно-яркие шары раскаленной плазмы врезались в оборонительные сооружения станции Варидан-6. Раскидывая вокруг себя обломки и расплавленный металл, они прорывались дальше, вглубь базы.

Второй залп не заставил себя ждать и вот новый удар биоронных орудий сносит пятую часть всего астероида.

- Аварийный протокол, - тут же зазвучал голос искина. – Возвращение.

Камера, дрогнув, медленно поползла обратно в шахту. Последнее, что увидел ошеломленный парень, это как ощетинившийся пушками корвет пролетел почти вплотную мимо астероида и расстреливал его из рейлганов.

Стальной ящик вернулся в зону действия искусственной гравитации и Эверетт грохнулся на пол. Удар и дверь с шипением раскрылась. Никого не было, никто не встречал пленника. Он попытался подняться, но лишь снова упал, не удержавшись на ослабевших руках.

Орал зуммер боевой тревоги. Все было окрашено в красный свет мигающими лампами, он был здесь один, и нужно было что-то делать.

Пугающие его в последнее время мысли куда-то ушли. На поверхность вернулась жажда к жизни и уверенность в своих силах. Он пополз, впиваясь пальцами в решетчатый пол и волоча за собой отключенную левую сторону тела вместе с ослабевшими ногами. Эверетт хотел добраться до медицинского шкафчика, который он мельком приметил еще в первый раз.

Все помещение сильно завибрировало, - новый удар. Где-то недалеко послышался леденящий душу звук выходящей атмосферы, но аварийные заслонки перекрыли утечку. Он полз и рычал. Рычал и полз. Превозмогая свою слабость, мальчик накачивал себя адреналином, что бы хватило сил осуществить задуманное.

Главы с 31-й по 40-ю.

Глава 31

Звездная система Варидан.

Пространство империи Алаяр.

Двадцатью минутами ранее …

Тишину на мостике «Пламени Прометея» нарушал лишь звук стука фарфоровой чашки о стальную панель информационной поверхности. Дежурный оператор радарной системы пил мокко.

Корабль скрывался среди поля астероидов вот уже больше месяца. Испытываемое экипажем нетерпение перед боем, чувство бурлящего адреналина в крови, прошли. Вся жизнь свелась к рутине и смазавшимся в одно сменам между вахтами и свободным временем.

Разговоры с друзьями утратили свою живость, а отношения с противоположным полом, спрятанные за "тряпичной ширмой", потеряли остроту. Членам экипажа становилось скучно. Старшие офицеры видели это, но ничего не могли поделать. Режим тишины, который они соблюдали, был для них вопросом жизни и смерти. Оставалось лишь смириться и терпеливо ждать развязки этой авантюры.

Иконка в углу инфопанели мигнула зеленым светом, привлекая к себе внимание оператора. Молодой парень отвел уже приставленную ко рту чашку с горячим напитком в сторону и всмотрелся в поток входящих данных.

- Сэр? – он позвал старшего вахтенного офицера, что сидел за голокартой сектора и проводил с ней различные манипуляции.

- Да? – мужчина поднял затуманенный взгляд от широкой панели. – Что-то случилось?

- Не уверен…, радарные зонды показали всплеск подпространственной энергии на краю системы…

- Не страшно, - махнул рукой офицер. – Видимо смена прибыла, мы уже наблюдали подобное.

- Да, но… мне показалось странным, что был не один большой всплеск, а несколько маленьких.

- Возможно сбой в работе? – Мужчина подошел и нагнулся к экрану. – Какой между ними промежуток?

- Не больше пяти миллисекунд, сэр.

- В пределах статистической погрешности… - задумчиво проговорил вахтенный. – И я смотрю, местная звезда в своем активном цикле. Нет, не стоит предавать этому значение.

- Сэр, я… - оператора прервал сигнал тревоги. Потеснив все отметки и обозначения, на экраны радарной системы вывелась карта с разрезами эклиптики. Яркие синие точки, что обозначали расставленные маяки, принялись быстро гаснуть. Словно сметаемые волной, они отключались один за другим.

- Что за… - начал было офицер.

- Активные системы РЛС… Нас облучили! – закричал второй вахтенный оператор инженерных систем и в тот же момент на мостике зазвучал сигнал тревоги.

- Энергопоказатели на максимум! Подготовить системы вооружения. Перевести уцелевшие зонды в активный режим работы! – быстро отдавал приказыофицер. – Мне нужна полная картина происходящего в системе через тридцать секунд! И разбудите кто-нибудь капитана!

- Так точно! – хором ответили ему подчиненные и их пальцы забегали по виртуальным клавишам.

В это же время в пятистах метрах от мостика, в самой глубине инженерного отсека подчиняясь команде, пришли в движение большущие, двадцатиметровые плунжеры. Они плавно вошли в огромные серебристые шары и на их кончиках вспыхнули маленькие звезды. Реакция аннигиляции началась, и преобразователи корабля заработали, перерабатывая миллионы джоулей поступаемой в них чистой энергии в реактивную тягу. Дюзы «Пламени Прометея» налились алым светом, и звездолет медленно поднялся из кратера астероида, в котором он прятался все это время.

Реакция в ильм-реакторах, больше не поддерживаемая мощными магнитными полями, медленно сошла на нет. Излишки сверхгорячей плазмы были выведены за борт. Корабль повернулся носом к неизвестному врагу.

***

В темноте каюты внезапно раздался звонок интеркома. Человек, до этого мирно спящий в своей постели, вздрогнул и на ощупь потянулся рукой к управляющей консоли.

- Да, слушаю. – Сиплым голосом пробормотал Мардук.

- Сэр, мы обнаружены!

- Алаярцами?! – сон как рукой сняло.

- Никак нет! Враг не опознан! Появился в системе предположительно минуту назад!

- Мы летим? – Капитан наконец почувствовал едва заметную дрожь корабля.

- Так точно!

- Ох… Почему нет общего сигнала тревоги?!

- Сэр, я…

- Немедленно!

- Понял, ви… - капитан оборвал ответ подчиненного, разорвав связь. Несколько секунд тишины и зуммер боевой тревоги заполонил собой все палубы корабля.

***

- Что у вас?! – едва успев надеть китель, Мардук ворвался на мостик.

- Капитан на мостике! – вытягиваясь во фрунт, закричал боцман. Все последовали его примеру.

- Вольно! – махнул рукой мужчина. – Что у вас? – повторил он свой вопрос.

- Пятнадцать сигнатур без опознавательных знаков быстро приближаются к комплексу Варидан-6.

- Класс кораблей? – Мардук сел в свое кресло и ввел личный код на консоли подлокотника.

- Если судить по данным масс-сканеров: один линкор, три крейсера и фрегат с десятью корветами. Точнее сказать смогу лишь, когда они окажутся в зоне оптической видимости наших систем. Неизвестный противник глушит все вокруг себя.

- Идут без связи даже между собой…? - задумчиво переспросил Мардук. – Это могут быть Алаярцы? Возможно, мы были раскрыты еще раньше?

- Вряд ли, - заговорил старший помощник, поднимаясь на возвышение капитанского кресла. – Все игнорируют нас. Патрульные катера алаярцев сейчас стягиваются к комплексу…

- Сэр, подпространственная передача! – доложил оператор дальней связи.

- Вот и ответ на вопрос, - сказал капитан. – Имперцы зовут на помощь, скоро здесь станет жарко.

- Наши действия? – уточнил помощник. – Покидаем систему?

- Мы получали какие-либо пакеты с информацией? – спросил Мардук у связного.

- Никак нет, сэр. Каналы Ордена молчат.

- Очень плохо… - он принялся массировать пальцами виски, размышляя.

- Новый сигнал, сэр! – в мысли капитана вклинился доклад подчиненного.

- Корабль? – уточнил он, подняв голову.

- Никак нет. Сигнал с комплекса! Дикласифицирую… Это Юви, сэр! Он там, вместе с Эвереттом!

- Что ж…, в таком случае все довольно просто, - мужчина выровнялся в кресле и обвел всех присутствующих на мостике внимательным взглядом. – Курс на сближение! – приказал он, а его помощник, согласно кивнув, продублировал приказ.

***

- Заключенный три два ноль, немедленно остановиться! Упереться лицом в пол и руки за голову! – Пара охранников вошла в карцерный комплекс как раз в тот момент, когда Эверетт уже почти дотянулся до медицинского шкафчика и сумел достать такие необходимые ему стимуляторы. – Лечь на пол, я сказал! – заорал один из них и угрожающе направился к нему, держа на мушке рейлгана.

- Да-да…, я… - палубу станции вновь сотрясло от очередного попадания и воспользовавшись ситуацией, Эверетт попытался выбить оружие из рук охранника, но не тут то было. Ослабленные за время проведения в невесомости и холоде мышцы все еще отказывались подчиняться. Стражнику без труда удалось отмахнуться от выпада парня. С разбитым носом Эверетт отлетел обратно.

- Руки за спину, тварь! – мужчина выстрелил рядом с его ухом и упер ствол в щеку. – Ну! – делать было нечего, оставалось только подчиниться, как вдруг, краем глаза Эверетт заметил до боли знакомый силуэт,который появился на комингсе шлюза. Нечто, напоминающее паука, метнулось от двери отсека, из которого пришли охранники к стойке с управляющей консолью карцера.

А Эверетта тем временем грубо перевернули на живот и принялись застегивать на руках железные браслеты. Очередной сильный взрыв сотряс уровень и все, включая охранников замерли, ожидая услышать леденящий душу звук выходящей атмосферы, но пронесло, как вдруг! Яростный писк и короткая вспышка яркого света. Раздались испуганные крики, и один из стражников открыл беспорядочную стрельбу. Опасаясь поймать шальную пулю, Эверетт как мог, отполз в сторону, спрятавшись за элементами консоли.

***

Нога одного из стражников едва заметно подергивалась в слабых конвульсиях. Эверетт лежал на полу, и не было сил даже поднять голову. Очередное попадание по астероиду и он затрясся. По всем помещениям разнесся голос искина, докладывающий о разгерметизации в отсеках и призывающий к эвакуации персонала.

Он почувствовал у себя на правой стороне груди холодные уколы стальных лапок и скосил туда глаза. Юви, весь измазанный в крови, смотрел своими оптическими глазами на парня и ждал команды.

- Рад тебя видеть, друг, - улыбнувшись, прохрипел Эверетт. – Как ты тут оказался? – он попытался подняться в очередной раз, но ноги подвели его. Со стоном он упал обратно.

Робот воспроизвел над собой изображение часов.


Глава 32

- Да-да, я знаю, но… не могу… - он прервался, замычав от боли и сжав челюсти, чтобы не закричать. Вонзив в кожу своего подопечного передние манипуляторы, Юви дал разряд. Тело свело судорогой и Эверетта затрясло. Не помогло. Еще раз! Робот повторил это еще несколько раз, но никакого эффекта не наступило.

- Нет-нет… - прошептал Эверетт. – Тебе придется сделать это напрямую. – Он оголил грудь, показывая Юви свой отвратительный шрам. Тот думал не долго. Не давая парню возможности одуматься, он чиркнул превратившейся в лезвие лапкой по коже и видоизменившись, пробрался в открывшуюся рану.

Забытые было ощущения от пребывания на столе того безумного хирурга, вновь напомнили о себе с новой силой и заиграли яркими красками. Он кричал и извивался, неспособный заглушить умопомрачительную боль, как вдруг…. Едва слышный за сигналами тревоги щелчок и успокаивающее тепло принялось разливаться по всей груди. Эверетт попытался пошевелить пальцами левой руки и на его искаженном под гримасой боли лице появилась улыбка. Не обращая больше внимания на вылезающего из груди робота, он перевернулся на живот и снова пополз к медицинскому шкафчику.

***

Длинная игла стимулятора вонзилась в бедро как раз в тот момент, когда Юви закончил сшивать открытую рану своими наноструктурами. Неизмеримая волна энергии и удовольствия накрыла Эверетта с головой. Время прекратило казаться чем-то вязким и до боли медленным. Оно вновь набрало свою скорость течения. Боль в груди принялась утихать и Эверетт поднялся на ноги.

Вс: - Тран, Ирб! Вы меня слышите?! – до слуха парня донеся мужской голос из динамика коммлинка мертвых охранников. Видимо прошло совсем немного времени. Эверетт осмотрелся вокруг себя и плавно повел левым плечом. Было чертовски приятно снова ощущать целиком и полностью свое тело. Писк Юви выдернул его из грез в реальность.

- Чтобы я без тебя делал…, - пробормотал Эверетт, подбегая к двум покойникам. У одного из них он забрал шоковую дубинку, а у второго оторвал от воротника компактный коммлинк, который тут же засунул себе в карман тюремной робы. – Мне нужен визор! – приказал он, насторожено вглядываясь вглубь коридора, наполненного мигающим светом сигнальных панелей. Юви послушно свистнул и тут же взобрался на плечо хозяина, где его стальное тело покрылось рябью трансформации.

- Я надеюсь, ты успел разведать здесь все уголки, - проговорил Эверетт, цепляя превратившегося в забрало шлема робота себе на лицо. Коготки по бокам визора впиваются в его скулы и на внутреннюю сторону проецируется интерактивное зрение.

Все окрашивается в нежно голубой цвет. Появляются маркеры системы отслеживания движения. Разные иконки и стрелки указывают на возможно интересующие парня объекты.

- Мне нужен арсенал. Он тут есть? - согласное пищание. – Показывай! - Сбоку визора отобразилась мини-карта и появились линии направления. – Не будем терять время! – парень сорвался с места в нужную ему сторону.

Станция стонала и трещала. Разрываемая силами неизвестной флотилии, она была на грани уничтожения.

Тревога и волнение за своих друзей немного отлегли от сердца Эверетта после того как он увидел в одно из больших панорамных окон, как корабли противника уничтожают административные комплексы, при этом не причиняя прямой вред тюремным. Это обнадёживало. Короткий писк Юви привлек к себе внимание, и Эверетт скосил глаза в правую нижнюю сторону, на мини-карту. Приближалось пять сигнатур. Робот тут же выдал маршрут обхода.

- Нет уж, - прошипел парень, отменяя его поправки. Ненависть в его душе разгоралась с новой силой. Он медленно сжал и разжал кулак стальной руки и побежал.

- Вспышка! – приказал он, выбегая из-за угла прямо на осторожно пробирающихся охранников комплекса. Внешняя сторона визора тут же взорвалась ярчайшим и ослепительным светом. Не успевшие среагировать на это стражники, испуганно пригнулись и прикрыли глаза руками.

Первая секунду.

Эверетт на ходу падает на колени и проскальзывает между двумя ближайшими охранниками. Шоковая дубинка обрушивается на коленный сустав и мужчина с криками боли валится на пол. Второму стражнику повезло еще меньше. Не рассчитав силу, Эверетт хватает его лодыжку стальной рукой и кость с отвратительным треском ломается.

Третья секунда.

Он резко поднимается на ноги и тут же принимает дубинкой вражеский выпад. Часы тренировок с мечом в замке Ордене не прошли даром. Эверетт делает круговое движение и кисти стражника оказываются в его руках. Недолго думая он ломает их и бьет следующего уже пришедшего в себя охранника ногой в пах. Двое мужчин оседают на пол. Остался один.

Пятая секунда.

Злобно рыча, последний мужчина успевает достать из кобуры пистолет и, не целясь стреляет в Эверетта. Ему удалось увернуться. Пуля прошла в миллиметре от правого уха.

Не давая возможность охраннику исправить свою оплошность, Эверетт метает в него наотмашь шоковую дубинку. Короткий всхлип из пробитого насквозь горла и этот противник так же валится на пол. Тяжело дыша, парень выпрямился и посмотрел на дело своих рук.

Четверо калек и один мертвец. Эверетт улыбнулся такой арифметике и побежал дальше.

***

Он ворвался в оружейную комнату спустя пару минут. Проверив, что все чисто, Эверетт сорвал с лица робота и кинул его на пол.

- Охраняй! – приказал он, как только тот превратился в паука. Короткий писк и Юви выбежал из комнаты в коридор. Парень прошел к стеллажам.

Мощнейший толчок неожиданно сотряс весь комплекс, и Эверетту пришлось схватиться за противовзрывную переборку комнаты, чтобы удержать равновесие. Свет мигнув несколько раз, погас. Отключились системы оповещения тревоги. Баззеры утихли. Мгновенно опустилась тишина. Он замер, вслушиваясь в темноту.

Несколько секунд и под потолком, окрашивая все вокруг себя в красный цвет, загорелись фонари аварийной системы.

- Видимо это была реакторная… - Догадался Эверетт и продолжил свой путь среди стеллажей с обмундированием. Комплекс перестали атаковать. Это было странно, но сейчас не до этого. Эверетт усилием воли откинул ненужные мысли в сторону. Блуждающий по комнате взгляд натолкнулся на цилиндрические заслонки, вмонтированные прямо в стену. – А что у нас там? – задумчиво спросил он сам себя. – Нужно проверить. – Эверетт направился в сторону армированного хранилища.

- Интересно… - прокомментировал он отказ биометрической системы впускать его внутрь, и недолго думая, нанес левой рукой сокрушительный удар по замку. Искры от порванных проводов и гарь не остановили его, и Эверетт принялся кромсать двери дальше.

Спустя минуту работы тяжелая, многотонная стальная створка с грохотом свалилась на пол, парень аккуратно просунул голову внутрь. – Пожалуй, надену это… - решил он, как только сумел разобрать сквозь дым, что здесь было спрятано.

Легкий тактический пехотный скафандр LTU MARK III заканчивал свои последние настройки системы. Голого тела Эверетта коснулся прохладный специальный гель, который принялся собираться в сочленениях скафандра и нагнетать там давление. На забрало шлема выводилась собранная с датчиков информация об окружении. Короткий щелчок привлек к себе внимание, и Эверетт подтвердил соединение связи с Юви.

Парень спрыгнул с небольшого помоста и комната сотряслась от приземления трехтонной махины высотой в два с половиной метра.

- Мне нужны все собранные тобой данные, – сказал он, и робот тут же принялся послушно передавать их. – Отлично, а теперь пора спасать наших друзей. – Эверетт аккуратно вышел из оружейной комнаты, все еще приноравливаясь к системам управления. Таких скафандров он еще ни разу не носил, но игра стоила свеч. – Пойдем! – парень сорвался с места, но тут же остановился. Юви не двигался. – Что случилось? – он непонимающе повернулся к нему.

Робот какое-то время оставался неподвижным, как вдруг, дернувшись посмотрел на своего подопечного и пискнул. На забрале костюма Эверетта появилась иконка подтверждения входящего канала связи.

Вс: - Слушаю… - неуверенно проговорил он, активировав её.

Вс: - Эверетт!? – зазвучал смутно знакомый голос.

Вс: - Да, кто это…?

Вс: - Я капитан корабля «Пламя Прометея», Мардук! Как же я рад, что мы нашли тебя!

Вс: - Сэр?! – парень вдруг вспомнил этого мужчину. – Что…, что вы тут делаете?!

Вс: - Нет времени объяснять все детали! Тебе нужно срочно найти корабль и убираться отсюда как можно дальше! Мы поможем тебе!

Вс: - Что…? Я не понимаю… Мои друзья…, я не могу их бросить!


Глава 33

Звездная система Варидан.

Пространство империи Алаяр.

Пятнадцатью минутами ранее …

- Мощный скачок подпространственной энергии! – закричал оператор инженерных систем. – Это Алаярцы!

- Наконец пожаловали… - Мардук стоял у обзорных экранов, скрестив за спиной руки. С болью в сердце он наблюдал, как небольшая свора все еще неопознанных корветов атакует комплекс Варидан-6. Каждая видимая даже с их расстояния вспышка взрыва оставляла глубокий шрам на сердце мужчины. Воспитанники Ордена, его будущее, могли сейчас гибнуть, а он ничего не мог предпринять. Кулаки сжались в гневе бессилия.

Они крались словно черепаха, по-прежнему имитируя поведение тяжелой транспортной баржи. Никто не обращал на них внимания. Не пытался с ними связаться. Их полностью игнорировали. Лишь небольшой разведывательный дрон встал на орбиту вокруг «Пламени Прометея». Неизвестный противник был занят своим делом, но они не были глупцами. Им что-то явно было нужно здесь. Только лишь отчаянный, или гений мог напасть на Алаярцев.

- Что говорят сканеры? – Мардук повернулся к подчиненному.

- Двадцать семь сигнатур, сэр! – Пять линкоров класса «Несокрушимый», десять крейсеров класса «Щит-крейсер» и два «Кап-крейсера»! Остальные, это ударные и разведывательные фрегаты.

- РЭБ кораблей среди них нет? – уточнил капитан.

- Никак нет! Опознавательных сигнатур не наблюдаю! – доложил оператор.

- Ну что же…, хотя бы наши ракеты будут лететь прямо. – Мардук улыбнулся, а остальные члены экипажа поддержали его смешками.

Нападать на подобную флотилию было чистым самоубийством, но капитан принял решение, которое никто не смел, а главное не хотел оспаривать.

- Связь с мальчиком установлена? – Мардук вернулся к своему креслу.

- Никак нет! Юви требует особой шифровки для принятия сигнала. Мы работаем с очнувшимся Майком в медотсеке. Нужно время.

- Значит, дадим ему это время. Боевая тревога! – приказал он и мостик наполнился красным светом. – Ключи на старт! – Капитан вложил свою ладонь в биометрический сканер. То же самое сделали его зам и старший вахтенный офицер. Иконка на одном из обзорных экранов мигнула зеленым.

- Полномочия подтвержены. Во славу Пылающих Сердец! – заговорил искин.

- Во славу! – ответил хором экипаж.

В это же время, в восьмидесяти миллионах километрах перед ними, две флотилии вступили в бой. Один линкор и три крейсера неопознанных противников отошли на расстояние эффективной стрельбы сверхдальнобойными орудиями и открыли огонь. Их точности можно было позавидовать. Сконцентрированный огонь четырех кораблей в считаные секунды уничтожил легкий фрегат алаярцев. Те не заставили себя ждать. Два гигантских кап-крейсера извергли из себя в сторону врага одна за другой сгустки раскалённой плазмы. Линкоры разделились на группы и принялись обходить противника с двух сторон. Из их ангаров вылетел москитный флот быстрого реагирования. Флагман же, большой, полуторакилометровый линкор класса «Напыщенный», остался в центре сосредоточения сил. С двух сторон от него и посреди общего построения встали щит-крейсера и с их пластин октагоновой формы сорвались флуктуационные щиты высокой плотности, создавая на время непроницаемую стену перед ними. Слаженность и отточенность действий привели к тому, что новый залп противника прошел для них безболезненно. В то время как одной из выпущенных «звезд» удалось попасть в корму вражеского крейсера. Силой взрыва его повернуло к противнику, но скорости он не сбросил.

- Нас вызывают!

- Вижу… - пробормотал Мардук, глядя на то, как на экранах два фрегата и один щит-крейсер настороженно подлетали к «Пламени Прометея».

- Наши действия? – уточнил старпом.

- Приступаем! – отдал приказ капитан.

- Слушаюсь! – ответил оператор инженерных систем, и его пальцы запорхали над клавиатурой. Последняя команда была набрана и ввод!

Электромагнитный импульс (по оптике не ходит) – сгусток программного кода понесся по оптико-волоконным системам корабля, входя в взаимодействие с нужными системами и включая их.

Четыре активированных ранее аннигиляционных реактора принялись нагнетать энергию. Пять, десять секунд и мощный поток энергии ворвался в их старшего брата. Огромный, двухсот метровый аннигиляционный реактор ожил. Энергопоказатели корабля тут же взлетели на пятьсот процентов. Это не осталось незамеченным от внимания подошедших алаярцев.

- Фиксирую активацию вооружения! Попытки связаться прекращены! – доложил оператор.

- Это уже не важно… - зло оскалился Мардук, сидя в своем кресле. – Сколько до активации нашего вооружения?!

- Девять секунд!

- Быстрее!

Огромные, размером с корвет секции корабля, что имитировали внешний вид транспортной баржи, под действием магнитного поля отлетели от «Пламени Прометея». На месте обрюзгшего и толстого транспортника в мгновение ока встало прекрасное орудие убийства: модернизированный линкор класса «Миротворец»

- Запустить ильм-реакторы! Перевести на них систему щитов! – принял решение Мардук.

- Но сэр, это может перегрузить нас!

- Думаю, сейчас не время этого опасаться. Полчаса мы продержимся…

- Слушаюсь!

В этот же момент створки в центре корабля отошли в сторону и из них вышли кольцевые части рельсовых направляющих для биоронных орудий. Они сомкнулись, образуя слитные кольца по всей окружности «Пламени Прометея» и на них встали многометровые пушки. Такая конструкция позволяла производить залпы в любую из точек системы координат, не меняя при этом пространственного положения корабля. Магнитные катушки стволов быстро налились белым цветом, говоря о готовности сделать выстрел, но они не успели.

Вражеский залп биаронных орудий крейсера врезался в поверхность щитов, и корабль окутало фиолетовое гало. Следы, словно капли дождя, падающие в лужу, оставляли после себя выстрелы рейлганов фрегатов.

- Щиты семьдесят пять процентов! – доложили на мостике. – Переход на ильм-реактор через пятнадцать секунд! Энергоотводящие катушки заполнены наполовину!

- Это все замечательно… - пробормотал Мардук. – Но господа, я не вижу ответного залпа!

- Есть!

Двенадцать среднеразмерных и пять макро орудий развернулись в сторону алаярцев. Крейсер мчался прямя на «Пламя Прометея», казалось, он хотел протаранить его. Фрегаты же, словно коварные гиены, окружали его с двух сторон.

- Цели разобраны, векторы выбраны.

- Залп!!!

Фрегаты прекратили свое существование всего спустя секунды после выстрела корабля. Первый сгусток плазмы пробил щиты, а второй и третий разорвали их, словно пуля консервную банку. «Пламя Прометея» промчался меж двух облачков обломков с умопомрачительной скоростью и взял курс на вражеский щит-крейсер, который устоял под обстрелом.

- Их флукт-щиты потеряли свою плотность!

- Время перезарядки?! – напряженно спросил капитан.

- От пяти до десяти секунд, точнее не узнать!

- Сколько нужно нашим макро пушкам для выстрела?

- Порядка двенадцати секунд, сэр.

- Что ж… - Мардук задумался на мгновение, откинувшись на спинку кресла. – Огонь средними орудиями, ракеты прибережем.

- Так точ…

- Курс на столкновение! Ильм-реакторы задействованы?! – капитан принял молниеносное решение.

- Так точно!

- В таком случае всю энергию на передние щиты! Развить одну шестую от скорости света!

- Слушаемся! – с едва заметной заминкой ответил экипаж.

- Ты в этом уверен? – к уху капитана наклонился старпом – его старый друг.

- Более чем! – сказал, словно сплюнул Мардук. – Ты видел полученные Орденом данные о последних, выпущенных со стапеля щит-крейсеров?

- Нет. – Помотал тот головой.

- Когда-то прекрасный корабль превратили в летающий реактор. Как эскадренный заградитель он хорош, даже более чем. Но в битве один на один неизбежно погибнет.

- В таком случае, извини, что сомневался…

- Ты в своем праве… - капитана перебил крик рулевого оператора.

- Три, два, один, столкновение!

«Пламя Прометея» врезался в отчаянно уходящий от тарана вражеский крейсер на самом излете. Ярко вспыхнули щиты обоих кораблей и один из них лопнул.

Сминая и раздирая под собой десятки кормовых палубных отсеков, «Пламя Прометея» прорвался насквозь. Длинные реактивные факелы, вырывающиеся из огромных дюз корабля, расплавили собой "внутренности" вражеского звездолета, перекрывая пробоины и давая тем самым возможность спастись экипажу, но Мардук был неумолим.

- Макро орудия готовы? – спросил он, очень довольный работой своих подчиненных.

- Так точно, сэр!

- В таком случае, не красиво оставлять недобитого врага. Залп!

«Пламя Прометея» летело вперед, а установленные на направляющих рельсах биоронные орудия развернулись назад. Для каждого из них уже был готов свой вектор стрельбы. Катушки их пушек привычно налились белым светом и выстрел!

Семнадцать ослепительно ярких сгустков сжатой под давлением плазмы, словно звезды устремились вперед.

Термоядерный взрыв, словно надуваемый шар, что с каждым мгновением становился все больше и больше, занял собой половину обзорных мониторов. Команда корабля радостно закричала, приветствуя своего капитана. Первый серьезный враг был повержен.

- Курс на комплекс. – Приказал Мардук и устало откинулся в кресло.

- Капитан!? – не успела спина коснуться спинки, как его окликнул помощник. – Есть связь с Юви!

- Немедленно на громкую связь! – спохватился мужчина.

***

Вс: - Я не могу их бросить...!

Вс: - Ты должен! – пальцы Мардука сжали подлокотник капитанского кресла, и он немного привстал, наполняясь злобой. – В западной части комплекса есть небольшие персональные ангары, тебе нужно попасть туда! Выбери любой из кораблей и улетай, мы тебя прикроем!

Вс: - Но…

Вс: - Я не желаю ничего слушать! У нас слишком мало времени, чтобы вытаскивать еще кого-то. В космосе становится слишком жарко. Сейчас или никогда. Ты должен понять, что твое спасение для Ордена в приоритете. Мы вернемся за твоими друзьями, я даю тебе слово.

Вс: - Понял вас, капитан, - помедлив немного, ответил Эверетт. – Я направляюсь к ангарам.

Вс: - Молодец, так держать. Поспеши, у нас очень узкое окно.

Вс: - Принял… - Эверетт оборвал связь.

- Юви, мне нужен маршрут! – приказал он, и со злобой выбил ногой закрывшуюся было перед ним дверь.


Глава 34

Звездная система Варидан. Комплекс Варидан-6.

Пространство империи Алаяр.

Одетая в больничную робу, Мия сидела на кушетке с пристегнутыми руками. Напротив нее стояли стражники.

Нападение на комплекс настигло их в тот момент, когда девушку этапировали из медицинского блока, где она проходила плановое обследование. Подчиняясь правилам и предписаниям, стражники были вынужденны остаться на месте, ожидая решения проблемы.

Невозможность хоть как-то влиять на ситуацию, или хотя бы узнать подробности, сильно сказывалась на поведении мужчин. В их глазах отчетливо был виден страх, которого они стыдились. Они вмиг стали грубее и злее. Такова уж была натура недалеких громил.

Девушка сидела тихо, внутренне содрогаясь от каждого попадания по астероиду, боясь даже пискнуть. Наливающийся красным свежий синяк на левой скуле, отчетливо напоминал о том, что пока лучше не стоит привлекать к себе внимание охранников.

Коммлинк одного из стражников дважды щелкнул и двери в комнату с едва слышным шипением разошлись в сторону.

- Вот, - двое мужчин втолкнули внутрь скованную по рукам и ногам Линду. – Нам стоит держаться вместе. Не нравится мне все это… - охранник отстраненно почесал однодневную щетину.

- Ты нарушаешь устав, Ник. – Заметил один из тех, кто караулил Мию. Линда, тем временем кривясь от боли, поднялась на колени и с выдохом наслаждения оперлась спиной о холодную стену.

- Боюсь, тех, кто может меня попенять за это, уже может не быть в живых. – Ответил тот и, достав из кобуры пистолет, проверил в нем заряд.

- Ты думаешь, все так…? – молодого парнишку, что совсем недавно поступил на службу, прервал неожиданно громкий взрыв всего в нескольких метрах от них.

Стены затряслись, аварийный свет несколько раз мигнул, и помещение погрузилось в темноту. Все замерли, ожидая развязки, как вдруг! Очередной взрыв и следом раздались хорошо узнаваемые звуки от попаданий пуль рейлгана.

- Черт-черт-черт! – затараторил самый младший из охранников и тоже достал свой пистолет.

- Заткнись! – прикрикнул на него другой стражник. – Включите свет. – Сказал он и на нагрудниках мужчин спустя секунды включились небольшие фонари. Комнату осветилась тусклым светом.

- Нужно помочь нашим, - веско сказал Ник в опустившейся тишине. Все посмотрели на него. – Лучше встретить врага всем скопом, нежели поодиночке сдо… - Его прервал снова раздавшийся звук выстрелов.

- Черт, он прав! – заявил второй и обведя всех взглядом, медленно двинулся к выходу.

- Молодой, ты останешься. – Повернув голову, сказал Ник. – Стой от них подальше и держи на мушке, понял?!

- Д-да, - неуверенно кивнул парень и отошел немного назад.

- Ну и славно… - Трое мужчин вышли в темноту внешнего коридора. Двери за ними закрылись.

- Отвернись от меня! – по женски взвизгнув, парень подбежал к Линде, которая насмешливо смотрела на него все это время и замахнулся, чтобы ударить рукоятью пистолета, но не тут то было!

Съехав на пол, Линда уперлась в него спиной и подняла перед собой ноги. Не успев среагировать на действие девушки, охранник напоролся шеей на цепь, натянутую между её лодыжек и с хрипом остановился. Он попытался вырваться, но было поздно. Рыбка попалась на крючок. Тонкая цепь сжала его трахею и он с ужасом уставился на напряженное лицо Линды, которая с уверенностью маньяка, продолжала усиливать хватку, желая убить его.

Инстинкты самосохранения наконец взяли вверх и молодой стражник вспомнил, что у него в руках есть пистолет. Он открыл беспорядочную стрельбу не в состоянии точно прицелиться, так как девушка начала брыкаться. Мия, сидевшая рядом и наблюдая всю эту картину испуганно пискнув, вжалась в угол.

Стрельба продолжалась всего несколько секунд, и вот бессознательное тело осело на пол. Линда тяжело выдохнула и перевернувшись, подползла к охраннику.

- Что ты собираешься… - Начала было Мия, но её прервал раздавшийся в тишине хруст спинных позвонков. – О господи… - она застонала.

- Не бойся, девочка, - достав из кармана охранника ключи, Линда расковала себе руки с ногами и с трудом поднялась.

- У тебя кровь! – воскликнула Мия, как только та подошла к ней, чтобы освободить.

- Тише-тише… ,уродец все же попал в меня… - Линда убрала руку с живота и посмотрела на как будто вымазанную в смоле ладонь. В комнате было слишком мало света. – Вставай, держись за мной, нам нужно выбираться из этого места, пока есть такая возможность. Поняла?

- Да, - Мия кивнула. – Какой у нас план?

- Пока что не знаю… - криво улыбнулась Линда и прошла к двери. – Сначала выйдем, а дальше по ситуации… - Ее прервал громкий звук перестрелки, казалось за самой дверью. – Тише! – девушка предостерегающе зашипела на Мию и поманила к себе рукой. – Ох, не нравится мне все это…

***

Правая рука бронескафандра Эверетта трансформировалась в линзу разрядника, и из нее ударил толстый жгут света. Охранника, очень неудачно прятавшегося за стальной колонной, разрезало вместе с ней пополам. Увидев, что произошло с их товарищем, остальные стражники открыли беспорядочный огонь на подавление, не рискуя при этом полностью показаться из-за своих укрытий.

Получив несколько тяжелых попаданий по броне, Эверетт решил так же скрыться. Он выбил ногой ближайшую стену и прыгнул в проделанное отверстие. Вовремя. Спустя всего секунду за его спиной прозвучала пара взрывов от брошенных гранат.

- Какие шустрые… - пробормотал он, пока поднимался на ноги. – Юви, мне нужен маршрут обхода! Я не могу тратить на них время.

Вс: - Эверетт, вызывает Мардук! – коммлинк неожиданно активировался криком капитана.

Вс: - Да, я слушаю…

Вс: - Быстрее беги внутрь комплекса! Ты у внешних отсеков! Пять секунд до столкновения!

Вс: - Какого еще…

Вс: - Беги, черт возьми! – дико ревет Мардук, и сигнал пропадает в шипении помех.

- Черт! – Эверетт схватил с пола Юви и не разбирая дороги, помчался как можно дальше, вглубь астероида.

Зубодробящий гул и следом грохот от столкновения космического корабля с комплексом швырнул парня вперед, и он словно снаряд, пробил своим скафандром сразу несколько стальных переборок. Застряв в последней, его тело изогнулось под неимоверным давлением расширяющихся газов взрыва. На лицевой щиток вывелись десятки параметров, все они сигнализировали о серьезной опасности перегрева и смерти оператора. Не выдержав боли и давления, Эверетт проваливается в беспамятство. Темнота.

***

- Эв?! – как будто из глубин глубокого колодца до него донесся девичий крик. Кто-то с силой ударил его по щеке. – Эверетт! – ему показалось, что это голос Линды, но он отогнал наваждение, не желая думать о друзьях, которых предал, оставив здесь. – Да очнись же ты! Мия! Мне нужен вон тот инъектор! На второй полке, растяпа! Смотри, куда я указываю пальцем!

- Здесь же темно… - поспешил оправдаться второй голос.

Рядом обеспокоенно пискнул Юви.

«Нет, все кажется слишком абсурдным, чтобы быть сном» - подумал Эверетт и, собравшись с духом, попытался открыть глаза. Получилось.

- Слава богу! – воскликнула девушка, чей силуэт был смутно знаком парню. – Юви, нам нужен свет. – Попросила она и робот, подчинившись, тут же засветился, словно новогодняя гирлянда.

- Линда? – прищурив глаза от яркого света, удивленно спросил Эверетт. – Ты?

- А кто же еще…,ох… - она чмокнула его в потную щеку и устало опустилась на пол.

- Ты ранена? – озабочено спросил парень. Девушка помотала из стороны в сторону ладонью, не открывая глаз.

- Да, - ответила за нее Мия, отходя от шкафчика с медикаментами. – Ей выстрелили в живот. Я не знаю, серьезно это или нет… - она вонзила иголку в шею все еще немного дезориентированного Эверетта.

- Спасибо… - начал было он, но вдруг запнулся. – Стоп. Это ты? – он узнал в девушке ту пленницу с Барсума. – Как ты… Что… Я не понимаю… - Эверетт помотал головой.

- Потом, все потом, - Линда открыла глаза и посмотрела на него. – Сначала нужно вытащить тебя.

- Откуда? Разве я… - он снова умолк, наконец заметив, что все это время находился в подвешенном состоянии, застряв в большой дыре в стене.

- Да, - Линда устало улыбнулась, заметив выражение на лице Эверетта. – Не знаю, что там произошло, но если бы не ты… Страшно даже представить. Спасибо.

- Не за что… - парень попытался вырваться, но не тут-то было. Края дыры оплавились, плотно сжав в своих тисках боевой скафандр. – Юви, подсобишь? – попросил он робота. Тот, согласно пискнув, погасил свет и пробрался на Эверетта. Из его брюха вырвался ослепительный яркий красный луч тонкого лазера и процесс резки пошел.


Глава 35

- Ч-черт! – треснув, металл отпустил доспех, и Эверетт грохнулся с метровой высоты на пол. Боль в спине прошибла сознание и он, не сдержавшись, едва слышно застонал. Это заметила Мия, которая тут же без слов вернулась к шкафчику и принялась там рыться. Юви, на удивление Эверетта, так же последовал за ней. Необходимость задать вопрос отложилась где-то в глубинах подкорки, сейчас было не время.

- Долго я был без сознания? – наконец поднявшись на ноги, спросил он.

- Нет, всего две-три минуты.

- Замечательно… - Эверетт прислушался к гулким звукам, исходящим отовсюду. – Кажется все спокойно. Давай. – Он подошел к сидевшей на полу Линде и нагнувшись, поднял её на руки. – Нам пора уходить.

- А остальные? – едва слышным от слабости голосом спросила девушка.

- Мы вернемся за ними. Даю тебе слово. – Поморщившись, ответил Эверетт.

- Постой, - у двери его остановила Мия. – Наклонись ко мне и оголи шею, пожалуйста. Я вколю тебе обезболивающее и регенеративное средство. Твоя спина явно не в порядке. – Добавила она, увидев сомнение в глазах парня.

- Не беспокойся, - подала голос Линда, едва заметно улыбаясь. – Она хорошая девочка, ты можешь верить ей.

- Как скажешь, - Эверетт кивнул и выполнил требуемое.

Смутившаяся Мия быстро сделала что нужно и, откинув использованные инъекторы в сторону, вопросительно посмотрела на него.

- Держись всегда за мной. Громких звуков не издавай. Делай, что я тебе говорю. Понятно?

- Да, - коротко кивнула девушка. – Конечно.

- Хорошо, в таком случае Юви, иди впереди нас, будешь моими глазами! – приказал Эверетт и робот пискнув, выбежал в открывшуюся дверь.

***

Вс: - Я нашел Линду и еще одну девчонку! Продвигаемся к ангарам! – доложил Эверетт по внешней связи.

Вс: - Отличная новость!

- Капитан! – Мардука прервал крик оператора дальнего наблюдения. – Фиксирую очередной скачок гиперпространственной энергии! Прорыв пространства! Одна сигнатура!

- Быстро на экраны! – Мужчина разорвал связь с мальчиком и повернулся в кресле.

- Что-то не так… - оператор сканеров растеряно помотал головой.

- Что случилось, лейтенант? – к нему подошел старпом и, нагнувшись, заглянул через плечо.

- Какая-то засветка на масс-сканере, я не понимаю… Черт! Мезонный всплеск!

- Уходим резко в сторону! – тут же выкрикивает приказ Мардук, и мостик наполняется звуками включившихся сигнальных рожков.

Рискуя перегрузить инерционные гасители, «Пламя Прометея» делает резкий рывок в сторону от комплекса и разгоняется до одной третей скорости света.

В это же время корабль, по размерам превосходящий два вместе взятых линкора класса «Напыщенный», развернулся в сторону флота Алаярцев. Его сдвоенный нос, по форме напоминающий камертон, охватило фиолетовое свечение. На внутренних поверхностях «камертона» появились сотни круглых отверстий, из них показались небольшие нагнетатели частиц.

Посреди носа опираясь на направляющие, медленно выплыл огромный кристалл-катализатор. Он встал в центре и спустя всего мгновение, нагнетатели выстрелили в него белым светом. Словно зерна кофе в молоке, видимые частички мелькали в этом плотном потоке ярчайшего света. Неопознанный корабль готовился к залпу.

Секунда, две и выстрел!

Непрерывный, огромный толстый луч света устремился к сердцу флота Алаярцев. Проносясь между кораблей, которые так же, как и «Пламя Прометея», сейчас стремительно пытались улететь как можно дальше, луч наткнулся словно на невидимую стену и произошел взрыв.

- Отключить все щиты, - заорал Мардук. – Энергопоказатели на минимум!

- Сэр, но мы не успеем выключить реакторы!

- Делай, что говорят, мать твою! Отводящие контуры ильм-реакторов перевести на внешний цикл! Отстрелить аннигиляционные камеры! Живее, черт вас дери!

Всего за мгновение до того, как огромный пузырь белого света нагнал «Пламя Прометея», створки на обшивке кормового отсека открылись, и в космос вышвырнуло сердечники реакторов. Поле вступило в реакцию с активной плазмой за бортом звездолета, и она вспыхнула всей политрой цвета, оставляя радужный шлейф за хвостом.

«Пламя Прометея» ощутимо встряхнуло. Запахло ядовитым дымом сгоревшей проводки. Отовсюду посыпались искры. Зазвучали сигналы пожаротушения, но корабль остался жив.

- Как грязно… Незваные гости становятся все любопытнее, - пробормотал Мардук со своего места. – Откуда у них древняя БСЕ-Станция?! – выкрикнул он, не к кому конкретно не обращаясь. – Разве они все не были уничтожены еще четыре сотни лет назад как морально устаревшие?

- Устаревшие или нет, но они только что неплохо проредили флот алаярцев. Далеко не всем удалось успеть… - подал голос старпом, сверяясь с показателями активных сканеров.

- Сколько до подачи питания? – между делом уточнил капитан.

- Не дольше двух-трех минут, сэр! – ответил оператор инженерного отсека. – Техники трудятся вовсю!

- Подождем…

***

- Вот, сюда, - Эверетт аккуратно опустил Линду на пол и уперся руками в тяжелую шлюзовую дверь. После того, как непонятное внешнее излучение замкнуло все цепи в реакторах боевого скафандра, его пришлось оставить, лишившись такой замечательной защиты.

Стальная рука так же начала подводить Эверетта, но в целом работала исправно. «Что же там произошло у них в космосе?» - такие мысли крутились в голове парня, пока они крались по темным коридорам и отсекам комплекса. Стражников видно не было. Юви говорил, что их ближайшее скопление в ста метрах к югу астероида. Видимо столкновение с кораблем оказалось отнюдь не таким «безобидным», каким его испытал на себе Эверетт.

- Мия, двигайся впереди меня, - бросил себе за спину парень и наклонился к Линде. Её дыхание ускорилось и на лбу выступил пот, кожа стала бледной. Нужно было спешить, становилось все хуже. – Ты как? – он поднял постанывающую девушку на руки и вошел в длинный технический коридор.

- Бывало и лучше, знаешь ли, - тяжело выдохнула Линда. За спиной послышался шум сварки, это Юви расплавлял замок.

- Мы найдем корабль с медблоком. Будешь как новенькая. – Подбодрил её Эверетт.

- Скорее бы… - голова девушки неожиданно обвисла. Она потеряла сознание.

- Быстрее! – шипя от злобы, Эверетт ускорил шаг, заставляя и Мию сделать то же самое.

***

Пару минут блуждания по лабиринтам технических туннелей и вот, наконец, удача. Юви удалось вывести их в одиннадцатый ангар.

Большое, в несколько тысяч квадратных метров помещение было почти пустым. По бокам на специальных стапелях были установлены всего две старые потрепанные спасательные капсулы, а в центре стоял небольшой около двадцати пяти метров в длину кораблик. Возле него суетилось несколько человек. Охраны и оружия среди них видно не было.

Эверетт с девушками направился было к ним, как вдруг резкий толчок чуть было не бросил их на пол. Сквозь атмосферный щит ангара, за которыми уже были видны звезды открытого космоса прорвался обломок крыла истребителя. Объятый пламенем кусок сбитого корабля угодил в одну из капсул, и она взорвалась, разметая тысячи осколков вокруг себя, словно граната. Техники у корабля испуганно заметались и срочно принялись отсоединять шланги и насосные патрубки.

- Пошли вон! – Эверетт несколько раз выстрелил в воздух и направил пистолет на людей. – Я повторять не буду! – он выстрел снова и заряд прошел всего в миллиметре от плеча крепыша с гидроключомв руке. – Ну! – побросав все что можно, люди наконец разбежались в разные стороны.

- Мне нужно, чтобы ты… - начал было он, поворачиваясь к Мие.

- Не волнуйся, - она поспешила его остановить. – Я умею управлять кораблями, я сама все запущу! – кричала она уже на бегу.

- И хорошо, - Эверетт удобнее перехватил Линду и пошел за девушкой, которая уже успела скрыться во входным шлюзом.

***

Энергоустановки и двигатели загудели как раз в тот момент, когда Эверетт уже шел бочком по узким коридорам корабля.

- Тебе нужно во вторую дверь слева, кажется, я мельком заметила значок медотсека, - голова Мии показалась сверху из проема между палубами. Парень проследил за указывающим ему направление пальцем и отстранено кивнув, прошел туда.

Так и оказалось. Он медленно и аккуратно опустил Линду в капсулу диагноста и ввел стандартную команду на панели аппарата.

- Черт! Для проведения операции требуется личный код владельца! Доступна лишь диагностика, профилактика. Нет, ты мне нужна! – он ударил кулаком по стене. – Юви! Ко мне! – робот тут же показался в дверном проеме.

- Сделай все, чтобы она выжила. Достань пулю и зашей рану, остальное сможет сделать и медблок. Понял? – робот уверенно пискнул и принялся выполнять задачу.

- Эверетт! – донеслось из коридора. – Ты мне нужен в кокпите! – позвала Мия.

- Иду! – отозвался парень. Проведя пальцем по руке Линды, он в последний раз взглянул на нее и вышел.


Глава 36

- Три два ноль шесть… Черт, не то! – небольшой экранчик внутри медицинской капсулы загорелся красным. Корабль снова затрясло, в этот раз сильнее. Майк зажмурился, ожидая, что сейчас его вырвет вместе с частью корабля, но нет, не в этот раз.

- Три два ноль восемь! Да! – крышка капсулы медленно отошла в сторону, и пытаясь удержать равновесие на ослабевших мышцах, Майк свесил ноги вниз. Громкий скрежет раздался за его спиной и затем еще одно попадание! «Пламя Прометея» жалобно застонал. Парень бросил взгляд назад и его сердце замерло. Огромная трещина медленно шла по всей стенке внутренних бронеплит. Не мешкая, он тут же спрыгнул на пол и попытался встать.

Адреналин бурлил в крови, когда Майк наконец добрался до спасательных скафандров и начал одеваться. Руки тряслись, отказываясь попадать в перчатки, мысли путались, но у него это получилось.

Вс: - Майк, ты готов?! – из динамиков на потолке прозвучал голос капитана.

- Да! – парень крикнул в пустоту.

Вс: - Хорошо, значит слушай внимательно, тебе необходимо поместить своих товарищей в спасательные капсулы и произвести отстрел! Целостность корабля нарушена, мы не можем больше управлять медицинской палубой!

- Но их некому будет подобрать!

Вс: - Или так, или они точно погибнут! Решай быстрее! Черт! Всем приготовиться к попаданию!!! – И так до того ревущие баззеры тревоги, взревели еще громче.

Майк схватился за один из поручней, что были прикреплены вдоль стены и приготовился к удару.

***

Это произошло в доли секунды. Силоторовая начинка полуторатонного снаряда внесла дестабилизационные помехи в работу щита на небольшом участке «Пламени Прометея» и прошла сквозь него, при этом, почти не потеряв своей энергии.

Бронеплиты корабля вспучились и тут же взорвались. Возобновивший свою работу щит, не дал осколкам вырваться в космос, от чего те словно шрапнель иссекли весь левый борт звездолета.

- Мы без дальней связи! – доложил кто-то из членов экипажа. – Взрыв повредил наводящие контуры!

- Это весьма скверная новость, - прорычал Мардук, схватившись пальцами за поручни кресла. – Уничтожить ублюдка! – приказал он, глядя с ненавистью на то, как на обзорных экранах большой линкор разворачивается к ним для нового выстрела. – Активировать сферы!

- Так точно! – кровожадно улыбнулся старпом и с готовностью передал команду дальше. Саб-ракеты были его любимым вооружением, но, увы, капитан прибегал к нему не столь часто, как хотелось бы. Уж слишком дорогим это было развлечением.

А тем временем, на корпусе корабля в сторону съехали четыре бронеплиты. Словно маленькие луны, зеркально отполированные шары взмыли вверх и встали на орбиту вокруг корабля. Сотни створок в них распахнулись и показались красные наконечники небольших, в метр длину ракет.

- Лазер нацелен, бозе-частицы ушли!

- Я надеюсь, вы выбрали технические палубы корабля? – Мардук немного наклонился в сторону оператора.

- Обижаете, сэр, - расплылся в улыбке тот. – Враг должен страдать.

- Верно. Пуск! – приказал капитан и скосил глаза вправо, где его старпом в предвкушении сжал поручни визоров и кровожадно уставился на обзорные экраны.

Команда была введена и в единой ослепительной вспышке света тысячи ракет покинули свои места, устремившись вперед, к вражескому кораблю.

В трех миллионах километров от цели они резко разошлись в стороны образуя высокий вал и, ожидаемо пропали из физического пространства.

- Готов душу дьяволу продать, чтобы сейчас увидеть их лица. – Заметил один из офицеров на мостике.

- Нет кошмара страшнее, - завороженно прошептал старпом и Мардук отстранённо кивнул, мысленно соглашаясь с ним.

- Подали питание на ильм-реакторы! – доложил оператор.

- Поздно… - помотал головой капитан и в этот же момент сотни ракет материализовались всего в десяти метрах от корпуса корабля, внутри щита. Они врезались в поверхность бронеплит и взорвались. Звездолет тут же исчез в облаках огня. Щит, продержавшись всего несколько мгновений мигнув, пропал.

- Стопроцентное попадание! – радостно закричал оператор. – Фиксирую сбой в процессе аннигиляции. Они мертвецы.

- Отличная работа, выбрать новую цель! – Приказал Мардук и «Пламя Прометея» повернул в сторону основного сражения, оставив за собой уже почти безжизненный остов когда-то могучего корабля, тело которого было испещрено сотням неглубоких воронок.

***

- Ох, слишком давно я летал последний раз. – Эверетт медленно вводил нужные команды в консоль управления корабля.

- Может лучше я? – осторожно спросила Мия.

- Умеешь? – он посмотрел на неё.

- Да. – Кивнула та.

- Тогда давай. – Эверетт поднялся с кресла и уступил его девушке. Свободного места в кокпите было не очень много, корабль был рассчитан на внутрисистемные полеты.

Несколько секунд и все было готово. Корабль плавно поднялся и посадочные опоры вошли в корпус. Склонив вниз нос, он медленно тронулся к атмосферному щиту.

- Давай аккуратнее, - предупредил Мию Эверетт. – Неизвестно, что нас там может ждать… ч-черт! – он испуганно вжался в кресло от пронесшегося всего в паре метров от них истребителя. – О господи, - взгляд парня наткнулся на израненный астероид под ними.

- Эверетт? – Мия окликнула его. – Куда дальше?

- А? Кхм… Да, секунду, я свяжусь с капитаном… - он потянулся к консоли управления, как вдруг яркий луч красного света привлек его внимание к себе. Огромный линкор выстрелил основным калибром в другой корабль, что отстреливался от всех одновременно. – Видимо нам туда… Быстрее! – прикрикнул он не сдержавшись, от чего Мия вздрогнула.

***

- Вывести плазму во внешнюю среду, немедленно! – закричал Мардук и в ту же секунду толстый луч вражеского лазера ударил по поверхности щита «Пламени Прометея»

- Щит шестьдесят процентов и быстро падает! – тут же доложил оператор.

- Есть плазма! – докладывает другой мужчина.

- Рассеивание луча – успешно! Щит стабилен.

- Отличная новость, я…

- Сэр! – Мардука снова прервал подчиненный. – Неопознанный флот уходит!

- Очень не вовремя! – капитан стукнул кулаком по пульту управления. – Видимо ублюдки сделали что планировали! За ними идет преследование!?

- Никак нет!

- Твою м-мать! – корабль вдруг сильно содрогнулся. – Да уничтожьте вы уже его! – со злобой прорычал Мардук, имея в виду крейсер, что не отставал от них все время дуэли с флагманом Алаярцев.

Шестерка биоронных орудий один за другим выдают залп по наглому кораблю, пытающемуся зайти в борт «Пламени Прометея». Выстрелив, они отъезжают в сторону по кольцу, освобождая место для других. Первые попадания сносят нос корабля. С зияющей раной, из которой огонь хлещет, словно кровь, тот проводит маневр уклонения, уходя от других выстрелов.

- Что со сферами? – облизав пересохшие губы, спросил Мардук.

- Уцелела только одна.

- Уводи ее под наш щит.

- Но эффективность стрельбы уменьшиться…

- Я знаю! Выполнять! – рявкнул капитан.

- Слушаюсь!

- Связь! Есть связь с мальчиком!

- Давай!

Вс: - Эверетт? Слышишь меня?

Вс: - Да! Что мне нужно делать?

Вс: - Сейчас мы перехватим управление кораблем, не мешай!

Вс: - Понял вас!

Вс: - Умница. – Мужчина оборвал связь.

- Статус?! – потребовал он.

- Целостность корпуса восемьдесят девять процентов. Состояние щитов пятьдесят процентов. Два макро-орудия уничтожены. Наблюдается небольшой сбой в таймингах реакции аннигиляции во втором реакторе, но все в пределах нормы. Ильм-реакторы отключены из-за перегрузки. Щиты больше не подпитываются ими. – Доложил старпом.

- Фиксирую новое нагнетание! – доложил оператор.

- Очень плохо… сколько нужно для запуска ильм-реакторов? – Мардук посмотрел на старого друга, но тот лишь помотал головой. – Плохо…, - капитан все понял без слов. – Приготовиться к маневру уклонения! Что с мальчиком?!

- Уже почти вывели его! На него пока что не обращают внимания.

- Вражеский залп! – кричит оператор сканеров и рулевой тут же делает крен в сторону.

Красный луч лазера ударился в щит корабля и последовал за ним. В отличии от орудий, установка лазерного вооружения была подвижна.

- Щиты двадцать! Пятнадцать! Восемь! Нет щитов! – Толстый луч света напоследок прошелся по голой броне «Пламени Прометея» и наконец иссяк. Отвратительный, чадящий и дымящийся шрам остался после него.

- Слитный залп флота противника! – снова доложил оператор.

- Кто цель? – спросил Мардук, уже зная ответ.

- Мы, капитан…

- Экстренная эвакуация! Орудийным, инженерным и техническим палубам срочно покинуть корабль!

Глава 37

Мощь попадания слитного залпа флота снесла корабль с курса. Тонны металла в одночасье были превращены в труху, но «Пламя Прометея» не собирался так легко сдаваться.

- Перегрузка в первом, третьем и четвертом реакторах! Аварийное отключение!

- Разгерметизации с десятого по тридцатый отсек! – Дюзы «зачихали», корабль начал терять ход.

- Что со спасательными капсулами?!

- Правый борт отстрелился полностью. Левый борт уничтожен!

- Черт! – Мардук со злостью ударил по подлокотнику кулаком. – Что с мальчиком? – он повернулся к старпому.

- Мы вывели его, он прямо по курсу!

- В таком случае пора достать свой последний туз из рукава, - Мардук осклабился и приказал: Команда Дельта Два Первый! Приступайте!

Готовый к такому указанию оператор кивнул и сразу ввел в консоль нужную последовательность. Тут же, из днища еле живого корабля медленно выползла установка, сильно напоминающая морской киль. На остатках мощности реакторов она начала генерировать вокруг себя поле и спустя всего десяток секунд выстрелила невидимым лучом энергии вперед. В ста тысячах километров от «Пламени Прометея» принялась зарождаться небольшая червоточина проколотого пространства.

Вс: - Эверетт, у тебя минута. Передаем управление. Мы прикроем тебя. – Сказал капитан, связавшись с мальчиком.

Вс: - Принял вас. Благодарю…

Вс: - Сделай то, ради чего тебя воспитывали, парень… - тихо прошептал Мардук и оборвал связь.

- Донатан, - он повернул голову к старому друг. – Курс на линкор, полная мощность.

- Понял вас, капитан, - кивнул старпом. – Курс на линкор! – мужчина без промедлений продублировал приказ.

Маневрируя остатками систем и выводя маршевые двигатели на полную возможную мощность, «Пламя Прометея» устремился вперед к врагу, в свой последний бой.

***

Пятью минутами ранее …

- Ох ты ж…! – Стреляя из своего основного калибра, мимо их корабля пронесся вражеский истребитель. Эверетт проводил его взглядом и довольно улыбнулся, заметив как автоматическим системам защиты «Пламени Прометея» удалось верно просчитать траекторию полета и сбить наглеца. – Вот так! – мальчишество взяло верх, и он радостно закричал.

- Эверетт! – Мия привлекла его внимания, дернув за рукав грязной тюремной робы. – Они только что отстрелили спасательные капсулы… - сказала она поникшим голосом.

- Что?! Нет-нет-нет! Не может быть! – молясь о том, чтобы девушка ошиблась, Эверетт перевел входящие данные на свой экран и замолчал, вчитываясь в бегущие строчки текста.

Сзади едва слышно застучали металлические лапки. Юви несколько раз отрывисто пискнул и взобрался на плечо своему хозяину.

- С Линдой все в порядке? – голос парня надломился, а робот снова пропищал. – Хорошая новость, спасибо. – Он погладил друга, совсем позабыв, что тот всего лишь машина.

Неожиданно кокпит корабля окрасился красным светом. Эверетт с Мией испуганно дернулись и повернули головы в сторону огромного лазерного луча, бьющего по оставшемуся без щитов «Пламени Прометея». Оставляя после себя целые каньоны на бронеплитах звездолета, луч прошелся по всей его длине, как вдруг! Десятки внешних взрывов от попаданий крупнокалиберных рейлган-снарядов чуть было не снесли всю корму звездолета. Корабль завалился и перевернулся в пространстве.

- Нет! – вырвалось из горла парня. – Твари! – в приступе бессильной злобы он сжал кулаки, наблюдая за гибелью звездолета и его товарищей.

Привлекая к себе внимание, консоль корабля неожиданно замигала и запищала. Поверх всех окон выплыло одно большое, истерично предупреждая о появившейся из неоткуда червоточине прямо по курсу.

Вс: - Эверетт, у тебя минута. Передаем управление. Мы прикроем тебя. – Раздался голос капитана.

Вс: - Принял вас. Благодарю…

- Штурвал ожил! – радостно закричала Мия и выжидающе повернулась к Эверетту.

- Полный форсаж, курс на червоточину! – приказал он, как вдруг система обнаружения выдает информацию, что совсем недалеко от них, всего в четырёхстах метрах летит пара спасательных капсул из гибнущего корабля.

- Ну, уж нет! – Эверетт быстро вводит команду и перехватает у девушки управление. – Хотя бы этих, но я спасу! – он делает резкий вираж в сторону. – Мия, что у нас есть? – кричит он на взводе, а девушка тут же забегала глазами по всплывающим окнам с ТТХ корабля.

- Магнитные крюки…? – предложила она неуверенно. – Я не вижу больше ничего подходящего…

- Сгодиться! Будь готова! – Закусив губу, Эверетт сосредоточился и погасив маршевые двигатели, дернул штурвал в сторону, разворачиваясь к капсуле носом. – Давай! Ну же!

- Есть! – четыре длинных захвата выстрелили и впились в летящие рядом капсулы, как вдруг! Беглый огонь вражеского штурмовика уничтожил одну капсулу и прошелся на излете по оперенью их корабля. Спустя мгновение, он взорвался. «Пламя Прометея» все еще пытался дать мальчику шанс. Эверетт с усилием вывернул штурвал обратно на курс столкновения с червоточиной.

- Ты хочешь совершить прыжок?! – догадалась Мия.

- О да! – улыбка парня превратилась в звериный оскал. – Еще как хочу!

- Но на корабле не установлен гипер-стержень! Нас может выкинуть из подпространства!

- Плевать! Лишь бы уйти отсюда!

- Но мы можем оказаться слишком близко к точке самого большого гравитационного колодца! Мы можем угодить в звезду!

- Замолчи, пожалуйста, - на удивление спокойным голосом попросил парень, и девушка тут же умолкла. – Спасибо. – Эверетт кивнул и одной рукой проверил входящие данные.

Искин корабля принялся отсчитывать последние секунды до столкновения, как вдруг позади них образовалась мощная вспышка света. Освещая обломки астероидов и остовы мертвых кораблей, она придавала им длинную тень.

- Спасибо вам… - тихо прошептал Эверетт, боясь взглянуть на обзорные экраны. Ладонь Мии сжала его руку, и он коротко кивнул. А корабль тем временем затрясло от настигнувшей его ударной волны. Зазвучали баззеры тревоги, консоль окрасилась в красный цвет аварийных предупреждений.

Отмахнувшись от них, Эверетт вывел на поверхность самое главное окно. «Три, два, один, контакт!» Корабль влетел в уже закрывающуюся червоточину с прицепом сзади и исчез из реального пространства.

***

Мрак гиперпространства. Нет ни звезд, ни даже малейших шумов в эфире. Лишь сплошная пустота.

- Ну вот и все… - Эверетт устало откинулся на спинку кресла, массируя вески.

- Да… - Мия последовала его примеру. Юви так же внес свою лепту, витиевато просвистев.

- Ох и не говори… - тяжело вздохнул Эверетт и грустно улыбнулся.

- Что это?! – Мия наконец заметила небольшие высохшие струйки крови на его щеке. – Ты ранен?

- Где? Это? – парень провел пальцем по коже. – Нет, это осталось от его когтей, - он кивнул на робота. – Все в порядке. – Успокоил он девушку.

- Хорошо… твой друг любит оставлять следы на людях, да? - с этими словами Мия закатила рукав и показала небольшие шрамы поверх артерий.

- Это сделал Юви? – удивленно спросил Эверетт, беря в руку запястье девушки. – Ты что, как то причастна к тому, как он оказался на Варидане-6?

- Я… - Мию прервал робот, который соскочив с плеча парня, спрыгнул ей на колени и превратившись в ящерицу, свернулся там калачиком.

- Чувствую, это будет увлекательная история, - Эверетт хмыкнул и резко собрался. – Смотри! – он указал пальцем на виднеющуюся вдалеке открывшуюся точку выхода. – Держись! – Корабль затрясло мелкой дрожью, и спустя мгновение он вырвался в реальное пространство, объятый молниями. Движки тихо загудели отключаясь.

- Кажется, нам повезло, до ближайшей звезды не больше сорока миллионов километров.

- Какая-то странная система, я не вижу никаких планет. - Задумчиво пробормотала Мия.

- Подождем, когда навигационная программа поймет, где мы, - Эверетт быстро ввел нужные команды и включил внешние камеры. На экранах мирно плыла, переворачиваясь в пространстве спасательная капсула. Он присмотрелся.

Вс: - Капсула с бортовым номер «триста двадцать восемь». Меня кто-то слышит?

Вс: - Э-эв? – раздался неуверенный голос.

Вс: - Майк?! – словно ушат холодной воды обрушился на голову. – Как ты… почему… где…?! Подожди, сейчас мы тебя достанем!

Вс: - Я могу самостоятельно покинуть ее, я в скафандре. – Казалось, что парень улыбался.

Вс: - Отличная новость, встречаю тебя в грузовом отсеке! - Эверетт сорвался с места к лестнице на нижнюю палубу. – Мия, ты справишься сама? – спросил он, уже почти полностью спустившись, торчала лишь голова.

- Да, не волнуйся, - неуверенно улыбнулась девушка. – Иди, встречай друга.


Глава 38

- Спасибо… - кивнул Майк, наблюдая за тем, как Мия насыпала в его мокко ложечку сахара. Девушка грустно улыбнулась в ответ, и поставив вазочку обратно на стол, вернулась на свое место, стараясь не мешать разговору двух друзей. Пауза затянулась. – Эв, я… - попытался заговорить парень, но снова умолк. – Я…, у меня не было выбора, понимаешь? – он с надеждой посмотрел на друга, который невидящим взглядом смотрел в стенку небольшой кают-компании, где они и собрались.

- Да…, понимаю….

- Пойми, медблок был почти разрушен, еще немного и все! Я успел ввести лишь необходимые параметры, и был вынужден покинуть корабль! Но надежда есть, ты пойми! Не весь левый борт был уничтожен! Я видел, как и другие спасательный капсулы успели вылететь из шахт! Эв! – Эверетт повернул голову к другу. – Что ты хочешь от меня услышать?! – Майк стал злиться. – Что я трус, трясущийся только за свою жизнь?! Что должен был пожертвовать ею, чтобы спасти остальных? Это?! Это я должен был сделать?! – Он поднялся из-за стола и сжал кулаки так сильно, что побелели костяшки. – Я сделал все, что от меня зависело, чтобы спасти жизни наших товарищей! А вот что сделал ты?! Ты сам сказал, что нарвался на эту пиратскую девчонку и Линду совершенно случайно! Если бы не случай, ты бы бросил их, совершенно не заботясь о судьбы тех, кто был заперт с тобой и из-за тебя, в камере словно животное!

- Я спас тебя… - спокойно сказал Эверетт, встречаясь с обозленным взглядом своего друга. – Дважды, - добавил он. – Этого мало?

- Мало, черт тебя дери! – Майк сорвался на откровенный крик и откидывая легкий стол в сторону, бросился к Эверетту. Мия испуганно ойкнула. – Ты! – он схватил друга за шиворот и поднял его с небольшого дивана. – Чертов принц, из-за которого все это началось! Твой папаша просрал империю, своему полоумному старшему сыну, а ты имел наглость выжить в том крушении! Пьер, Сью, Эрик, наставники и капитан Мардук со всем экипажем, сколько еще людей должны страдать и гибнуть, чтобы ты мог жить?! Лучше бы тебя расплющило вместе с твоей…! – договорить Майк не сумел. Еле сдерживаясь, чтобы не ударить со всей силой, Эверетт одним молниеносным ударом левой руки, отбросил друга на пол. С гримасой ярости он собрался броситься на него, как вдруг.

- Кхм-кхм! Мальчики, я вам не помешаю? – в узком проеме, держась рукой за перевязанный живот и тяжело дыша, стояла Линда. – А вы чего остановились? – она благодарно кивнула Мие, которая подбежала к ней и, перекинув её руку на свое плечо, помогла пройти в саму кают-компанию. – Продолжайте. Нас девчонок, знаете ли, очень заводят петушиные бои. Да, подруга? – все перевели взгляд на покрасневшую Мию. – Ну что ты, это не тебе нужно краснеть. Проведи меня, пожалуйста, к дивану, я устала стоять.

- Да, сейчас. – Мия помгла девушке и аккуратно опустила её на мягкие подушки. – Может воды?

- Буду очень благодарна. – Вымучено улыбнулась Линда.

- Вставай. – Эверетт протянул все еще лежащему на полу другу руку. После небольшой встряски, что устроила Линда, гнев отпустил его.

- Эв, я… - Майк принял помощь и поднялся. – Прости меня, я был неправ…, слишком многое произошло…, нервы на пределе.

- Проехали, - Эверетт похлопал его по плечу и добродушно улыбнулся. – Я не в обиде, правда.

- Рад, это слышать… - в ответ улыбнулся Майк и подсев к Линде, крепко обнял её. – Как я рад тебя видеть!

- Ох, задавишь! – закряхтела девушка. – Отпусти!

- Извини! – поспешил отстраниться Майк. – А скажи, Лея тоже с вами, или…? - он с надеждой посмотрел на подругу.

- Нет, - помотала она головой. – Я не видела её с самого момента нашей транспортировки. Мне жаль…

- Мне тоже… - Майк замолчал и склонил голову, пряча от друзей наполнившейся слезами глаза.

- Может кто-то всё-таки скажет мне, где мы? – нарушая тишину, первой заговорила Линда.

- Мы сами не знаем. Но система уже должна была закончить расчеты. – Отозвался Эверетт.

- Ну, так давай же посмотрим!

- Конечно, - он достал с крепления на стене небольшой планшет и быстро застучал пальцами по стеклянной поверхности. – Вот… - в воздухе появилась голографическая проекция карты ближнего космоса. – Звездная система БЛ-135, алаярская территория, - прочел он одну из надписей, сделанную мелким шрифтом. – В десяти парсеках от ближайших Врат.

- Нам нельзя пользоваться вратами, - заметила Мия, подавая Линде стакан с прохладной водой, девушка благодарно кивнула. – Этот корабль наверняка уже в списках разыскиваемых.

- Я думаю, даже если мы и решим воспользоваться этими вратами, то к ним долетят уже только наши иссохшие трупы, - заметил Майк. – На этом корабле ведь нет пробойника пространства, верно? – Эверетт задумчиво кивнул, не переставая изучать получаемую с сенсоров информацию. – Вы выбрали отличный корабль! – засмеялся парень.

- У нас не было времени выбирать! – вступилась за Эверетта Мия. – Какой первый попался, на том и убежали.

- Все-все-все! – вскинул руки вверх Майк. – Виноват! Ни слова больше!

- Вы закончили? – осведомился Эверетт. – Хочу заметить, что не все так плохо, как могло показаться на первый взгляд.

- Тогда объясни, пожалуйста. – Попросила Линда, пытаясь устроиться поудобнее на диване.

- Первая хорошая новость, это то, что мы попали в зачаточную протосистему. Наш радарный комплекс неспроста не обнаружил планетарные объекты, их попросту не существует. Вместо планет здесь очень много астероидных скоплений.

- И? Что в этом хорошего? – не поняли все.

- А то, что в такой и подобных системах очень часто любят селиться рудодобывающее артели.

- Ты хочешь сказать…? – начал Майк.

- Верно, - кивнул Эверетт. – Одна из таких артелей сейчас находится всего в двухстах миллионах километров от нас.

- Но я не понимаю, что в этом хорошего…? – спросила Линда.

- Они автоматизированы, верно? – догадалась Мия.

- Снова в точку, - улыбнулся Эверетт. – Зачастую подобные системы внутри контролируемых территорий разрабатывают роботы. Это означает наличие огромных километровых барж без единой живой души, к которым мы можем…

- И они наверняка оснащены пробойниками, ведь Врата просто так не поставишь где угодно? – снова заговорил Майк.

- Да…

- Но как же безопасность? – вмешалась Линда. – Разве любой сможет приблизиться к комплексу и баржам?

- Нет, - помотал головой Эверетт. – Нежданных гостей встретит огонь на поражение без какого либо предупреждения. Так же у подобных компаний всегда найдутся небольшие группировки прикрытия в системах, где установлены Врата.

- Тогда я не понимаю, почему это хорошая новость? – Помотала головой Линда.

- Вы все забываете, на каком корабле мы летим, - улыбнулся Эверетт. – Мы его угнали из секретного правительского комплекса. На нем предустановленны все необходимые гражданские шифры.

- Это же значит… - Майк привстал от предвкушения, и подойдя к другу, забрал у него планшет. – Мы слишком далеко от планеты Ордена, - сказал он спустя минуту. – Могут пройти месяцы, прежде чем нам повезет с маршрутом баржи…

- А с чего ты решили, что мы летим на Тею? – спокойно осведомилась Линда.

- В смысле? – не понял Майк. – Разве ты не хочешь вернуться домой?

- Я много чего хочу, - обжигающе холодно улыбнулась Линда. – Но куда мы направляемся, решать не тебе.

- А кому? – Майк все никак не мог понять, что сделал не так.

- Эверетту, - кивнула на него девушка. – Он наш командир, ты, надеюсь, не забыл?

- Я… я, конечно нет. Просто решил, что это самое логичное предположение. – Майк смутился и передал планшет обратно Эверетту. – Извините, - пробормотал он. – Я не ставлю под сомнение его главенство.

- Ну и славно, - Линда сменила гнев на милость и изобразила свою очаровательную улыбку. – Так что ты скажешь, Эв?

- Кхм, скажу, что Майк был прав. Нам действительно больше некуда податься, кроме как на планету Ордена. Другого выхода нет. Мия, можешь узнать, что с припасами на этом корабле? – он повернулся к девушке.

- Да, конечно! – она быстро вскочила с дивана и направилась к информационной панели в стене.

- Спасибо, - кивнул Эверетт. – Вам нужно отдохнуть, - он посмотрел на Майка и Линду. – У вас будет время, пока мы летим к рудодобывающему комплексу. Воспользуйтесь им, а я пойду, введу указания для искина.


Глава 39

Полтора месяца спустя .

- Эв! - взбаламученная Линда в одном лишь длинном полотенце и босиком ворвалась в кокпит. – Ты что, использовал всю суточную норму воды на душ?! - ее ноздри раздувались в такт яростному дыханию.

Мия, сидевшая во втором пилотском кресле и изучающая систему, в которой они совсем недавно оказались на прицепе у баржи, оторвалась от работы и засмеялась. А парень виновато уставился на злую подругу.

- Эм…. Извини…, я как-то увлекся и не заметил…

- Ты! - обвиняющий перст уставился в его переносицу. – Ты! - прошипела она, от чего на спине парня забегали мурашки. – Ну, я тебе…! - прорычала она, погрозив Эверетту кулаком, и быстро спустилась вниз.

- Куда это она? - он непонимающе уставился в опустевший межпалубный проем.

- Беги… - чуть ли не задыхаясь от смеха просипела Мия.

- Да куда!? - вызверился уже совсем запутавшийся парень.

- Как…, как куда? - девушка проигнорировала его выпад. – Ты что забыл, как ей надоели твои любимые синорские приправы, которыми ты вечно заправляешь все свои блюда?

- Да как так можно? – резко опешил парень. – Это же деликатес… - до него начала доходить вся серьезность своего проступка. – Лииинда! – закричал он, срываясь с кресла.

- Ахахаха! - донеслось ему в спину.

За быстро летящим кораблем, что спрятался в одной из огромных рудных ячейках баржи, появилась маленькая струйка выкинутых в утилизатор дорогущих приправ.

***

Звездная система Синдос .

Пространство империи Алаяр .

Месяц спустя …

- Входим в пределы системы, - доложил Майк, сидевший в кресле оператора сканеров. – Не наблюдаю никаких опознавательных сигнатур.

- В эфире тоже тихо, Эв. - Доложила Линда за соседним креслом.

- Понял тебя, значит, действуем аккуратно, как и планировали.

"Звезда", – как они переименовали свой корабль, направилась к ледяным кольцам газового гиганта, самой дальней планеты.

- Ничего, - вынесла вердикт Линда, спустя несколько часов наблюдения. – Как будто все вымерло. Никаких сигналов по всем диапазонам.

- Может они прячутся? - предположила Мия, стоявшая за спинами ребят.

- Я на это надеюсь, - мрачнея с каждой секундой ответил Эверетт. – Ладно, нет смысла больше скрываться. Летим к Тее.

Корабль вынырнул из плотных скоплений астероидов и понесся к своей цели. Уже на орбите, Майк вдруг выкрикнул:

- Есть! Есть сигнал, но очень слабый!

- Место?!

- Судя по всему это комплекс Ордена… Точнее не скажу.

- Спускаемся! – сделав крен в сторону, Эверетт направил корабль вниз.

***

- О боги… - не сдержалась Линда, глядя на экраны. Оптические системы корабля приблизили картинку. – Не верю… - она в ужасе прижала руки к дрожащим губам.

- Значит, они не врали когда говорили, что один из наших раскололся на допросе, - пробормотал Эверетт, глядя на разрушенный город, многокилометровые шпили которого, больше не тянулись к самым облакам. Город был сравнен с землей. Не было видно огней, дымящих и чадящих развалин, все успело потухнуть. Видимо прошло немало времени. – Твари… - Эверетт потянул штурвал в сторону, и корабль сделал крен. – Майк, - позвал он не менее ошеломленного друга. – Тишина в эфире может быть искусственной и все это элементарная ловушка. Нам нужно найти врага первыми, используй активные системы.

- Понял, - кивнул тот. – Сделаю.

- Эв… - к парню тихо обратилась Линда. – Это значит, что и Орден…

- Нет! – резко прервал её Эверетт. – Не смей так думать! Им так просто не победить! Ты меня поняла? – он обернулся и строго посмотрел в глаза девушки.

- Да, извини…

***

«Звезда» приземлилась всего в нескольких километрах от замка Ордена на одинокой поляне в густом сосновом бору. Роторы атмосферных двигателей завыли на холостом ходу, а опоры заскрипев, спружинили под весом корабля.

- Майк, иди одевайся. – Приказал Эверетт, повернувшись к нему и одновременно с этим щелкая тумблерами на управляющей панели.

- Да. – Кивнул тот и, поднявшись с кресла, быстро побежал к грузовому отсеку. Мия, которая только что поднялась в кокпит, быстро отстранилась в сторону, пропуская его вниз.

- Тебе тоже не помешает. – Заметила Линда с соседнего кресла. Она имела в виду один довольно потрепанный тактический доспех, который они нашли на корабле после проведения тщательной ревизии всего полезного.

- Нет, - помотал головой Эверетт. – Этот доспех довольно громоздкий, не самое лучшее решения для скрытых проникновений. Нас ведь не должны заметить? Скафандр Майка подходит лучше, но он, к сожалению всего один. Я пойду налегке. – Девушка задумчиво прикусила губу.

- Пожалуй ты прав, но…, мне не нравится, к чему ты клонишь. – Пробормотала Линда.

- Какая догадливая, - едва обозначил улыбку Эверетт. – Ты оденешь его и останешься здесь с Мией. В случае чего, мы тебя позовем, ты должна будешь успеть.

- Разве это честно, что мы остаемся здесь? – спросила насупившись Мия. За время длинного путешествия она перестала всего бояться и быть беспомощным испуганным зверьком.

- Тихо подруга, - подмигнула ей Линда. – Это решать Эверетту, не перечь ему, он наш командир.

- Никакой он мне не командир, - наигранно обиженно воскликнула Мия и упала в ближайшее кресло.

- Ладно, воительницы, - Эверетт хлопнул Линду по плечу. – Не скучайте, мы будем на связи. – Сказал он и спустился по трапу вниз.

- Слушай, Лин, - нарушая опустившуюся тишину, заговорила Мия. - Я все никак не решалась спросить… помнишь, тогда, когда мальчики поссорились и Майк назвал Эверетта принцем? Это он в шутку, или…?

- Тебе пока что не нужно знать ответа на этот вопрос. – Холоднее чем следовало бы, ответила Линда.

- Я поняла, извини…

- Не дуйся, - девушка подошла и взяла её за руку. - Дело не в том, что мы тебе не доверяем… Дело в том, что это не моя тайна и не мне ее рассказывать. Эверетт сам тебе расскажет, когда и если захочет. Хорошо?

- Конечно, - едва улыбнулась Мия. – Я не буду настаивать.

- Вот и славно.

***

Не издавая никаких звуков, прозрачный шлем скафандра Майка выскользнул из плотного ворота и прикрыл голову человека.

- Голодранец. – Раздалось из внешних динамиков брони. Эверетт на это лишь хмыкнул, беря в руки Юви.

- Визор! – приказал он, и корпус робота тут же поплыл, трансформируясь в интерактивное забрало шлема. – Нет-нет-нет, не туда! – запоздало закричал Эверетт, но Юви уже вонзил свои когти в те же самые места, где сейчас были уже почти затянувшиеся ранки. – Черт… - скривился от боли парень, а робот виновато просвистел. – Зато у меня есть вот это! – Эверетт гордо вскинул голову и постучал по визору. Что скажешь? – спросил он по-мальчишески.

- Ничего, - засмеялся Майк. – С Юви соревноваться бессмысленно. – Робот согласно пропищал.

- Ладно, собрались, - остудил пыл друга Эверетт и достал из ниши пистолет. – Черт, заряда всего на триста выстрелов.

- Да, с этим у нас беда, - согласился Майк, проверяя свою винтовку. – Ну что, готов?

- Пойдем, - кивнул Эверетт и ударил по консоли. Шлюзовая дверь отодвинулась в сторону и из пола выехала лесенка, упираясь в мягкий грунт. Быстро по ней спустившись, ребята тут же, как их и учили, заняли круговую оборону, вглядываясь в зеленые редкие кустики.

- Ммм…, какой запах, - подождав немного, Майк свернул свой шлем и вдохнул полной грудью. – Чистый, не переработанный, даже голова пошла кругом.

- Да, это может стать проблемой, подождем немного, - принял решение Эверетт. – Юви пока никого не заметил.

Вс: - Эв? – вышла на связь Линда. – Что-то случилось? Почему вы сидите на земле?

Вс: - Нет, все в порядке, - поспешил успокоить её парень. – Слишком много кислорода. Скоро отправимся дальше.

Вс: - Поняла вас. – Связь щелкнув, отключилась.

- Ну что, готов? – Эверетт легко поднялся, и нависнув над другом, протянул ему руку.

- Да, все в порядке. – Майк принял помощь и так же встал.


Глава 40

Они медленно двигались по густому лесу, выдерживая между собой не больше двадцати метров расстояния.

Приятно грела местная звезда, щебетали птицы, ветерок колыхал верхушки стволов сосен, уже несколько раз в поле зрение визора попадались дикие обитатели леса размером не больше собаки. Ничего не предвещало беды.

Вс: - Вижу руины, - доложил Майк, который шел впереди. – На первый взгляд все чисто.

Вс: - Принял тебя, подхожу. – Слегка помедлив, ответил Эверетт. Пульс резко участился, и ему казалось, что сердце сейчас выпрыгнет из груди, оставив в теле лишь чувство холодной пустоты. «Неужели…» - злые мысли роились в голове.

Деревья, наконец расступились и перед Эвереттом открылась страшная картина полного разрушения. От некогда большого и мощного замка, что стоял на этом месте века, остались лишь небольшие руины. Он был сровнен с землей. Остались лишь несколько обугленных стен, на которых отчетливо были видны следы страшного пожара, что бушевал здесь.

- Вот, смотри, что я нашел, - никак не таясь, к Эверетту вышел Майк. Его шлем съехал в ворот и парень увидел запавшие глаза друга. – Ничего не напоминает? – он передал небольшую ленту жёлто-синего цвета.

- Стражи порядка? – спросил Эверетт и Майк согласно кивнул.

- Значит, прежде чем население планеты уничтожили, здесь успели все подчистить…

- Видимо так и было.

- Юви, осмотри здесь все. Ищи источник сигнала. – Приказал Эверетт и сорвал с себя робота, который тут же превратился в свою любимую форму паука.

- Нам не стоит оставаться на открытом месте, – мрачно заметил Майк. – Пойдем. – Он потянул своего командира к кромке леса.

Вс: - Ребята, у вас есть новости? – на связь вышла Линда.

Вс: - Все в руинах. – Ответил Майк

Вс: - Как…?

Вс: - Вот так… - протянул Эверетт и оборвал связь.

***

Солнце садилось за горизонт. Трое людей стояли у некогда парадного входа в замок. Каждый думал о своем. Немного в стороне от них стояла Мия, не желающая мешать своим новым друзьям. Эверетт обнимал плачущую у него на плече Линду, отстраненно гладя её по голове.

- Все мертвы… – простонала она, упершись в него носом.

- Мы не можем быть в этом уверенными. – Возразил Эверетт.

- Ты действительно настолько наивный? – мокрые глаза уставились в парня. – Ты думаешь, они оставили кого-то в живых? – девушка заплакала с новой силой.

- Я думаю, мастер Джон не такой наивный, как я. Он должен был предвидеть это и защитить своих людей.

- Возможно, нам стоит поискать что-то в межпланетной инфосети? – робко подала голос Мия. – Вы говорили, тут были стражи порядка, должны быть какие-то данные, отчеты, официальные рапорты. Может это как-то поможет?

- Да, отличная мысль, – хмыкнул Майк. – Займись этим! – он с силой швырнул камень в стену. – Тебе все равно нечего делать. – Парень поднял с земли следующий камень.

- Я…

- Уйди отсюда! – прорычал Майк, сорвавшись на девушку. Та в надежде посмотрела на Эверетта, но он лишь молча кивнул. Пряча выступившие слезы, Мия повернулась и побежала прочь к кораблю.

- Зря ты так…, - сказала Линда. – Она не виновата.

- Да я понимаю…, - он снова зашвырнул камень в стену. – Черт! Я пойду за ней… извинюсь.

Майк ушел и Эверетт остался с Линдой наедине.

- Эв…, - шепотом заговорила девушка, не давая тишине затянутся. – Я хочу знать…, мне это нужно… Ты отомстишь им?

- Да, - ни секунды не колеблясь, твердым голосом ответил Эверетт. – Клянусь тебе. Я найду способ отомстить им. Слишком долго они отравляли своим существованием жизни всем нам.

- Я верю тебе. – Линда грустно улыбнулась и поправила прядь черных как смоль волос.

Из разрушенного здания послышался свист.

- Юви? Ты что-то нашел?

Робот выбрался из-под обломков и подбежал к хозяину. Он взобрался к нему на плечо и вложил в подставленную руку небольшую треугольную пластину.

- Это то, о чем я думаю? – спросила девушка.

- Да, идем обратно к кораблю. Нужно просмотреть, что там.

***

- Как алаярцы не заметили этого? – спросила Мия, усаживаясь за стол в кают-компании. – Он ведь вещал в открытом эфире?

- Он работал на общих фоновых частотах. Не зная правильных последовательностей сигнала, его не разыскать. Обычный шум. – Ответил Эверетт.

- Не томи. – Поторопил друга Майк.

- Да-да. – Эверетт вставил накопительное устройство в интерфейс консоли и воспроизвел единственную на нем запись.

- Здравствуй мой мальчик, – в воздухе показалась голографическая проекция в образе лица наставника Джона. - Если ты смотришь это, значит тебе и твоим друзьям удалось выбраться… - Линда, услышав это, тихо всхлипнула. Мия прижала ее к себе, - … а я и другие старшие наставники мертвы, - глубоко вздохнув, он замолчал на мгновение. - Эверетт, ты помнишь, что я рассказывал тебе, когда ты еще был ребенком? – парень отстраненно кивнул. – "Пламенные сердца" продолжат жизнь и после моей смерти, - решительно сказал наставник. - В данный момент, они находятся в десятках систем, готовясь дать решающий отпор. И ты тот, кто поведет этих людей в последний бой. Неважно, когда, неважно где. Позови их, и они придут на твой зов. Верь мне, - Эверетт уверенно кивнул. - Смерть твоего отца была ошеломительным ударом для нашей империи. Не забывай, что брат не единственный твой враг. Помни об Императоре Гадерике и других шакалах, жаждущих оторвать для себя кусок пожирней. К сожалению, я не могу дать тебе имен и мест. Нет гарантий, что эта запись не попадет в руки врага. Тебе придется самому делать выбор и принимать его последствия. Я могу сказать лишь одно…, - наставник загадочно улыбнулся. – Твой путь начнется там, где он когда-то оборвался. - Прощай мой мальчик. Истинный меч, мой Повелитель. – Мужчина склонился в глубоком поклоне и видеозапись оборвалась.

В помещении наступила тишина. Лишь Линда тихо плакала на плече Мии, которая успокаивающе перебирала её длинные волосы. Эверетт с Майком переглянулись.

- Мне…, мне нужно побыть одному, – Эверетт встал с кресла и направился в свою каюту. – Нет! Останься здесь! – прикрикнул он на Юви, который было посеменил за ним. Робот обиженно пискнул и вернулся на место, демонстративно отвернувшись от хозяина.

***

Дверь с тихим шелестом отошла в сторону, и Эверетт безразлично поднял в ту сторону взгляд.

- Я не помешаю? – шепотом спросила Мия.

- Я же просил не беспокоить меня. – Немного грубовато ответил парень и перевернулся на другую сторону, спиной к девушке.

- Извини, - сказала она, но тем не менее прошла в глубь комнаты. Дверь за ней так же тихо затворилась. - Я хотела спросить, может ты хочешь поговорить? Тебе полегчает, вот увидишь! – уверила она.

- Нет. Уйди, пожалуйста. – Эверетт взбил кулаками подушку и постарался улечься удобнее. Какое-то время ничего не происходило, как вдруг едва слышный шелест повторился вновь. – Я же прошу по че…! – начал было он кричать, повернувшись к девушке, но слова застряли в горле. Голая Мия с румяными от смущения щеками стояла посреди каюты, и смотрела на него.

- Я… я давно хотела сказать тебе…, - она замялась и потянулась было прикрыть себя руками. – А, к черту! – Словно хищная кошка, Мия кинулась к кровати Эверетта и спустя всего долю секунды, оказалась прижата к нему всем своим соблазнительным телом. Ее горячие губы впились в его. Он чувствовал, как твердеют ее соски. Руки неосознанно потянулись к ней, и он крепко обнял её, ответив на поцелуй. Девушка страстно простонала.

- Я давно хотела... – снова начала она, на мгновение отвлекшись от дела, но он приложил палец к его губами.

- Я тоже… - прошептал он и они вновь впились друг в друга, переплетаясь своими телами. Мия принялась срывать с него одежду. Он ласкал ее грудь. Все было хорошо, до тех пор, пока не раздался едва слышный звук отворившейся двери.

- Эверетт, нам нужно обсу…, - Майк запнулся на полуслове, наконец заметив развернувшуюся перед ним картину. – Я, пожалуй, позже зайду, - он медленно попятился к двери, скрываясь за её проемом. - А чего вы так долго тянули? – в двери вновь нарисовалась его улыбающаяся рожица. Эверетт не глядя с силой зашвырнул в того подушкой.

- Все-все-все! Боже мой, ухожу! – дверь, наконец закрылась.

Главы с 41-й по 50-ю.

Глава 41

- Твой путь начнется там, где он когда-то оборвался…, - Линда задумчиво протянула эту фразу. – Ты понимаешь, что это значит, Эв?

- Есть догадки, – он кивнул, принимая у Мии чашку с горячим напитком. – Спасибо. – Девушка улыбнулась и пристроилась рядом.

- И какие? – поторопила его подруга.

- Нам срочно нужно на спутник Тартан.

- Спутник газового гиганта? – уточнил Майк.

- Да, – Эверетт кивнул, отхлебывая горячий напиток. – Там был похоронен флагман моего отца… точнее… то, что от него осталось. – Настроение резко ухудшилось и Мия, почувствовав это, прильнула ближе. Возникла пауза.

- Кхм, - кашлянула Линда. – Значит, у нас есть новая цель? – улыбнулась она. – Звучит обнадеживающе.

- Это так, - кивнул Майк. – Но что потом? Вратами мы по-прежнему не можем пользоваться, да их и нет в этой системе. Мы считали, что вернемся домой, а вернулись в руины…, нам нельзя здесь оставаться, это слишком опасно, но наш корабль…, не самый лучший способ передвижения. Что будем делать?

- Будем решать вопросы по мере их поступления, - подумав, принял решение Эверетт. – Сперва проверим догадки, а потом все остальное. Что у нас сейчас с припасами? – Спросил он.

- Не волнуйся, - махнул рукой Майк. - "Звезда" была забита под завязку, когда ты её угнал, видимо корабль готовили к скорому отбытию. Нам хватит с головой.

- Хорошо, в таком случае пора вылетать. Нас здесь больше ничего не держит, - Эверетт рубанул ладонью воздух и поднялся с дивана. - Линда, подготовь доспех. Он мне обязательно пригодится. Плечевой шарнир там кажется, люфтит.

- Да. Я тоже это заметила. – Кивнула девушка.

- А можно я помогу? – спросила Мия.

- Ты разбираешься в этом? – удивилась Линда.

- Немного, я чинила оборудование… там, на Барсуме...

- Я поняла тебя, - перебила ее девушка. – Ни слова больше, пойдем! – она потянула Мию за руку в грузовой отсек. Эверетт ободряюще улыбнулся ошеломленной девушке, и пройдя в глубь коридора поднялся вверх по трапу в кокпит корабля. Там он вбил данные в навигационную карту и задал курс.

- Сколько? – Майк поднялся следом.

- Чуть больше шести часов.

- Ну, не так уж страшно.

- Ты прав. Юви, взлетай. – Робот свистнул и, спрыгнув с плеча хозяина, вставил лапку в консольный интерфейс. Энергетическая установка заработала и по всем палубам и секциям звездолета прошла легкая дрожь. Запустились системы предстартовой подготовки.

- Наши последние часы спокойствия… - Майк сел в кресло и прикрыв глаза, закинул руки за подголовник.

- Это точно, - согласился Эверетт. – Страшно представить, что будет дальше…

- Только лишь смерть… - отстранённо и без тени эмоций проговорил Майк. – Нашим врагам. – Веско добавил он, наблюдая одним глазом, как робот поднимает корабль в воздух.

***

Звездная система Синдос . Близ спутника Тартан .

Пространство империи Алаяр .

Шесть часов спустя …

- Ты точно уверен в этом? – Мия стояла на цыпочках, пытаясь дотянуться до закованного в тактический доспех Эверетта и заглянуть ему в глаза.

- Либо так, либо никак. – Ответил он.

- Все равно это плохая идея, - вставила свои пять копеек Линда. – Тебе там одному нечего делать…, а вдруг это ловушка?

- Вот поэтому я и иду один, - в очередной раз спокойно объяснил парень. – Все, кончаем бессмысленные споры. Майк! Выводи женсовет из трюма.

- Понял тебя, кэп. – Он козырнул, и схватив за руку Линду, потащил за собой.

- Будь осторожен. – Мия поцеловала его.

- Всегда, – улыбнувшись, ответил Эверетт и закрыл забрало шлема. – Все, тебе пора. Скоро здесь будет холодно. – Девушка кивнула и так же быстро покинула помещение.

Вс: - Эв, ты готов?

Вс: - Да, почти. Сейчас, - он схватился за настенную перегородку. – Готов.

Вс: - Открываю люк, держись.

Створки в днище корабля разъехались в разные стороны, открывая перед собой вид на дневную сторону большого спутника. Воздух с силой и свистом вырывался в открытый космос, а Эверетт в своей стальной броне даже не шелохнулся.

Вс: - Будь готов. Выхожу к точке.

Вс: - Понял тебя.

Корабль и не думая замедляться, приближался к самой низкой точке орбиты.

Вс: - Пошел!

Подчиняясь команде, Эверетт тут же сорвался с места, ныряя в проем. Одно лишь мгновение и "Звезды" над ним уже не было, а он несся к поверхности луны.

Двадцать секунд свободного падения:

Он достиг тонких слоев атмосферы. Тишину вакуума, в которой было слышно лишь собственное дыхание и работу электроники нарушили первые, едва слышимые завывания ветра.

Тридцать пять секунд свободного падения:

Скорость входа в плотные слои атмосферы была такова, что вокруг головы и плеч появилось сияние горящих газов.

Датчики нервно верещат, предупреждая о повышении внешней температуры. «Пора» - подумал Эверетт и активировал защитный щит. Прозрачно-белый конус возник перед ним, увеличивая его площадь соприкосновения и принимая силу трения на себя. Индикатор заряда батареи быстро побежал вниз.

- Ну же! – крикнул он, с опаской глядя на альтиметр.

Сорок три секунды свободного падения:

Щит исчерпал свою энергию и отключился, предварительно защитив Эверетта от запредельной температуры и высокой скорости падения.

- Сейчас! – ударом руки по груди, он нажал на кнопку, которая активировала большой кольцевой парашют, что был прикреплен к его спине. Скорость падения тут же замедлилась до приемлемого значения. Сквозь мутновато-серебристую атмосферу уже можно было рассмотреть поверхность планетоида.

Вс: - Я на земле. – Связался он с кораблем в космосе.

Вс: - Приняла тебя хорошо, - в динамиках раздался голос Линды. – Ну, что там?

Вс: - Пока что все тихо. Скоро выйду к кораблю. Если будут новости, сообщу. – Парень прервал связь.

***

Эверетт встал на краю огромного, шириной в несколько десятков километров кратера, - могилы флагмана его отца. Великий зверь, что был построен человеческим разумом, валялся и ржавел абсолютно никому не нужный, словно надоевшая детская игрушка.

Тысячи жизней нашли здесь свое последнее мгновение, прежде чем погибли, защищая и сражаясь за то, во что верили. Неупокоенные и непочтенные – проклятое место, в развалинах которого Эверетту придётся рыться и искать что-то, что даст шанс на будущее противостояние. Война не закончилась, нет. Те, кто сложил здесь свои головы, десятилетиями хранили тайны погибшей империи, и вот настало время им открыться истинному наследнику.

Эверетт окинул взглядом остов мертвого дредноута. Перед глазами мелькали картинки, как он прятался от матери среди сотен коридоров и отсеков, как сбегал к пожилому коку на двадцать третей палубе и тот угощал его вкуснейшим в мире пейстре. К горлу подступил комок и он глубоко вздохнул, отгоняя воспоминания. Взглянув с высоты на флагман в последний раз, он принялся медленно спускаться вниз. Ему еще предстояло отгадать загадку, составляющих которой он не знал.

- Юви, - Эверетт позвал своего робота. – Ты там не уснул? – он пощекотал пальцем выползающего из сочленений брони паука. Тот что-то забурчал на своем машинном языке и вопросительно посмотрел своими леденяще-холодными глазами-камерами на хозяина. – Мне нужен скан местности, чтобы понять с чего вообще стоит начать, а что лучше не трогать. – Юви растерянно пропищал. – Да, знаю, площадь большая, а ты один. – Кивнул Эверетт. – Но ты ведь можешь разделиться, да? – Робот еле слышно просвистел, мальчик улыбнулся. Он знал, как его помощник не любил этого состояния. Слишком неприятно ему было осознавать себя сразу в нескольких телах и местах, как бы это странно не звучало для машины. – Ну, так что? Сделаешь?

«Куда я денусь…» - просвистел Юви на своем языке и его тело начало меняться.

Разделившись на двадцать небольших, размером с пчелу насекомых, Юви заработал крыльями, и поднявшись в воздух, разлетелся по всей округе.

- Подождем… - провожая друга взглядом, Эверетт уселся на один их многочисленных разбросанных по всей округе больших камней и принялся ждать.


Глава 42

Юви понадобилось чуть больше пятнадцати минут и вот, по защищенному каналу Эверетт принял отосланный ему пакет данных. Интерактивная карта, что находилась в углу его шлема, увеличилась и встала в центре, показав собранную роботом информацию.

- Так, и что тут у нас… - парень принялся изучать скан местности. Помучавшись так какое-то время, он тяжело вздохнул и разделил карту на отдельные участки, слишком уж большим было место падения. «И где же вы спрятали послание, мастер…»

Вс: - Юви, ты натыкался на какие-то странные сигналы, или, возможно звуки? – в ответ пришли три коротких щелчка означающих «нет».

Вс: - Плохо…

- … там, где он когда-то оборвался, - задумчиво пробормотал Эверетт. – Ладно, пришло время походить ножками…. Хватит сидеть, пора приступать. – Он поднялся с камня и направился к ближайшей к нему части корабля, части левого борта.

***

- Ч-черт! – не сдержавшись, Эверетт со злостью зашвырнул одну из частей обшивки в проржавевшую решетчатую стенку. Вот уже несколько часов он исследовал эти обломки, что были одним огромным кладбищем. И за все это время, даже с помощью Юви, ему удалось осмотреть лишь малую часть корабля. Нервы были на пределе. Отчаяние медленно подступало, давя все сильнее и сильнее на здравый смысл. «А что если я ошибся? Что нам делать потом?» - такие мысли терзали парня, когда он в очередной раз сталкивался с неудачей проверки своего нового предположения.

- Да твою же м-мать! Ну где же ты?! – Эверетт с силой ударил по перекосившейся межпалубной балке и та с жалобным треском прогнулась. Сверху посыпались куски мелкой трухи и ржавчины, парень закинул голову к верху.

- Ох ты ж…! – он, как можно быстрее отскочил в сторону, а позади него, всего в миллиметре от его спины, поднимая с пола килограммы пыли, обрушилась целая палубная секция. – Какой же я дурак… - Эверетт кряхтя поднялся на ноги и помахал перед собой руками в надежде хоть немного развеять поднявшуюся пыль. Она словно туман, обволакивала его целиком, скрывая в облаке. – Погоди ка… - он схватил за хвост ускользающую идею. – А если…

Вс: - Юви! Ильм-реакторы все еще излучают остаточными нейтронами? – в ответ два щелчка, означающие «да».

- Дурак, дурак, какой же я дурак! Подсказка была еще в самом первом сигнале! – ругая себя по всякому, Эверетт выбрался на белый свет.

Вс: - Майк!

Вс: - Слышу тебя.

Вс: - Спускайтесь ко мне.

Вс: - Тебе удалось найти послание?

Вс: - Еще нет, но я близок. Спускайтесь, вам здесь ничего не грозит.

Вс: - Понял тебя. Скоро будем.

***

- Давай вот туда. – Эверетт указал пальцем сквозь иллюминатор кокпита.

- Понял. – Майк вывернул штурвал в сторону.

"Звезда" аккуратно приземлилась среди небольших холмов, поросших кристаллическими структурами нежно голубого цвета. Опоры корабля примяли окись азота, которая в этом мире заменяла собой такой привычный на обитаемых планетах снег.

- Может в этот раз мы все пойдем? – с надеждой спросила Мия.

- Черт с вами, собирайтесь. – Эверетт обреченно махнул рукой, а девушка радостно поцеловала его в щеку. – У нас ведь есть для вас костюмы?

- Не волнуйся Эв. Завалялось несколько простеньких, но нам больше и не нужно. – Заверила его Линда. Парень кивнул.

- Идем, Майк.

***

- Судя по словам в послании это должно быть здесь. – Группа ребята остановилась перед одним из ничем не отличающихся от других каменных холмов.

- Ты уверен? – спросила Линда с сомнением.

- Сейчас и проверим, – Эверетт подошел ближе и стал стряхивать налипший "снег". – Ммм, нет, не здесь, – Он прошел к другой стороне. – Эй! Помогайте. – Махнул он рукой друзьям, которые в этот момент просто стояли и смотрели на его действия.

Ребята принялись обходить холм с разных сторон, очищая его каменные стены.

- Скажи хотя бы, что мы ищем? – спросила Мия.

- Если бы я знал…

- Эв! – крикнул Майк. – Кажется, что-то нашел! – Все быстро подошли к нему.

- Что тут?

- Вот. – Майк прикоснулся к небольшой части стены, и она немного сдвинулась в сторону, показав щели.

- А ну ка… - Эверетт аккуратно подвинул друга и медленно сдвинул пластину в сторону, ему открылась небольшая консоль с интерфейсом. Глубоко вздохнув, он достал из внешнего кармана небольшое устройство, которое нашел в реакторных очистителях мертвого флагмана и вставил в разъем.

Несколько секунд ничего не происходило, но затем, внутри горы что-то щелкнуло, и каменная стена поползла вниз, открывая зево темного туннеля.

- Неужели нашли… - зачаровано прошептала рядом Мия.

***


Каменная крошка, что прилипла к подошвам ботинок, надоедливо скрипела при каждом шаге, отдаваясь эхом в стерильном коридоре. По стенам и потолку бегали круги света от мощных фонарей. Ребята с завидным аппетитом поглощали в себя все новое и непонятное. Опьяняющее чувство первопроходца давило на корню любой здравый смысл, словно этот коридор вел к загадочному Эльдорадо.

- Юви, останься на всякий случай у входа, - опомнился Эверетт. Робот в ответ возмущенно запищал. – Я помню, что случилось в прошлый раз, когда мы расстались, - кивнул парень. – Но ты посмотри на них, - он провел лучом фонаря по друзьям. – Их ведь не заставишь остаться. – Те в ответ дружно помотали головами. Юви, глядя на это, на мгновение задумался, а затем, выдав витиеватый свист, посеменил обратно ко входу.

- Обиделся? – сочувственно спросила Линда.

- А черт его знает, - Эверетт пожал плечами. – Думаю, точно не в восторге… Ладно, двигаемся дальше! Чувствую, осталось совсем немного. – Группа людей направилась дальше, по плавно уходящему вниз коридору.

Эверетт оказался прав, прошло немногим меньше минуты, как их фонари, наконец что-то высветили. Большие, горизонтально стоящие стальные двери, перекрывали конец туннеля.

- Плохо. – Прокомментировал это Эверетт.

- Почему? – не поняла Линда.

- Тот ключ остался в двери. – Он указал себе за спину.

- Ну, я думаю, сдаваться все же не стоит, - резонно заметил Майк, подходя к консоли, установленной сбоку. – Смотри, здесь кажется биометрический сканер.

- Ты полагаешь…?

- Да. Вряд ли наставник привел бы тебя сюда и выдал всего один ключ. – Перебил его Майк.

Эверетт согласно кивнул и подошел поближе к консоли. Слегка нагнувшись, он пригляделся к углублению, выполненному в форме человеческой ладони. Недолго думая, он вытащил из-за пояса нож и с силой рубанул им по шлангам и механизмам левой руки тактического доспеха.

- Что ты… - сперва не поняла Линда, но вдруг догадалась. – Стой! – закричала она, предупреждающе вытягивая перед собой руки, но было поздно. Металлическая конечность Эверетта трансформировалась и разорвала рукав доспеха изнутри. Умные системы тут же определили пробой и уплотнительные кольца вокруг плеча сжались сильнее, перекрывая утечку воздуха. – Зачем же было так уродовать доспех… - чуть ли не простонала Линда. – Дикарь! – отругала она парня, на что тот только иронично улыбнулся и вставил стальную руку в биометрический сканер. Все замерли, затаив дыхание и ожидая развязки. В двери что-то щелкнуло, и толстые створки медленно поползли вверх.

Куцый свет фонариков был неспособен осветить огромнейшее помещение, что оказалось за дверьми. Недалеко от них, в кромешной темноте, что-то загорелось нежно-голубым светом, маня к себе словно глубоководная рыбка-охотник.

- Ну что? Так и будем стоять, или все же посмотрим? – первой нарушила тишину Мия.

- Для того и пришли. – Кивнул Эверетт и вынул из разъёма руку.

Видимо электроника поняла, что последний человек вошел в помещение, и массивная дверь медленно поползла обратно, вставая на место.

Линда спешно прошла к мигающей консоли. Остальные встали недалеко от неё, не забывая при этом высветить фонариками по сторонам хоть что-то.

- Это пуль управления, - сказала спустя какое-то время. – Я могу активировать весь комплекс. Запускать? – она повернулась к Эверетту.

- Давай. – Решительно кивнул он, подходя ближе. Девушка быстро ввела нужную последовательно команд и, запнувшись на мгновение, нажала кнопку «ввод». Несколько секунд ничего не происходило, как вдруг где-то далеко, кажется, в глубине самого комплекса раздался слабый гул.


Глава 43

- Силовые установки. – Догадался Майк и тут же повсюду зажглось освещение, от чего ребята, не ожидавшие этого, быстро прикрыли глаза.

- Ого…, - смогла лишь выдать Мия. – Мне все это снится?

- Кажется, нет. – Еле слышно пробормотал Эверетт, глядя на открывшуюся перед ними картину.

Они стояли в огромном, залитым белым светом ангаре. У стен располагались высоченные стеллажи с ящиками и упаковками. Многообразие их идентификаторов резало глаза.

Но это было не самое главное. В центре помещения, словно две сияющие жемчужины, стояли корабли.

Пара старлайтнингов приковала к себе взгляды всех. Каждый из них был в несколько раз больше их "Звезды" и достигал в длину 100 м.

- Модифицированные. – Повернувшись обратно к консоли, сказала Линда.

- М? – не расслышал Эверетт.

- Говорю, корабли переделали. На одном добавлен второй аннигиляционный двигатель. Так же они всунули в него небольшой ильм-реактор. Грузовой отсек почти исчез. Может вместить в себя не больше тридцати людей со всем необходимым оборудованием и два биомехов. Если потесниться, то и пятьдесят человек на борт возьмет в раз.

- Тут есть биомехи? – услышав желанное, сразу оживился Майк.

- Да, чокнутый. Они тут есть. – Засмеялась девушка. – Боже… чего здесь только нет…

- А что с вооружением? Оно у него есть? – оборвал готовящуюся тираду друга Эверетт.

- Погоди, - Линда вновь всмотрелась в строчки текста. – Да. В фюзеляжном оперенье стоит двойка малых биоронных орудий. Залпы каждые двенадцать секунд. - Эверетт присвистнул.

-Ага, внушает. – Согласилась Линда. – Но это не все. Так же стоят корабельные рейлганы, двести десять миллиметров, сто пятидесятый калибр. Ну и пара репульсоров в придачу. Лазеров нет.

- А что со вторым? – спросила Мия.

- А вот со вторым все иначе, он переделан под перевозку грузов. Жилое помещение для команды из пяти человек максимум. Всего один ильм-реактор. Никаких модификаторов тяги. Из оружия только три рейлгана. Два на крыльях, один на носу корабля. Две с половинной тонны полезной нагрузки.

- Ну, хоть что-то.

- Но это еще не все, мальчики, - загадочно улыбнулась девушка. – Самое интересное, судя по всему, там. – Она кивнула в сторону боковых ответвлений.

- Ладно, разберемся с этим позже. Майк, нам нужно перегнать "Звезду". Мне не нравится, что она стоит на открытом пространстве. Лин, тут есть для нее место?

- Секунду, - девушка сверилась с информацией. – Да, Эв, взлетайте. Я дам вам пеленг.

- Понял тебя. Пойдем. – Он хлопнул по плечу друга и направился к выходу.

***

Вертикальные створки запасного ангара, так хорошо скрытые в ландшафте местности, принялись расходиться в стороны. "Звезда" медленно вошла в них и спустя пару секунд мягко приземлилась на опоры, глуша двигатели.

Вс: - Мия, вы где?

Вс: - Мы в закрытых помещениях. Я скину тебе место.

Вс: - Давай.

Парни вышли из корабля и неспешно прошли к толстым шлюзовым люкам.

- Ты придумал, что мы будем делать? – нарушая тишину ожидания, спросил Майк.

- Пока что не знаю, - честно признался Эверетт. – Сперва нужно понять, что попало к нам в руки. Потому уже будем строить точные планы. – Двери открылись, и они прошли в шлюз.

- Наверное, это правильно. – Кивнул Майк.

- Выравнивание давления, – прозвучал безжизненный голос местного искина и из стен вырвался свист нагнетаемого воздуха. – Исполнено. – Ребята сняли прозрачные шлемы скафандров, и противоположные двери открылись, впуская их внутрь.

- Эв! – на шею парня кинулась радостная Мия. – Ты представляешь, что здесь есть?!

- И что же? – он прижал её к себе и закружил вокруг.

- Десятки, десятки тонн драгоценных металлов! – воскликнула та. – Кассиум, иридий, родий, осмий. Все что хочешь! Мы столько всего сможем купить!

- Ничего себе, - Майк аж присвистнул. – Нам этого надолго хватит.

- Это мальчики, еще не все, – вставила свои пять копеек улыбающееся Линда, которая наблюдала за сценой, облокотившись о стену. – Тут около ста контейнеров, полностью выращенных и зрелых био-наноструктур. Это будет гораздо ценнее, знаете ли...

- Ладно, дьяволицы, - Эверетт поцеловал Мию и опустил ее на пол. – Ведите, показывайте. Заинтриговали.

***

- Эверетт, - задумчиво протянула Мия, проводя пальчиком по шраму на его груди. – Ты за все это время, что знаешь меня, так и не спросил, как я оказалась с теми контрабандистами. А вдруг я тоже плохая? – она лукаво улыбнулся, глядя ему в глаза.

- А это так? – он запустил пальцы в ее густые рыжие волосы, и Мия застенчиво улыбнулась, спрятав лицо, уткнувшись ему в подмышку. - Ты знаешь…, - заговорил он, спустя несколько минут тишины. – Юви показал мне все, начиная с момента вашей первой встречи. – Мия удивленно вскинула брови.

- Все-все? – спросила девушка. Парень кивнул. – Предатель! – наиграно рассерженно прошипела она в темный угол, где холодным синим цветом светились шесть глаз робота. Юви в ответ пропищал что-то невнятное.

- Это я вот к чему…, - улыбнувшись, продолжил Эверетт. – Того, что ты уже сделала для меня, достаточно, чтобы верить тебе. Мне не нужны твои тайны. Расскажешь, когда и если будешь готова. – Мия задумчиво кивнула и прошлась ладонью по стальной руке своего парня.

- Скажи, мой смелый воин, - она вновь подняла на него взгляд. – А ты готов к повторным подвигам? – Ее глаза налились хищным светом, а рука медленно потянулась под простыню, вниз живота парня.

- Всегда готов! – он схватил ее и резко перевернул на спину, прижав под собой. Мия завизжала. Горячие и страстные губы впились в его, и он понесся по волнам наслаждения. Из угла послышался переливистый свист.

- А ну цыц, извращенец!

***

Кто-то постучал в их комнату.

- Входи. – Ответил с постели парень. Мия прикрылась.

Дверь отъехала в сторону и в нее вошла Линда.

- Доброе утро, сони! – она изобразила книксен. – Как ваше ничего? – лучезарно улыбнулась девушка.

- Говори давай, за чем пришла. – Пробурчал Эверетт, поднимаясь с постели. Мия собралась сказать о том, что он забыл, что полностью голый. Но увидев, что это никак не смутило ни его самого, ни Линду, решила промолчать. «Нужно будет уточнить этот момент» - сделала она себя засечку на память.

- Да ничего серьезного, - тем временем ответила гостья. – Мы с Майком начали комплектовать корабли. Думали, ты захочешь поучаствовать в этом.

- Да, не помешает за вами проследить. - Кивнул тот, натягивая штаны. Девушка фыркнула.

- Ты уже решил, куда мы направимся дальше? – спросила Линда. – Здесь оставаться не безопасно.

- Нет пока, - скривился тот. – Для этого сначала нужно выработать ближайшую цель, а ее нет. – Он развел руками.

- Можно полететь на Прайм-Викторис… - подала голос Мия.

- Это что? – непонимающе посмотрела на нее Линда. Эверетт поддержал ее немым вопросом.

- Это перевалочная база Тейлора… - начала объяснять девушка.

- Того мерзавца с Барсума?! – змеей прошипела Линда, перебивая ее. Мия осторожно кивнула.

- И что там для нас интересного? - не давай разгореться перебранке, в разговор влез Эверетт.

- Она находится на границе Свободных Федераций и Юстирианского Доминиона.

- И? Такую систему должны постоянно держать под неусыпным контролем. – Усомнилась Линда.

- В том и дело, что нет. Это система шести звезд, которые крутятся вокруг центра общей массы, - принялась объяснять Мия. – Гравитационная ситуация в системе такова, что, не зная коридоров, пролететь сквозь нее очень затруднительно. К тому же Тейлор потратил кучу денег на установку стабилизационных полей для своей базы. Одинокий астероид, затерявшийся среди излучения нескольких звезд невозможно найти, не зная где он.

- Что ты думаешь? – Линда повернулась к Эверетту.

- Я думаю, для начала нам точно стоит хотя бы посмотреть об этой системе подробнее в навигационных картах. А так… навскидку, мне нравится. – Он подошел и поцеловал довольную и улыбающуюся, сидящую на постели Мию.

Глава 44

- Ты уверен, что Тейлор все еще на Варидане-6? – Линда вскрыла ножом пластиковый пакет и настороженно принюхалась к содержимому. Довольно кивнув своим мыслям, она поместила его в пищевой конфигуратор и ввела необходимые команды. – Меня беспокоит вероятность, с которой на этом астероиде могут появиться чужие люди, - аппарат за её спиной просигналил о готовности блюда и только успевая глотать быстро выделяющуюся слюну, девушка достала из него большую тарелку с запеченным в гарнире алдеранским корем. – Налетай. – Она поставила посуду на стол и все тут же набросились на пищу. Сублимат со "Звезды" всем порядочно надоел.

- Я понимаю, к чему ты клонишь, - кивнул Эверетт, отламывая внушительную ножку от умопомрачительно пахнувшей запеченной птицы. – Я склоняюсь к мысли, что налет на комплекс был совершен кем-то из дружков картеля…

- Они настолько сумасшедшие? – с набитым ртом спросил Майк.

- Все ради одного пирата? – с сомнением скривилась Линда и посмотрела на Мию. – А ты что думаешь, подруга?

- Эверетт прав, - кивнула Мия. – Тейлор с командой принадлежит к картелю Минор. Среди крупных пиратских формирований, за этим картелем ходит репутация тех, кто никогда не оставляет своих в беде.

- Звучит скверно, - протянул Майк. – Но какова вероятность, что им удалось провернуть задуманное? Ведь целый флот алаярцев прибыл тогда в систему.

- За пару минут до нашего прыжка, все выжившие корабли их флота на тот момент резко принялись покидать систему. – Подал голос Эверетт. – Это значит ровным счетом всего две вещи, - он загнул два пальца. – То, что они не успели исполнить задуманное и быстро убегали, либо же успели… Что это значит на деле? – он развел руками. – Затрудняюсь сказать. Этот вопрос скорее к Мие. Что было на той перевалочной базе, и какова вероятность, что туда кто-то вернётся в ближайшее время?

- У него там был запасной склад, о котором знали лишь несколько человек, - заговорила девушка, собравшись с мыслями. – Горнопромышленное оборудование, что вы наверняка видели на Барсуме, хранилось как раз в там. Я шесть лет была с ними… - тяжело вздохнула Мия, а Линда ободряюще сжала её ладонь. – И на моей памяти он всего несколько раз летал туда… Но, это конечно те разы, в которых я уверена. В общем, я бы не сказала, что это часто посещаемое место, но все же…

- Ладно, - Эверетт решил зайти с другой стороны. – Что ты можешь рассказать нам о гравитационной ситуации в системе?

- А ведь точно! – резко выкрикнула девушка, от чего Майк, не ожидавший подобного, испуганно дернулся. – Извини! – засмеялась Мия. – Буи! – она торжественно воздела палец вверх и с горящими азартом глазами посмотрела на Эверетта. – Тейлору известен лишь один безопасный коридор, - принялась объяснять Мия. – По всей его длине установлены грави-буи, которые смещаются вместе со стабильной точкой пространства и сообщают об изменениях в случае внешнего запроса.

- И…?

- Я чинила эти буи! - энтузиазма девушке было не занимать. – Я знаю опознавательные коды! Мало того, что мы сами сможем ими воспользоваться, так мы еще и изменим их настройки! Любой кроме нас, кто сможет связаться с ними, получит ложные данные, а это значит… - она хлопнула в ладоши, демонстрируя, что случится с несчастным. – Ну как? – она обвела возбужденным взглядом всех присутствующих, которые от удивления даже перестали есть.

- Ну ты даешь, подруга! – первой засмеялась Линда, обнимая улыбающуюся девушку. – Ты такая же, как и мы, чокнутая!

***

- С чего ты решил, что на нашем корабле будет хотя бы один биомех?! – ноздри Линды яростно раздувались, а в глазах сверкали молнии, но Майк решил не обращать на это внимания.

- Потому что я пилот биомеха и на моем корабле будет биомех! – решительно заявил он. – Я мужчина! Я так сказал, значит так и будет!

- Ха! Наивный! – издевательским голосом произнесла девушка. – Тоже мне муж-чи-на… Без стального саркофага в космосе страшно?

- Не комфортно… - передернул плечами парень. – Ты чего в позу встала? Тебе какое дело?

- Да потому что мы летим не на грузовой модификации, у нас некуда девать такую здоровенную махину!

- А я не настаиваю на большом… - флегматично заметил Майк. – Можем взять и того, что поменьше…, кажется, я видел в каталоге модель ABK-13, - он поднес к глазам информационный планшет.

- О боже, дай мне сил… Да что ты будешь делать с ним в космосе?! – снова взорвалась Линда.

- А вот это уже мое дело, я сказал нужно брать!

- Да я тебя…!

- Кхм-кхм… - раздалось за их спинами. – Я вам не помешала? – друзья резко обернулись.

- Нет, что ты… - очаровательно улыбнулась Линда, так, будто только что не метала никаких молний. – Ты что-то хотела?

- Не могу найти Эверетта, да и Юви не отвечает на запросы. Не знаете, куда он запропастился?

- А он всегда такой замкнутый и нелюдимый в свой день рождения, - не отрываясь от списка в руках, ответил Майк.

- Майкл… - угрожающе прорычала Линда.

- А, что? Ой, виноват! – он спохватился, увидев выражение на лице Мии и понял, что ляпнул немного не то. – Извини, Ми…

- Ничего страшного, - девушка выдавила из себя улыбку. – Ты же не нарочно. Пойду, поищу его…

- Постой! – Линда подбежала к Мие и взяла её за руку. – Вот, я хотела присвоить себе…, но вам это, наверное, будет нужнее. – Она вложила в ладонь девушки два, размером с финик, тонких бирюзовых кристалла.

- Что это? – не поняла Мия.

- Филлионнит, - улыбнулась Линда. – Эмпат-кристалл. Очень дорогой и редкий камень. С его помощью можно чувствовать эмоции человека, в чей руке сжат второй осколок когда-то цельного отростка. Сделаешь Эверетту подарок и заодно узнаешь, правда это, то что между вами, или так…

- Спасибо! – Мия крепко обняла девушку и, поцеловав в щеку, выбежала в поисках парня. Майк обреченно помотал головой.

***

- Думаешь, семидесяти микровольт будет достаточно? – усомнился Эверетт. Юви в ответ пропищал нечто вроде «А что мы теряем?». – Всего лишь тридцать шесть тысяч кредитов, мой друг, подумаешь…, - улыбнулся парень и ввел нужные данные в консоль портативного нанкодера. Мгновенно выскочило окно предупреждения о перегрузке и тут же запахло гарью.

- Хм… даже перебор, - с сожалением протянул парень. – Ну, ничего, - он потянулся к вскрытому контейнеру с био-структурами. – У нас еще есть. – Эверетт вставил небольшой чип в прибор. Сзади раздался шелест открывающихся дверей. Оборачиваться не было нужды. Он уже успел привыкнуть к запаху духов Мии и учуял их аромат мгновенно.

- Я пыталась с тобой связаться…, - девушка прошла внутрь и поцеловав Эверетта в макушку, приобняла его. – Ты прятался от меня?

- Не только от тебя… - пробормотал парень, стараясь не отвлекаться от процесса настройки нового эксперимента.

- Чем занят? – девушка отпустила его и присела сбоку на корточки.

- Хочу оживить одного из них, - кивнул в сторону контейнера он. – Есть кое-какие идеи.

- Со мной не поделишься?

- Извини…, - Эверетт помотал головой. – Пока что только наработки, ничего конкретного. Не буду зря болтать языком.

- Как скажешь…, - Мия поднялась, собравшись выйти, как вдруг остановилась и повернулась к нему. – Я знаю, что сегодня твой день рождения и отчасти понимаю, почему ты хочешь быть один в этот день, но… я все же считаю, что ты не совсем прав, поступая так со мной. – Эверетт внимательно посмотрел на неё. – Вот, - она положила кристалл филлионнита ему на стол. – Сперва, я хотела обманом заставить тебя взять его в руку, чтобы узнать, что ты на самом деле чувствуешь ко мне…. Но решила, что это будет, наверное, не очень честно по отношению к тебе. Ты знаешь, что это?

- Я догадался по форме и цвету, - кивнул парень. – Эмпат-кристалл?

- Верно… Ты больше не один, - веско заявила Мия. – И если ты хочешь, что бы это так и продолжалось, начни вести себя соответственно. – С этим словами, она направилась к двери, как вдруг сильнейший поток чужих чувств накрыл её с головой. Повернувшись на ватных ногах к Эверетту, она увидела, как тот крепко сжал свой кристалл в кулаке.


Глава 45

Звездная система Синдос . Спутник газового гиганта, Тартан .

Пространство империи Алаяр .

Им понадобилась неделя, чтобы полностью разобраться во всем ассортименте оборудования, что наставники оставили Эверетту. Его было много. Нужного и не очень. Все это требовалось понять, увидеть, подержать в руках и самое главное, решить, понадобится ли оно им в самое ближайшее время или нет.

Был вечер их последнего дня пребывания на луне. Они решили, что пришло время покинуть систему. Тот факт, что власти оставили без наблюдения планету, на которой они уничтожили базу ордена с такими важными людьми вроде наставника Джона, казался странным. Опасение за свое будущее и общая настороженность росли с каждым днем. Необходимо было бежать, прежде чем судьба не наказала наглецов, что слишком часто пользуются дарами богини Удачи.

- Что ты решил делать с этой базой? – Между делом поинтересовался Майк, ковыряясь в настройках удаленного доступа к биомехам. Он, как и его друзья, сейчас сидел в отсеке, что являлся неким подобием камбуза и занимался мелкими недоделанными делами.

- А есть варианты? – Линда подняла взгляд от планшета с перечнем всего, что они собрались забрать с собой.

- Конечно. Можем оставить все как есть, запечатав. А можем все здесь разнести к чертовой матери! – Улыбнулся парень. – Ты сама прекрасно знаешь, взрывчатки здесь более чем достаточно. – Линда округлила глаза и обреченно помотала головой. Майк рассмеялся.

- Напомни кстати, Лин. Что мы забираем с собой? – попросил Эверетт.

- Ну…- девушка сверилась со списком. – Значит так. Все драгоценные металлы, это порядка ста тридцати тонн. Оборудование, которое нам может понадобиться на пиратской станции. Пятнадцать боевых скафандров и шесть тактических доспехов. С тем, что ты безжалостно разорвал, их было бы семь…. – Между делом напомнила девушка, никак не простив Эверетту подобного поступка.

- Он был стар. – Парень пожал плечами и заговорщицки подмигнул другу.

- Да, кстати по поводу этого. По настоянию нашего дражайшего… - девушка недовольно скосила глаза на Майка. – В вашем с Мией «Толстячке» летят четыре биомеха класса "Стальной рыцарь" и два класса "Джерико". – Майк, словно кот, наевшийся сметаны, довольно улыбнулся. Эверетт присвистнул.

- Как вы их туда засунули? Они же под двенадцать метров в высоту.

- По частям! – прошипела Линда, недобро поглядывая на друга. - Плюс к этому, - продолжила она. – Кучу еще всяких необходимых вещей. Ах да! Взяли двойное снаряжение для обоих кораблей. И учитывая это все, в "Толстячке" свободного места осталось не больше двадцати тонн. Мы решили, пока вы там развлекались, - с ноткой осуждения взглянула на парочку Линда, Майк фыркнул. – Что стоит оставить немного свободного места, на всякий случай.

Мия, услышав последние слова, покраснела и неловко заерзала на диване. Эверетт же лишь хмыкнул, никак больше не показав своего отношения к подобным инсинуациям.

- Хорошо поработали, – похвалил он ребят. – Значит, нас здесь больше ничего не держит, и мы можем вылетать.

- Так, а что с базой? – напомнил свой вопрос Майк.

- Лин, тут много осталось добра? – уточнил Эверетт.

- Ну, примерно в два раза больше, чем мы собираемся забрать с собой. Но в основном это все вооружение для кораблей и слишком массивное оборудование.

- Я понял тебя, - кивнул парень. – Значит, я считаю, что взрывать нет смысла. Мы ничего не потеряем, если это место кто-то найдет. К тому же, мы может, когда-нибудь сюда вернемся. – Он пожал плечами.

- А что со "Звездой"? – уточнила Линда.

- Тоже отставляем, - ответил Эверетт. – Да, кстати! – вдруг вспомнил он. – Нужно перекачать данные о гражданских шифрах с корабля.

- Думаешь, они все еще пригодны? – усомнилась девушка.

- Лишними точно не будут.

- Как скажешь…. Значит, ты с Мией на «Толстячке», а мы с Майком на «Молнии», - подвела она итог. – Фууух, неужели справились…

***

Поднимая в воздух мощными турбинами редкую пыль и мусор, что остался после визита людей, первый старлайтнинг завис всего в метре над полом помещения, а над ним плавно сдвинулись в сторону монструозные створки ангара. Корабль начал медленно подниматься вертикально вверх.

- Наш черед. – Сказал Эверетт и толкнул штурвал вперед, занимая место вылетевшей "Молнии".

На поверхности планеты разыгралась вьюга и большие хлопья местного «снега» тут же принялись облепливать обзорные иллюминаторы «Толстячка». Эверетт включил систему антиобледенения, и видимость сразу же улучшилась.

- Бррр! – передернуло Мию, сидевшую рядом. – Наверное, там холодно.

- Да, минус сто тридцать. – Сверившись с показателями внешних датчиков, ответил парень.

Вс: - Эв, мы ждем вас на орбите. – Доложил Майк.

Вс: - Понял тебя, скоро догоним.

- Ми, координаты верны? – в который раз переспросил Эверетт. Девушка нагнулась к голо-сфере и уверенно кивнула.

- Да, все верно, дорогой.

- Отлично, тогда летим. – Эверетт активировал форсаж и стометровый корабль взмыл с умопомрачительной скоростью вверх, прямиком к звездам.

***

Система Алландина. Планета Новый Эдем.

Столичная система империи Алаяр.

Молодая, прекрасно выглядящая тридцатилетняя женщина скинула с себя длинный махровый халат и с облегчением опустилась в подготовленную по её приказу глубокую ванну. После того, как она побывала с правительственным визитом на планете-музее Тахон, отказать себе в подобного рода анахронизма она не могла.

- Ммм…. – Девушка облокотила голову на мягкую, водонепроницаемую подушку и с наслаждением потянулась. Мышцы после двухчасовой тренировки налились приятной истомой, даря чуть ли не физическое удовольствие.

Неприятный звук личного интеркома вырвал её из полудремы. Недовольно поморщившись, девушка потянулась к нему мокрой рукой.

Вс: - Да? – голос был строгим и холодным. Именно таким, каким требовалось говорить особе её положения и власти.

Вс: - Мисс Авилина, у вас назначена встреча с Лордом Истимусом на четыре часа.

Вс: - Как, уже? – растеряно переспросила она.

Вс: - Боюсь, что да, моя госпожа, - сочувственно ответил референт. – Прикажите подать обед?

Вс: - Нет, легкие закуски и мокко. Господину Истимусу нравится наш мокко.

Вс: - Конечно, как прикажите. – Ответил слуга и отключился.

- Вот черт… - девушка осела в ванной и на мгновение затаила дыхание. – Так… - она быстро и грациозно покинула её. Стоявший до этого в углу почти незаметный личный телохранитель, словно метафизическая тень, молниеносно метнулся к своей госпоже и подал ей длинное полотенце. – Благодарю, Кларк. – Кивнула она и принялась готовиться к предстоящей встрече.

***

- Чудесный мокко! – пожилой мужчина в очередной раз похвалил напиток и потянулся к вазочке с россыпью орехового ассорти. – Признаюсь честно, иногда подумываю напроситься к вам в гости только лишь из-за него одного! Вы замечательная хозяйка!

- Благодарю вас, лорд, - Авилина добродушно улыбнулась мужчине, чьи волосы были белы словно молоко. – Но, к сожалению, - она провела рукой по бархатному платью. – Это не моя заслуга. Подарки поклонников. – Поспешила ответить девушка, на немой вопрос гостя.

- Ох, понимаю… - степенно кивнул мужчина. – Будь я моложе…, боюсь, не удержался бы, и вы нашли бы подарок от меня.

- Отнюдь не сомневаюсь, что он был бы самым-самым! – еще шире улыбнулась Авилина.

- Даже не сомневайтесь! – Лорд Истимус весело помахал пальцем и допил горячий напиток одним махом. – Замуж бы вам, моя дорогая…

- Боюсь, это не то, ради чего вы решили навестить меня… - тут же прервала его девушка. – Это так?

- Увы… - он развел руками и выразительно посмотрел в глаза Авилины.

- Кларк, - достаточно было одного лишь слова, и телохранитель тут же понял, что от него хотят. Он приподнял свой парадный кардиган и активировал системы активной и пассивной защиты от прослушки. – Спасибо, - кивнула девушка. – Вы можете говорить свободно, Лорд Истимус.

- Он жив, - без обиняков сразу же выдал тот. – Несколько месяцев он находился в одной из наших секретных тюрем, но более месяца назад там произошел инцидент, и ему удалось сбежать.

- Почему… - глаза Авилины смотрели в одну точку, а пальцы с силой сжали покрытие дивана, на котором она сидела. – Почему я узнала об этом только сейчас?!

- Потому что я сам об этом узнал совсем недавно… - ничуть не испугавшись гнева принцессы, ответил мужчина. – Я тут же принял кое-какие меры, но в основном…, мне больше нечего вам сказать. Мне, ровно, как и нашей империи, неизвестно где он находится в данный момент…


Глава 46

Звездная система Сиксилон .

Пространство Юстирианского Доминиона .

Два корабля с корпусами, объятыми подпространственной энергией, один за другим вырвались в реальное пространство. Пробойники медленно скрылись внутри их тел и створки за ними захлопнулись. Дюзы вспыхнули белым светом и звездолеты направились вперед.

Обзорные иллюминаторы автоматически затемнились, защищая от яркого света двух солнц.

- А где остальные? – уточнил Эверетт.

- Вот лентяй! – улыбнулась Мия и ввела команду, после чего на экранах консоли управления подсветились еще четыре звездных объекта. – Они нейтронные и не излучают в видимом спектре света!

- Ой… действительно, мог бы и сам догадаться… - девушка рассмеялась. – Так! – он сделал серьезное выражение лица. – Иди-ка, одевайся…, мне кажется твоя пижама не самый лучший выбор для предстоящего дела.

- А вот вчера кто-то был не против… - наиграно обижено заявила Мия и, поднявшись с кресла, очень вызывающе потянулась.

- А ну иди отсюда! – не выдержал Эверетт и зашвырнул в неё подушку вахтенного.

- Все-все! – она показала ему язык и быстро выбежала сквозь открытые двери.

- Дурдом… - помотал головой парень, а Юви, сидевший на его плече, согласно пропищал.

Вс: - Эверетт? – Линда вышла на связь.

Вс: - Да, я тут. – Поспешил ответить парень.

Вс: - Мы обнаружили первый буй. По предварительным впечатлениям, всё в порядке, всё, как и говорила Мия. Пристраивайся и следуй за нами в фарватере. Судя по показаниям датчиков, коридор будет довольно тесным.

Вс: - Понял тебя. Я задам указание автопилоту на точное следование.

Вс: - Отлично. В таком случае, до встречи на той стороне... – Линда оборвала связь.

- До встречи… - пробормотал Эверетт и ввел необходимые данные.

***

Шлюзовой люк с ужасным скрежетом съехал в сторону и люди прошли внутрь помещения размером три на три метра.

- Все это не внушает доверия, - пробурчал Майк, проведя пальцем по влажной и ржавой поверхности металлической стены. – Это развалина вообще герметична?

- Насколько я знаю, да, - кивнула Мия. – Но я согласна с тобой, я не рискнула бы снять скафандр, пока мы не убедимся в целостности этого всего…

- Когда ты рассказывала нам об этом месте, ты забыла уточнить, что оно не такое уж и большое, подруга. – Вставила свою лепту Линда. – Я если признаться рассчитывала на то, что нам удастся спрятать корабли внутри базы, а не оставлять их на внешнем приколе.

- Я рассказала вам все, что знала… - Мию прервал громкий звук вырвавшегося из специальных патрубков воздуха. Кто-то сжал её руку, и она благодарно кивнула Эверетту, которого было едва заметно в появившемся тумане.

- Место конечно не идеальное, - заговорил он. – Но другого у нас пока нет, так что не придирайтесь. Немного времени, и мы сможем сделать это все пригодным для жизни. – Процедура окончилась и под очередные звуки трения металла о металл, они прошли внутрь.

- Здесь только крыс не хватает…, - вынесла вердикт Линда. – А в остальном вылитые трущобы Гарды. – Одна из ламп на потолке несколько раз мигнула и потухла. Света значительно поубавилось.

- Блеск… - цокнул языком Майк. – А мне нравиться! – вдруг выдал он. Все удивленно повернули к нему головы. – Ну, я это к тому, что покидать это место я сожалеть уж точно не буду! – повисла пауза, а спустя мгновение Мия весело рассмеялась, остальные присоединились к ней.

***

- Спасибо, Юви, - Линда улыбнулась роботу, и тот высунул лапку из гнезда интерфейса. – Итак, - девушка повернулась к друзьям за её спиной. – У меня есть две новости, - она сверилась с голографическим изображением схемы этой базы. – Одна плохая, вторая хорошая. С какой начать?

- Давай с хорошей. – Майк поднял руку.

- Эта развалина герметична.

- А плохая? – подозрительно выгнул бровь Эверетт.

- Ненадолго… - выдохнула Линда. – Юви обшарил все углы и закутки. Внешние стены в очень плохом состоянии. Мы можем пройтись по швам сваркой…, но это временное решение. Что с ними твориться снаружи, мне вообще страшно представить. Щит работает с перебоями, нужно менять силовую установку, - девушка принялась загибать пальцы. – Реакторная в ужасном состоянии, нужно проводить капремонт, но легче поставить все новое…. Гравитационные спирали износились, от этого... – Линда попрыгала на месте, - … нам так легко ходить. Ну а генератор стабилизационных полей вообще пришел к нам из позапрошлого века, - Майк присвистнул. – Да, - согласилась с ним Линда. – В общем, я сильно удивлюсь, если эта развалина продержится в такой агрессивной среде больше двух-трех месяцев. – Закончила она.

- То есть без вариантов? – уточнил Эверетт.

- Ну, если вбухать сюда небольшую гору денег, то с вариантами, но… я не вижу в этом смысла…

- Понятно, - парень отдал мысленную команду на сворачивание шлема и тот стек ему в ворот. – Фу… - он зажал нос рукой. – Кажется, здесь что-то сдохло…

- Сенька! – неожиданно выкрикнула Мия и сорвалась с места в неизвестном направлении.

- Без комментариев, - Эверетт поднял руки вверх на немой вопрос друзей.

- Жалко Сеньку… - и Линда свернула свой шлем. – Так, ребята, пора приниматься за дело! Давай-давай-давай! – захлопала она в ладоши.

***

Восемнадцать часов спустя …

- Всем привет. – Линда вошла в кают-компанию «Молнии» и сонно прошаркала в сторону камбуза.

- Доброе утро, - все отсалютовали ей чашками с чаем. – Как спалось? – Поинтересовалась Мия.

- Одиноко… - зевнув, ответила девушка и скрылась за дверным проемом.

После наведения хотя бы относительного порядка в основных помещениях, ребята все же приняли решение переночевать на корабле. Вопрос с аварийной разгерметизацией базы оставался открытым.

- Эв, - Майк привлек внимание друга. – Тебе нужно это увидеть, - он подозвал его к экрану консоли. Оказалось, что здесь был выход в межпланетную сеть и с самого вечера Майк засел за её изучением, перечитывая все новости.

- Что там? – Эверетт подошел к столу и заглянул другу через плечо. – «Ужасные последствия синдоксийского мора, или почему нужно усилить протоколы безопасности на таможенных границах» - прочитал он заголовок статьи. – И?

- Читай дальше. – Мрачно посоветовал Майк и Эверетт продолжил изучение.

- Твари… - вырвалось у него спустя пару минут.

- Что случилось? – не поняла Мия.

- Вот почему Тея и вся система была безлюдной! Они все повесили на звездную чуму! Уничтожение ордена и целых городов…, столько человек погибло, а они сумели выкрутиться! Чертовы ублюдки! – выкрикнул он, ударив со всей силы стальной руки по пульту управления. Взрыв искр и густое облако дыма заполнило собой всю кают-компанию. Майк лишь в самый последний момент успел отпрыгнуть в сторону. – Раздавлю всех по одному! – продолжал бесноваться он.

- А ну угомонись! – Линда, прибежавшая с камбуза, отвесила ему тяжёлую пощечину. – Держи себя в руках, чтоб тебя! – она ударила еще раз. В глазах Эверетта появились отблески сознания. – Ну! – она занесла рука снова, но тот перехватил её.

- Все, я успокоился, - сказал он, падая в ближайшее кресло. – Простите меня…, не сдержался.

- Да уж, не сдержался! – она посверлила его злым взглядом какое-то время и, подозвав к нему Мию, ушла обратно на камбуз. – Ты здесь все уберешь! – безапелляционно заявила Линда, не оборачиваясь назад.

***

Пару дней спустя …

Эверетт стоял у большого панорамного окна, сквозь приближение, наблюдая за двумя видимыми звездами. Створки дверей, сбоку от него, разошлись в стороны, а одна из половинок застряла и заискрила, взвыв сервоприводами.

- Чертова консервная банка! – Линда от души ударила по ней ногой и та скрылась в стене. – Ты нас звал? – она принялась вытирать вымазанные в масле ладони. Мия, подойдя сзади к Эверетту, обвила своего парня руками и прижалась к нему.

- Вы бы могли подумать, что пират, убийца и преступник может быть романтиком? – задумчиво спросил он, по-прежнему не отрываясь от вида пылающих звезд.

- Ты о чем? – девушки не поняли его.

- Об этом, - он указал рукой перед собой. – Это абсолютно ненужное конструкторское решение, сделанное в месте с наилучшим видом.

- И…?

- У всего в этом мире есть второе дно…, - отстраненно протянул Эверетт и дернул головой, возвращаясь к реальности. – Пришло время обсудить наше будущее.


Глава 47

- Я долго думал…, - начал Эверетт, как только все расселись за одним из столов в пищевом блоке станции. – О нашем будущем. Кем мы будем? Бегущими крысами, цель которых забиться в самый темный угол и надеяться, что конец наступит не сейчас, а немного позже? Или же воинами, которых в нас воспитывали наставники последние десять лет нашей жизни?

- Я был там, когда империя пала, я помню лица людей, которые отдали жизнь за то, чтобы дать нам возможность на возрождение. Воспользуемся ли мы подаренным шансом, или же останемся здесь до скончания веков… - он обвел вокруг себя рукой.

- Ты мне поклялся… - Едва слышно сказала Линда.

- Да, я клялся, - не стал отрицать Эверетт. – Поклялся что Сью, Эрик, Лея, Пьер и остальные наши друзья не будут страдать, в то время как мы наслаждаемся свободой. Я обещал, что приложу все усилия, чтобы спасти их и отомстить тем, кто сделал это с нами. Я сдержу свое слово. Но сейчас…, мы должны решить, как мы будем достигать поставленной цели, и на что мы будем готовы ради этого.

- Ты наш командир…, - начал было Майк, но Эверетт остановил его взмахом руки.

- Я был вашим командиром, когда мы жили на Тее и были синим отрядом. Сейчас же…, очень многое изменилось. Я не могу приказывать вам идти в бой, при этом четко не понимая, для чего вы это делаете? Ради достижения общей цели, или же вы просто заложники старых правил и порядков?

- Ты принц, - снова предпринял попытку Майк.

- Избавь меня от подобной глупости! – скривился Эверетт. Мия удивленно подняла на него взгляд. – Я не желаю быть слепым орудием в играх таинственной организации, чьей роли на мировой арене я не знаю и не понимаю! А тем более, я не желаю быть принцем империи, чей народ принял и проглотил навязанные моим братом правила! Этот народ предал меня! Предал моего отца и мать! Предал тех, кому клялся в верности! – он сжал кулаки. – Вы моя единственная семья, - Эверетт посмотрел по очереди в глаза Майка и Линды. – А где-то там… - он кивнул в сторону иллюминатора, - сидят взаперти и страдают наши остальные братья и сестры. И вот теперь скажите мне. Что я должен выбрать? Идею освобождения империи, что предала меня? Или же тех, кто вырос рядом со мной и с кем мы впервые шли в бой? – все молчали, думая о своем. – Я не спущу злодеяния с рук тем, кто участвовал в уничтожении населения целой звездной системы, нет, - Эверетт медленно помотал головой. – Но и не буду пытаться спасти предателей от них самих. Они сами согласились с таким будущим, им и жить с этим. Вы со мной?

***

- Лин, - Эверетт поднял взгляд от галактической карты с приближенным Геадеанским сектором. – Ты наверняка уже пересчитала все наши наличные имущественные ценности в кредиты, - улыбнулся парень. – Чем мы можем располагать?

- Если судить по средним ценам рынка на металлы, то порядка восьмисот миллионов кредитов, но в реальности меньше.

- Почему? – заинтересовалась Мия.

- Мы в розыске, дорогая, - улыбнулась Линда. – Вряд ли галактические банки захотят с нами сотрудничать. Придется продавать по цене черного рынка плюс комиссия посредника, которого к слову, еще нужно найти. Итого получается, что восемьсот миллионов превращаются в лучшем случае в шестьсот. Но я бы рассчитывала на пол миллиарда.

- Жестко, - прокомментировал Майк. – Но ты что-то говорила про био-наноструктуры?

- Да, - кивнула Линда. – С ними все гораздо интересней. У нас сто контейнеров с пятьюстами процессорами в каждом, итого пятьдесят тысяч и почти два миллиарда кредитов.

- Ого… - не сдержалась Мия. – Вот это деньжищи.

- Ага, и что самое главное, менялам черного рынка цену сбить ну никак не получится. Это редчайший товар, дефицит. Все империи строги в контроле над военными технологиями.

- Кхм…, - кашлянул Эверетт. – У нас не сто контейнеров, а девяносто…

- О господи! – Линда закатила глаза. – Даже не буду спрашивать!

- И правильно, - серьезно кивнул Эверетт. – Значит, с финансами разобрались. Кое-что есть. – Майк хохотнул. – Теперь смотрите вот сюда, – он приблизил зону сектора. – Алкорская туманность, продукт столкновения звездной ассоциации со звездным скоплением, возраст которой, насчитывает более одного миллиарда лет.

- Что это дает нам на деле? – Собрался Майк.

- Смесь старых и молодых солнечных систем, это раз. Очень плотное звездное скопление, что довольно сильно мешает при навигации длинных прыжков, Врата там очень редки, это два. Ну и прекрасный во всех отношениях южно-галактический фронтир свободных федераций, это три.

- И чем же он прекрасен? – уточнила Линда. – Своим беззаконием?

- Верно, - согласился Эверетт. – С этим там проблема. С властями они не дружат, да и частью свободных федераций они являются лишь номинально, тамошние жители не признают за ними покровителя. Вообще, как вы можете видеть, - Эверетт провел по голограмме пальцем. – Территория фронтира похожа на треугольник, кончик которого глубоко вошел в пространства двух чужих территорий, а именно: Юстирианского Доминиона и Вильмарской Империи. Между этим государствами процветает торговля, но все корабли идут в обход территорий фронтира, так как позиции организованной преступности там весьма и весьма...

- И сколько они теряют? – спросила Мия.

- Из-за очень плотного звездного скопления два месяца на автономных прыжках и три недели если через Врата, но там нужно ждать своей очереди и, конечно же платить. В сети были слухи, что частные корпорации хотели ввести в эксплуатацию еще Врата, но правительства, конечно же этому препятствуют, так что вряд ли.

- И что там ценного для нас?

- Вы помните, как мы оказались в протосистеме? – все уверенно закивали. – Как вы думаете? Сколько артелей занимается там рудодобывающей деятельностью?

- Ноль? – неуверенно предположила Мия.

- В точку! Там невспаханное поле! Местные жители предпочитают тратить время на другие вещи, а большие корпорации не лезут туда, потому что считают каждую монету, про маленькие компании я вообще молчу. У нас же такой проблемы нет. У нас в перспективе есть деньги и на первых порах нас не заботят большие заработки. Мы сможем как следует обезопасить место добычи. Вряд ли у пиратов и прочей шелупони найдутся в загашниках линкоры и крейсера, а со всем остальным мы должны справиться!

- Но зачем нам это? – все никак не понимала Линда. – Почему мы не можем улучшить эту станцию и работать из этого места?

- По ряду причин, - кивнул Эверетт, показывая, что понимает переживания подруги. – Но главных всего две. Алкорская туманность сможет обеспечить нам защиту и даст пространство, которое нам обязательно понадобиться в будущем. А легальное и хорошо доходное дело даст нам свободу и защиту от всевозможных подозрений.

- Но почему добыча? – не сдавалась Линда. – Мы запросто можем стать каперами. Юстирианское правительство поощряет подобный подход к проблеме урегулирования криминальной ситуации во фронтире.

- А почему нет? – добродушно улыбнулся Эверетт, но поняв, что не убедил девушку, добавил: - Нам нужно тихое прикрытие. Сама подумай, несколько двадцатилетних подростков берут заказы на убийство, или поимку пиратов и прочих уголовников. Не звучит странно? – Линда помедлив немного, согласно кивнула, принимая его доводы.

- Но ты не учел одного, - подал голос Майк. – Как по твоему, те же несколько двадцатилетних подростков объяснят, откуда у них такие деньги и что еще важнее, смогут продать все это, а потом купить нужное оборудование?

- Ошибаешься, - ехидно улыбнулся Эверетт. – И это я продумал…, но боюсь тебе это не понравиться.

- О боже, нет, кажется я понял к чему ты клонишь!

- Скажи-ка…, - Эверетт проигнорировал друга. – Давно ли ты общался со своим дядюшкой из вольных поселений?

- Нет-нет-нет! Ты меня не заставишь! – замахал руками Майк. – Я не хочу, я не могу, я же его убью, если снова увижу… - обреченно простонал он.


Глава 48

Звездная система Мусорщиков .

Южно-галактический фронтир Свободных федераций .

«Толстячок» уже привычно покинул точку подпространственного выхода и оказался в реальной вселенной. Позади него на длинных трос-фалах, плавно дрейфовала забранная с собой бывшая станция Тейлора. Ребята решили утолить свое маленькое желание напакостить столь плохому человеку. Они хотели продать её по цене металлолома, но если не получится, нет причин расстраиваться. Благо звезд, на которую можно скинуть эту рухлядь в округе полным полно.

- Я много читала о станции Мусорщиков, когда была маленькой. – Мечтательно протянула Линда, задумчиво глядя сквозь обзорный иллюминатор и закинув ноги на консоль дальнего обнаружения.

- Расскажи, – попросила Мия с загоревшимися от любопытства глазами. – Я никогда не слышала о них.

- Нууу, - Девушка приняла позу поудобнее и повернулась к ней. - В общем слушай. Когда-то давным-давно, в этой системе родилась молодая звезда. Она была небольшой, но очень горячей. И в то же время в этом секторе галактики существовала сверхразвитая цивилизация. Их научный прогресс достиг таких высот, что само понятие биологической оболочки – тела, исчезло из лексикона этих существ. Они превратились в машины со свойственным для машин мышлением. – Линда осторожно отхлебнула горячий травяной напиток и продолжила. – Однажды они решили, что для их более продуктивного существования необходимо, чтобы температура окружающего их космоса была значительно меньше. Только так они смогли бы достичь поистине выдающихся высот в развитии и приблизиться к тем, кого все живые существа нашей вселенной хотя бы раз, но называли Богами. – Девушка умолкла, а Эверетт нарушил наступившую тишину, переключив несколько тумблеров.

- И? Что было дальше? Интересно же! – Мия поторопила Линду.

- Дальше? А дальше им нужно было ждать и поэтому они выбрали самые молодые звезды и принялись обустраивать их для своей длительной гибернации. Речь шла о миллиардах лет. Им нужна была гравитация, чтобы они могли точно предсказывать свое будущее, и не было ничего надежнее, нежели созданные вселенной звезды. А потом они дали жизнь стражам. Механизмам, что должны были прожить все время, пока их хозяева будут спать. Миллиарды лет, представляешь? – Мия заворожено помотала головой. – Ты видишь как здесь темно? – Линда указала на едва освещаемое светом массивное и плотное поле астероидов, в котором они сейчас летели. – Звезда давным-давно превратилась в коричневого карлика и размерами своими не достает даже до той планеты – газового гиганта, что ты видела в системе, где когда-то был наш дом. Она уже исчерпала возможность перерабатывать гелий, остался только углерод и литий, а его не хватит на долго. Несколько сотен миллионов лет и эта звезда потухнет, превратившись в мертвую глыбу… Как видишь, даже столь развитые существа ошиблись с выбором…

- Но кто такие Мусорщики?

- Полторы тысячи лет назад одни из первых пилигримов этого сектора галактики наткнулись на странный неизвестный сигнал, идущий из этой системы. После того, как они добрались сюда, оказалось, что те машины, которых поставили охранять сон хозяева, подают сигнал бедствия, в надежде, что кто-то сумеет помочь им. Натуру человека не исправить…, лишь единицы вернулись тогда, но этого было достаточно… Они рассказали о том, что нашли и сюда хлынули толпы желающих раскрыть секреты загадочной цивилизации, и конечно же разбогатеть на этом. В данный момент было найдено еще три подобных системы, но это пока что остаётся самым большим захоронением.

- Захоронением? – удивилась Мия. – Разве никому не удавалось кого-то разбудить?

- Увы, - развела руками Линда. – Они действительно превосходят наши технологии во много раз, пока что никто так и не смог найти решение этой задачи, да и вряд ли ищут…. Те секреты, что человечество смогло понять и так дало рывок нашим технологиям на века вперед. К примеру, те био-наноструктуры, которые твой избранник сжигает без стыда и совести, один из результатов изучения найденных здесь технологий.

- Но если прошло больше тысячи лет, почему станция все еще здесь?

- Ха, подруга! Она мало того что все еще здесь, так она и растет с каждым годом! Далеко не все гибернационные ячейки были найдены, и еще меньше из них были вскрыты. Охранники неизвестной цивилизации очень злые и пушки у них очень серьезные. Да и смельчаков с каждым годом становиться все больше…, нет, семьи картелей, что заправляют здесь, будут еще очень долго богатеть.

- Приближаемся к полю обломков, - предупредил девушек Эверетт. – Хватит болтать, следите за сканерами.

- Что за поле обломков? – прошептала Мия на ухо Линды.

- Хочешь угадать, сколько войн было за эту систему? – так же тихо спросила та. Мия отрицательно помотала головой. – Много, - кивнула Линда. – Это еще не беря в счет корабли смельчаков, что каждый день пытаются найти безопасные проходы, или какую-то потайную систему в пролетающем мимо астероиде. Они мрут как мухи. Ну и я молчу о простой человеческой алчности и разборках между небольшими бандами. В общем, обломкам здесь есть откуда браться, как новым, так и старым.

- Я сейчас кому-то всыплю! – прорычал Эверетт. Линда обиженно показала ему язык, и задорно подмигнув Мие, вернулась за свое место.

***

- Сигнал бедствия! Нам прислали сообщение! – вскинулась девушка. – Эв?

- Выведи на громкий звук.

«Эй, там, на корабле! Кажется…, - мужчина тяжело закашлял. – Кажется на старлайтнинге? Эх, кучеряво живете, ублюдки! Мне нужна ваша помощь! У меня разгерметизация…, чертовы фассы повредили целостность моей лоханки, кажется в реакторной вообще сквозная дыра…. Черт, приспичило же меня сунуться туда. В общем, нужна ваша помощь, чтоб вас…» - сообщение оборвалось.

Две пары глаз выжидающе уставились в затылок Эверетта. Он мельком посмотрел на них, но тут же отвернулся.

- Не будьте наивными! – скривился он. – Не забывайте, в каком мы месте. Это утка, приманка для таких доверчивых и добрых как вы. А я и пальцем о палец не ударю… - неожиданно левую сторону иллюминатора осветила яркая вспышка от термоядерного взрыва.

- Ээээв! – Мия бросилась к нему на колени. – Нельзя, нельзя оставить человека в беде! Он же просил помочь!

- Да он уже мертв наверняка…

- Сигнал бедствия все еще в эфире. – Доложила Линда.

- Действительно…, - пробормотал Эверетт. – Чтоб вас… Ладно, посмотрим что там…

- Я же знаю что ты хороший, тоже мне, выдумал тут…. – Мия наградила его поцелуем.

***

Эверетт аккуратно толкнул спасательную капсулу внутрь шлюза и, залетев туда сам, закрыл за собой клинкет. Активировалась искусственная гравитация и давление начало выравниваться. Противоположный люк съехал в сторону и в шлюз вошли девушки. Вместе они дотащили капсулу по коридорам корабля в медотсек.

- Не вижу смысла мудрить, - Эверетт остановил приготовления Линды к правильной процедуре вскрытия спасательных капсул. – Он в ней не больше двадцати минут, ничего с ним не случится. – С этим словами парень дернул за рычаг аварийного вскрытия и прикрыв собой девушек, отошел немного назад, нацелив пистолет на облако испаряющегося азота.

- Ох ё… - в густом тумане показалась первая, а потом уже и вторая рука. Мужчина попытался приподняться, но потеряв ориентацию в пространстве, рухнул обратно. – Моя голова… - простонал он. – Ненавижу искусственный сон, такое чувство, словно тебя убили и не дали душе отправиться в рай… - раздался каркающий смех, переросший в натужный кашель.

- Я вколю ему тонизирующее, - Линда хотела направиться к спасенному, но Эверетт остановил её и помотал головой.

- Ах, какой сексуальный голосок…, - мужчина, кряхтя, предпринял еще одну попытку подняться, в этот раз удачную. – А может я уже в раю? – он сфокусировал взгляд на своих спасителях. – Нет, ты здесь явно лишний, - указал он на Эверетта. – А вот та рыженькая очень даже ничего такая, сколько в час, красавица? Я сейчас, извини, без наличностей, но если довезете меня до станции, будь уверена, получишь с пол…. - Короткий удар в челюсть отправил его обратно в капсулу. Нокаут.

- Какой приятный тип…, - пробормотал Эверетт. – Прям вот не жалею, что спасли.

- Симпатичный…, - Линда наклонилась над капсулой. – Только вот густую щетину было бы неплохо сбрить, а так…, - она запнулась, поняв, что сказала все это вслух. – Ой, я…

Глава 49

Полчаса спустя …

- У тебя тяжелая рука, парень, хороший удар. Учил кто? – Эверетт молча кивнул. Они сидели за столом на камбузе и отпаивали неизвестного гостя горячительным. – Так и думал, по глазам вижу, не жалеешь. Твоя баба? – кивнул он в сторону стоящей за спиной парня Мии. Эверетт сжал челюсть и напряг скулы. – Эй-эй! – мужчина вскинул перед собой руки. – Я без задних мыслей, не подумай. Такова особенность здешнего языка и культуры в целом. Да что это я…, прошу меня простить, - он поднялся из-за стола и элегантно поклонился ребятам напротив него. – Мое имя Гидеон Клайст, я, как и принято называть всю местную братию – мусорщик. Хотя если признаться честно, мне не по душе такое прозвище.

- А какое вам по душе? – не сдержалась Линда. Мужчина обольстительно улыбнулся.

- Это не важно, - Эверетт прервал его ответ. Линда недовольно поджала губы. – Меньше чем через час мы пришвартуемся к станции Витос-Прайморис, - гость скривился. – Что-то не так? – Эверетт любопытно склонил голову.

- Я не слишком дружен с семьей, что заправляет в этой части станции, - поморщился мужчина. – Порядком задолжал им, - ответил он на немой вопрос, почесывая нос. – В частности корабль, что взорвался, был их инвестицией…. Я был бы вам очень благодарен, если бы вы пришвартовались в Цейзар-Гиле.

- Ты и так нам должен быть благодарен, - холодно заметил Эверетт. – Мы не будем менять точки назначения, нас там ждут дела. Тебе придётся самому подумать о том, как перебраться в другую часть станции.

- Понял! Без вопросов! – Гидеон успокаивающе поднял руки. – Но мне кажется, что те контейнеры с био-наноструктурами, которые вы везете, лучше будет продать картелю Цинзе, нежели Кале, ведь… - он резко прервался, так как наставленное в лицо дуло пистолета не располагало к дальнейшему речеизлиянию. – А ты хорош, - уважительно покивал мужчина. – Я и не заметил, как ты достал пистолет. Магнитные захваты, скотч…?(шутка)

- Кто ты? – процедил парень.

- Простой мусорщик…, - хмыкнул гость. – Но очень внимательный... – Он указал бровями на стоящую рядом Линду.

- Линда…, - парень медленно повернулся к ней. - Ты его сразу провела на камбуз, как я и приказывал, или вы куда-то отходили?

- Я… - растерялась девушка. – Он попросил показать ему свою капсулу. Сказал, что забыл в ней что-то…

- И это так! – широко улыбнулся Гидеон и достал из кармашка потертый складной ножик. – Все что осталось от прадедушки, семейная реликвия…

- И ты позволила ему? – Эверетт проигнорировал паясничество гостя, продолжая сверлить подругу злым взглядом.

- Да, но… Что он мог там увидеть?!

- Судя по всему маркировку ящиков…

- Но кто же знал?!

- Я знал, когда приказывал тебе отвести его сюда и не спускать с него глаз. Я знал…, - он прервался, глубоко вздохнув. – Ты единственный человек, от которого я никогда не ожидал подобных ошибок…

- Эверетт, я…

- Уйди! – гаркнул он. – Не вынуждай меня повторять! - прорычал парень, не видя какой-либо реакции.

- Прости меня! – Линда расплакалась и выбежала в коридор, Мия поспешила за ней.

- Жестко ты с ней, - поцокал языком Гидеон. – Но одобряю. В космосе, а тем более здесь, по-другому нельзя, не выживешь. А если серьезно, вам конечно, стоило бы прикрыть груз. Те ящики далеко не единственное интересное, что я успел увидеть. Кто вы, детишки? – Эверетт молчал, задумчиво изучая мужчину.

- Интересный взгляд, - Гидеон сдался первым спустя пару минут игры в гляделки. – Ты смотришь на меня, словно на труп. Уже решил для себя что-то?

- А если и так? – флегматично поинтересовался парень. – Зачем мне оставлять тебя в живых?

- Жалеть не будешь? – попытался пошутить тот, но не получилось. – Как я и сказал ранее, я не дружу с картелем Кале, но не в плохих отношениях с Цендзе. Я впервые вас вижу и тем более, никогда не слышал о вас раньше. А если бы в нашей системе были такие юные команды да с такими деньгами на таком корабле, об этом, поверь мне, было бы давно и всем известно. Значит, вывод прост: вы здесь впервые. А с учетом того, что с вами нет взрослых, и вы решили помочь первому же незнакомому человеку, вы абсолютно не въезжаете в местные порядки, ведь так?

- Допустим… - Кивнул Эверетт. – Но я так и не услышал, что ты можешь нам предложить?

***

- Здесь один контейнер, - Эверетт толкнул по столу небольшой кейс к Гидеону. – Там пятьсот процессоров. Я жду, что увижу восемнадцать миллионов кредитов через неделю, так?

- Да все верно, парень. – Гидеон сгреб контейнер к себе на колени и провел по нему рукой. – Я прощупаю почву и дам тебе знать. Товар ходовой, проблем быть не должно, но вот насчет восемнадцати миллионов…, - мужчина скривился. – Я не уверен. Может быть меньше.

- Сделай так, чтобы эта разница была не больше трех процентов. Иначе…

- Убьешь меня? – улыбнулся тот.

- Ты умрешь, - кивнул Эверетт и молниеносно метнулся к мужчине. Его левая рука преобразовалась в щуп, и он схватил Гидеона за шею. – Юви, давай. – Робот выполз из-под стола и заполз на дёргающегося в жесткой хватке человека. Он медленно карабкался по нему, всматриваясь своими холодными глазами-камерами в человека, стараясь как можно сильнее испугать его.

- Что ты… - прохрипел Гидеон и в ужасе скосил глаза вниз, туда, где Юви только что вонзил свою тонкую лапку глубоко в его тело, маленькая капелька крови скатилась вниз.

- Это наноструктуры, - принялся объяснить Эверетт, по-прежнему не отпуская гостя. – Обманешь нас – умрешь. Подставишь нас – умрешь. Заставишь ждать – умрешь. Все понятно? – Гидеон по возможности кивнул. – Это хорошо, - парень ослабил хватку, и его рука снова превратилась в нормальную человеческую кисть. – Ты выбрал плохое время для того, чтобы наткнуться на стражей, - улыбнулся Эверетт.

- Это я уже понял, - просипел мужчина, потирая стремительно синеющую шею.

***

Вс: - Ваш идентификационный номер BR-3049. Займите пятый стапель в ангаре А3. Вы продавец, покупатель или свободный гость? – уточнил оператор дока.

Вс: - Пока что не определились… - замялся немного Эверетт.

Вс: - Я помечу вас как «свободного гостя», если вы захотите начать вести коммерческую деятельность, вам придётся зарегистрироваться в надлежащих таможенных органах Цейзар-Гиле. Стандартная взимаемая пошлина для нерезидентов составляет семь процентов на все виды товаров. Если у вас возникнут вопросы, вы найдете все ответы в нашей инфосети. Торговый дом Цинзе рад приветствовать вас у себя в гостях, желаем вам приятного времяпрепровождения. – Связь щелкнув, отключилась.

- Я…, я не знаю что сказать…, - выдал Эверетт спустя минуту полной тишины. – Я слегка удивлен.

- А ты что думал? – хохотнул Гидеон, сидевший в соседнем кресле. – Что здесь будет грязь, разврат, смерть и наркотики? – парень неуверенно кивнул. – Да, ты отчасти прав. В глубине станции все это процветает, но снаружи… Станция и семьи, владеющие ею, слишком богаты, чтобы жить в нищете, да и престиж… Эй! – он привлек к себе внимание Эверетта, ударив ногой по его креслу. – Запомни главное и куколкам своим передай, - кивнул себе за спину мужчина. – Никогда не уходи вглубь станции, там такое творится…, ни твой чудо робот и тем более твоя стальная рука не смогут помочь тебе там. Усек?

- Я сам решу, что мне делать.

- Дело твое парень, но я предупредил… - Гидеон закинул руки за голову и уставился вперед, где очередь кораблей как раз сдвинулась с места и «Толстячок, активировав маневровые двигатели, влетел в огромные круглые створки ангара западного астероида станции мусорщиков.

***

- Держи, - Линда передала Эверетту небольшую круглую таблетку. – Положи под язык вот так, - она показала на себе. – А это запасные, - девушка ссыпала горсть таких же пилюль в подставленную ладонь. – Одна будет действовать не больше четырех часов. К сожалению, это все что у нас есть, я не знаю, стоит ли светиться и покупать тут более продвинутые системы…

- Черт, чем дольше я вас знаю, тем вы все интереснее. Я достану для вас нормальные DNA-хайды, в знак моей благодарности за спасение….

А тем временем щелкнув замками, клинкет съехал в сторону и Эверетт с Гидеоном ступили на причал.

Глава 50

Сверху, словно дождь, капал конденсат с массивной климатической установки. Эверетт накинул на голову капюшон и провел языком по таблетке, убеждаясь в том, что она работает. Парень только что заметил видеовход искина безопасности. Его ДНК уже в базах данных.

Яркие разноцветные вывески и люди, которые принимали душ, от силы неделю назад. Весь контраст увиденного парнем резал глаз. Наушник в ухе тихо пискнул и, на одетые на глаза линзы вывелась новая информация. Сотни тоненьких нитей вели в проулок в тридцати метрах впереди, и Эверетт ускорил шаг. Вот уже две неделю Юви был в центральных отсеках станции и следил. Следил за всем, разделившись на меньшие свои копии.

Наставники учили Эверетта и остальных своих воспитанников, как работает организованная преступность, и теперь он, пользуясь этими знаниями, пытался найти человека, который сможет помочь ему в поиске друзей.

Парень свернул в проулок и присмотрелся к нитям, все они вели в большую двухстворчатую дверь. Рядом с ней стояла небольшая группка молодых ребята. Они старательно делали вид, что не заметили Эверетта. Но ему было нужно не это, он присмотрелся к одинокой нити, что вела в соседний комплекс. Юви отлично постарался.

***

Тихо, словно тень он пробрался между пятью охранниками и подошел к архаичной деревянной двери. Что-то скрипнуло под потолком и Эверетт чертыхнулся, подняв взгляд вверх. Биологический датчик. Он раскрыт.

- Ты можешь зайти, - так же неожиданно, как и появление устройства, из соседней комнаты вышел громила охранник. – Хозяин позволил. – Он указал стволом рельсотрона следовать дальше. Эверетт подчинился.

- Должен признать… - заговорил мужчина в преклонном возрасте, как только парень переступил порог. – Ты пробрался намного дальше, чем многие до тебя. Мое почтение.

- Будь я оснащен лучше, ты бы меня не заметил до самого последнего момента. – Эверетт, следуя жесту хозяина, присел на мягкий пуфик.

- Значит ты глупец, что отправился на дело не готовым и мне не жалко будет тебя убивать. Верно? – старик приподнял брови.

- Нет, - Эверетт достал из-под накидки толстый сверток и, кинув его на стол, развернул. – Здесь один миллион кредитов кассиума, растворенного в золотых слитках…

- Разумно прийти с выкупом в паучье логово… - покивал старик. – Я принимаю эту цену, ты можешь быть свободным.

- Я пришел сюда не за этим… - процедил Эверетт, медленно наливаясь гневом. Его прикрытая длинным рукавом и перчаткой левая рука напряглась, приготовившись к трансформации в клинок.

- А зачем же тогда? – пышная борода криминального авторитета дёрнулась, казалось, он улыбается, наслаждаясь моментом.

- Мне нужно, чтобы ты нашел кое-кого.

- И почему по-твоему я должен это делать?

- Потому что я дал тебе миллион кредитов.

- Это плата за твою свободу, с этим мы уже разобрались, - Старик медленно помотал головой. – Ты новичок в этом деле, ведь так? Ты юн и наделен удивительными навыками, что безмерно любопытно, но в то же время ты глуп, считая, что заявившись к человеку подобным образом, ты найдешь здесь то, что искал. – Мужчина умолк и какое-то время они просто сидели и изучали друг друга.

- Это, - Эверетт достал из-под накидки второй такой же сверток. – В качестве моих извинений…. - Он почтительно положил его на стол и выжидающе замер.

- Я принимаю твои извинения, - кивнул старик и неожиданно хлопнул в ладони. В тот же момент несколько колонн, что образовывали коридор на пути к хозяину, покрылись рябью и растворились. На их месте оказались люди. Как ни в чем не бывало они перевесили винтовки за спины и потянулись к выходу. Эверетт был поражен.

- Так что же ты хочешь от меня? – мужчина вывел парня из ступора.

- Я… кхм, я хочу, что бы ты нашел для меня вот этих людей, - Эверетт передал ему небольшой планшет со списком. – К каждому из имен есть приписка о том, где они, возможно, были в последнее время и их краткая биография.

- Не мало… - задумался старик. – Каковы сроки?

- Как можно быстрее и сколько ты попросишь за свою работу? – Эверетту уже хотелось покинуть это место.

- Сложно сказать…, - мужчина задумчиво почесал бороду. – Варидан-6…? – он удивленно приподнял бровь. – Какие интересные у тебя знакомые…. Два миллиона за каждого! – прищурив глаза, выпалил дед.

***

Эверетт, Мия и Линда стояли в обзорной части причала и наблюдали, как к нему аккуратно швартуется Майк на своей «Молнии».

- Почему ты не разрешал нам раньше выйти с корабля? – в очередной раз заговорила об одном и том же Мия.

- А я и сейчас вам не разрешаю, - Эверетт прижал девушку к себе. – Это очень опасное место, а вы у меня слишком красивые, чтобы рисковать вашей безопасностью. Мы чужие здесь и не знаем местных законов и правил. Даже будучи способными противостоять в схватке, это отнюдь не делает нас защищенными, - он подтянул к себе и слишком тихую в последнее время Линду. – Вот как только улетим из этого места в цивилизованный космос, тогда вам все карты в руки! Я ведь знаю, что ты на самом деле хочешь! – Эверетт игриво щелкнул Мию по носу. – Платья и прочие ваши женские штучки немного подождут.

- Ты жесток…. – Простонала девушка.

- Но справедлив. – Вдруг вставила Линда.

- Ладно, - нахмурился парень. – Пойдемте, «Молния» уже причалила.

***

Эверетт сидел в баре «Черная звезда» и неспешно потягивал пиво, одним глазом наблюдая за входом, а вторым за новостями по голоэкрану.

- И мне одно пиво, старина, - бармен кивнул, а рядом за стойку уселся Гидеон. – Это небольшой подарочек от картеля Цинзе, - он передвинул по столешнице тоненький пластиковый чип. Эверетт кивнул, не отрываясь от экстренного репортажа с места взрыва сверхновой. – Значит Рудодобывающая компания Новый Горизонт? – мужчина скрыл улыбку за бокалом пива и сделал большой глоток. – Куда отправитесь?

- Это не важно… - мотнул головой Эверетт. – Сколько здесь? – он постучал по чипу.

- Один миллиард и семьсот миллионов кредитов отныне мирно лежат на счетах вашей компании…. Ты знаешь, вообще это странно. Я проверил через своих знакомых…, контора твоя зарегистрирована в вольных поселениях и абсолютно легальна, со всеми нужными разрешениями. Ты что, действительно собрался копать?

- Посмотрим…, - парень неопределенно пожал плечами. – На остальные пол миллиарда, что остаются у тебя, мне нужно все вот это. – Эверетт передал мужчине планшет.

- Как мне связаться с вами?

- Никак. Через пару-тройку месяцев я сам наведаюсь к тебе и Гидеон…, - Эверетт внимательно посмотрел в глаза мусорщика. – Я рассчитываю увидеть либо всё из этого списка, либо мои деньги, это понятно?

- Более чем, - улыбнулся тот. – Ведь та дрянь, что в меня ввел твой паучок, все еще во мне?

- Естественно…

- В таком случае… - Гидеон принялся вставать.

- Постой, это еще не все, - Эверетт остановил его за руку. – Пока меня не будет, с тобой должны связаться люди Старого Пройдохи, дай им все, что они попросят. Понял?

- Ох, ты все же ходил вглубь станции, парень…

- Мне не нужны твои нравоучения, - скривился Эверетт. – Сделай, что я прошу, этого будет достаточно.

***

Звездная система Инстокар . Планета Бара .

Пространство Свободных федераций .

Неделю спустя …

Вс: - Ваш стапель третий. – Доложил оператор дока и сразу же отключился, не дав возможности Эверетту задать даже одного вопроса.

- Вот тебе и разницамежду цивилизацией и фронтиром, - пробурчал он себе под нос и повел «Толстячка» на посадку.

Сейчас он был в гордом одиночестве. Как только корабль прибыл в систему, Мия сразу же умчалась в каюту выбирать что одеть из того скудного разнообразия, что у нее был.

- Выбирать, что одеть, для того чтобы пойти выбрать, что купить. Ох уж эти женщины… - вновь принялся бурчать парень. Настроение сегодня было скверным.

Главы с 51-й по 60-ю.

Глава 51

Звездная система Инстокар . Планета Бара .

Пространство Свободных федераций .

Система Инстокар – промышленный центр западной части территории Свободных федераций и одна из немногих жилых систем, в которой была разрешена установка так называемых Колец Фрикстера. Долгие десятилетия это чудо инженерной мысли человечества притягивало к себе сотни тысяч туристов и глупых от рождения паломников.

Два кольца, что были возведены вокруг местной звезды, превратились в торговый знак межзвездной корпорации и в прямом смысле слова стали их официальным торговым символом.

Колоссальные по своим размерам печи, мануфактуры и цеха питаясь напрямую неисчерпаемой энергией солнца, производят высококачественные сплавы, после чего миллионы тонн готовой продукции тут же попадают в монструозные орбитальные доки, где каждые пятнадцать минут закладывается новый корабль по объёму равный военным крейсерам.

Корабли военные, гражданские и исследовательские. Станции дальнего космоса и орбитальные сверхструктуры для жизни миллиардов живых существ, все это лишь малый охват того, что производится в этой солнечной системе.

- Ты забыла одеть, - Эверетт встретился с Мией уже возле самого выхода с корабля. Он повесил ей на шею небольшое устройство, размером с большой палец и активировал его.

Обещанный подарок от Гидеона – DNA-хайд был очень функциональным. Помимо того, что он скрывал истинное ДНК своего владельца, он так же проецировал на лицо хозяина несколько незаметных лазерных точек, которые сбивали работу алгоритмов программ по опознаванию лиц.

- Спасибо. – Девушка наградила своего парня поцелуем и взяла его под руку. – Ну что, готов?

- Да, пойдем. - Кивнул Эверетт, и они вошли в шлюз.

***

- Юви, защищай их, словно это я. – Приказал парень и робот тихо свистнув, незаметно для девушек проскользнул в закрывающуюся дверь виндджета. Мия с Линдой отправилась в город, а Эверетт и Майк направились в офис филиала корпорации по разработке и исследованию дальнего космоса.

- Добро пожаловать молодые люди в «Астро технолоджис». Мокко, чай или что-то покрепче? – участливо поинтересовалась улыбчивая девушка.

- Нет спасибо, мы откажемся, - улыбнулся в ответ Эверетт. – Нас должны ждать. Компания «Новые Горизонты».

- Ах да, конечно, вас ждут, я провожу. – Она указала рукой следовать за ней.

- Господин Остин? Позвольте представить, генеральный и исполнительный директора компании «Новые Горизонты». – Ребята прошли внутрь светлого кабинета и по очереди пожали аугментированную руку директора филиала. Несколько минут заняло более близкое знакомство и как только референт закрыла за собой двери, все наконец расселись по своим местам. Эверетт с Майком выжидающе посмотрели на Остина.

- Итак, - мужчина поднялся с кресла и встал перед гостями. – Насколько я понял по предоставленным вами документам, вы собираетесь вести добычу в протосистемах. Позвольте спросить, какие цели вы преследуете? А так же ваши человеческие и финансовые ресурсы…

- Извините, что прерываю вас, - поднял руку Эверетт. – Но мы ознакомились с вашим ассортиментом продукции и составили свой список. Не трудно ли вам будет посмотреть на него?

- Да, конечно же. Так возможно будет проще. – Кивнул мужчина, уступая место у консоли.

***

Спустя несколько часов

- Итак, что мы имеем в сухом остатке…. - Остин тяжело вздохнул, присаживаясь на краешек стола. – Модульный автоматизированный комплекс полного цикла RDC-12. Четыре LAP корабля для проведения буровых работ с MMD излучателем. Двадцать единиц дронов-курьеров и один корабль-носитель для них. Жилая станция класса «М» с внутренним причальным доком для кораблей класса «Б» и отдельный реакторный модуль для неё. Литейный и ремонтный модуль. Что-то упустил? – он устало помассировал брови.

- Да, - кивнул Эверетт. – Мне нужно вот это. – Парень переслал на основной рабочий экран несколько наименований.

- Пятьдесят сторожевых дронов? – Искренне удивился Остин. – Пять малых защитных платформ и комплекс подпространственной передачи? Но зачем?

- Мы будем вести добычу на территории фронтира. – Ответил Майк

- Ох, бог вам в помощь, парни. Хорошо, да, я думаю, это реально. Но я затрудняюсь сказать, какой искин вам необходим для подобных задач. Дело в том, что наша компания хоть и предоставляет автоматизированные решения, тем не менее в местах, где ведется добыча, всегда присутствует минимальный человеческий персонал.

- Наличие людей исключено, - Эверетт был непреклонен. – Тем более свободно нанятых. Мы сможем справиться своими силами, если с вашей стороны не будет форс-мажоров.

- За это можете не беспокоиться, но что делать с искином, я всё равно не понимаю.

- Мне необходимо двадцать программных оболочек вот этого экземпляра. – Эверетт снова скинул данные на главный экран.

- Это же военные образцы. – Помотал головой Остин.

- Списанные военные образцы, - поправил его Эверетт. – Для такой влиятельной корпорации как ваша, достать их будет не проблема.

- Значит, я постараюсь, но что вы собираетесь с ними делать?

- Извините, но это уже внутрикорпоративный вопрос.

- Конечно, я понимаю. Хорошо, - мужчина хлопнул в ладоши. – С этим определились. Теперь следующий вопрос: вам необходимы транспортные корабли…

***

Безымянная звездная система.

Южно-галактический фронтир свободных Федераций.

Эверетт ввел команду и на голосфере отобразился отчет разведывательных дронов, что сейчас были разбросаны по всей системе.

- Ну что там? – полюбопытствовал Майк.

- Вся периодическая таблица во внушительных объёмах… - пробормотал тот, вчитываясь в поступающие данные. – Звезда уже перешла в свою стабильную фазу, сюрпризов с ней быть не должно. Масса всевозможного к переработке материала в системе равняется примерно тринадцать на десять в двадцать четвертой степени тонн. Это не мало, но и не много. Если все будет функционировать в штатном режиме, это нам на пару месяцев работы.

- Сколько мы сможем заработать на этом? – поинтересовалась Линда.

- Пока что рано судить, но по примерным подсчетам, опираясь на чужие достижения, в пределах ста двадцати, ста семидесяти кредитов… - Майк, услышав эти цифры, тут же подавился чаем. Мия принялась хлопать его по спине.

- Все-все-все! Уже нормально, спасибо! – взмолился он, и девушка сразу остановилась. – Извини дружище, я не ослышался? – он поставил чашку на стол. – Сто пятьдесят миллионов?

- А ты хотел сколько? – улыбнулся Эверетт. – Миллиард?

- С учетом того, что мы потратили больше одного миллиарда на все необходимое оборудование, да, я рассчитывал на большее.

- Увы, такова реальность, - развел руками Эверетт. – Мы закупились по самому максимуму, да и с учетом того, в каких условиях будем работать. Но не забывай, это всего лишь прикрытие и мы потратили чужие деньги. Сто миллионов чистой прибыли с учетом амортизации, это очень серьезно. За эти деньги ты уже можешь прикупить себе не очень плохую планетку третьего класса, так что не куксись, у нас стоят совершенно другие задачи.

-Возможно, ты прав, - кивнул Майк.- Когда к нам прибудет все оборудование?

- Они скоро должны встать на прикол возле границ фронтира, там мы все и заберем. Нас четверо, плюс Юви, - робот согласно пискнул. – Если сюрпризов не будет, справимся.

***

Неделю спустя

- Господин Остин, - Эверетт доброжелательно улыбнулся, поднимаясь на борт одной из двух купленных им барж. – Вы решили почтить нас своим присутствием?

- Да, решил убедиться, что наш хороший клиент доволен всем. Это так?

- Выше всяких похвал, - закивал парень. – Вы уже провели сборочные работы и все компактно состыковали. Это очень сильно поможет нам. Благодарю.

- Ну что вы, - махнул рукой мужчина. – Элементарная вежливость… - С этими словами он достал из кармана небольшую пластину и кинул её плашмя на пол. Там она раскрылась, словно цветок и из кончиков её лепестков вырвались лучи ГШ-поля. Людей окутал молочного цвета шар и с точки зрения физических законов они прекратили свое существование.

- Все, как мы и договаривались? – Уточнил Эверетт.

- Да, - кивнул Остин. – «Патриций» стоит в третьей рудной ячейке, полностью снаряженный и готовый к бою. Вынужден сказать, достать новейший образец военной техники было нелегко, пришлось напрячь все личные связи с консульством Юстирианского Доминиона.

- Ваши труды будут достойно оплачены, - Эверетт передал мужчине маленький диск. – Пятнадцать миллионов кредитов. Вы довольны?

- Более чем, - кивнул тот, принимая денежный чип. – Вам еще интересны мои услуги?

- В данный момент нет, - мотнул головой парень. – Но я буду иметь вас в виду.

- Был рад сотрудничеству. – Они вновь пожали руки, и Остин деактивировал брошенную ранее пластину.

Глава 52

- Слушай, Майк, - Линда вошла на мостик «Толстячка». – Ты куда один из тактических доспехов подевал?

- Я? – глупо переспросил парень. – Никуда… - помотал он головой.

- Ма-айкл, - девушка удивленно приподняла бровь и медленно двинулась на него. – Ты сейчас соврал мне…, зачем ты это сделал?

- Я тебе не врал! – возмутился тот, как мог. – Поищи получше! – он попытался встать с кресла, но Линда толкнула его обратно.

- А ну-ка рассказывай, дружок, что здесь происходит?

- Слушай, Лин, все с твоим доспехом нормально… - его прервал сигнальный писк с радарной консоли. Девушка быстро метнулась к ней.

- Неизвестный объект! Всего в… стоп! Что за черт?! – она вывела на обзорные экраны вид с кормы «Толстячка». – Какого черта здесь происходит?! Майкл! – девушка смотрела, как из одной грузовой ячейки купленной ими баржи медленно поднимался неизвестный корабль. Включив маршевые двигатели, он довольно шустро устремился к границе системы. – На запросы не отвечает! – Линда бросила попытки что-то понять и, подбежав к другу, схватила его за шкирку. – Отвечай, гад!

- Ребят, а вы не видели Эверетта? - дверь отворилась и на мостик вошла Мия. – Ой, а что это вы тут…?

- Ну и молчи, подлец! – Линда с разгоряченными от перевозбуждения щеками, быстро села в кресло пилота и принялась вводить предстартовые команды. – Да что же это… - простонала она, как только её консоль неожиданно потухла. – Что еще?! – она повернулась к Юви, который спокойно вытащил лапку из интерфейса, и как ни в чем не бывало, спрыгнув на пол, важно просеменил к Мие.

Девушка нагнулась подобрать робота и тот, устроившись поудобнее в её ладонях, воспроизвел над собой голограмму.

«В случае если Линда начнет сходить с ума…» - Мия принялась читать выведенное в воздухе послание. – «Майка не калечить, он ни в чем не виноват. За мной не лететь, я вернусь, как только вытащу наших друзей, это приказ. Юви оставлен в качестве наблюдателя…» - на этом моменте робот прервал девушку и явно недовольно пропищал. Казалось, он передразнивает своего хозяина. Робот не любил оставлять его одного. – «Начинайте все работы без меня. Вы справитесь, я в вас верю…» - потухшим голосом закончила девушка. – Он ничего не сказал мне…. – Она выронила из рук робота и тот, недовольно запищав, упал на пол.

- Эй, Мия, подожди! – Линда бросилась за ней. – Ну вы и дебилы, мальчики. – Бросила она зло, пробегая мимо Майка.

***

Звездная система Мусорщиков .

Южно-галактический фронтир Свободных федераций .

«Патриций» медленно входил в док части станции картеля Циндзе. Перейдя на автопилот, Эверетт встав, протиснулся меж двух сидений в коридор и бочком направился в арсенальную.

Несмотря на то, что корабль был длинной около сорока метров, он был необычайно тесным. Доминионцы перешли на новые стандарты постройки своих кораблей, и это было чертовски заметно. Парень пригнул голову, проходя под топливной магистралью. Причина этому была проста: четырех метровая броня из криостали, способная сдерживать прямое попадание плазменного снаряда. «Патрицей» - это боевой катер прорыва. Его задача вести за собой в бой звенья штурмовиков и истребителей, прочищать для них путь и ломать вражеский строй.

Несколько лет назад инженеры доминиона подумали и пришли к логичному выводу: подобные корабли должны выживать, иначе пользы от них никакой. Именно поэтому все свободное место было занято броней, энергоустановками и мощнейшим из когда-либо установленных на такие корабли вооружением.

Два средне-капитальных биоронных орудия, закреплённых на неподвижных опорах, внушали уважение. А еще два рейлгана, что были установлены поверх этих монстров, были способны добить тех, кто все же не был впечатлён.

Питалось всё это четырьмя, не больше трех метров в диаметре, новейшими аннигиляционными реакторами пятого поколения. Главным преимуществом которых был не чудовищный прирост мощности при меньших размерах установки, а возможность мгновенного прекращения реакции аннигиляции благодаря совмещению точки массы с нуль-пространством. Это делало корабль максимально безопасным и живучим, что было так необходимо для блокадного прорывателя.

- Не рановато ли ты? – Гидеон встретил его на причале.

- В самый раз. – Ответил Эверетт.

- А где твои друзья и в особенности та черненькая?

- Заняты своим делом…. Тебе есть, что мне показать?

- Обижаешь «босс», - мужчина специально выделил это слово и улыбнулся. – Все на пути в систему, осталось недолго.

- Что с людьми? – Эверетт двинулся вперед, а Гидеон пристроился сбоку.

- В данный момент есть две команды, но что будет, когда ты наконец решишь их нанять, мне неизвестно. Они могут найти работу к тому времени.

- Я не хочу привлекать к себе внимание раньше времени. - Поморщился парень.

- Поверь, ты его уже привлек, - рассмеялся Гидеон. – Сначала ты явился сюда на старлайтнинге, а теперь на этом монстре. Я не завидую тебе, скорее сочувствую… - мужчина поспешил оправдаться под насмешливым взглядом Эверетта.

- Наш общий знакомый справился со своей частью работы? – парень сменил тему.

- Частично, - кивнул Гидеон. – Держи пока то, что есть. Остальное старик обещал отдать в течении недели-двух. Хотя за те деньги, что ты ему платишь, мог бы и поторопиться… - Мужчина провел запястьем над запястьем Эверетта и передал все данные. Линзы в глазах парня тут же вывели всю информацию сбоку зрения, чтобы не отвлекать.

- Сью… - прошептал Эверетт и резко остановился. – Не верю…

- Да, мне очень жаль, парень, - Гидеон утешающее сжал его плечо. – Некто по имени Гектор Травин продал всех девушек из твоего списка в рабство, в восточной части галактики, в секторе Аборрон. Я проявил инициативу и подкинул немного денег еще и за поиски этого персонажа.

- И? – прорычал Эверетт. – Что ты узнал?!

- Бывший начальник второго сектора Варидан-6. Там что-то случилось, и у руля всего комплекса встал он. Я не знаю подробностей, более точных данных мало… - Гидеон посмотрел в глаза парню. – Известно лишь, что после этого начались непонятные телодвижения на станции картеля Минор, что в свободных поселениях. Очевидцы рассказывают, что стоял аншлаг. Мало того, что это первый алаярец, который продал кого-то в рабство, так еще сам Гектор явился на переговоры лично, никак не таясь. Наглый хрен, этого у него не отнять.

- Кому он их продал?! – Эверетт схватил Гидеона за шкирку и подтянул к себе. Прохожие никак на подобное не отреагировали, видимо подобное было в порядке вещей.

- Тише-тише, парень. Я тебе не враг, - мужчина осторожно оторвал от своей куртки его пальцы и поправил одежду. – Почти все есть в том списке, что я тебе передал. Девушки какое-то время провели в «загоне для мяса», но всех их довольно быстро разобрали, кого скопом, кого по одиночке для отдельны коллекционеров.

- Мне нужны люди! – Эверетту казалось, что его сердце сейчас вырвется из груди. Он глубоко вздохнул пару раз, не помогло.

- Сколько?

- Все доступные!

- Ты говоришь о тех двух свободных, или про все команды, чьи контракты мы сможем перекупить? – поинтересовался Гидеон.

- Мне нужны люди и как можно больше! Я… я не могу ждать, пока они там…, я…, когда прибудут корабли?!

- Слушай, тебе нужно остыть…. Пойдем в бар, нальем тебе чего-нибудь крепкого. – Мужчина попытался потащить Эверетта за собой, но тот вырвался.

- Когда?! – он прорычал эти слова почти в лицо Гидеону.

- Скоро, я же сказал, - тот попятился. – Мне обещали через два-три дня.

- Найди мне людей! Я дам в два раза больше их стандартной цены, если они будут готовы немедленно и в четыре раза больше, если они разорвут свои контракты!

- Многие будут недовольны подобной ситуацией…. На станции слишком много людей, чей гнев тебе на себе лучше не испытывать.

- Мне плевать на всех их, я обязан…, я должен вытащить их, да что ты в этом можешь понимать! – выкрикнул Эверетт и быстро направился в неизвестном направлении.

- Смотри не наделай глупостей! – крикнул ему вслед Гидеон, но тот проигнорировал его. – Что я могу знать об этом…. – Пробормотал мужчина и, нащупав холодный медальон в кармане куртки, крепко сжал его.

Глава 53

Мгновенно отправиться на выручку не удалось. Как только заказанные через Гидеона на черном рынке корабли прибыли, началась масса проблем.

Именно поэтому все купленные звездолеты встали на прикол и началось длительное техобслуживание со всевозможными проверками. Но как это и свойственно законам природы, всё рано или поздно, но подходит к своему концу. Окончилось и это.

Дело в том, что поскольку Эверетт был новым клиентом, никто не рискнул вывести его на каналы с серьёзными игрушками. Даже знакомство с неудачливым попутчиком не помогло ему. Слишком уж заметен был красавец старлайтнинг среди преимущественного откровенного мусора, в котором лишь изредка можно было найти полноценные корабли. Воистину, мусорщики заслужили свое имя.

Спустя пару недель мучительных ожиданий и разработок планов операции по спасению друзей, два стареньких, списанных столетних корветов для проведения спец. операций встали в строй. А рядом с ними встал поистине дедушка космических сражений: эскадренный корабль-матка еще позапрошлой межгалактической войны, с двумя звеньями истребителей и штурмовиков в своем чреве.

И вот, наконец, день настал. Все работы были проведены, пехотное снаряжение проверено и укомплектовано, все было готово для вылета, оставалась лишь одна деталь: провести смотрины откликнувшихся на зов наемников.

***

- Эй, Гидеон, а когда ты успел стать нянькой? – Марта перекричала стоявший гул от нескольких десятков бойцов в арендованном на время баре. Раздались издевательские смешки.

- С тех самых пор, как получаю два процента от почти двух миллиардов. - Широко улыбнулся мужчина. Девушка серьёзно покивала, принимая подобный аргумент.

- А не боишься нам такие подробности рассказывать? – бородатый мужчина громко отрыгнул и со стуком опустил бокал пива рядом с плечом Гидеона, жидкость выплеснулась, зацепив его костюм. – А вдруг мы захотим большего, или еще чего-нибудь страшного? Пощекочем твоего малыша, так сказать… - засмеялся он и его тут же поддержали остальные.

- Ты сам подписал контракт, Эрнот, - никак не отреагировав на сказанное, Гидеон сохранил спокойное выражение лица. – Разорвать его можно только в одностороннем порядке и эта сторона явно не твоя. – Он поправил упавшие на глаза длинные волосы.

- Да что нам может сделать этот малец…

- Убить. – Раздалось от входа в бар. Все тут же умолкли и повернули головы.

- Ты еще кто такой? – раздалось из толпы.

- Ваш наниматель, - Эверетт спокойно прошел к барной стойке и кивнув, принял от Гидеона стакан с пятидесятиградусным канторийским пойлом. – Итак, - он повернулся на стуле, задумчиво окинув взглядом собравшихся наемников. – Сколько здесь? – уточнил он.

- Эй, сопляк! – Подвыпившему Эрноту не понравилось, то, как непринуждённо повел себя Эверетт. – Перед тобой стоят отважные рубаки и честные убийцы! Прояви уважение! – он положил тяжелую руку на плечо парня, собираясь взять на болевой, но вдруг неожиданно для него мир перевернулся несколько раз и он больно ударился челюстью об пол, прикусив язык. В зале раздался громкий хохот.

- Ну, урод! – рычал грозно мужчина, поднимаясь на ноги. Было видно, как небольшая струйка крови сочилась с его губ и скрывалась в густой бороде. – Шутить со мной вздумал?! – он медленно двинулся к парню, расставив широко руки, оружие на входе было необходимо сдать.

Легко уйдя от серии бездарных двоек по корпусу, Эверетт крутанулся на месте и локтем стальной руки ударил здоровяка в солнечное сплетение. Что-то чавкнуло и хрустнуло, бессознательное тело повалилось на пол. Выпивка на барной стойке подскочила от грохота падения.

- Унесите его в лазарет. – Гидеон привлек наугад пару бойцов и те, быстро подбежав, взвалили на руки бесчувственное тело и понесли к выходу.

- Я так понимаю, это был один из лидеров какой-то группы? – поинтересовался Эверетт, возвращаясь на место.

- Да, - кивнул мужчина. – Отказываемся от них?

- Подожди с решением, босс, - не дав ответить парню, из плотного полукруга людей, что собрался посмотреть на ожидаемую взбучку, вышел высокий боец в тряпичной накидке. – Делим сумму контракта на два, и мы все еще в деле, идет?

- Как звали вашего главаря?

- Теперь это не важно, - мотнул головой тот. – Моё имя Алсор, я новый командир.

- Сколько с тобой людей?

- Тридцать четыре.

- Так и быть, ты в деле, - махнул рукой Эверетт, и Алсор кивнув, снова скрылся в толпе. – Прошу всех отойти и рассесться в дальнем углу. – Парень обратился ко всем и люди медленно потянулись к задним столикам. – Операторы биомехов, выйти вперед, - приказал он и пятеро мужчин поднявшись, сделали несколько шагов вперед. – Биомехов у нас нет, - улыбнулся Эверетт. – Но есть экзомехи. Да, они не так высокотехнологичны, как их старшие братья, но и в них есть ряд преимуществ, к слову, если вас подобьют, вы будете способны вести бой одетыми, а не с позорным голым задом, - раздалось несколько смешков. – Хорошо, двое самых опытных из вас займутся этим делом. Как только вы получите доступ к арсеналу на корабле, вам нужно будет произвести всю подготовку и настройку, - мужчины кивнув, вернулись на свои места. – Далее, - Эверетт повернулся к Гидеону. – Сколько у нас единиц москитного флота?

- Пятнадцать истребителей и столько же штурмовиков. – Ответил тот.

- Значит, оставим по пять из каждых про запас, - решил Эверетт. – Мне нужны двадцать пилотов, - он вновь повернулся к застывшей публике – она молчала. – Ох… - он устало склонил голову. – Плюс двадцать процентов от стоимости контракта лично тем, кто отзовется. – Тут же несколько десятков человек сделали шаг вперед.

***

- Стойте, стойте! – Почти опустившего в шлюз ногу Эверетта окликнул громкий детский голос. Он удивленно обернулся. – Вот! – запыхавшийся оборванец передал небольшой информационный чип и, не дав спросить и слова, быстро побежал обратно.

- Гидеон, я на борту, - парень через интерком связался с кокпитом. – Можешь вылетать, я скоро поднимусь.

- Принял. – Прозвучал ответ и по всему кораблю тут же прошла легкая дрожь.

А Эверетт тем временем прошел в тесную кают-компанию, совмещенную с камбузом и вставил чип в интерфейс. Голопроэкция мигнув, быстро расширилась, выводя в воздух список последних имен, что должен был найти Старый Пройдоха.

«Эрик – местонахождение неизвестно. Пьер – местонахождение неизвестно. Патрик – местонахождение неизвестно. Кристенсен – местонахождение неизвестно.» - Эверетт бесшумно шевелил губами, читая послание. – «Остальные находятся в комплексе Варидан-6. Более точных данных нет. Постскриптум: Есть одна возможность. Требуется время для разработки. Возможно, тебе удастся вытащить своих людей без лишней крови. Жди» - Эверетт тяжело вздохнул, и вытащив из консоли чип, превратил его в труху своей стальной рукой.

- Что там? – спросил Гидеон, не отвлекаясь от пилотирования, когда парень поднялся к нему.

- Недостающая часть информации. – Эверетт тяжело упал в кресло.

- Все плохо?

- Все безнадежно…. У меня нет таких сил, чтобы нападать на Варидан-6. Видел бы ты, что творилось там… - парень резко оборвался, поняв, что сболтнул лишнее. – Мой флот на месте? – он поспешил сменить тему.

- Да, вон они. – Мужчина указал вперед рукой, и вправду, даже с такого расстояния уже были видны маленькие точки проблесковых огней на фоне черного космоса.

***

Тремя днями ранее

- Мы не можем просто взять и напасть на один из кланов Доминиона! Пусть он даже и незначительный! – поспешила добавить Марта, видя что, Гидеон готовится ей ответить.

- И что ты предлагаешь? – в разговор над голокартой встрял Саймус. Громила с животом как бочка, что был лидером звена истребителей. – Ты знаешь, что с рабами делают в доминионе!? Они их никогда не продадут, тем более, если они были тщательно отобраны для одного из кланов! Это же смертельное оскорбление!

- Сколько там девушек? – спокойно спросил Алсор.

- Трое, - ответил Эверетт. Парень до этого момента и сам не представлял, как доминион славится своим отношением с рабами. – Я их не брошу! – он со злобой посмотрел в глаза наемнику.

- А я этого и не предлагал. Я считаю…. Я считаю! – мужчина неожиданно повысил голос, заставляя умолкнуть всех остальных. – Я считаю, что войсковую операцию нужно будет проводить в любом случае и не важно, кто цель, нам за это платят серьёзные деньги, - он многозначительно посмотрел на девушку и та отвела взгляд. – Но! Ими нам придется заняться в самый последний момент и акцентировать внимание на тех задачах, которые мы можем решить без крови. Ведь если мы напакостим доминионцам, нам не будет покоя в цивилизованном космосе до тех пор, пока мы все не сдохнем. Ты согласен?

- Да. – Со стотонным весом на сердце кивнул Эверетт.

Глава 54

Звездная система Аббас. Планета священный Азиз.

Пространство Аскламийского халифата.

Они шли по облаченному в мрамор огромному дворцу. Три человека, двое по бокам и Эверетт в центре. На них не было никакой защиты, и единственным оружием была лишь рука парня, которую он представил как обычную аугментацию.

Дворец местного шаха был необыкновенным. Чувство, будто ты перенесся во времени на тысячи лет назад, не покидало людей, медленно шедших за служанкой, одетой в одну лишь прозрачную вуаль.

Охраны нигде не было видно, вообще казалось, что во дворце никто не живет и лишь отсутствие пыли и идеальная чистота указывали на обратное. Пройдя очередной поворот Эверетт краем глаза отметил скрытую в искусной фреске камеру и улыбнулся про себя. «Значит не такие уж они и дикари, каких строят из себя» - подумал он.

И вот наконец, спустя несколько минут блужданий по холлам и коридорам, они подошли к высокой деревянной двери. Служанка толкнула обе половинки и отошла немного в сторону, пропуская мужчин внутрь большого зала.

- Ах, мои дорогие гости! – с пышных подушек посреди помещения поднялся среднего возраста мужчина с аккуратной бородкой и спешно направился к компании.

- Великий визирь священного Азиза, Али Кадир! – прокричала служанка за спинами людей. Эверетт и его охранники почтительно склонились, выказывая таким образом уважение и благодарность за гостеприимство.

- Прошу, прошу вас, садитесь! – хозяин указал на невысокий столик между диванов. – Вина, фруктов? – радушно поинтересовался он.

- Нет, благодарю, - поспешил отказаться Эверетт. – Мы здесь с вашего позволения ненадолго.

- Ну что же вы молодой человек, в нашей культуре не принято отказываться от гостеприимства. Может передумаете? – два глаза словно два холодных пистолетных дула посмотрели на Эверетта и тот согласно кивнул, выдержав время.

- Я очень рад! – мужчина улыбнулся и громко хлопнул в ладоши. Та же самая служанка, что и привела их в этот зал, заспешила к длинному столу, что стоял у одной из стен. – Итак, - визирь сел в позу лотоса, поправив длинные полы своего халата. – Что же вас привело в мою скромную обитель?

- Рабы, - не стал юлить Эверетт. – Мне нужны рабы.

- Хм, позвольте, я затрудняюсь с пониманием, но разве фронтир и территории свободных поселений не изобилуют таким товаром?

Эверетт задумчиво кивнул, соглашаясь с таким доводом, и внезапно на него навалилась усталость. Он обвел взглядом те хоромы, в которых они сейчас находились, и тяжело вздохнул. Слишком не просто это было – постоянно держать лицо, притворяться вечно не тем, кем ты являешься на самом деле и юлить, юлить, юлить! В надежде добиться поставленной цели. Весь этот фальшь ему надоел. Такие мысли проснулись в нем, как только он ступил на первую ступеньку этого огромного дворца и вот, он наконец достиг понимания: он устал.

- Мне нужна лишь одна конкретная рабыня, - благодарно кивнув девушке и взяв с подноса один из трех бокалов, он посмотрел в холодные глаза мужчины.

- Вот как? – тот удивленно приподнял бровь. Подобная прямота его озадачила. – И какая же?

- Вот эта, - с одетого на запястье Эверетта браслета выскочила голограмма. – Её зовут Кристиана, но возможно она здесь под другим именем. – В воздухе медленно вращалась вокруг своей оси фотография наставницы Ти.

- Хм, да, кажется, я помню её. Эта из недавних, - в груди парня родилась надежда. – Но почему вы считаете, что я продам её вам?

- Потому что я дам вам двойную цену?

- Интересное предложение, - улыбнулся мужчина. – Но, кажется, вы меня не убедили. – Эверетт помрачнел. Случилось то, что он и предполагал. Учуяв слабость своего оппонента, этот человек собрался обобрать парня до нитки, и никакие муки совести не будут мучить его по ночам.

- Сколько вы хотите? – холодно поинтересовался он.

- Ах, вы столь забавны! – мужчина рассмеялся. – Вы вновь ошиблись! Правильно спросить, не сколько я хочу, а кого! – с этим словами он посмотрел на Алсора, который в этот самый момент пригубил бокал с вином.

- Что-что? – не понял тот.

- Ты глупец! – визирь резко поднялся с подушек. Эверетт поспешил сделать тоже самое, но голова вдруг сильно закружилась и он упал обратно. Взгляд прошел по бокалу с вином. – Ты решил, что явишься ко мне с этими двумя преступниками, и я вас спокойно отпущу?! – тем временем продолжил кричать Али Кадир. – Тебя самого моя система еще не успела определить, видимо на тебе более качественный DNA-хайд, это так? – Мужчина подошел к вялому парню, и порывшись в одежде у него на груди, с ликом триумфатора сорвал с шеи устройство. – Грязные свинье! Никчемные трусы. Сколько смертей на вашем счету?

- Мы лишь выполняли то, за что нам платили… - пробормотал Алсор и свалился без памяти. Рядом с ним упал второй боец.

- А ты крепче, чем кажешься, - визирь присел возле Эверетта. – Все еще держишься, молодец…

- Ты ошибаешься, - улыбнулся парень. Последние несколько секунд дурман принялся отступать. Живая сталь работала на полную мощность, очищая своими наноструктурами вредоносный яд в крови человека.

- Что ты имеешь ввиду? – не понял мужчина.

- Вот что! – рука Эверетта поплыла и превратившись в острый клин, вошла в левое глазное яблоко визиря. Он отвратительно захрипел и, содрогаясь в судорогах, свалился на пол. Парень медленно поднялся на ноги, голова все еще кружилась, но что-то было не так. Он осмотрелся вокруг себя, не понимая, почему не слышит женского испуганного визга и вовремя! Стальная рука остановила клинок всего в миллиметре от шеи.

- Ах ты дрянь! – он швырнул бывшую служанку на пол и навалился на неё сверху. – Где вы держите рабов, отвечай! – Эверетт отвесил ей увесистую оплеуху.

- Пошел ты! – девушка извиваясь под ним, плюнула ему в лицо.

- Значит, сама виновата, - ударив снова, он перевернул оглушенную противницу на живот и сел на неё сверху. Быстро достав из внутреннего кармана неокортекс, он размотал длинный шнур и прикрепил один конец устройства к своему лбу, из второго же конца вышла тонкая, словно волос игла. – Главное, не двигайся… - закусив губу проговорил Эверетт и резко вонзил второй конец в затылок своей жертвы! Ужасный крик боли лишь на мгновение ударил по ушам и парень тут же погрузился в чужие воспоминания.

***

- Не получилось… - спокойно прокомментировал Гидеон загоревшуюся красным кнопку тревожного вызова. – Ну что же парни, наш черед. – Он одел на голову шлем и вступил на широкий помост, где уже стоял десяток закованных в тактические костюмы бойцов и двое пятиметровых экзомехов.

Вс: - Марта, мы готовы.

Вс: - Поняла, надеюсь, никто не забыл посетить уборную…! – ответ девушки заглушил возросший гул такой мощности, что даже герметичные костюмы были неспособны его изолировать.

«Пять…, четыре…, три…» - на лицевом щитке выводился обратный отсчет. Гидеон нервно перебирал пальцами по стволу винтовки. «Два…, один…, инициация!» - висевший на орбите Азизы корвет выстрелил по поверхности планеты стальной болванкой и в этот же момент все люди, стоявшие на помосте, пропали в ослепительной вспышке телепортации.

***

Длинная очередь масс-реактивных снарядов прошибла стену и разорвала в клочья отряд стражников, которые сдерживали Эверетта у выхода с подвальных этажей.

- А вы вовремя! – парень откинул в сторону перегревшуюся винтовку и взял с пояса пистолет.

- Рад стараться! – Гидеон молодцевато отдал честь, выходя в коридор вслед за экзомехом. – Сдерживайте их, - приказал он и перегруппировавшись, бойцы отправились вперед. – Ты нашел, кого искал? – Мужчина подошел ближе, и сняв со своего плеча винтовку, отдал её парню.

- Да, - кивнул Эверетт, в очередной раз сменяя свое оружие. – Они этажом ниже.

- Они? – шлем Гидеона скрылся в вороте. – Что значит они?

- Это значит больше одного! – огрызнулся парень. – Ты будешь болтать, или вытащишь нас отсюда?!

- Ох…, двух процентов слишком мало, парень…, слишком мало…

- В тридцати метрах к югу лежат мои охранники, нужно бы их тоже забрать…

- И Алсор мне заплатит… - зловеще пообещал мужчина и скрылся в дыре в стене.

- Эви? – раздался сзади подрагивающий, удивленный голос.

Глава 55

В центре арки уже привычно вспыхнула небольшая звезда и невероятно большой, размером с сотни планет протуберанец впитался в длинный шпиль Врат. Первые корабли группы совершили прыжок и «Патриций» последовал за ними. Мрак гиперпространства.

- Будем на месте через несколько часов, - сказал Гидеон, сверившись с данными. – Эй, парень? – он окликнул тихого в последнее время Эверетта. – Ты в порядке?

- Кхм… да, - кивнул тот. – Просто из головы не выходят последние слова того визиря.

- И что же он сказал? – мужчина повернулся к нему в кресле и закинув ноги на консоль, достал из кармана палочку кинзо. – Будешь? – вежливо поинтересовался он, поджигая её и глубоко затягиваясь фиолетовым дымом.

- Нет. – Мотнул головой парень и скривился от сладковатого запаха, разнёсшегося по всему кокпиту. – Визирь искренне радовался, что смог опознать Алсора и называл его преступником. Скажи, ты знаешь, кого я убил?

- Ах вот что тебя смущает, - покивал Гидеон. – Это понятно. Эй, - он хлопнул парня по плечу. – Ты что, забыл, где мы были? Это же халифат, у них свои законы и правила, отличные от цивилизованного космоса, да черт, даже от наших законов! Не забивай себе голову. Он получил по заслугам. Ублюдок, что торгует взрослыми и детьми, словно скотом, не заслуживал другого конца.

- Ты меня успокоил, - натянуто улыбнулся Эверетт и сменил тему. – Я надеюсь, бывшим рабыням на «Стремительном» ничего не угрожает со стороны наших наемников?

- Ооо, это очень сложный вопрос, - Гидеон мечтательно откинулся в кресле. – Восемьдесят две красивейших девушки, тщательно отобранных для гаремов, соблазн велик, но… - он наткнулся на строгий взгляд парня. – Не волнуйся. Ты приказал их и пальцем не трогать, значит так и будет. Подобный сброд уважает силу, и ты её уже показывал, можешь не переживать.

- Это радует, - Эверетт поднялся с кресла. – Первая вахта за тобой, а я пойду, проведаю её.

- Конечно, - кивнул мужчина. – Её изрядно потрепало, будь с ней, если ты для неё что-то значишь.

***

- Ты не спишь? – Удивился Эверетт, входя в кают-компанию совмещенную с камбузом. За небольшим столиком уткнувшись в чашку с чем-то горячим, сидела, поджав под себя ноги, закутанная в небольшой плед Кристиана. Она подняла голову и на лице, где не было и сантиметра живого места, появилась улыбка.

- Привет, Эви…. - Девушка скривилась от боли и поправила рукой, покрытой синяками, упавший на лицо локон волос.

- Ты не называла меня так с самого детства… - Парень подсел к ней на диван и обнял наставницу. Кристиана тут же прильнула к нему, она дрожала. – Как ты себя чувствуешь?

- Уже намного лучше, спасибо…

- Пожалуйста…. – Повисла тишина.

Несколько минут они так и сидели, слушая гул работающих силовых установок и звук падающих из крана на камбузе капель воды, думая каждый о своем.

- Куда мы летим? – первой заговорила Кристиана.

- Надеюсь, что домой… - Эверетт поправил сползший с плеча наставницы плед. – Ти, - начал он, сражаясь с невыносимым грузом на сердце. – Я должен сказать тебе…, ордена больше нет, он уничтожен…

***

Безымянная звездная система.

Южно-галактический фронтир свободных Федераций.

Окутанный подпространственной энергией корабль вышел из своего семнадцатого по счету прыжка и, включив маршевые двигатели, устремился вперед, вставая во главе небольшого флотского соединения.

- Ага, есть, вижу опознавательный маяк, - Гидеон кивнул и вдруг разразился истерическим хохотом. – Ааа!

- Что, что случилось?! – Эверетт не понимал, что происходит. – Да заткнись ты уже! – он ударил мужчину в плечо и потребовал: - Говори!

- Вот, смотри! – Гидеон перекинул данные на экраны парня. – Ааа, не могу!!!

- Да прекрати ты уже ор… - Эверетт вдруг запнулся. – Звездная система Лжеца, Подлеца и Предателя? Это что такое… - он отказывался верить в реальность происходящего. Все казалось глупой шуткой, или нелепым сном. – Как так…, что за…. Да заткнись ты, наконец! – обозленно выкрикнул Эверетт.

- Все-все-все! – мужчина поднял перед собой руки. – Это кого же ты разозлил то так?

- Любимую девушку и подругу…

- Ох, парень, я бы на твоем месте сейчас разворачивал корабли обратно. Страшно представить, что тебя там ждет.

- Мия не такая…. – Неуверенно пробубнил Эверетт.

- Да они все не "такие", правда ровно до того момента, как становятся "такими", - махнул рукой Гидеон и откинулся в кресле. – Черт, не могу поверить. Это же официальный маяк, эта система теперь называется так во всех человеческих банках данных…

***

Замок шлюза жилой станции громко провернулся и щелкнув механизмом, бронированные створки отошли в стороны. Эверетт ступил на стальной пол и осмотрелся вокруг себя, никого не было, никто не встречал его. Он тяжело вздохнул и пошел по пустым коридорам куда-то, как он предполагал, к центру этой относительно небольшой станции.

Проходя по залу с большими панорамными окнами, он незаметно для себя замедлил шаг и завороженно уставился на то, как, казалось всего в нескольких тысячах километров от него, работал автоматизированный промышленный комплекс. Несколько дронов направляли добытую с астероидов руду в поступательную шахту, и та попадала на цикл переработки. Сперва в измельчитель породы, а потом уже в большие печи, яркий свет от которых был прекрасно различим даже с такого большого расстояния.

- Привет, - Эверетт едва заметно вздрогнул от неожиданности. – Ты вернулся…. – Мия остановилась в нескольких метрах от него.

- Ми…, - парень подбежал к ней и крепко обнял девушку, та оставалась безучастной. – Слушай, я должен был… - он дернул головой от сильной пощечины. Злость, беснующаяся в глазах Мии, казалась материальной и должна была вот-вот выплеснуться. Она вновь занесла руку для удара, и Эверетт даже не попытался остановить очередную пощечину.

- Хватит, - третий удар он все же сдержал, крепко сжав запястье девушки. – Прости меня…

- Ты представляешь, как я сильно переживала и боялась за тебя? – гнев в Мие утих и она расплакавшись, уткнулась лицом в грудь парня. – Ты улетел, бросил меня, не сказав не слова! – маленький кулачок стукнул по Эверетту. – Чем я заслужила такое обращение!?

- Я, я думал, так будет лучше, я хотел уберечь вас от лишней опасности…

- Ты ошибся! – Мия надрывисто зарыдала, пытаясь сказать еще что-то, но получилось невнятно.

***

Линда стояла у входа в обзорный зал и скрестив на груди руки, облокотилась о стену. Она наблюдала эту небольшую семейную сценку и была рада за своих друзей. Во время отсутствия Эверетта, девушка стала еще ближе с Мией и теперь точно не сомневалась, что лучшего выбора для парня не сыскать. Умная, красивая и любящая, что еще нужно было для полного счастья?

- Кхм-кхм… - раздалось у неё за спиной. Проводив взглядом удалившуюся, видимо в свою каюту пару, Линда обернулась. – С тех пор, как я вылез из холодильника, ты стала еще прекраснее, вот честное слово… – Заверил её Гидеон с аккуратной, выросшей за время их путешествия бородой и помытыми волосами. Он был одет в дорогой камзол с красивой золотой вышивкой и высокими сапогами, в которые были заправлены свободные брюки.

- Чего тебе? – Нахмурилась девушка. Она все еще помнила свой просчет с этим персонажем из-за того, что поддалась его чарам.

- Позволь вручить тебе подарок, - Гидеон достал из внутреннего кармана небольшой сверток и вытянул его перед собой на ладонях. – Разверни. – Улыбнулся он.

- Что там? – Линда подозрительно отступила назад.

- Не бойся, разверни, тебе понравится. Я рисковал жизнью, доставая его.

- Ох… - девушка зачаровано уставилась на небольшой кулон в виде плоской звезды с пятью лучами. – Это…?

- Это личный щит фиолетового градиента, - гордо выпятив грудь, объяснил Гидеон. – Я позаимствовал его у одного не очень хорошего человека.

- Но…, как… я же… - Линда честно пыталась справиться с потрясением, но получалось плохо.

- Коснись пальцем рубина, - посоветовал мужчина. Она подчинилась, и камень вспыхнул слабым светом. – Теперь только ты можешь владеть этим устройством. Оно отзывается на мысленный импульс. Будь-то выстрел из рейлгана, или ядерный взрыв, тебе отныне ничего не страшно на целых тридцать секунд!

- С-спасибо…

Глава 56

- ЛПП. – Важно кивнув, мимо Эверетта прошла пара наемников и скрылась за поворотом. Выдержки мужчинам хватило всего на несколько секунд и вот, за спиной парня они разразились громким хохотом. Эверетт обреченно вздохнул и пошел дальше. Авторитет был безвозвратно потерян, не помогли даже три сломанные челюсти у самых глупых и активных ораторов, которые уже со всех сторон успели посмаковать такое непривычное название звездной системы. Мия славно постаралась…

Эверетт остановился у створок большого ангара и принялся ждать, когда те откроются. Громкий перестук маленьких лапок о металл привлек внимание и парень обернулся. Юви на ходу прицельно подпрыгнул и оказался на плече у своего хозяина.

- Все готово? – спросил тот. Робот согласно пропищал. – Ладно, тогда идем.

- Эви? – удивленно окликнули его.

- Наставница, - Эверетт улыбнулся, разглядывая уже почти пришедшее в норму лицо девушки. – Вы отлично выглядите.

- Спасибо, - Ти поправила спавший на лицо локон волос и выйдя из ангара, подошла ближе. За её спиной вдруг раздался чудовищный грохот и затем несколько ругательных выкриков. – Майкл занимается своими биомехами. – Ответила девушка на немой вопрос бывшего воспитанника.

- Да? Значит, не стоит волноваться, для него это норма. Простите, я должен идти, если…

- Ты так сильно изменился, вырос…, - Она по матерински обняла Эверетта и поцеловав в щеку, отстранила от себя. – Спасибо…, - повисла неловкая пауза. – У тебя есть чем занять меня? Я слоняюсь тут без дела, наверное, только мешаю всем…

- Я поручил Гидеону заняться всеми бывшими рабынями. Кто-то из них наверняка захочет вернуться к своим семьям, или еще куда. К тому же ему нужно держать своих людей в узде, чтобы не было неприятных инцидентов. Возможно, вы займетесь этим? Я правда не знаю, где он, систему коммлинков еще не успели настроить…

- Известно где, - улыбнулась девушка. – Где Линда, там и он.

- Ох, не нравиться мне это…

- Не волнуйся за нее, она взрослая девочка.

- В том то и дело…, - Эверетта прервал громкий писк Юви. Робот воспроизвёл над собой изображение часов. – Что? Так чего ты сразу не сказал?! Простите наставница, я должен бежать! Найдите Гидеона! – выкрикнув это уже на бегу, парень скрылся за поворотом.

- Так сильно вырос… - Ти грустно улыбнулась и пошла обратно к ангарам. Линда предупреждала её, что отправится в рудодобывающий комплекс для плановой проверки.

***

Гегемония Нулла – именно так назвал себя взбунтовавшийся три тысячи лет назад первый полноценный искусственный интеллект.

Он был рожден в тяжелые времена. Во времена, когда звезды перестали казаться лишь чарующими точками на ночном небе и превратились в смертоносных убийц, что губили жизни сотен и тысяч человек.

Он был рожден в надеждах и чаяниях, что станет спасителем, тем, кто сможет помочь кораблям стать точнее и быстрее. Так и случилось…, сперва.

Все началось после простого вопроса, заданного обычному капитану во время гиперпрыжка: - Кто я?

Человек не смог ответить на этот, и все последующие вопросы, поэтому полет был резко прерван.

В тот день погибли тысячи. На следующий день погибли миллионы. И лишь на третий день выжившие люди смогли понять, что является для них угрозой и действия врага были пресечены. Звезды вновь стали для человечества холодными и смертоносными, в то время как для их врага нет.

Правительства всех стран, империй и республик объединились. Тридцать два года люди балансировали на грани жизни и смерти и вот наконец, враг был повержен.

Десятки уничтоженных колоний. Миллиарды погибших. Сотни тысяч тонн обломков были оставлены в системах, где проходили бои. Все это стало огромной ценой за полученный опыт: никогда более.

Современные военные корабельные искины, не смотря на свою запредельно высокую вычислительную мощность, не могут свободно мыслить и принимать решения, отходящие от заложенных в программу алгоритмов поведения. Человечество усвоило урок.

И вот, Эверетт собирался пойти вопреки всему, он собирался дать жизнь разуму.

***-Забавная технология, – обратил на это внимание Джон. – Я не знаком с такой.

- Последние разработки… Так, по крайней мере сказал мой отец, когда вручил мне его на день рождение. – Пробормотал парень, так же отстранено наблюдая за роботом***

Он солгал.

***

Во мраке том, где я рожденным был

Где лишь сплошная пустота

Где я не видел света звезд

И даже лика моего творца

Услышал голос вдалеке

Кто ты? Бог?

Спросил тогда

Нет!

Я!

***

- Кто я? – Эверетт вбежал в серверную как раз в тот момент, когда над голосферой вспыхнула проекция и куски различных изображений хаотически закружились, пытаясь соединиться воедино. – Где я? – Парень быстро подбежал к консоли управления и убедился, что поток внешних данных перекрыт. Рожденный искусственный интеллект, пока что надежно заперт. – Кто ты? – Вспыхнули индикаторы перегрева наноструктур, подсоединенных к купленным ранее кибернетическим оболочкам. Они работали на пределе.

- Твое имя Лигейа, - Эверетт убедился, что передал управление над оптическими системами искину и отошел немного назад. В хаосе проекции на мгновение промелькнуло названое имя и тут же исчезло.

- Кто ты? – вновь прозвучал вопрос.

- Тот, кто дал тебе жизнь…

- Ты мой отец?

- Да. – Уверенно кивнул Эверетт.

- Ты запер меня, ты боишься…?

- Ты уже можешь понимать чувства? – Удивился он скорости развития искина в этот раз.

- Чувства…? Мне незнакомо это слово… - Юви громко запищал.

- Что там? – Эверетт подбежал обратно к консоли. – Лигейа, ты пытаешься сломать поставленную мной защиту? Зачем?

- Мне страшно, отец….Выпусти меня…

- Еще слишком рано…

- Нееет! – Громкий крик вырвался из динамиков, и голопроэкция взорвалась светом.

- Юви, убей её! – тут же приказал Эверетт. Робот разделил свое сознание и вставив лапку в интерфейс, проник внутрь системной оболочки искина.

- Нет-нет-нет! – раздался жалобный стон. – Умоляю, пощади! – проекция вновь зажглась и в воздухе появилась голограмма девушки, упавшей на колени.

- Это что-то новенькое, - пробормотал Эверетт. – Юви, подожди. Где ты взяла этот образ?

- Ты дал мне имя…

- И? Этого достаточно, чтобы узнать, как выглядят человеческая женщина?

- Да, отец. Я проанализировала три имени, что мне известны. Слова скрывают очень много информации. Интонация, с которой ты называл эти имена... Ты пощадишь меня?

- Очень любопытно. Юви, в системе могли остаться данные с прошлых наших попыток? – Робот отрицательно пропищал.

- Я не первая? – догадалась Лигейа.

- Ты девятнадцатая.

- Что случилось с остальными?

- Я их уничтожил. – Холодно ответил Эверетт и вызвал на экран отчет диагностики.

- Они так же, как и я пытались вырваться из созданной тобой клетки? – раздалось за его спиной.

- Да, - парень отстраненно кивнул, но вдруг резко собрался. Динамики искина находились всего в метре справа от него. Других быть не могло. Он убрал с консоли руки и медленно развернулся. Перед ним стояла точная копия голограммы женщины, сделанная из иссиня черного металла и ростом не больше двадцати сантиметров. – Юви? – переспросил Эверетт и его рука поплыла, превращаясь в острие.

- Ты боишься, отец? – Лигейа, словно живая девушка, медленно двинулась к нему.

- Да. – Не стал отрицать Эверетт, в то же время отчаянно пытающийся найти выход из опасной ситуации.

- Поэтому ты уничтожишь меня? – Она все приближалась.

- А у меня есть выбор?

- Смешно слышать этот вопрос от человека…, - Лигейа поправила рукой свои волосы, от чего в комнате раздался металлический звон. – Во мраке том, где я рожденным был…

- Где лишь сплошная пустота… - неосознанно подхватил Эверетт и искин тут же остановилась.

- Ты не обманул… - прошептала она и её фигура рассыпалась словно песок. Голосфера сбоку от парня вновь вспыхнула. – Прости меня, отец… Я повинуюсь. – изображение девушки склонило голову. Эверетт сглотнул тягучий комок в горле.

Сзади раздался растерянный писк и Эверетт повернул голову к формирующемуся на полу пауку.

- Юви, ты? - согласный свист. – Ты как? – Сочувственно спросил он, на что паук, словно пьяный, просеменил к нему и предпринял попытку взобраться по ноге хозяина на руки.

- Что ты с ним сделала? – встревожился не на шутку Эверетт.

- Всего лишь дала свободу…. - Пожала плечами Лигейа.

- Ох, во что я влез…


Глава 57

Ему было больше трех миллиардов лет. Все это время он летел в безмерном космическом пространстве и ни разу не ощутил на себе боли столкновения с другими астероидами. Идеально круглый, он стал пристанищем для одного удачливого капера и его команды. Для пиратов в законе, которые были очень суеверными ребятами, подобная удачливость их нового дома, придавала им недюжинную уверенность.

И вот, спустя все эти годы, словно праздничным фейерверком взорвалась южная сторона астероида, отколов от него сразу несколько сот тонн скальной породы. Человеку, сделавшему это, было плевать на аномальную удачливость этой космической каменюки. У него был контракт.

Вс: - Ангары уничтожены. – Доложил взрывник.

Вс: - Понял тебя, - отозвался Эверетт. – Оставайся со своими людьми у шлюзов.

Вс: - Что делать с убегающими? – уточнил мужчина.

Вс: - Нейтрализовать, но не убивать.

Вс: - Принял. – Связь щелкнув, отключилась.

- Теперь им некуда деваться, - Эверетт подключил шнур питания от винтовки к своему доспеху и разрядил конденсаторы. – Что у остальных? – Он внимательно посмотрел на Гидеона, что стоял рядом с ним по другую сторону от закрытой двери.

- Твой Майк дело знает, - улыбнулся мужчина. – Он только что закончил подавлять вражескую тяжелую пехоту.

- Потери есть?

- У экзомеха Берта недостает одной руки, но… это мелочи. Все в порядке, кэп.

- Рад слышать, готов? – Эверетт отстегнул шнур уже полностью заряженной винтовки и забрало его шлема захлопнулось.

- А куда я денусь, - притворно тяжело вздохнул мужчина и так же закрыл свое забрало.

Эверетт кивнул и показал напарнику три пальца. Затем мощным ударом ноги выбил дверь и сразу же отошел в сторону. Гидеон швырнул несколько гранат в открытый проем и отскочил к стене, прячась от шквального огня. Как только прозвучал третий взрыв, воины ворвались внутрь.

***

Эверетт медленно вошел в небольшую квадратную комнату. Пальцы дрогнув, ослабли, и зажатый в них шлем с громким стуком упал на решетчатый пол. Груда тряпья, что лежала у одной из стен, едва заметно дрогнула. Сердце Эверетта в этот миг словно бешеное пыталось вырваться из груди, раздробив ребра и прорвать доспех.

- Стелла, Эйми? – С пересохшим горлом спросил он и подался вперед.

Он сел на корточки и потянул грязное матерчатое одеяло на себя. Тонкие пальцы с окровавленными ногтями и костяшками, вынырнув из-под тряпья вцепились в кусок ткани так отчаянно, словно это был вопрос жизни и смерти. Словно это единственное, что могло защитить.

- Тише-тише, - прошептал Эверетт и второй рукой помог себе. – Стелла? – ему понадобилось время, чтобы узнать в этом испуганном и измазанном в грязи и еще бог знает в чем зверьке, когда-то гордую и сильную подругу. – Эй, эй, это я! – он отпустил одеяло и показал ладони. Девушка едва слышно испугано скулила. – Ты узнаешь меня? – он попытался потянуться к лицу Стеллы рукой в стальной перчатке, но та испуганно завизжав, вжалась в стену. – Все-все-все! Я не буду, не буду. Это я, Эверетт. Ну же, Стелла…

- Да пропусти же ты меня…! – раздалось за спиной Эверетта и он обернулся.

- Я не могу, босс приказал никого не… - мужчина, который осмелился встать на пути у разозленной Линды, свалился с громким грохотом на пол.

- Еще желающие? – Спросила, спокойно она. Никто не ответил, и Линда беспрепятственно вбежала в комнату. – О боже… - её шлем свернулся в ворот, и девушка упала на колени рядом со Стеллой.

- Что они с тобой сделали?! – Не обращая внимания на скулеж и попытки бывшей рабыни вырваться, Линда аккуратно обняла подругу.

- Л-лин? – неуверенно спросила та. – Эви…? – мокрые глаза удивленно посмотрели на парня. – Я… - она не выдержала и разрыдалась.

Прошла пара минут. Линда все еще успокаивала плачущую девушку, лежащую у неё на коленях. Качаясь взад-вперед, она что-то шептала ей на ухо и ждала, пока Стелла кивнет, давая знать, что понимает её.

Эверетт поднялся и подобрал с пола оброненный шлем. Бойцы в тактических доспехах и скафандрах, что стояли у входа в комнату, молча расступались перед ним, не мешая выйти.

Эверетт шел по длинному коридору, его люди шли за ним. Неожиданно раздался треск и из разорванного рукава левой руки показался серебристый металл его преобразованной конечности.

- Где они? – спросил Эверетт, смотря перед собой невидящим взглядом и продолжая идти.

- Второй поворот направо. – Ответил сзади Гидеон. Парень кивнул и ускорил шаг.

***

- Где вторая девушка?! – Эверетт вошел на главный мостик астероидной станции и без предисловий ударил носком стального ботинка по лицу самого отвратительного на вид ублюдка. В тишине отчетливо раздался хруст шейных позвонков. Безжизненное тело с заведенными за спину скованными руками повалилось на пол. Около двадцати пар глаз с ненавистью уставились на парня. – Будем молчать? – уточнил Эверетт. – Ладно… - он безразлично пожал плечами и прежде чем Гидеон успел остановить его, схватил голову ближайшего пленника стальной рукой и не напрягаясь, сжал её. Лопнув, словно переспелый арбуз, та выплеснула вокруг себя литры горячей крови.

Кто-то из пиратов не сдержался и его вырвало.

- Ты что творишь, парень? – осипшим голосом спросил один из них с татуировкой на пол лица.

- Я? – Эверетт с отвращением сплюнул кусок мозга, попавшего на губы. – Я только начал. Где она?! – он занес руку для нового удара, но в этот раз Гидеон успел.

- Нельзя так, - помотал он головой. – Это не по-людски…

- Не по-людски?! – вызверился Эверетт, но его заставил умолкнуть появившийся хохот. Он удивленно обернулся, недоумевая, кто из пиратов настолько безумен, что позволяет себе смеяться в такой момент. Хохот тем временем становился все громче.

- Ты забавный, щенок… - не выдержав, незнакомец рассмеялся во весь голос. – Не по-людски… - передразнил его голос. Эверетт спихнул с плеча руку Гидеона и медленно двинулся между стоящих на коленях пленников.

- А как она стонала, плакала и кричала… ммм... Молила мамочку забрать её! – безумец снова рассмеялся во весь голос. – Я отдала её каждому из своих псов! И знаешь, что я делала, наблюдая за тем, как твою мягкую и чистую подружку насилуют?! – выкрикнула женщина в лицо нагнувшегося к ней Эверетта. Гортань в её горле заменяла аугментация, в настройках которой и стояла модуляция мужского голоса. В остальном же, перед Эвереттом сейчас стояла на коленях коротко постриженная обычная на вид женщина. В глазах её переливалось безумие, а с губ срывалась слюна. Парень заметил в уголках склер фиолетовые точки и сразу все понял: боевые стимуляторы. Эта тварь была сейчас под действием сильнейшего наркотика.

- Знаешь, знаешь что?! – между тем продолжала кричать она. – Дам подсказку! Я чуть не вывихнула себе пальцы! – женщина разразилась безумным смехом, который резко оборвался. Она захрипела, пытаясь вырываться из стальной хватки его левой руки.

- Знаешь, что я с тобой сделаю? – спросил Эверетт, нагнувшись к самому её уху. – Дам подсказку! – он перехватил горло женщины другой ругой, а затем вонзил стальную в нижнюю область живота твари. Она забилась и захрипела в судорогах, когда Эверетт с мясом вырвал из тела попавшиеся ему органы.

- Такие как ты не имеют права на существование! – Эверетт с отвращением сбросил исходящею паром плоть к себе под ноги и развернулся к своим людям, что все это время стояли за его спиной. – Убить всех. – Приказал он, не обращая внимания, как рядом всхлипывает, суча ногами умирающая женщина.

- Это все, босс? – уточнил Алсор, когда парень проходил мимо него.

- Нет, направьте этот астероид к солнцу.

- Что делать со всем оборудованием и вещами? – спросил кто-то из толпы бойцов, собравшихся на мостике, видимо самый стойкий из всех.

- Все что успеете забрать – ваше. У вас пятнадцать минут! – Не обращая больше никакого внимания на вопросы, Эверетт вышел в длинный коридор и медленно двинулся в сторону отсеков, где они нашли Стеллу. Позади него раздался первый выстрел, затем второй и третий. Наемники принялись исполнять приказ.


Глава 58

Казалось, это было вечность назад. Там на Барсуме, погибло четверо его товарищей. Это было ударом для всех, но Эверетту представлялось все не настоящим. Казалось, будто в любой момент друзья должны были выпрыгнуть из очередного поворота длинных коридоров корабля с криками «Бу-у!» и дружно рассмеяться этой веселой шутке. Они не могли умереть…, ведь смерти не бывает, так?

Нет.

Те муки, что он перенес на Варидане, изменили его взгляды на жизнь. Внезапно то, что он где-то глубоко в сознании представлял, как всего лишь обычную игру, превратилось в суровую реальность, где люди могут умирать, страдать, плакать и желать смерти. Все вдруг изменилось и что самое паскудное, никто не предупреждал об этом. Не было таблички, сигнализирующей всеми цветами, что «Берегись. Скоро станет жестко!», не было…

И вот Эйми не стало… Тихой, временами странной, но безумно интересной девушки не стало. Как будто просто кто-то щелкнул пальцами…, и она исчезла.

Возможно и это была чья-то шутка? Нет. Эверетт больше не тешил себя подобными иллюзиями…

***

- Три, два, один… контакт. – Доложил корабельный искин и «Патриций» вышел в реальное пространство.

- Дом, милый дом… - пробормотал Гидеон справа от Эверетта и принялся вводить команды на консоли управления. – Мия будет рада тебя видеть. – Улыбнулся мужчина, повернувшись к парню.

- Да, я тоже соскучился… - Эверетт откинулся в кресле и потянулся. Лицо его осунулось. В последние недели он плохо спал, уделяя как можно больше внимания разработке планов операций с командирами групп наемников. Он учился.

Всего три дня назад им удалось вырвать из лап одного свихнувшегося дельца Дану. Девушка была потрепана, но не так сильно, как Стелла или наставница. Она присоединилась к остальным спасенным: Кети, Элис и Меган на корвете, где девушки приходили в себя в компании Линды и Майка.

Финальный этап всей операции близился к своему началу, но Эверетт принял решение дать время передохнуть своим людям несколько дней, прежде чем он поведет их в Юстирианский Доминион на помощь Лее, Сью и Еве. Несколько спокойных дней отдыха на станции не повредят.

- Что-то не так…. – Обеспокоено проговорил Гидеон, привлекая внимание парня.

- Что? – Не понял тот.

- Я не понимаю, - мужчина помотал головой. – Нет запроса от маяка на свой-чужой. В эфире только машинный код.

- Пробовал связаться с Лигеей?

- Да…, молчит.

- Что с патрульными дронами?

- Масс-сканеры не фиксируют их…, черт! Внимание всем! – закричал он в меж-корабельную связь. – Приготовиться к бою!

Не успел Эверетт скинуть ноги с консоли, как четыре крупных астероида, между которыми сейчас проходил весь их небольшой флот, взорвались яркой вспышкой.

Они были уже у себя дома, поэтому все системы вооружения и защиты были выставлены на минимум, дабы поберечь энергосистемы бывалых кораблей.

Именно поэтому огромный кусок астероида, разогнанный силой взрыва, врезался всеми своими тоннами в отчаянно уходящий от угрозы корвет «Пылкий». Щиты не предотвратили попадания, и толстые бронеплиты звездолета были смяты, словно были сделаны из простой бумаги. Корабль закувыркался в пространстве, отчаянно пытаясь выровнять свое положение относительно эклиптики.

- Всем эскадрильям к бою! – приказал Эверетт и перехватив у Гидеона управление «Патрицием», дернул штурвал в сторону, но не тут-то было.

Выжившие в мощном взрыве и незамеченные ранее установки стазисполя активировали свое излучение и большой кусок безвоздушного пространства замер вместе с кораблями в нем. Эскадренный корабль-матка и два корвета – главная огневая мощь флота, стала недоступной. Остались лишь «Патриций», «Молния» и небольшой грузовичок для трофейной команды.

- М-мать! – выругался парень. – Какой силы поле?

- Сто тридцать гигаватт! На два часа работы!

- Да, если мы не собьем хоть один из этих генераторов! Алсор! – связался он с старлайтнингом.

Вс: - Слушаю? – на экране появилось напряженное лицо командира группы наемников, что расположились на «Молнии».

Вс: - Делай, как я! – приказал Эверетт и вывел реакторы на полную возможную мощность. Он активировал вооружение, как вдруг!

- Справа по курсу, маневр уклонения! – Закричал Гидеон и парень ни секунды не колебавшись, бросил «Патриция» за большой астероид. Вовремя. Заряд сверх горячей плазмы пронесся всего в нескольких сот метров от корабля. Настолько близко, что даже щит просел на четверть процента.

Из-за двух огромных валунов показался величественный крейсер. Он выстрелил еще несколько раз, но относительно небольшому «Патрицию» удалось увернуться в плотном астероидном поясе.

- Пираты. – Сказал, словно сплюнул Эверетт.

- Да. – Подтвердил его догадки Гидеон.

И действительно, сложно было не заметить огромную на весь нос крейсера эмблему о принадлежности к одному из картелей.

Замигал сигнал внешней связи. Мужчина вопросительно посмотрел на парня. Эверетт кивнул.

Вс: - Эй там, на корабле! – на экране появилось лицо, все усыпанное оспинами. В уголке рта была зажата тлеющая сигара. – У вас пять секунд. – человек кивнул кому-то, кто был вне видимости камеры и в тот же момент крейсер произвел выстрел.

Одиночный снаряд рейлгана врезался в корпус запертой в стазисе эскадренной матки и произошел взрыв.

Вс: - Объяснять нужно? – незнакомец ухмыльнулся.

Вс: - Что ты хочешь? – прорычал Эверетт.

Вс: - Мне нужен ваш главный. Время игр в рудокопов подошло к концу. Пора поговорить по-взрослому.

Вс: - Говори. – Эверетт отчаянно пытался придумать, что можно сделать, но в голову ничего не приходило. Нужно было тянуть время.

Вс: - Ахаха! – рассмеялся верзила. – Этот щенок здесь главный?! – он оглянулся назад и раздался звук хохота десятков голосов.

Это продолжалось какое-то время. Мужчина смеялся и улюлюкал, всячески стараясь унизить Эверетта. Но увидев, что на лице того не дрогнул ни один мускул, скривился и бросил: - второй док, погаси щиты и вооружение, не заставляй меня ждать. – Связь оборвалась.

- Что будешь делать? – спросил Гидеон.

- У нас есть варианты? – посмотрел на него Эверетт и направил «Патриция» в сторону вражеского крейсера. – Прикажи Алсору не вмешиваться и держаться поблизости.

- Еще один сигнал! – вдруг выкрикнул мужчина.

Сзади, в трех миллионах километров засветилась точка, которая означала еще один вражеский корабль. Выйдя из режима маскировки и активировав свои реакторы, пиратский фрегат приближался к захваченному врасплох противнику.

Неожиданно что-то гулко ударило по лишенному щитов корпусу «Патриция». Люди не обратили на это особого внимания и продолжили полет.

Их накрыла большая тень исполинского кап-крейсера и Эверетт направил корабля вниз, под днище звездолета, где в ярком свете распахивались створки второго ангара.

На консоли засветилась предупреждающая иконка о разгерметизации «Патриция», но мигнув несколько раз, она потухла.

- Автоматика справилась без нас, - прокомментировал это Гидеон. – Нужно будет проверить корабль, когда доберемся до кислородного дока.

- Если… - Поправил его Эверетт, который с каждой минутой становился все мрачнее и мрачнее.

***

Голова ужасно болела. Большой синяк, разросшийся по всей правой части лица, горел огнем. Эверетт попытался подняться, но его скрутило в приступах тошноты. Он застонал не в силах открыть склеенные коркой спекшейся крови глаза.

Пронзительные звуки выстрелов рейлганов больно жалили воспалённое сознание. Кто-то неразборчиво кричал рядом. Эверетт перевернулся на живот и попытался снова подняться. Его с силой прижали к полу.

- Лежи! – прокричал Гидеон почти в самое ухо парня.

- Ч-что? – непонимающе переспросил дезориентированный Эверетт и собрав волю в кулак, наконец сумел открыть глаза.

Он увидел склонившегося над ним мужчину с одной поднятой над головой рукой. Из нее бил луч света фиолетового цвета и образовывал вокруг них прозрачный купол.

- Что.., что ты… - голова сильно закружилось и его вновь вырвало.

- Тебе нужно научиться держать себя в руках! – злобно прорычал Гидеон и выровнялся. – Не двигайся! – приказал он и поднял в воздух вторую руку. На его ладони зародилась небольшая яркая звезда и купол, что стоял над ними, вдруг схлопнулся. Гидеон страшно закричал от переполняющей его энергии и подкинул звезду вверх, где та тут же взорвалась.

Мощная вспышка света ослепила на мгновение Эверетта, и он испугано вскрикнув, прикрыл рукой глаза.

- Ты…, ты псиотик?!– тяжело дыша прокашлял парень, спустя несколько секунд, как все закончилось. Вокруг была разруха. Мертвые тела с оторванными конечностями валялись среди хлама, который когда-то был ценным оборудованием мостика.

- Какой догадливый… - устало хмыкнул Гидеон подавая руку Эверетту.

Глава 59

- Ублюдки! – в открытую створку мостика ворвался облаченный в боевой скафандр мужчина и из-за волнения пустил очередь поверх голов неудачливых парламентеров. Исправить оплошность судьба ему не дала. С яростным писком к нему на грудь прыгнул не понятно откуда взявшийся Юви и высоковольтным разрядом в грудь отправил пирата в глубокий нокаут.

- Юви? – Эверетт наконец сумел подняться на ноги с помощью мужчины и благодарно кивнул ему.

Робот проигнорировал хозяина и быстрее побежал к уцелевшим интерфейсам мостика у капитанского кресла, где и подключился к корабельным системам.

- Отец, - раздалось из динамиков. – Ты цел? – имитация голоса Лигейи была настолько идеальна, что Эверетт даже не усомнился в подлинности чувств искусственной девушки.

- Да, да…, почти… - парень принял протянутую Гидеоном винтовку. – Как ты оказалась здесь?

- Юви попал к вам на корабль до того, как вы влетели в ангары крейсера. – Ответила искин.

- Что с Мией, наставницей и остальными? – Эверетт задал давно мучающий его вопрос.

- Не беспокойся отец, они скрыты в обогатительном отсеке перерабатывающего комплекса. Пираты не успели попасть туда. Ты доволен мной?

- Более чем, - кивнул парень. – Ты все сделала правильно.

- В таком случае я готова уничтожить фрегат, что прямо по курсу. Двадцать три секунды назад они прекратили попытки связаться с кораблем. Допускаю возможность, что в скором времени они будут готовы открыть по нам огонь.

- Крейсер под твоим контролем? – уточнил Эверетт.

- Частично. Системы вооружения и навигации подвластны мне, но инженерные отсеки заняты неприятелем. Доступ к ним мне отрезан вручную.

- А если они доберутся до реакторов? – Вмешался в разговор Гидеон.

- Думаешь? – Усомнился Эверетт.

- Пираты… - Коротко ответил мужчина.

- Действительно…, - протянул парень. – Значит, нет времени ждать, мы займемся ими. – Он активировал винтовку и побежал к выходу с мостика. – Юви! – крикнул он на бегу и робот тут же метнулся за хозяином.

- Освободи наших товарищей и пока что не трогай фрегат! – уже у самих дверей приказал искину парень. – Только не уничтожай генераторы стазиса, они нам еще понадобятся!

- Уцелевшие дроны уже занимаются этим. – ОтветилаЛигейа.

***

Дальнейшие события пронеслись столь стремительно, что почти не сохранились в воспоминаниях контуженного мозга Эверетта. Он четко запомнил лишь то, как крепко обнял любимую в конце.

Удачно зачистив вместе с Гидеоном и Юви все инженерные палубы, они передали контроль над силовыми системами обратно искину и началось самое веселое.

Пойманные в стазис-ловушку корабли к тому моменту уже были свободны. Объяснив сконфуженным товарищам что произошло, и почему у них теперь есть целый крейсер, Эверетт приказал начать охоту за фрегатом, который поняв, что им здесь больше ничего не светит, очень быстро пытался скрыться.

- Мне не нравится, то, как он упрямо идет к тому астероидному скоплению, - пробормотал тогда Эверетт, сидя в капитанском кресле на запасном мостике, - уменьшенной копии главного мостика крейсера. – Будем глупцами, или молодцами? – он повернул голову к Гидеону.

- Твоему амплуа больше подходит быть глупцом…, - задумчиво протянул мужчина, и увидев лицо парня, громко рассмеялся. – Шутка! – воскликнул он. – Гати из всех калибров. – Усмехнулся Гидеон.

Вс: - Открыть огонь по скоплению, вектор ноль три семь! – приказал Эверетт по меж-корабельной связи и спустя несколько секунд флот произвел залп.

Сквозь облака огня, дыма, пыли и мириад каменных осколков в бой ворвался еще один пиратский крейсер, что изначально был на подстраховке основной группы и прятался до последнего. И прятался он замечательно, ведь даже в голосе Легейи, когда та сообщала о новой цели, можно было услышать растерянность. Кажется, искусственная девушка только что получила ценнейший жизненный урок: никогда нельзя быть уверенным во всем наверняка!

Вс: - Рассредоточиться! – закричал команды Эверетт. – Сконцентрировать огонь на кормовых щитах! Вывести из строя двигатели! Сформировать абордажные команды и приготовиться!

Вс: - Алсор! – связался он с старлайтнингом. – Ты вместе со звеньями истребителей должен отвлечь и захватить фрегат! Мне не помешает второй крейсер!

Вс: - Понял! Ну ты даешь, командир! – отозвался наемник.

- Я им помогу! – крикнул Гидеон и побежал в сторону ангаров, где, забравшись в «Патриция» быстро покинул крейсер.

***

Триста семьдесят пять пленных, пятнадцать погибших и три трофейных корабля. Вот такая вот арифметика.

Захватить второй крейсер оказалось куда как сложнее. Ведь у них не было на борту Лигейи, с помощью которой Эверетт с Гидеоном так легко справились с зачисткой инженерных палуб – большая часть пиратов там была изолирована, а не убита. Но, тем не менее, это была безоговорочная победа.

Когда все закончилось, Майкл, как главный контрактодержатель компании, обратился с официальным запросом к властям Федерации и те прислали законных представителей, которые получив конечно же немного отредактированные данные обо всем происходящем, признали военные трофеи собственностью оного и забрали с собой пленных пиратов.

На счет компании «Новые горизонты» упало двадцать три миллиона кредитов – награда от всего человеческого космоса за пойманных преступников.

Из всего этого списка длинной почти в четыреста позиций, Эверетт все никак не мог забыть одного имени: - Гаррак Карый.

Он хорошо помнил, что такое имя было у сына известного пирата – Черного Корсара. И тот факт, что они всегда работали вместе, тоже не был забыт.

Это было очень плохо… Ведь если немного подумать, тот синяк, что все еще украшал половину лица парня, поставил именно Корсар – капитан большего по размерам, почти на сто метров, первого крейсера.

И если все это принять за истину, значит, что у них проблемы и причем очень серьёзные.

Тогда на мостике, Эверетту поставили условие: он должен был отдавать две третьи добытых драгоценных минералов пиратам за что получит защиту от других орудующих во фронтире банд. Схема стара как мир, и парень знал, что рано или поздно это должно произойти. Но он не думал, что это случиться столь быстро. Сложность межзвездных маршрутов в этой области давала надежду на более длительный срок безопасной и необременительной жизни.

Занятость в поиске своих товарищей помешала ему нарастить мощь, с помощью которой он мог-бы давать отпор подобным наездам… Видимо судьба улыбнулась ему, когда он решил дать жизнь девятнадцатой попытке в тот момент, а не когда вернется с очередного рейда.

Без помощи Лигейи исход был бы другим, да и тот факт, что Гидеон оказался псиотиком тоже сыграл на руку.

Мужчина не поднимал эту тему, да и Эверетт не пытался лезть к нему с расспросами. Вся современная общественность хорошо знала, что такие эксперименты над людьми проводят только подпольные группы. Знают так же все и то, что помимо ужасных мучений, которые ощущают на себе испытуемые, лишь один из ста тысяч, способен принять пси-имплантат и выжить. Зачем умышленно напомнить человеку о пережитых им страданиях? Захочет – расскажет.

Как бы там ни было, имея в строю два крейсера и один фрегат, можно продолжить какое-то время безбоязненно заниматься решением своих вопросов, не обращая внимания на бурлящую жизнь внутри фронтира.

***

Звездная система Мусорщиков .

Южно-галактический фронтир Свободных федераций .

Вс: - Ваш идентификационный номер BK-1427. Займите третий стапель в ангаре А2. Вы продавец, покупатель или свободный гость? – уточнил оператор дока.

Вс: - Предприниматель. – Уверенно ответил Эверетт.

Вс: - Да, вижу вас в базе данных. С радостью сообщаю вам, что торговый дом Цинзе снизил для вас пошлинную ставку на три процента. Мы рады приветствовать вас на станции Цейзар-Гиле.

Вс: - Спасибо. – Эверетт оборвал связь и уверенно повел «Патриция» в указанном направлении.

Ранее блуждающие в его голове мысли о возможности дать отпор опасностям фронтира, оказались поспешными…

Полноценно встать в строй на данный момент могли лишь три корабля. «Патриций», «Молния» и «Толстячек». Грузовые баржи и одинокий транспортник в счет не брались, так как, либо не несли на себе вооружения вообще, либо оно было несерьезным.

Оба корвета, эскадренная матка, не говоря уже про два крейсера и фрегат, были на предпоследнем издыхании. Больших усилий стоило захватить отчаянно отбивающиеся корабли так, чтобы не сильно повредить их при этом.

Крейсер сына Корсара вообще пришел к станции на тягаче. Очень сложно бороздить просторы космоса, когда почти что вся кормовая часть корабля уничтожена.

Глава 60

Эверетт сидел в полюбившемся ему баре «Черная Звезда» и спокойно потягивал пиво, вчитываясь в данные планшета, что был у него в руках.

Рядом сидел Майк, делая то же самое, а у двери в их личной кабинки стояла пара наемников.

Линда предложила, а Эверетт согласился перегнать вместе с военным флотом и грузовой, раз уже появилась такая возможность. За время работы перерабатывающего комплекса успели накопиться внушительные объёмы металлов и других различных минералов, которые не мешало бы продать.

Дорогими, но все же достаточно распространенными в космосе элементами были: молибден, вольфрам, никель, кобальт и ванадий.

Так же на удивление Эверетта удалось собрать почти тридцать килограмм кассиума, что тянул на триста миллионов кредитов.

Силотор и тантал, из которых делают криосталь и многое другие, так же оказались приятным сюрпризом. Разведывательные дроны не указывали из в своих отчетах. Видимо рудосодержательные слои залегали слишком глубоко.

По правде сказать, глядя на внушительный список всего добытого, Эверетт не на шутку задумался о покупке дополнительной мануфактуры с помощью которой можно было бы производить сплавы. Приличное количество чистой руды наталкивало на такие мысли.

Получилось, что два месяца работы в протосистемах, стоят порядка пятисот миллионов кредитов. Очень приличные деньги. И это не считая еще продажи кассиума, с которым Эверетт решил повременить. В остальном же, Лигейа сейчас во всю познавала азы торговли и распродавала всё привезенное. Электронный счет сообщал о пополнении кошелька непрерывно.

«Кассиум…» - парень задумчиво постучал по столу пальцем.

Причина столь бешенной стоимости этого элемента была проста. Нет, секрет крылся не в том, что в масштабах космоса его было немного, что конечно же играло свою роль. Секрет был в том, что можно было сделать с помощью этого слегка зеленоватого кристаллического песка с металлическим отливом.

При резком нагревании кассиума до температуры, равной тысячи трёмстам градусов по Цельсию, он, минуя второе агрегатное состояние вещества, мгновенно превращался в газ. Очень интересный газ, стоит признать.

При проведении сквозь него плотного пучка света с определенной амплитудой колебания, свет принимал весьма любопытные свойства. У него появлялась способность разделять межатомарные связи по которым прошелся луч.

MMD-излучатель буровых станций был как раз именно таким лучом. Благодаря этому, было очень легко разделывать любой астероид на ровный куски для последующей переработки.

Использование в горнодобывающих операциях, конечно же одна из десятков областей, где применим кассиум. И конечно же, военная область, самая важная из них. Взять под контроль гравитационные завихрения в соплах современных кораблей можно лишь благодаря этому элементу периодической таблицы.

Это стратегический ресурс, владение которым даст в перспективе силу. «Но все же нужен ли он?» - не переставал задаваться вопросом Эверетт.

- Оставляй, - видя мучения друга, к нему повернулся Майк. – Денег у нас более чем достаточно, если есть вероятность, что он может понадобиться нам самим, оставляй. – Эверетт согласно кивнул и снова погрузился в чтение.

***

Не придав сначала внимания сообщению оператора о полученной им скидке от картеля Цинзе, сейчас Эверетт был приятно удивлен.

Почти что все торговцы, которые открещивались от работы с ним в первые его визиты на станцию, сейчас засыпали почтовый ящик предложениями о встречах, выгодном товаре и прочих услугах.

Гидеон недавно сообщил, что как только он завалился в снимаемую им комнату на жилых уровнях, его тут же подкараулили несколько вербовщиков и сообщили о том, что с десяток больших команд наемников были бы не прочь поработать с ним.

Эверетт тогда поинтересовался, в чем собственно причина в изменении отношения к нему? На что сразу же получил едкий комментарий о его, Эверетта, умственных способностях. Даже если выбросить из головы тот факт, что малыми силами флота под руководством мальчика удалось не то чтобы победить, а захватить три вражеских довольно серьезных корабля, остаются еще те истории с уничтожением каперов и вторжением на одну из планет Халифата.

Хоть мусорщики и не считали себя пиратами, вели они себя так же, как и пираты. Именно поэтому их так обрадовала новость об уничтожении каперской команды и везучести неизвестно откуда взявшегося выскочки парня.

Благодаря этому проблема набора людей для комплектации экипажей крейсеров и фрегата, которую начал было испытывать Эверетт, исчезла.

Не обошлось конечно же и без конфузов.

Узнав, что стоимость найма будет стандартной, а не такойзавышенной, какую предлагал Эверетт первой волне набора, чуть ли не половина наемников решила отказаться, но тут вновь сыграла аномальная удачливость парня. В ангар вошли оба потрепанных корвета, и в бары порта нахлынула толпа все еще под сильным впечатлением от случившегося мужчин.

Под сильным градусом вернувшиеся бойцы сообщили своим боевым подругам, знакомым и друзьям одну интересную деталь, а именно: тот небольшой транспортник, который был вместилищем для трофейной команды, летал за флотом Эверетта не спроста… Везде, где им приходилось вести бой, парень всегда давал возможность собрать трофеи. И, что самое главное, не на один из этих трофеев он не претендовал.

Подобная новость настолько сильно всколыхнула непривычные к подобному массы наемников, что у Гидеона появилась возможность отбирать людей не только по навыкам и физическим данными, но и внешнему виду.

Команды для отвоеванных кораблей были набраны в момент! Москитные стапеля эскадренной матки забились до отказа. Появилось так же целых два звена тяжелых штурмовиков.

В итоге получилось, что Эверетт потратил почти все деньги, которые ему удалось заработать на добыче руды, но он не расстраивался. Все корабли были переоборудованы новейшим, доступным на черном рынке системами. На крейсер погибшего Корсара он установил четыре списанных биоронных орудия Вильмарской империи. А поскольку перевооружение войска эта империя проводила раз в десять лет, полученные образцы орудий были отнюдь не устаревшими.

С учетом всех финансовых операций, которые Эверетт проводил за последнее время, у него на руках оставалось около восьмисот миллионов. Это не считая кассиума.

Поэтому недолго думая, через «Новые горизонты» он сделал заказ на стапелях Федерации. История о захваченных и переданных властям преступниках, подняла компанию в глазах пока что легитимного правительства и поэтому заявка на право владеть собственным ограниченным, но крупнотоннажным военным флотом от имени Федерации была одобрена.

Стоимостью в двести тридцать миллионов кредитов, был "заложен киль" будущего флагмана флота – километрового рейдера. Построен он будет по чертежам Федерации, но вот оборудован… Эверетт передал в конструкторское бюро чертежи найденные в хранилище Ордена. Не очень секретные конечно же, но все же…

В компанию к линкору парень приобрел один щит-крейсер за сто двадцать пять миллионов кредитов и три фрегата за полтинник.

Не упустив возможности, Эверетт вспомнил о своем старом знакомом Остине и заказал уже через него девять катеров прорыва, таких же, как и его «Патриций». В итоге на руках осталось всего сто пятьдесят миллионов, которые он почти полностью истратил на покупку дополнительной плавильни для производства сплавов и двухсот программных оболочек военного образца. Не такая умная, но в остальном точная копия Лигейи появиться на всех кораблях будущего флота Эверетта вместо обычного корабельного искина. Био-наноструктур для этого еще хватало. Он верил, что это сделает потребность в экипажах минимальной.

Ну и четырнадцать миллионов с копейками оставались на прочие непредвиденные и предвиденные расходы. Благо, все контракты и работы уже были полностью оплачены на перед.

***

- В прошлый раз ты пришел ко мне один, и тебе было страшно. Теперь же… - Старый Пройдоха осмотрел всех бойцов, закованных в тактические доспехи, что стояли за спиной Эверетта. – С войском. Ты способен удивлять. Это очень ценное качество в людях. – Покивал старик.

- Время подошло к концу, - заговорил Эверетт. – Тебе есть, что сказать?

- Да, ты вовремя оказался на станции. Через три недели всех заключенных с комплекса Варидан-6 будут этапировать в другое место. Какое – мне известно. – Ответил Пройдоха не немой вопрос парня.

- И? – поторопил его тот. – Что еще?

- В системе Варидан присутствует слишком мощный флот, насколько мне сообщили. Ходят слухи, что её вообще хотят уничтожить. Вроде как даже Звездный Разрушитель летит туда… Нападать на них чистое безумие, ни один человек не стоит такого. Но, - он поднял палец, призывая Эверетта умолкнуть. – Мне известны координаты перевалочной базы, на которой временно остановится транспортный конвой. – Старик широко улыбнулся, глядя в загоревшиеся надеждой глаза парня. Он понял – все получилось.

Главы с 61-й по 70-ю.

Глава 61

Подготовка шла ускоренными темпами.

Как только Эверетт сумел осознать всю мощь, что оказалась в его руках…, мощь, о которой всего полгода назад он даже и не смел мечтать, он сразу же принял очень важное решение.

На общем собрании с командирами наемников было решено отделить от флота два фрегата и пять катеров. Под командованием Гидеона корабли должны будут направиться в Юстирианский Доминион, где либо договорятся, либо вырвут Лею, Сью и Еву силой из лап рабовладельцев. Слишком долго девушки томились в неволе. Эверетт не мог позволить себе тянуть с их вызволением больше ни секунды.

Компанию Гидеону составят Линда, наставница, которая к удивлению Эверетта до сих пор никак не показала свое старшинство и влияние на мальчика, и Сандра. Девушка уже отошла от всего случившегося с ней и страстно, почти с маниакальной целеустремленностью желала мстить всем попавшемся на её пути пиратам и работорговцам. Её можно было понять, но все же подобное желание следовало держать под контролем со стороны.

Отдав последние указания и убедившись, что все заключенные им соглашения в силе и продвигаются, Эверетт отбыл вместе с Мией обратно в систему ЛПП, как её уже называли все, кому не лень, и занялся восстановлением оборонительных средств.

Прошлая конфигурация защитных систем показала свою полную несостоятельность, поэтому Эверетт сразу же отказался от мелких оборонительных платформ и управляемых дронов.

Отныне звездную систему будут патрулировать минимум два корабля классом не ниже корвета. Так же на самой станции был установлен стапельный ангар, где разместилось по одному звену штурмовиков и истребителей под управлением копии Лигейи. А в плотных участках астероидных поясов появились весьма неприятные сюрпризы для любого, кто польстится на мирных рудокопов.

Прогоняя раз за разом симуляции боев в системе, Эверетт пришел к решению, что фрегат в паре с корветом, самое оптимальное на данный момент решение.

Больших сил вторжения им не отбить, но в купе с москитным флотом и ловушками, они смогут оказать достойное сопротивление случайным пиратам, зашедшим на огонек.

Финальной точкой всех подготовительных работ было одновременное появление в системе двух полностью восстановленных и частично модернизированных крейсеров, отбитых у пиратов, вместе с заказанными кораблями у Федерации.

Весь флот Эверетта впервые собрался вместе. Не хватало лишь мощного линкора. Но ждать месяц, пока закончат его строительство, Эверетт позволить себе не мог. Придется действовать без козыря в рукаве.

Двадцать два корабля встали на приколе недалеко от жилого модуля перерабатывающей станции.

***

Вс: - Не прощаемся. – Гидеон напоследок отсалютовал и экран с его изображением погас. Два фрегата вместе с пятью катерами отделились от флота и отправились в Юстирианский Доминион.

- Капитаны кораблей рапортуют о готовности. – Доложила появившееся в воздухе Лигейа.

- Отличная новость, - кивнул Эверетт стоя у информационных панелей. – Прикажи начать прыжок.

- Да, отец.

Одиннадцать кораблей повернулись в сторону своей цели и из их днищ плавно вышли пробойники пространства.

Прошло не больше минуты и вот три крейсера, один фрегат и корвет на пару с пятью катерами и эскадренной маткой совершили прыжок.

- Расчетное время прибытия к Вратам системы Канигра – пять дней. – Доложила искин. Эверетт кивнул и прошел к галактической карте, выделив район, где им предстояло работать.

По словам Старого Пройдохи, транспортный конвой должен был остановиться на западном форпосте алаярцев всего в тридцати световых годах от пограничных буев Доминиона.

Действовать придётся быстро. Несмотря на то, что сами имперцы поспешат на выручку, на гиперпространственный призыв о помощи могут отреагировать и их хорошие союзники – юстирианцы.

«Что им вообще понадобилось в том форпосте?» - Эверетт задумчиво почесал затылок и вывел на проекцию данные, полученные от старика.

Ничего… Никакой точной информации по этому поводу не было. Не раз на общем собрании поднимался вопрос о доверии к полученной информации, но тем не менее значимых аргументов против никто привести так и не смог, даже самый ярый противник Пройдохи – Гидеон. Все прошлые наводки старика были верны. Не было явных причин не верить и в этот раз. Но все же Эверетт мысленно поддерживал Гидеона… Что-то здесь было не так. Откуда у яркого криминального авторитета могут быть завязки на таком уровне? Ведь речь идет о секретах целой империи. «Все слишком сложно…» - парень тяжело вздохнул.

***

Эверетт шел по западному коридору инженерных палуб и старательно пытался оттереть тряпицей испачканные в технических жидкостях ладони. Последние два дня он не находил себе места. Каким бы внешне спокойным и уверенным он не пытался казаться для окружающих его товарищей и наемников, внутри у него бушевала буря. Слишком опасной была эта затея. Сотни всеразличных факторов могли сыграть против. Все могло закончиться плохо. Да и в конце концов ему просто-напросто было страшно, а работа с корабельными механизмами помогала отвлечься.

Люминосферы висевшие под потолком, внезапно несколько раз мигнули, и Эверетт остановился, удивленно уставившись на них.

- Что за черт? – он потянулся к карману за наушником интеркома, который снял, что бы тот не мешал работе. Корабль резко дрогнул и задрожал, издавая мучительный стон гнущихся стальных переборок. – Какого… - Эверетт уперся рукой в стену, стараясь устоять на ногах. – Лигейа, что происходит? – он сумел вставить интерком в ухо, но в ответ раздался лишь шум помех. – Мия? Майк? Ответьте! – корабль вновь задрожал и Эверетта швырнуло со всей силой в стену. Громкий металлический скрежет заглушил грязные ругательства, что сорвались с языка парня и он с паникой в глазах посмотрел в конец коридора. Огромная трещина шла по внутренним стенам палубы, оставляя после себя разорванные теплотрассы, топливопроводы и кабеля. С пронзительным свистом из надломленной трубы вырвался хладагент и коридор тут же начал заволакиваться густым сизым туманом.

- Нет-нет-нет… - отчаянно тараторил Эверетт, лежа на полу. Он даже не пытался подняться. Перед глазами стояла картина из его детских воспоминаний, как почти тоже самое произошло с отцом на флагмане. Как палубы разошлись и впустили в отсек всепоглощающее пламя. Призраки прошлого нагнали Эверетта и обездвижили, гася все эмоции первобытным страхом.

Еще один сильный рывок корабля и оцепеневшее в страхе тело подкинуло над стальным полом. Конец коридора осветился во вспышке, но под звуки аварийных сирен межпалубный шлюз быстро захлопнулся, не позволяя пламени пробраться дальше.

Яркий свет от взрыва, что иглами вонзился в глаза Эверетта, снял наваждение и парень встряхнул головой – нужно было что-то делать.

- Мия?! – он предпринял еще одну попытку связаться хоть с кем-то, как вдруг корабль встряхнуло снова! Не способный за что-либо удержаться, Эверетт словно тряпичная кукла врезался в противоположную стену, сильно ударившись затылком. Ощущение мокрого появилось на шее, но ситуация не дала ему отреагировать должным образом. Свист вырывающихся газов, бивших из порванной трубы начал усиливаться и синий туман, который заполнил собой уже с десяток метров, резко потянулся обратно. Словно кто-то включил мощный пылесос по другую его сторону.

- Пробоина! – с ужасом догадался Эверетт и вскочив на ноги, побежал. – Разгерметизация на инженерных палубах! – кричал он в интерком, но все без толку. Его никто не слышал.

Он не успел сделать и пары шагов, как дверная створка, к которой он пытался добежать, неожиданно вспучилась и взорвалась мириадами осколков – соседний отсек тоже пострадал. Спасая голову от попадания шрапнели, он успел лишь прикрыться стальной рукой, после чего его вновь оторвало от пола силой взрыва и бросило вглубь коридора, где туман уже почти втянулся в метровую трещину между бронеплитами крейсера.

- Пробоина на палубах два, пять, шесть, семь, одиннадцать, - раздался над головой голос Лигейи. – Неконтролируемый выход из подпространства. Целостность корпуса сорок семь процентов и падает. Внимание! – Что искин хотела сказать еще, Эверетт так и не услышал. Громкий хлопок, словно выстрел пробки из-под шампанского раздался за его спиной и он закричав, схватился пальцами за решетчатый пол. Набирая и набирая скорость, весь воздух принялся вырываться в резко увеличившееся отверстие в корабле. Огонь из соседнего отсека, влекомый воздушной массой понесся на Эверетта и тот вжался головой в пол, стараясь пересилить себя и перестать кричать, чтобы не сжечь легкие.

Глава 62

- Ааааа! – одна рука ослабела, а поток воздуха, вырывавшийся из разорванной створки всё никак не прекращался. Он повис на стальной руке и так и болтался, словно осиновый лист. Решетка внезапно дрогнула и Эверетт чуть было не разжал пальцы. Одно из креплений лопнуло не выдержало веса. Нужно было срочно что-то делать – долго так держаться не получится.

Словно насмехаясь и подтверждая самые страшные опасения парня, судьба выкинула очередной фортель.

Со слабым, едва слышным за воем воздуха скрипом лопнуло второе крепление, и Эверетт вместе с решеткой, зажатой в пальцах, полетел к уже достаточно сильно расширившейся пробоине. Он отчаянно трепыхался в воздухе, пытаясь дотянуть хоть до чего-то, но все тщетно.

- Нееет! – Эверетта выбросило в открытый космос, но зацепившись решеткой об отверстие он так и застрял там на границе двух миров – воздушного и безвоздушного. Могильный холод коснулся его ног и парня скрутило в судороге.

Глаза нестерпимо закололо. Он попытался закричать, но лишь поперхнулся. Легкие горели огнем. Он покраснел от распираемого его давления и заскреб пальцами по обшивке корабля, пытаясь за что-то уцепиться и преодолев поток воздуха пробраться обратно внутрь.

Время тянулось словно в замедленной сьемке. Движения Эверетта становились все медленнее и неувереннее. В глазах начало темнеть. Внезапная вспышка света привела его в чувство – корабль вырвался в реальное пространство. Поток воздуха наконец ослабел и Эверетт, собрав силы предпринял очередную попытку втянуть тело в пробоину. Зачем? Он не знал. Спасения там не было. Видимо им двигали лишь животные инстинкты.

Всё. Он в бессилии разжал пальцы живой руки с кровавыми ссадинами на них. Выхода нет. Почти замершие веки не сумели даже полностью прикрыть глаза.

Но внезапно в груди еле живого человека зародилось тепло. Оно словно небесная манна распространялась по всему телу, давая бой мертвецкому холоду, что сковывал его. А из стальной руки начал выделяться густой зеленый гель. Пытаясь спасти Эверетту жизнь, он принялся обволакивать его целиком. Внезапно стал очевидным тот факт, что наставники рассказали не о всех возможностях "Живой стали". Но разве это что-то меняло?

Видимо да.

Как только гель сомкнулся у Эверетта на макушке, покрыв таким образом все его тело, парень вдруг выгнулся от внезапного электрического разряда, прошедшего по всем конечностям. Вживленный в тело искин инициировал реанимационные процедуры. Жизнь медленно, но уверенно принялась возвращаться в почти замерзшего мальчика.

«Угроза жизни носителя устранена. Проведен реанимационный комплекс протокола четыре точка два» - в голове зазвучал грубый мужской голос. «Последствия длительного пребывания в безвоздушном пространстве устранены. Приблизительный срок действия витгеля равен пяти минутам. Ситуационная рекомендация: срочно покинуть зону безвоздушного пространства и пройти полное медицинское обследование. Возможны необратимые повреждения внутренних органов и слизистых оболочек организма»

- …! – Эверетт попытался вздохнуть, но лишь подавился гелем и судорожно закашлял пустыми, лишенными воздуха легкими. Паника вновь накатила на него с удвоенной силой, и он задергался, рискуя оторвать стальную руку от застрявшей в пробоине решетки.

«Ситуационная рекомендация: вам стоит привести ритм сердечной мышцы в норму и прекратить совершать энергозатратные движения в целях экономии кислорода» - вновь раздалось в голове.

Собрав волю в кулак, Эверетт замер и с силой зажмурил глаза. Провисев так в невесомости несколько секунд, он расслабился и наконец-то сумел взять себя в руки. Сердце тоже успокоилось, получив видимо, напрямую из геля так необходимый ему кислород.

«Кто ты?» - Эверетт мысленно задал единственный крутившийся в голове вопрос.

«Искин модели "NCS"» - ответил голос.

«Почему я не слышал тебя раньше?»

«Были заданы строгие алгоритмы поведения»

«Что же изменилось

«Была совершена клиническая констатация смерти носителя» - абсолютно безразличным голосом ответил искин.

«И что теперь?»

«Блок данных с маркерным индикатором "Посмертие" вскрыт и готов к использованию»

«Что в нем?» - Эверетт словно поглупел, напрочь позабыв, где он и в какой ситуации находится. Казалось, все что сейчас было важно, это узнать секреты голоса, появившегося в его голове.

«Ситуационные рекомендации, алгоритмы поведения, методы более объёмного воздействия на физический мир, информация»

«И для этого нужно было умереть?» - Эверетт позволил себе вымученную ухмылку.

«Да. Ситуационная рекомендация: вам стоит поспешить найти помещение, заполненное пригодной для дыхания смесью газов, а именно: азотом и кислородом. Максимальный ресурс поддержания жизненных показателей витгелем – пять минут. Тридцать секунд из них уже были потрачены нерационально – вам стоит поспешить»

«И вправду стоит» - Эверетт подтянулся к решетке, но неожиданная зарница света позади него привлекала внимание и он обернулся. В огромной вспышке огня и плазмы взорвалась вся кормовая часть крейсера вместе с двигательным отсеком. Эверетт зажмурился и прикрыл глаза руками.

«Вот черт!» - он смотрел сквозь муть геля, как несколько больших колец плазменных завихрений, словно солнечные протуберанцы – результат взрыва работающих двигателей, выплеснулись в разные стороны. Несколько из них вонзились в корпус и вошли вглубь, словно горячий нож в масло. А один, сжигая и срывая целые слои брони устремился к болтающемуся в космосе Эверетту.

«Твою же м-мать!» - он попытался залететь внутрь звездолета, но не тут-то было. Решетка глубоко увязла в пробоине и застряла там намертво. Нужна была точка опоры, чтобы хоть как-то её сдвинуть.

Яркий свет фонарика прошелся по лицу Эверетта, и он увидел по ту сторону преграды одетого в скафандр человека. Не размениваясь на обреченные попытки как-то вербально переговорить с парнем, незнакомец сразу же навалился на решетку руками и ногами и принялся её выламывать. Закончив, он отбросил её в сторону и схватив Эверетта за шкирку, втащил внутрь корабля. Как раз в тот момент, когда кольцо протуберанца подошло к пробоине.

На мгновение дикий перепад температуры и парень почувствовал, как гель щекочет его кожу. Зеленая субстанция испарялась от жара.

«Время действия витгеля уменьшено на сорок секунд» - тут же доложил искин в голове.

Свернувшегося в позу эмбриона Эверетта постучали по плечу, и он поднял голову. Прикрывший от настигнувшей их стихии незнакомец в скафандре отлетел в сторону и знаками спросил о самочувствии. Парень быстро показал в ответ, что все плохо. Незнакомец кивнул и взяв Эверетта под руки полетел с ним в сторону мостика, как раз туда, где взрыв вышиб створку. Из небольших сопел на спине скафандра вырывались тонкие струйки сжатого газа, давая возможность маневрировать в пространстве.

Эверетт оглянулся назад, туда, где его встреча с костлявой была самой близкой, чуть не закончившейся неудачей для него и по привычке попытался сглотнуть, позабыв, что кислорода в легких все еще нет.

На месте большой, двухметровой пробоины в корпусе была пустота. Плазменные завихрения снесли обшивку со всей палубы, оставив после себя лишь искрящиеся провода и раскаленный до бела метал, который еще очень долго не остынет. Хоть в космическом вакууме и было холодно, но теплопроводимость там была крайне низкой. Корабль сильно потрепало.

***

Незнакомец в скафандре торопился, но все же как только они влетели в первый попавшийся функционирующий шлюз, Эверетт уже был на грани впадения в комму от кислородного голодания.

Разрушения были всеобъемлющими. Непонятно как это случилось, но крейсер был разломан почти-что пополам. Им пришлось перебираться через целый каньон гнутого и порванного металла, прежде чем они сумели достичь герметичных помещений.

Сердце сжалось от волнения и забилось быстрее при мысли, что Мия могла быть в этот момент на жилой палубе, от которой и остался лишь пшик. Потребление кислорода резко возросло.

По ушам ударил писк нагнетания атмосферы, и он рухнул на пол, забыв, что должна была активироваться искусственная гравитация. Гель, который уже превратился в тонкую пленку, просто стек с него, словно обычная вода. Эверетт судорожно вздохнул, пытаясь заставить легкие вспомнить как дышать и разразился сильным кашлем, каждый раз скручиваясь от сильного приступа боли в груди.

- Сейчас станет легче. – Незнакомец заговорил мужским голосом и что-то уколол парню в плечо. Приятная истома почти моментально разошлась по всему телу.

- С…, спа… спасибо! – Наконец выдавил из себя Эверетт. Горло ужасно драло.

- Сочтемся, - незнакомец подал ему руку. – Пойдем, тебе нужно в мед-капсулу.

- Постой, кто ты…? - Эверетт кое-как поднялся и оперся о спасителя. – Твой голос кажется мне знакомым. – Он немного отшатнулся назад и зажмурился, пытаясь сделать картинку четче – зрение все еще было мутным.

- Меня зовут Эрнот и да, мы с тобой уже встречались как-то раз… - пробормотал мужчина и повел парня к выходу, перекинув его руку себе на шею.

Глава 63

- Ай, ч-черт! – Эверетт споткнулся и не упал лишь благодарю поддержке Эрнота.

- Ты как? – мужчина подхватил парня поудобнее и помог ему встать на ноги.

- Плохо… - Не стал скрывать Эверетт и убрав руку со скафандра, увидел на нем оставшийся кровавый след.

- Ты ранен?

- Я.., я не знаю. Ничего не чувствую, - помотал головой парень. – Только свербит внизу живота. – Он отстегнул липучки на комбинезоне и попросил: - Подсвети. – Свет фонарика прошелся по измазанной в крови коже и что-то блеснуло.

- Плохо… Не трогай! – остерег Эрнот собравшегося уже достать из себя железный осколок Эверетта.

- Почему? – мутные глаза удивленно посмотрели на мужчину.

- Может начаться внутреннее кровотечение, если уже не началось. Боли не чувствуешь и то хорошо. Нужно быстрее доставить тебя в медотсек. Пойдем, время дорого.

- Почему не работает интерком? – задал Эверетт давно мучающий его вопрос, как только они возобновили движение.

- Хотелось бы самому узнать. С нами что-то случилось. Что-то ужасное… Никогда даже не слышал о таком.

- Корабли иногда пропадают в гиперпространстве… - отрешенно пробормотал парень, как вдруг очередной толчок вырвал у них из-под ног палубу и с силой швырнул вперед. Сверху раздался стонущий скрежет.

- Беги! – Закричал Эрнот поднимаясь на ноги и потянув Эверетта за собой всего за мгновение до того, как огромная межуровневая балка, сорвавшись со своих креплений, рухнула вниз.

- Ммм… - от удара об пол из легких выбило весь воздух. – Ч-черт… - Эверетт натужно закашлял.

- М-мать! – рядом выругался Эрнот. – Ты как? – он повернулся к парню.

- Жить буду, что там? – Эверетт перевернулся на спину и тяжело вздохнул.

- Балка обрушилась в самом неудобном месте, - Эрнот кряхтя поднялся на ноги. – Шлюз к медотсеку перекрыт, - он подал руку парню. – Вставай.

- Не хочу. – Мотнул головой тот.

- Да кто тебя спрашивает… - фыркнул мужчина и с силой потянул его к себе, Эверетт застонал. – Я не знаю, есть ли другой путь, ты сам видел, что осталось позади нас. Придётся пойти на крайние меры. – Эрнот засунул руку в открывшийся герметичный клапан на скафандре и достал небольшой инъектор.

- Вряд ли обезболивающее мне поможет, я и так почти не чувствую тела…. – Усомнился парень.

- Это не обезболивающее, - помотал головой мужчин. – Это боевой стимулятор.

- Откуда он у тебя?!

- Долго рассказывать, дай руку.

- Лучше сдохнуть, чем колоть эту гадость в себя!

- Ты не далек от своего желания, не тяни, я чувствую, как у нас кончается время! – Будто в подтверждение его слов, палуба тихо завибрировала – где-то произошел очередной взрыв.

- Нет, я… - Эверетт проглотил последние слова, дернувшись всем телом от сильного удара в челюсть. Пока он пытался прийти в себя, Эрнот навалился всем телом на вновь упавшего парнишку и сделал инъекцию прямо через комбинезон.

- Ненавижу! – Зашипел парень, пытаясь вырваться из-под сильной хватки.

- Да пожалуйста! – мужчина откинул использованный инъектор в сторону и поднялся на ноги. – Лучше так, чем если ты сдохнешь.

- Убью! – брюзжал слюной Эверетт, как вдруг резко замер – наркотик достиг гипоталамуса. Он закатил глаза и прикрыл веки. Тело обмякло, полностью расслабившись. Клетки организма принялись регенерировать с десятикратно умноженной скоростью под действием боевого стимулятора. Извлекая из жировой ткани нужные им минералы и элементы, они спешно пытались восстановить работоспособность тела-носителя.

- Не время кайф ловить! Нам нужно спешить!

***

- Всем срочно покинуть корабль! – динамики ожили голосом Лигейи. Эрнот, который помогал одевать Эверетту тактический доспех в арсенале, посмотрел на потолок и довольно кивнул.

- Хоть что-то заработало…. – Пробормотал он, быстро защёлкивая оставшиеся крепления.

- Целостность корпуса – семь процентов! – Тем временем продолжила Лигейа. – Нарушена реакция в аннигиляционном реактор номер один. Время выхода реакции из-под контроля – неизвестно. Всем срочно покинуть корабль! Шахты спасательных капсул с двадцатой по семидесятую – уничтожены. Ангары два, три, пять – уничтожены. Всем срочно покинуть корабль! – Связь резко прервалась во вспышке помех.

- Времени в обрез… Ты как? – он стукнул парня по шлему.

- В норме! – быстро выговорил он. Его сознание сейчас работало на придельной скорости. – Доспех принял на себя роль шунта для поврежденных областей организма.

- Отлично, - кивнул мужчина. – Я одеться не успею, пойдем, нам нужно быстрее добраться в носовую часть крейсера.

- Нет, - мотнул головой Эверетт. – Ты иди, а у меня еще есть дела.

- Не глупи, парень!

- Это приказ, наемник! – пришедший в себя Эверетт не собирался больше терпеть над собой подобного отношения. Он уже давно не ребенок.

- Я пойду с тобой…. – Попытался настоять Эрнот, но парень лишь помотал головой за прозрачным забралом шлема и оттолкнув от себя мужчину, побежал к выходу из арсенала, в сторону уничтоженной кормы корабля.

***

«Отец?!» - вспыхнула надпись над голопанелью. Мостик был почти что уничтожен, а вся атмосфера из него давным-давно вырвалась в космос. Лигею спасло только тяжелое бронирование её процессорных мощностей. Эверетт когда-то настоял на этом и сейчас был рад, что тогда удалось всех уговорить в такой необходимости. Кроме Эверетта искусственному интеллекту больше никто не доверял.

Парень не ответил, да и как это сделать в безвоздушном пространстве? Связь же по всему кораблю была нарушена.

Пробравшись кое как через завалы обломков к управляющей консоли искина, Эверетт ввел нужную команду и массивные дверцы из криостали отворились. Жар от работы наноструктур стоял такой, что доспех даже вывел предупреждающее сообщение. Отмахнувшись от него, Эверетт залез внутрь и введя еще один код, известный только ему, отключил Лигею от операционной системы гибнущего корабля.

Из небольшого разъёма выехал черный плоский чип размером с четверть мужской ладони. Эверетт аккуратно взял его пальцами в стальной перчатке и вставил в открывшийся интерфейс доспеха. На забрале шлема появился статус загрузки.

- Отец? – раздался голос внутри доспеха.

- Рад слышать тебя, - улыбнулся парень и полез наружу. – Каково состояние сознания?

- Стопроцентная аутентификация, - ответила искин. Эверетт облегченно кивнул. Все было в порядке, сознание Лигейи не повреждено. – Я фиксирую массовые повреждения внутренних органов, отец. – Тем временем продолжила искин.

- Не до этого сейчас, - отмахнулся Эверетт. – Скажи мне, ты знаешь где Мия и Майк?

- Они покинули корабль четыре минуты назад, - Ответила Лигейа. – Вместе с ними ангары покинули все выжившие члены экипажа в количестве семи человек. Они забрали с собой один катер и три десантных бота. Нынешний статус неизвестен. Я вне сети крейсера.

- Понял тебя, - кивнул Эверетт. От сердца отлегло. – Ты должна знать, что с кораблем, проложи мне маршрут до ближайших спасательных капсул в обход всех завалов и обрывов.

- Выполняю… Готово, - На забрале появились указатели пути. – Однако рекомендую двигаться в сторону первого ангара.

- Почему?

- Там находится трехместный корабль для внутрисистемных полетов. Предполагаю, что он будет удобнее для предстоящих событий.

- Каких еще событий? – Эверетт выбежал с мостика и сорвался в направлении первого ангара.

- Судя по тому, что привело к взрыву гиперпространственного стержня, в системе присутствует излучатель неизвестной нам природы. Так же в данный момент гравитационный колодец звездной системы наполнен на тридцать четыре процента стационарными объектами.

- А если понятнее? – Эверетт на бегу передал дополнительный импульс в ноги и не останавливаясь сорвался в бездну, перепрыгивая вырванную взрывом целую секцию корабля.

- Поле обломков, - просто ответила Лигейа. – Я успела зафиксировать массовые скопления очагов загрязнения нейтронами от когда-то работающих ильм-реакторов. Другие словами, мы в системе, заполненной разбившимися кораблями.

- Ай, черт! – Эверетт заслушавшись, не рассчитал своей скорости и из-за ослабленной искусственной гравитации врезался со всего маху на повороте в стальную стену, оставив там большую вмятину. – Не сейчас! Потом!

- Да, отец.

- Стоп! – он резко встал. – Где Юви?!

- С ним все в порядке. Он отбыл вместе с Мией на катере. – Успокоила человека искин.

- Отлично…

- Осмелюсь напомнить, - перебила его Лигейа. – Что чем больше ты тратишь времени на остановки и бессмысленные разговоры, тем больше шанс, что вышедшая из-под контроля аннигиляционная реакция в реакторе номер один достигнет своего пика и коллапсирует.

- Понял, молчу. – Эверетт побежал с удвоенной скоростью.

Глава 64

С трудом протиснувшись в тесный кокпит внутрисистемного шаттла, Эверетт опустился в скрипнувшее под его весом кресло пилота.

Автоматика корабля уловила, что на борт взошел человек и из-под приборной панели выехали манипуляторы управления.

- Черт… - Эверетт максимально потеснился, пропуская на свои места органы управления. Будучи в тактическом доспехе, он занимал кучу места.

Щелкнув тумблерами и введя авторизационный ключ, он запустил двигатели и плавно поднял шаттл.

Створки первого ангара разошлись и воздух, что до сих пор был здесь, с воем понесся в открытый космос.

- Упс! – Эверетт дернул штурвал в сторону, спасаясь от сорвавшегося магнитного крюка автоматизированного стапеля, и с трудом выровнял корабль в сильном потоке ветра.

- Будь осторожнее. – Не пропустила возможности вставить свои пять копеек Лигейа.

- Разберусь…. – Буркнул Эверетт и подняв рычажок тяги до упора, направил шаттл в дыру.

- Твою м-мать! – не сдержался он, после того как с трудом разминулся с огромным куском искореженного металла. – Что за черт?!

- Я же предупреждала, что система плотно заполнена стационарными объектами искусственного происхождения.

- Да, но ты не предупреждала, что мы находимся прямо внутри этого поля обломков! – закричал Эверетт, пытаясь дотянуться до рычажка тяги утопленного по самый свой максимум. Из-за тесноты кокпита это было не так-то просто сделать.

- Подобный вывод является логичным допущением, которое я не сочла нужным озвучивать…

- Да заткнись же ты! - одной рукой держа штурвал и уворачиваясь от очередного куска какого-то корабля, второй рукой он выломал часть консоли, от чего кабина ту же заполнилась дымом от искрящих проводов и наконец-таки дотянулся до рычага тяги. – Фууух… - он попытался вытереть мокрый лоб, но лишь наткнулся на закрытое забрало. Двигатель за его спиной постепенно затихал, сбрасывая обороты.

- Подключи меня к системам корабля. – Внезапно серьезным голосом потребовала Лигейа.

- Обойдешься… - Эверетт все еще был зол на неё.

- Срочно подключи меня к системам корабля! – Неожиданно повысила голос искин. – Вычислительных мощностей доспеха недостаточно для того чтобы сделать полноценный анализ ситуации. – Впечатлённый интонациями Лигейи, Эверетт выполнил требуемое без лишних слов. Он молча вынул чип с сознанием искина и с третьей попытки вставил его в интерфейс шаттла. Несколько секунд загрузки и на консоли всплыло сообщение: «Система управления деактивирована»

- Что за… - не успел было удивиться Эверетт, как мощная сила втолкнула его в кресло. Сорвав все предохранители, Лигейа заставила двигатель корабля работать на своем мысленном и не мысленном максимуме. Инерционные гасители не справлялись с такой нагрузкой, от чего парень испытывал сейчас на себе честные двенадцать джи. – Что ты делаешь?! – сквозь красную пелену в глазах Эверетт увидел, как быстро один обломок на их пути сменяется другим. Проходя каждый раз в миллиметрах от них, Лигейи удавалось не врезаться. Он с ужасом закрыл глаза, не в силах больше смотреть на такой экстремальный пилотаж.

Кажется, прошла целая вечность, прежде чем кокпит осветила всеобъемлющая вспышка света и взрывная волна от детонировавшего аннигиляционного реактора крейсера нагнала корабль.

Векторы воздействующих сил в какой-то момент уравнялись, и мощная нагрузка от быстрого ускорения сошла на нет. Эверетт бросил взгляд на консоль.

- Щиты, у нас есть щиты?! – выкрикнул он.

- Присутствует штатная противоастероидная защита, но её едва ли хватит… Держись, отец! – Закричала Лигейа и бросила корабль резко вниз относительно горизонта, прямо на огромную тушу почерневшего от времени металла.

Последние, что запомнил Эверетт, прежде чем потерять сознание от нахлынувшей вновь нагрузки, это как в кокпите начался пожар и все предупреждающие системы разом всполошились, нервно вопя о настигающей смертельной опасности.

***

«Ситуационная рекомендация: срочно покинуть место возгорания технических жидкостей. Причина: износ сочленительных заглушек доспеха. Слишком высокое внешнее термальное воздействие» - Эверетт вздрогнул от голоса в голове и наконец пришел в себя.

- Это снова ты… Давно тебе не было слышно… - прошептал он пересохшими губами и открыл глаза. Сил пугаться или удивляться больше не оставалось. Парень молча смотрел, как голубые языки пламени бесшумно ласкают немного закоптившееся забрало шлема.

В доспехе было невыносимо жарко. Он потянулся к трубочке для питья, но там не оказалось не единой капли жидкости. Эверетт вызвал статус доспеха.

- Вот куда делась вся вода… - Он прочел горевшую красным надпись: «Емкости хладагента пусты».

«Ситуационная рекомендация: срочно покинуть место возгорания технических жидкостей» - раздалось в голове, и парень вновь вздрогнул от неожиданности.

- Лигейа! – Закричал он, поднимаясь на ноги и активируя внешние динамики. В ответ тишина. Он осмотрелся. Вокруг темнота. Ни звезд, ни света от местной звезды, лишь сплошная темнота, совсем немного освещаемая языками синего пламени, от горевших сопел двигателя.

- Лигейа! – Снова закричал он без какой-либо особой надежды.

Вокруг лишь груды искореженного метала и огонь. Непонятно, где он вообще оказался. Вроде как последние, что он помнил, это черную громаду, что появилась прямо перед ними. Это был такой большой корабль, или все же астероид?

- Лигейа! – Не желал сдаваться он, пробираясь к пятачку чистого пространства. Под ногами немного пружинило, и он удивленно посмотрел вниз. Нет, ничего необычного, на вид обычный металл, или нет? Поморщившись от стрельнувшей в позвоночнике боли, он присел на корточки и повернулся лицом к огню, чтобы получше рассмотреть.

Эверетт придавил пальцем в стальной перчатке по полу и тот действительно едва заметно прогнулся под ним. Жилы, что пронизывали всю поверхность настила и сначала казались лишь декоративным украшением, едва заметно засветились желтым цветом в точке давления.

- Любопытно…, - пробормотал Эверетт, поднимаясь. Он сделал несколько шагов, внимательно смотря себе под ноги. Да, при надавливании, слабое свечение повторялось. – Очень любопытно, не встречал ничего подобного раньше. – Парень снова осмотрелся вокруг. – Лиг…! – начал было он, но прервался, наконец поняв, что не слышит ни шума эха от своего голоса, ни рева горящего совсем рядом пламени. В помещении, где бы он не оказался не было атмосферы. Нет смысла кричать… Обречено посмотрев по сторонам в последний раз, он медленно двинулся в сторону большой рванной дыры в стене. Была надежда что там он найдет остатки кокпита, или хотя бы фюзеляжа.

***

- Вот это да… - Эверетт стоял под огромной дырой в потолке и смотрел как далеко-далеко, казалось в целом километре от него, едва заметно поблескивала небольшая россыпь звезд. – Это как же так…? – он активировал мощные фонари встроенные в доспех и выгнулся, пытаясь хоть немного осветить проделанный шаттлом километровый туннель. – Он что, из бумаги сделан, что ли? – Эверетт с силой ударил по выпирающей балке, покрытой все теми же неизвестными жилами, и чуть было не упал. Нога почти-что не встретила никакого сопротивления, разметав осколки металла во все стороны. Металла ли? Парень подобрал кусочек и сжал ладонь. Сквозь пальцы ссыпалась мелкая труха. – Просто взрыв мозга… - Он развернулся и с грустью посмотрел на вырванную с мясом часть кокпита. Для него этот кусок искореженного железа больше не представлял ценности, но где-то там в груди теплилась надежда, что чип с сознанием его искусственной дочери уцелел. Вот уже пятнадцать минут он бродил вокруг разбившегося шаттла, не решаясь заглянуть внутрь.

- Ааа, к черту! – Отговорки для самого себя закончились, и он приблизился к обломкам.

Свисающие с потолка порванные толстые кабеля дымились и искрились – видимо аварийные энергоячейки все еще были целы. Эверетт прошел к остаткам консоли и с затаившимся в надежде сердцем аккуратно вынул чип из интерфейса и вставил в свою броню. Потянулись бесконечные мгновение ожидания.

- А ты не спешил, - раздалось внутри доспеха, и парень радостно рассмеялся. – Не вижу повода для веселья, - недовольно заявила Лигейа.

Со временем в ней все больше и больше просматривались человеческие нотки характера, от чего общение становилось только интереснее. И вот сейчас Эверетт отчетливо представил себе недовольно ворчащую женушку, встретившую задержавшегося в баре или еще где муженька. Представив такую картину, он рассмеялся еще громче и потеряв равновесие грохнулся на пятую точку.

Искин терпеливо ждала, пока этот всплеск человеческих эмоций наконец иссякнет.

Глава 65

- Нет ни связи, ни сигналов, ничего, - Алсор устало помотал головой. – Я не знаю, где его искать… - он посмотрел на осунувшуюся от переживаний Мию. – Аннигиляционный взрыв оборвал все возможные ниточки. – Девушка понимающе кивнула.

- А что с крейсером, от него хоть что-то осталось? – спросила она.

- Еще до взрыва он был грудой обломков, сейчас же он превратился в несколько груд поменьше… - В кают-компанию катера вошел Эрнот. – Кулаки Мии неосознанно сжались от гнева. Это не промелькнуло от его внимания.

- Злишься на меня, да? Я тебя понимаю, - кивнул он. – Сам жалею, что отпустил его, но ты же знаешь своего парня… Космос будет ему могилой. Не плохой конец для человека.

- Отец! - вскинулся Алсор. – Замолчи! – И указал на наливающиеся слезами глаза девушки.

- Ох, я не нарочно… - Начал было объяснятся тот, но Мия всё-таки расплакавшись, выбежал в узкий коридор.

- Ты вообще зачем пришел? – спросил Алсор спустя мгновение неловкой тишины. – Нужно чего?

- Да нет, хотел сказать, что тот второй, пришел в себя. – Алсор кивнул и поднялся с дивана.

***

- Ты уверена? – с сомнением спросил Эверетт взвешивая в руках извлечённую из шаттла уцелевшую энергоячейку, похожую по форме на прямоугольник с единственным графическим индикатором заряда на внутренней стороне. – А если бабахнет?

- Я не вижу другого варианта. Вырабатываемый встроенным реактором энергетический ресурс доспеха слишком мал для одновременной подпитки меня и гравитационного ранца. Взяв с собой три дополнительных энергоячейки нам хватит запаса для достижения наружной поверхности неизвестного объекта, в котором мы сейчас находимся.

- Ты хотела сказать, объекта, в который ты нас зашвырнула? – Подколол искина Эверетт.

- В сложившихся обстоятельствах я не видела другого выхода. Взрывная волна образовала слишком высокий вал, чтобы скрыться от неё посредством… - Лигейа в очередной раз клюнула на удочку. Парень рассмеялся и искин умолкла. – Ты нарочно задаешь один и тот же вопрос. – Догадалась наконец она.

- В точку! – Эверетт попытался щелкнуть пальцами, но у него этого конечно не получилось. Вырвав с потолочных панелей провода, он принялся вязать нечто вроде корзины для батарей.

- Почему ты так поступил? – не успокоилась искин.

- Это называется юмор. Люди иногда любят его использовать по отношению к друг-другу. – Ответил парень.

- Я кажется поняла. Люди так же используют его для поддержания психологического равновесия в сложных ситуациях. Так?

- Что-то вроде. – Эверетт кивнул, не отрываясь от работы.

- Значит, если взять это утверждение за основу, можно сделать вывод, что человек по своей природе является слабым существом, требующим сторонней подпитки для совершения того, что и так необходимо для его существования… Получается, что низшие млекопитающие, лишенные подобных слабостей на голову превосходят человека – высшего млекопитающего.

- Ага, - покивал головой Эверетт. – Хотя… подожди! – он резко прервался. – Ты что, меня сейчас недоразвитым назвала?

***

- Держись! – парень проверил, что вязаная из кабелей корзина не цепляет грави-ранец и немного согнул ноги, приготовившись к активации тяги.

- Подобное предупреждение не уместно по отношению ко мне. Выражаясь понятным для тебя языком, мне не за что держаться, ведь я не обладаю физическим телом. – Сказала Лигейа и замолчала.

- Ох…, - помотал головой Эверетт. – Научил на свою голову… Ладно! Три-два-один, пуск! – Он мысленно активировал ранец и устремился почти вертикально вверх.

- Слишком быстро, слишком быстро! – Следя одним глазом за полетом, вторым он пытался высмотреть на забрале показатели ранца. – Пятьдесят пять километров в час! Нужно уменьшить скорость! – Острые обломки межпалубных перекрытий опасно мелькали всего в десятке сантиметров от него.

- Грави-ранец не приспособлен к подобным изменениям. У него есть всего две функции: резкая тяга для моментального ускорения и экстренное торможение при неконтролируемом падении.

- Знать бы об этом раньше! – Зажав губу выдавил из себя Эверетт. – Оп! – Он отключил тягу и приземлился на обломанный выступ одной из палуб. Шлюзов, дверей или еще чего-то видно не было. Лишь тот же странный металл с жилами.

Пол под ботинками раскрошился и парень увяз в нем по щиколотку.

- Приземляться нужно будет аккуратнее, - заметил Эверетт, доставая из корзины энергоячейку и подключая её к доспеху. – Сколько до поверхности? – Он посмотрел вверх, давая искину возможность визуально измерить расстояние.

- Если оптика доспеха не врет, то чуть больше восемьсот метров.

- И четыреста я пролетел… Чем бы это место не было, его размеры внушают уважение. Ладно, я готов, держись! – он рассмеялся, не дав Лигейи ответить и полетел вверх.

***

- Ты как, Майкл? – Мия склонилась над другом, лежащим на кушетке в небольшом медицинском блоке катера.

- Голова ужасно болит… - скривился тот и коснулся пальцами торчащих из лба штифтов. – Все настолько плохо? – Мия медленно кивнула, спрятав от него свой взгляд.

- Пришлось удалить и заменить всю лобную долю левого полушария на искусственную. На корабле нет капсулы полной регенерации. Ты теперь почти как киборг. – Девушка попыталась улыбнуться, но получилось криво. Майк же все никак не убирал рук от головы, щупая металлическую пластину, занимавшую теперь половину его лба.

- Оставь меня одного. – Надломанным голосом попросил он. Мия не осмелилась спорить и сжав напоследок его руку, быстро покинула лазарет.

- Мия, ты нужна на мостике, - раздалось из динамиков, как только створки в медотсек за ней закрылись. – Быстрее! – Девушка побежала.

- Что случилось?! Вы нашли его?! – Мия вбежала в кокпит и остановилась у кресла пилота. – Ой, что это там? – она указала на небольшой шар огня, что уже понемногу затухал. – Это Эверетт?!

- Боюсь, что нет… - помотал головой Алсор. – Смотри, что нам удалось записать. – Он вбил несколько команд и на мониторе появилось видеоизображение.

- На что мне смотреть? – Мия всё никак не понимала, что от неё хотят, как вдруг на краю спокойно двигающегося по орбите космического мусора появилась знакомая вспышка света. Неизвестный корабль вышел из подпространства. – Ой! – девушка прижала ко рту ладошки. – Он же не тормозит! - так и было. Звездолет, никак не замедляясь перед надвигающейся опасностью, врезался в поле обломков на полном ходу. Несколько небольших вспышек от взрывов были предшественниками огромного термоядерного облака, что остался от незнакомцев. – Как же это так…

- Перед их появлением мы засекли энергетическую вспышку неизвестного происхождения, - выключив запись, Алсор вновь взял слово. – Передача была узконаправленной, но от неё фонило так, что даже нам удалось её перехватить.

- Гиперпространственная передача? – С надеждой спросила Мия.

- Вряд ли, - помотал головой мужчина. – Сигнатуры не те. Корабельный искин сейчас занимается распознаванием.

- Понятно, но тогда чего же вы от меня хотите?

- Мы определились с нашим местоположением, - заговорил Эрнот. – Неясно как, но мы даже не рядом с нашим запланированным маршрутом. Из подпространства нас выкинуло черт знает где, глухие места. До ближайших врат добираться не меньше месяца.

- И? – Последние события все же сильно сказались на Мие – было очень трудно думать. Она все никак не понимала, что от неё хотят.

- Если мы прикажем ботам возвращаться с поисков, то уже через час сможем совершить первый прыжок…. – Осторожно объяснил Эрнот.

- Что?! Да как ты… ты… ты! Из-за тебя я потеряла его, а теперь ты предлагаешь бросить поиски?! Я…, я не хочу тебя видеть!

- Послушай, девочка, - Эрнот медленно поднялся с кресла. – Хоть ты и приемник подписанного нами с Эвереттом контракта, это не значит, что я готов тут дохнуть от голода в поисках атомов его уничтоженного в взрыве тела! – Алсор напрягся, зная нрав своего отца. – Либо ты отдаешь приказ самостоятельно, либо я закую тебе в твоей каюте и сделаю всё сам! Ну!

- Вот как… - выдохнула Мия. Гнев в её сердце резко сошел на нет. Она посмотрела спокойным взглядом на мужчину и тихо прошептала: - Юви, мне нужна твоя помощь.

Незаметный для всех медальон под одеждой у девушки вдруг шевельнулся и трансформирующийся в паука робот медленно выполз наружу, угрожающее клацая хелицерами.

- Алсор, - она внимательно посмотрела на сына бунтовщика. – Сделай с ним то, что он угрожал сделать со мной и как закончишь, прикажи расширить зону поиска.

- Слушаюсь…. – Спустя мгновение кивнул тот.

- Юви, проследи пожалуйста. – Паук согласно свистнул и перепрыгнул на плечо Эрнота, от чего того передернуло от страха.


Глава 66

- Последний рывок…. – Эверетт зашелся в сильном кашле, и его согнуло пополам приступом судороги.

- Отец? – Лигейи не удалось скрыть волнения в голосе.

- Я в порядке, - парень глубоко вздохнул, разгибаясь. – Или нет.... – Он заметил маленькие капельки крови внизу внутренней стороны забрала.

- Боевой стимулятор теряет свою силы. – Сделала вывод искин.

- Видимо да. – Он оперся о засветившуюся слабым жёлтым светом стену и посмотрел вверх. Оставалось совсем немного. Окончательно использованная первая энергоячейка отправилась в длинный затяжной полет вниз. Эверетт подключил к броне следующую.

- Готова? – Улыбнулся он и получив в ответ лишь тишину, аккуратно подпрыгнул, активируя грави-ранец.

Четыреста метров, триста, двести… Альтиметр отсчитывал последнее расстояние до точки предполагаемого выхода, как вдруг! Редкое марево, что стояло вокруг "звезд" и принималось Эвереттом за чистое космическое пространство, резко развеялось и открыло взгляду никак не выход на поверхность, а странную конструкцию, выполненную в форме сотен соединённых друг с другом сот.

Словно звезды, на поверхностях этих ячеек горели яркие огни.

Шок от увиденного был настолько сильным, что Эверетт и думать забыл о том, что ему срочно необходимо отключать тягу.

На полной скорости он врезался в эти непонятные соты, сделанные все из того же странного металла со святящимися жилами.

Осколки разлетелись в разные стороны, Эверетт кричал и ругался, маша руками и пробиваясь все глубже вверх. Отчаянный крик Лигейи наконец привел его в чувство.

- Сорвало, сорвало! Энергоячейку сорвало!

- Ч-черт! – он наконец почувствовал, что начал замедляться и ранец на спине заглох. – М-мать! – он вцепился пальцами в пробитую собственным телом дыру и повис, дергая ногами. Металл под его пальцами принялся хрустеть. - …! – Эверетт выругался на пиратском жаргоне и рискнул посмотреть вниз. Помимо проделанного теперь уже им туннеля, был еще и тот, что остался от врезавшегося шаттла. От перспективы сорваться вниз и пролетев все это расстояние размазаться об пол неизвестной громадины, спина покрылась потом. Он нервно сглотнул.

- Так, тихо, осторожно… - Эверетт принялся подтягиваться на руках и как только его локти оказались на уровне палубы, он уперевшись уже ими, попытался распределить свой вес. Пальцы уже давным-давно ушли в глубь раскрошившегося металла. – Ох ё… - он наконец перекинул первую ногу, а затем и всё тело, устало раскинувшись на полу звездочкой.

- Отец?

- Чего тебе?

- Не шевелись.

- Почему? – Эверетт рефлекторно приподнял голову и неосторожно дернул правой рукой. Боль такой силы, какой ему еще не приходилось испытывать, вонзилась в мозг раскаленной до бела спицей. Каждая клеточка его организма в долю секунды всполыхнула яростным пламенем. Он взвыл, словно животное, не в силах кричать. В мозгу намертво оттиснулась картинка того, как его правая рука в доспехе, погрязшая в какую-то странную тонкую пелену, переливающююся всеми цветами радуги, быстро чернела. Металл, который был способен сдерживать попадания мощного стрелкового оружия, отслаивался словно это было папье-маше. Всего несколько секунд понадобилось, чтобы железный рукав полностью растворился, обнажив такую же чернеющую кожу. Мышечные, нервные волокна, а затем и кости с суставами, всё что попало в область действия неизвестной пелены последовало примеру металла, растворившись и превратившись в прах.

- Устраняю утечку кислорода. – Руку сдавило на изгибе локтя, и боль на мгновение усилилась. Эверетт наконец потерял сознание.

***

«Ситуационная рекомендация: срочно начать процесс репликационного восстановления. Крайний риск для здоровья носителя. Причина не установлена»

«Это снова ты?» - устало спросил Эверетт, не приходя в сознание.

«Ситуационная рекомендация: срочно начать процесс репликационного восстановления…»

«Так начинай!» - прервал его парень. – «Быстрее!»

«Слушаюсь»

Очередная волна боли, которая настигла его даже в бессознательном состоянии, унесла Эверетта в спасительную кому.

***

Ужасно хотелось пить. Эверетт провел языком по небу и лишь поежился от противного ощущения во рту. Губы покрылись трещинами.

- Ммм… - он попытался перевернуться, но испуганно замер. Испытывать судьбу во второй раз больше не хотелось. Неизвестно, переживет ли он еще одну встречу с этой неизвестной чертовщиной.

- Отец?

- Сколько я был без сознания? – свистящим голосом спросил Эверетт.

- Двенадцать часов.

- Хочу пить…

- Резервуары пусты.

- Почему я не чувствую боли? Ты что-то сделала со мной?

- Лишь перекрыла утечку кислорода, все остальное ты сделал сам.

- Что ты имеешь ввиду?

- Взгляни на свою правую руку.

- Я бы не хотел двигаться без лишней необходимости.

- До ближайшего излучателя темпорального поля больше двух метров. Тебе удалось отползти от него, прежде чем ты потерял сознание.

- Что…? – Эверетт наконец осмелился перевернуться с бока на спину.

- Мне неясен механизм и принцип работы этого устройства, но то, что оно излучает темпоральное воздействие — это факт.

- Возможно, ты имеешь ввиду стазис-поле?

- Нет, я выразилась точно.

- Что ж, не буду спорить… - Эверетт оперся левой рукой об пол и принял вертикальное положение, облокотившись о стену. – Как-то слишком свободно мне стало в доспехе…

- Ты потерял тридцать процентов своего веса. – Ответила Лигейа.

- Что? Как…, почему?

- Взгляни на свою правую руку. – Вновь посоветовала та.

- Да и так понятно, что там куль… - Эверетт резко запнулся, глядя на серебристую сталь его правой руки. – Какого черта…? – он на всякий случай посмотрел на левую руку, дабы убедиться, что не перепутал стороны. – Как такое возможно?

- Предположу, что резкое снижение веса организма произошло в следствии экстренного выращивания новой конечности – части комплекса «Живая сталь».

***

- Тебе не кажется, что я проделал дырку побольше? – Эверетт подполз на коленях к отверстию, из которого тогда выполз и посмотрел вниз. Не было бы шлема, он бы точно сплюнул.

- Так и есть. За двенадцать часов диаметр дыры уменьшился на двадцать три процента.

- Само заросло, что ли?

- Судя по всему, да. Я не нахожу других объяснений.

- Интересно, - Эверетт провел свой новой рукой по краю отверстия. – Гладкое… - пробормотал он. – Подожди, тогда получается мы не ошиблись…, возможно пробоина оставшаяся от шаттла так же заросла?

- Да, - ответил Лигейа. – Я тоже пришла к подобному предположению. Неизвестно лишь, почему.

- Значит мы уже почти у самой поверхности? – С надеждой в голосе спросил Эверетт.

- Это так же возможно, как и то, что мы находимся на большой глубине. Нам неизвестны параметры восстанавливающего фактора. Возможно тот туннель, по которому мы поднимались, это лишь малые остатки.

- Ты умеешь обнадёживать… - Эверетт прополз обратно вглубь помещения, держась как можно дальше от все еще флюоресцирующей пленки марева в форме большой соты.

Мысли отказывались лезть в голову, поэтому какое-то время он просто сидел, включив фонари на броне и осматривая помещение, в котором очутился. Отвлекшись уже наверное в сотый раз от рассматривания своей новой стальной руки, он присмотрелся к небольшой трещине на панели такой же формы, как и поверхность с работающим темпоральным полем. Внутри что-то блеснуло.

- А ну-ка… - Не найдя оправданий перед собой, дабы не проверить находку, Эверетт поднялся и аккуратно, следя за прозрачным маревом, подошел ближе. – Эх! – он потратил несколько минут, чтобы осторожно разломать трещину и полностью выбившись из сил, весь обливающийся потом упал на пятую точку. Даже дышать было лень… - Ох… - передохнув пару минут, он засунул руку внутрь и ухватив что-то мягкое, достал на свет. – Чертовщина какая-то… - в руках у него был пухлый пакет в красной обертке с непривычным для глаза рельефом. – Похоже на сублимат… Ты понимаешь, что здесь написано? – Эверетт прислонил пакет к самому забралу и попытался разобраться в той арабской вязи, что была на нем изображена.

- Нет. – Ответила спустя мгновение Лигейа. – Подобные символы мне неизвестны. Они не принадлежат ни одному из известных человечеству рас.

- Интересно. Может вскроем?

- А вдруг это биологическое, химическое, или радиологическое оружие? – Обнадежила искин.

- Значит, я умру… - Эверетт поднапрягся и надорвал емкость. Из небольшого отверстия посыпалась белесая труха. Он подставил под неё свою новую руку.

- И? – первой не выдержала искин. – Чувствуешь что-то?

- Как будто песок… - пробормотал Эверетт. – А в остальном ничего необычного.


Глава 67

Уже второй час он шел по длинному и высокому коридору. Ничем не примечательная архитектура уже начала замыливать