Book: Страсть и ничтожество



Страсть и ничтожество

Страсть и ничтожество

Lyana

Глава 1. День полный сюрпризов



Вначале была темнота. Темнота и пустота. Сознание пришло ко мне внезапно, но ничего с собой не принесло. Я осторожно прислушалась к своим ощущениям. НИ-ЧЕ-ГО. Я решила пока не выходить из этого состояния покоя, а вспомнить, что же было до того, как наступила темнота. В памяти стали всплывать картинки. Ага! Мы с моей неразлучной подругой Светой пошли в парк. Зачем? Погулять. Что дальше? Ну да, пошли в дальний конец парка на аттракционы. Карусели и тир не для нас, зато комната смеха самое то. Светка меня убедила, что там действительно смешно. Пошли. Смеяться предстояло в небольшой комнате, все стены которой были увешены кривыми зеркалами. Стандартно всё так, но нам понравилось: веселились, показывая друг на друга пальцем в зеркалах. Вытянутые лица, сплющенные, перекошенные... возле какого-то зеркала, которое Светке понравилось большего всего, мы задержались. Света вплотную подошла к зеркалу, высунула язык и весело засмеялась, отчего её лицо в отражении растянулось, она ткнула пальцем в зеркальную поверхность, и это было последнее, что опечаталось в мозгу. Память упорно отказывалась показать, что было дальше.

Почему же так темно? Тут я осознала, что лежу с закрытыми глазами, и решила их открыть. Я тихонько приоткрыла левый глаз, но яркий луч света заставил снова его закрыть. Ещё немного полежав, я осторожно привела себя в сидячее положение, заодно с облегчением заметив, что ничего не болит, лишь немного ноет спина от лежания на твёрдой земле. Интересно, сколько времени я пролежала и где Светка? А, кстати, действительно, где Светка? Я резко открыла глаза и, моргая, осмотрелась вокруг. Место мне было явно незнакомо. Ничего похожего на парк и уж тем более на комнату смеха. Это была улица, но поблизости не было видно ни привычных многоэтажек, ни машин, ни даже магазинов или ларьков. Зато в нескольких метрах от меня лежало что-то зелёное. Я осторожно встала и подошла к заинтересовавшему меня предмету. Хотя, по-моему, это не совсем верное слово, скорее это была игрушка. Скажу честно, таких игрушек я ни разу не видела: небольшое зелёное человекообразное существо с выпуклым пузом и почти лысой головой, на которой размещались большие глаза, маленькая пуговка носа и рот в пол-лица, длинные ушки на макушке распластались на земле. Беспомощно раскинув маленькие тоненькие ручки и кривоватые ножки существо, несмотря на всё своё уродство, вызывало умиление. Неожиданно игрушка пошевелилась и застонала! Слабо приподнявшись на ручках, существо захлопало глазами и измученно уставилось на меня. Я обалдело не сводила глаз с доселе невиданного мной чуда.

- Наташа, - слабо промямлило существо, - что случилось?

Я думала удивиться больше, чем я уже удивилась, нельзя, оказалось можно.

- Ты кто? - наконец-то я обрела дар речи.

- Как кто? - зелёный малыш посмотрел на меня с сомнением. - Наташа, ты головой ударилась что ли?

- Откуда ты знаешь моё имя?!

- От верблюда!

Существо, видя моё не проходящее удивление, покрутило пальцем у виска.

- Наташа, алло! Я Света!

- Света?!! - я чувствовала, как мои глаза ползут на лоб.

- Представь себе! Или ты видишь перед собой кого-то другого?

- Вижу, - честно призналась я. - маленькое зелёное существо.

- Какое ещё зелёное? Наташа, у тебя глюки?

Я огляделась, никакого зеркала я, конечно, не увидела, зато нашла лист почти гладкого железа, притащила его и встала напротив э-э... Светы, так чтобы она могла увидеть себя в нём. Света всё с тем же сомнением в глазах взглянула на своё не очень хорошее отражение.

- Это кто? - с подозрением спросила она.

- Ты, Света, - осторожно ответила я.

- А-а-а-а-а! - истошно завопила Светка.

Я испугалась такой бурной реакции, хотя надо сказать, я её понимаю, я бы вообще побежала сразу топиться.

- Что со мной?!! - не успокаивалась подруга.

Если бы я знала! Вокруг нас быстро начала собираться толпа. Любопытные сбегались на Светкин крик. В круг протиснулся какой-то грузный мужик, увидал держащуюся за голову бегающую Свету, и обвиняюще ткнув в её сторону пальцем, заорал:

- Люди, смотрите, вот кто украл мой виноград! А ну, хватай его!

Ко всё ещё не пришедшей в себя Светке потянулись руки. Я вышла из ступора.

- Ничего мы не крали! Не трогайте!

- Не брала я никакого винограда! - визжала Светка.

Всё было как страшный нелепый сон. Моя подруга в обличие неизвестного существа с криками бегала среди толпы зевак, а её пытался поймать владелец винограда. Ещё немного и он поймает паникующую Светку. И тут, о, удача, я увидела коня! Нет, конечно, лошадей я и раньше видела, правда на расстояние ближе метра к ним не приближалась, но тут у меня мелькнула сумасшедшая мысль. Гул голосов толпы нарастал. Я схватила маленькую Светку, посадила её на коня, забралась сама (чего только не сделаешь, когда в крови бушует адреналин), и, хлопнув коняшку по спине, пустила её галопом прочь от толпы. Конь не брыкался, с готовностью понёс нас только в одном известном ему направлении.

Сколько мы ехали - не знаю. Следила только за тем, чтобы не свалиться, перед глазами маячила зелёная голова Светы, подпрыгивающая в такт скачущей лошади. Когда я начала думать, что это никогда не закончится, конь остановился. У меня перед глазами всё качалось.

- Может, вы всё-таки с меня слезете? - спросила... лошадь!

Я как ошпаренная соскочила с коня. Светка тоже попыталась и повисла на лошадином боку, дрыгая своими маленькими кривыми ножками.

- Светка, говорящая лошадь! - я была в полуобморочном состоянии.

Света, наконец-то слезла с лошади, просто-напросто брякнувшись на землю.

- Сама ты лошадь. - сказала лошадь и повернулась...

Я человек в здравом уме и твёрдой памяти. Или нет? Если у лошади вместо шеи с гривой и мордой красивое мужское тело с не менее красивым лицом, быть уверенным в своём психическом здоровье нельзя.

- Света, это не лошадь, - заключила я.

- Какая прозорливость! - съехидничал получеловек - полуконь.

Светка подошла и услужливо подняла с земли мою челюсть. Я перевела выпученные глаза на подругу.

- Тебя это не удивляет?

- Наташа! - возмущённо воскликнула Света и сунула мне под нос свои маленькие зелёные ручки. - Посмотри на меня! И ты считаешь, что после этого я могу ещё чему-нибудь удивляться?!

- Так, я отказываюсь что-либо делать пока мне не объяснят, что происходит. - я решительно скрестила руки на груди.

- Я тоже, - встала в ту же позу Света и мы обе выжидательно уставились на получеловека-полуконя.

- Вместо того чтобы поблагодарить меня за своё спасение, они ещё требуют объяснений!

Я пропустила реплику мимо ушей и решила взять «быка за рога»:

- Ты кто?

- Да, интересно знать. - подхватила Света.

- Конь в пальто! - огрызнулся наш спаситель. - Вы откуда свалились? Никогда кентавра не видели?

- Кентавра?! - хором воскликнули мы.

Я напрягла память:

- Кентавр... кентавр... мифологическое существо: получеловек-полуконь... Точно!

- Бог с ним, с кентавром, - прервала мои размышления Светка и потребовала, - ты лучше скажи, кто я?

Кентавр усмехнулся:

- Ну, насколько я вижу, гоблин.

- Гоблин... - вяло повторила Света и шмякнулась на землю.

Кентавр удивлённо уставился на лежащую в обмороке Свету.

- Чего это она?

- Глубокий психологический шок.

- Шок? Отчего?

- Видишь ли... Кстати, ты случайно не знаешь как привести в чувство гоблина?

Кентавр пожал плечами.

- Что тут знать, как и всех.

Он подобрал Светку и, держа за ноги вниз головой, хорошенько встряхнул:

- Самый верный способ.

Этот способ и впрямь оказался эффективным - мой зелёный друг открыл глаза:

- Что я и летать умею?

- Ага, строго вниз, - сказал кентавр, но доказывать не стал, а аккуратно поставил Свету на землю. - Так ты хотела что-то объяснить, - напомнил он мне.

- Ах да. Понимаешь, такое преобразование человека в гоблина случилось с ней впервые и как-то сильно потрясло.

Света с явной неприязнью заметила:

- Я бы на тебя посмотрела, превратись ты в того, кем сейчас являюсь я.

- Ух, ты! - изумился кентавр, - И кто тебя так изуродовал?

Светка вспыхнула:

- На себя посмотри! Я так хоть гоблин, а ты вообще не пойми что: то ли человек, то ли лошадь.

- Конь, - поправил кентавр, - у нас у кентавров так, если туловище мужское, то и всё остальноё мужское.

- Да? - Света с интересом уставилась куда-то в район задних ног кентавра. Тот, проследив её взгляд, тут же торопливо встал к ней в анфас.

- А где украденный виноград? Уже слопала, да? - вдруг ни с того ни сего налетел кентавр на мою подругу.

- Да не крала я никакого винограда! Я вообще не понимаю, почему меня обвиняют!

- Потому что всем известно, что вы гоблины так и норовите что-нибудь спереть.

- Но я же не настоящий гоблин!

- А кто ж тебя заколдовал?

- Не знаю. - сникла Светка.

Я задумчиво произнесла:

- Последнее что я помню, это как Светка ткнула пальцем в зеркало...

- Какое зеркало? - полюбопытствовал кентавр.

- Кривое. Кривое в комнате смеха. Вот. А потом мы очнулись здесь.

- Точно. Всё так и было, - подтвердила Света. - Здесь я обнаружила себя в этой зелёной шкуре.

- Странно. Очень странно, - кентавр стал в задумчивости ногой... э-э копытом ворошить листья на земле. - Интересно, что бы обо всём этом сказал...

- Кто сказал? - нетерпеливо спросила Светка.

- Один мой знакомый.

- А он что, может об этом что-то знать?

- Может, - всё так же задумчиво ответил кентавр.

- Тогда веди нас к нему, - потребовала Света.

Кентавр подозрительно покосился на нас:

- А с чего вы взяли, что я вас к нему поведу?

- Как это не поведу?! - возмутилась Светка. - Ты ведь сам сказал, что он знает, что с нами случилось.

- Не говорил я такого! - испуганно замахал руками кентавр. - Я сказал МОЖЕТ знает.

- Тогда нам действительно нужно к нему, - вставила я своё веское слово. - Может он знает и как нам вернуться обратно.

- Вот-вот. И самое главное как мне снова приобрести человеческий облик.

Кентавр смотрел то на меня, то на Свету. Было видно, что он сомневается.

- Ну что ты дёргаешься? - заметила и моя подруга. - Съест он нас что ли?

Кентавр наконец-то решился:

- Хорошо. Только не болтайте никому, куда мы идём.

- Если бы мы ещё и знали, - ворчливо заметила Света.

- ... А то знаю я вас, гоблинов, языки как помело, - продолжал кентавр.

- Да не гоблин я! - опять запротестовала Света.

- Это ещё доказать надо! - парировал кентавр.

Обвислые ушки Светы от возмущения стали торчком, и она уже было открыла рот, чтобы разразиться гневной тирадой, но кентавр, не обращая на неё внимания, уже направился в сторону видневшихся домов. Мы поспешили за ним. Чтобы идти рядом с кентавром мне пришлось ускорить шаг, труднее всего было Светке с её короткими ножками, чтобы поспевать за нами ей пришлось идти в припрыжку.

- Послушай кентавр...

- Меня Лекс зовут, - прервал меня кентавр.

- Лекс? Лекс... - попробовала я имя на вкус. - А меня зовут Наташа, а вот её Света.

- Ага, мы подруги, - добавила запыхавшаяся Света.

- Бывает, - непонятно к чему сказал кентавр Лекс.

Света подозрительно покосилась на него, но промолчала.

- А нам ещё далеко?

Лекс остановился:

- Мы вообще можем никуда не идти.

- Да нет, идём, идём, - быстро сказала я, боясь, что он может передумать.

Несколько минут мы шли молча. Но я снова не выдержала.

- Лекс, а как называется это место?

- Какое место?

- Ну вот это всё, - не зная как объяснить попонятнее, я неопределённо показала рукой вокруг себя.

- Это город Рассветный.

- Почему Рассветный? - спросила Света.

- Потому что здесь встаёт солнце, - снисходительно, как глупым людям пояснил кентавр.

- Логично, - согласилась я.

Кентавр вывел нас на широкую улицу. Мы со Светкой только и успевали вертеть головой по сторонам. А посмотреть было на что. Большие разукрашенные и маленькие аккуратные домики были такие разные, отображая, наверное, образ жизни, привычки и характер живущих в них людей. Кое-где на домах висели вывески обозначающие лавку мясника или булочника, мастерскую кузнеца или сапожника. Из лавки булочника разносился аромат свежевыпеченного хлеба, а из мастерских слышались удары молоточков. По улицам туда-сюда сновали люди, во дворах резвились дети. Увидев нас, вернее Светку, дети начинали гоготать и улюлюкать.

- Гоблин, гоблин! Смотрите, гоблин!

Света строила страшные рожи и показывала язык, но это лишь ещё больше веселило ребятню.

- Лекс, а этот твой знакомый, он кто? - мне было интересно, кто мог знать о том, что с нами произошло.

Кентавр опять как-то странно покосился на меня.

- Когда придём, тогда узнаешь. Если он, конечно, посчитает нужным вам это сказать.

Я пожала плечами, подумаешь, секреты, но мне стало всё-таки любопытно.

Внезапно Лекс остановился, мы с подругой тоже застопорились, вопросительно глядя на кентавра.

- Предупреждаю, о нашей с ним встрече никто не должен знать. Никто!

- Да поняли, поняли мы. Ты лучше давай уж, веди нас к нему, а то так до вечера не доберёмся.

- А мы уже пришли, - и кентавр повернулся к двухэтажному, ничем не выделяющемуся из других домику.

Глава 2 В гостях у…



На двери висел колокольчик. Мне обязательно хотелось в него звякнуть, но Светка меня опередила. Подпрыгнув, она дёрнула за шнурок так, что чуть не оторвала его вместе с колокольчиком. Лекс зашипел на Свету и прерывисто постучал, видимо условно, в дверь. Несколько минут была тишина, но потом нам открыли, и в щели двери показалось лицо юноши в очках. Он внимательно посмотрел на нас и, узнав кентавра, растянулся в улыбке.

- Ой, Лекс, здравствуйте! Как я рад вас видеть! А кто это с вами?

- Здравствуй, Тиллиус. Это мои... эм... друзья и им нужна помощь. Твой учитель дома?

Юноша посмотрел на нас со Светой, поколебался (что это они все сомневаются, рожи у нас что ли такие подозрительные), но в дом всё-таки впустил. Я тут же начала осматривать всё вокруг. Ничего интересного, впрочем, я не увидела. Четыре кресла вокруг небольшого приземистого столика, на полу мягкий, светлый ковёр, на стенах канделябры, лестница с перилами, ведущая на второй этаж. Всё просто, но довольно удобно, можно сказать даже уютно, хотя ощущалось отсутствие женской руки.

- Я позову учителя, - сказал Тиллиус и ушёл вверх по лестнице.

Мы остались в комнате втроём.

- Он что, школьный учитель? - спросила Света.

- Школьный? - переспросил кентавр. - Нет, не школьный.

- Ааа, поняла, надомный? И чему он учит?

- Учит? М - м - м... - замычал Лекс, не зная, что ответить, но выйти из положения ему помог старичок, уже спускавшиеся с Тиллиусом по лестнице.

- Лекс, мальчик мой. Какой сюрприз!

Когда старик спустился, я смогла рассмотреть его поближе. Он был небольшого роста и совсем седой, а небольшая борода и глаза с живым огоньком придавали лицу милейшее выражение. Старичок выглядел абсолютно безобидно и располагал к себе.

- Я вижу, ты не один? - между тем спрашивал хозяин дома.

- Здравствуйте, уважаемый Оливус. Познакомьтесь, это Наташа и Света, - указал на нас Лекс.

- Света? Странное имя для гоблина, - заметил Оливус.

- Я не гоблин!

Интересно, когда Свете надоест это говорить?

- Что вы говорите? А как похожи! - совершенно искренне изумился Оливус.

Светка скрестила руки на груди и колючим взглядом уставилась на добродушного старичка.

- Я вам объясню, маг Оливус. - начал Лекс.

- Маг? - хором воскликнули мы со Светой.

Оливус с лёгкой укоризной посмотрел на кентавра.

- Какой ещё маг, фокусник что ли?

Лекс, Оливус и его ученик удивлённо воззарились на меня.

- Нет, я не показываю фокусов. Я занимаюсь магией, - ответил старичок.

- А-а, ну что-то типа увлечения, да?

Лекс и Оливус удивлённо переглянулись.

- Вряд ли кто-то в нашем королевстве занимается магией из праздного любопытства, за это ведь можно и на костёр попасть.

В голове не укладывается, средневековье какое-то: магия, сожжение на костре, инквизиция это, по-моему, называется. Не скажу, чтобы я поверила, но до поры до времени решила это не показывать.

- А вы на костёр попасть, значит, не боитесь? - как будто бы Света могла оставить данное сообщение без комментариев.

Старичок печально вздохнул.

- А как же? Я хоть и маг, но всё-таки живой человек, не хочется окончить свои дни на костре, поэтому и приходится скрывать своё ремесло. Мой учитель рассказывал, что во времена его юности маги были очень почитаемыми людьми, их уважали, обращались за советом и помощью, а сейчас... - Оливус не договорил, ещё раз тяжко вздохнул и махнул рукой. - Надеюсь, теперь вы понимаете, что всё происходящее в этом доме является строжайшей тайной. И если бы не Лекс, которому я доверяю, так же как и моему ученику Тиллиусу, я бы ни за что не рассказал, чем занимаюсь.

Мы со Светой поспешили заверить всех присутствующих, что для нас хранение чужих тайн - это вопрос совести, чести и деловой репутации (не, не зря мы учились на юридическом факультете).



После наших клятвенных заверений старичок и его ученик немного успокоились, и Оливус вспомнил о гостеприимстве.

- Да что ж вы стоите, девочки, садитесь, садитесь. Тиллиус, принеси-ка чашки с чаем, - отдал распоряжение Оливус своему ученику.

- А вы их из воздуха сотворите, - подсказала Света, видимо, ей не терпелось увидеть волшебство своими глазами.

Старичок осуждающе покачал головой.

- Нельзя использовать магию без необходимости. Затрат энергии много, а пользы на грош. Ну давай, Тилли, не стой. И печенье не забудь! - крикнул Оливус вслед уже убегающему ученику.

- Теперь я знаю, почему он вас учителем зовёт. Вы его магии обучаете.

- Пф-ф - фыркнул Лекс, явно намекая на слабые умственные способности Светы, до которой только что дошёл столь очевидный, по его мнению, факт.

Света в долгу не осталась:

- У тебя фырканье получилось прям совсем как у лошади.

Видимо Лекс магией не обладал, иначе бы его взгляд точно испепелил мою подругу.

- Вы говорите довольно странные вещи, что наталкивает меня на мысль, что вы прибыли из неизведанных земель, - сказал Оливус.

- Так оно и есть, - подтвердила я.

У меня зародилась надежда, что этот маг, или кто он там, может действительно что-то знать, и я рассказала всё, что помнила, начиная со злополучной комнаты смеха в городском парке. Чашки с дымящимся чаем уже стояли на столе, но мы к ним так и не притронулись, без приглашения хозяина брать было не удобно, а сам Оливус задумавшись, смотрел в одну точку. Наконец, Светка не выдержала, взяла чашку и отхлебнула. На мой укоризненный взгляд подруга прошипела, что у неё уже горло пересохло от рассказа. О том, что это был практически мой монолог, я решила не напоминать.

- Ну что вы скажите, маг Оливус? - не выдержал Лекс.

- А? - очнулся старичок.

- Вы знаете, что за чертовщина с нами случилась? - более понятно выразилась Света.

- Знаю, - сказал Оливус и снова замолчал.

Мы с нетерпением ждали продолжения, но маг словно забыл про нас. Я уже начала нервничать, даже Света перестала поедать печение и выжидательно уставилась на старичка. Тиллиус, всё это время молча стоявший в стороне, негромко кашлянул.

- Это зеркало открыло проход между нашими мирами, - как ни в чём не бывало, сказал Оливус.

Честно сказать, я нечто такое и предполагала, так что в шок эта гипотеза меня не повергла. Чего не скажешь о Лексе - он сидел с открытым ртом.

- Чего открыло?

- Проход, - невозмутимо повторил старичок.

- Учитель имеет в виду, - начал поспешно объяснять Тиллиус, - что в пространстве открылся временный проход между параллельными мирами, и наши... э-э гостьи случайно оказавшись рядам с вратами, которые в этот раз открылись в зеркале, и сами того не желая, очутились в нашем мире.

- Всё как в хорошей доброй фэнтези, - высказала я вертевшуюся в голове мысль.

- Что? - непонятливо захлопал глазами ученик мага.

- Не бери в голову, - отмахнулась я.

- Нет, и что теперь? - встрепенулась Светка, в её голосе появились истерические нотки. - Я так и останусь гоблином?!

- Ну да. Видимо в момент перемещения на том месте, где вы появились, изначально был гоблин, и вы просто поменялись с ним телами.

- Значит, сейчас в нашем мире в моём теле бегает какой-то гоблин?! - у Светки на лице был написан невообразимый ужас.

- Совершенно верно, - кивнул старичок, по всей видимости не находя в этом ничего страшного. - Я бы на вашем месте, милочка, ещё радовался, могли бы во что похуже перевоплотиться.

- Ну разве что в кентавра, - парировала моя подруга, и, даже не подумав обратить внимания на поперхнувшегося печеньем Лекса, продолжила. - Нет, так дело не пойдёт, - решительно заявила Света. - Мне это совсем не нравится! Давайте, сделайте меня обратно человеком.

- Как?

- Ну, зелье какое-нибудь сварите или заклинание прочтите, в конце концов, это же вы маг, а не я!

- Сожалею, - развёл руками Оливус, - но это не в моих силах.

- Но ведь безвыходных ситуаций не бывает? - вкрадчиво спросила я.

- Верно, - кивнул маг и снова замолчал.

Все слова из старичка надо было тянуть клещами.

- Ну? - не выдержала моя подруга.

- Вам надо вернуться обратно в свой мир.

- О! - поразилась «ценной» мысли Света. - Именно этого мы и хотим. Как это сделать, опять дотронуться до какого-нибудь зеркала?

- Увы, не всё так просто. Пространственный проход явление не контролируемое, и никогда не возникает на одном месте дважды. Хотя, зная первоначальные координаты, я могу вычислить место и время следующего прохода.

Моё сердце дрогнуло в груди.

- Пожалуйста, помогите, господин... э-э маг Оливус. Нам больше не к кому обратиться, мы здесь чужие.

- Это займёт не один час.

Он посмотрел на наши со Светой умоляющие лица.

- Она даже может встать на колени, - указала подруга в мою сторону. В другой раз я бы её придушила, но сейчас было не до этого, я только тихо сказала:

- Если вы нам не поможете, мы здесь пропадём.

- Ну-ну, милочка, не надо трагедий, конечно, я вам помогу. Где вы, говорите, очнулись, когда оказались здесь?

- На задней стороне Рыночной площади, - подсказал Лекс.

- Что же, этого достаточно, думаю, к утру мы вычислим место следующего прохода. А пока располагайтесь в моём доме, переночуете здесь. Лекс вам всё подскажет. Пошли, Тиллиус, у нас много работы.

Чай мага так и остался нетронутым.

Солнце за окном катилось к закату.

- Неужели он и в правду настоящий маг?

- Он один из лучших магов! - с гордостью ответил Лекс - И к тому же отличный астроном, каковым его все и считают.

- Думаешь, он сможет нам помочь? - на всякий случай спросила я.

- Он сделает всё для этого, - убеждённо ответил Лекс. - Когда-то маг Оливер спас мне жизнь, поэтому я в нём не сомневаюсь. Если и есть в мире человек, способный вам помочь, то это учитель Оливер. Но будьте готовы к тому, что легко вернуться не получится, магия вещь сложная, хорошенько подумайте, может стоит остаться?

- Ты что! - поспешила ответить я, боясь даже на секунду допустить такую возможность. - Я хочу домой, - сказала я, и, впервые за всё это время, действительно почувствовала щемящую тоску по миру, в котором родилась и выросла. Я просто не представляла себе, что смогу жить где-то ещё.

- Я тоже хочу, - хлюпнула носом Светка. - Дом, интернет, телевидение...

- А ещё войны, падение рубля, санкции, - продолжила я.

- Расскажите мне о своём мире, - попросил Лекс.

И мы рассказали. Конечно, мы не могли похвастаться присутствием в нашем мире волшебства, зато было много других вещей, которых нет в Запределье.

Рассказ вышел долгим, мы со Светой постоянно перебивали друг друга, увлекаясь всё больше и стараясь впечатлить нового друга. Светка на эмоциях даже залезла на кресло ногами, в порыве объяснить, что такое самолет или полет на Луну. После нашего страстного повествования, мы в ожидании уставились на кентавра.

- Какие странные вещи вы говорите, - наконец сказал Лекс. - Я почти ничего не понял.

- Где уж тебе там... - высокомерно произнесла Света и со значением подняла указательный палец вверх. - Земля - высокоразвитая цивилизация!

- Лекс, а теперь ты расскажи немного об этом мире.

- О Запределье? Ох, это сложно... Много стран, много королевств, разные народы и расы. Одни мирно живут, другие не очень. Наше королевство называется Мирания. Корона принадлежит Карнэлу Пятому. В целом, довольно неплохой правитель, если не считать его непоколебимости в отношении тех, кто занимается магией... Тут ведут на костер каждого, кого заподозрят. Кстати, на вашем месте я бы не говорил всем вокруг, что вы из другого мира. Поверят вам вряд ли, а вот доложить о вас на всякий случай могут.

- Света, запомни это хорошенько, пожалуйста, - попросила я подругу.

- А что сразу я? - возмутила она.

- Ты у нас болтушка, я тебя хорошо знаю.

Светка надула зеленые губы. Гоблин - не гоблин, а привычки у неё остались те же. Я ничуть не расстроилась. Ещё ни разу не было, чтобы подруга обижалась больше десяти минут. А этого вполне хватит, чтобы кентавр мог спокойно закончить рассказ.

- Мирания большое государство, но мирное. В войнах без необходимости не участвует, с соседями поддерживает хорошие торговые отношения. В городах живут, в основном, люди и небольшие общины разных рас. В целом, мирно. Бывают, конечно, стычки, не без этого, но, как правило, городская стража быстро успокаивает зачинщиков. Ссоры никому не нужны. Но вот гоблинов (Лекс выразительно взглянул в сторону всё ещё дующейся Светки) не долюбливают почти все расы. Больно они склочные.

На удивление подруга промолчала, лишь сердито засопела. Чувствуется, безмолвие ей давалось нелегко.

Лекс ненадолго замолчал, видимо раздумал, о чем нам ещё рассказать, но вскоре продолжил.

- В городах занимаются чаще всего ремёслами и торговлей. В селениях - земледелием и скотоводством.

- А ты, небось, халявщик? - спросила Светка, сидя на кресле и болтая маленькими ножками. (Я же говорила, что долго она не удержится?)

- Я - что? - не понял кентавр.

- Бездельник ты, говорю.

- Почему бездельник? У меня тоже есть занятие. Я работаю свободным посыльным. Доставляю письма и небольшие грузы.

- Лекс Компани Интернешнл - загоготала Светка.

Я подавила смешок, глядя, как кентавр недоуменно хлопает глазами.

- Ну то есть международная доставка по свету, - пояснила я.

- Не совсем. Вообще сам я редко бываю за пределами Мирании. Я здесь вырос, здесь живут все, кого я знаю, здесь я и работаю.

Солнце, наконец, село и стало совсем темно. Лекс предложил пойти спать.

- А мы ужинать не будем? - спросила Света.

- А ты готовить умеешь? - с любопытством поинтересовался кентавр.

- Не особо, - смутилась моя подруга. И это была истинная правда, она предпочитала перекусы где-нибудь в кафешках либо полуфабрикаты, которые можно кинуть на сковородку и не утруждаться сложной готовкой.

Лекс усмехнулся:

- Я так и думал.

- А хозяин...

- Готовит обычно Тиллиус, но отвлекать их сейчас не стоит, они и так всю ночь будут работать.

- Тогда пошлите спать, кто знает, что нас ждёт завтра, - предложила я, хотя, честно сказать, покушать я бы тоже не отказалась.

Света вздохнула, сгребла оставшееся печенье и рассовала его по карманам.

Лекс отвёл нас в одну из комнат, небольшую, но уютную и предложил располагаться. Я осмотрелась: пара кроватей, шкаф, кресло в углу, коврик на полу - скромно, но уютно.

- Надеюсь, ты будешь спать не с нами? - спросила Светка у кентавра.

Лекс фыркнул.

- Добрых снов, - обратился он ко мне и вышел из комнаты.

- Спокойной ночи, - сказала я вдогонку, еле сдерживаясь от смеха: вряд ли Света, в её теперешнем виде представляет интерес для мужчин, пусть и не совсем обычных, вроде Лекса.

Я долго не могла уснуть, несмотря на то, что сегодняшние из ряда вон события меня сильно измотали. В голове раз за разом в мельчайших подробностях прокручивался прожитый день и я, пытаясь успокоиться, вертелась с боку на бок. Прислушивалась к звукам в доме и за окном, но везде было спокойно. И если не о чём не думать, то будет казаться, что просто заночевал в гостях у какого-нибудь хорошего приятеля. В конце концов, я решила не переживать, раз уж ничего изменить нельзя, а положиться на будущее, и, прислушавшись к мирному сопению уже давно уснувшей подруги, заставила себя расслабиться. Постепенно сон сморил и меня.

Проснулась я оттого, что яркие лучи солнца били в окна и нестерпимый свет, отражаясь в стекле, заливал всю комнату. Накануне мы даже не побеспокоились задёрнуть занавески. Сонно моргая, я постепенно возвращала в памяти вчерашние события, и уже было подумала, что это всего лишь чудной сон, но, повернув голову в сторону Светки, осознала, что, увы, это какая не на есть грубая реальность. Вздохнув, я встала с кровати и пошла будить подругу, но та, что-то буркнув на меня, лишь натянула одеяло на голову и отвернулась к стенке. Смотря, как подрагивают во сне её большие уши, я даже позавидовала её беспечности.

В дверь негромко постучали.

- Входите.

Это был Лекс.

- Доброе утро. Как спалось?

- Крепко. По-моему, даже снов не видела.

- А эта ещё дрыхнет? - удивлённо посмотрел на спящую Светку Лекс.

- Я пыталась её разбудить, но...- развела я руками.

- Ничего, это мы быстро, - кентавр подмигнул мне и вышел из комнаты.

Пока я раздумывала о том, что имел в виду Лекс, и что делать дальше, он вернулся с ведёрком воды. Прежде чем я успела его остановить, кегтавр выплеснул содержимое ведёрка на ничего не подозревающую Свету. Я прикрыла глаза, представляя, что сейчас будет. Мои опасения оправдались. Светка вскочила с постели и завизжала на весь дом так, как будто ей в кровать подложили, по меньшей мере, живого паука. Когда подруга чуть успокоилась, Лекс вытащил пальцы из ушей и с самой милейшей улыбочкой произнёс:

- Доброе утро, Светочка!

После чего, поспешно передвигая всеми своими четырьмя ногами, ретировался из комнаты, видимо справедливо полагая, что Свете утро таким уж добрым не показалось. За неимением сбежавшего виновника, весь свой гнев Света обратила на меня.

- Ты... ты, - задыхалась она от возмущения, - как ты могла это допустить?

- Да ладно тебе, - беспечно махнула я рукой. - Зато умываться не надо. Пошли, нас, наверное, уже ждут.

Когда мы спустились, внизу был только Лекс, но Света сделала вид, будто его нет вообще. Кентавр с ухмылочкой переглянулся со мной. Ждать хозяев дома пришлось недолго. По лестнице спустились маг Оливус и его ученик. Видочек у них был, надо сказать, не очень. Красные, воспалённые глаза старого мага говорили о том, что в эту ночь он вряд ли спал. Тиллиус выглядел получше, видимо ему всё же удалось немного прикорнуть.

- Доброе утро, деточки. Как спалось? - поприветствовал нас маг. - Мы слышали какой-то визг?

Света открыла рот, но я её опередила.

- Ничего особенного, маг Оливус. Мы отлично выспались.

- Ну и ладненько. А то я уж подумал, что к вам заполз один из моих скорпионов. Тиллиус забыл вчера закрыть клетку и они, наверное, расползлись по дому. Я их держу для некоторых моих зелий, - объяснил нам Оливус.

Что-то упало. Я оглянулась на звук. Это лежала Света. Н-да, что-то у моей подружки нервишки пошаливают. Если так и дальше дело пойдёт, нам будет трудно.

Позже, когда мы все с аппетитом поглощали приготовленный Тиллиусом нехитрый завтрак, маг рассказывал нам о результатах их ночной работы. А они, надо сказать, были малоутешительными. Следующий проход по расчётам магов должен открыться примерно через месяц, в совершенно другом месте, на самой границе королевства. Это известие мой аппетит сильно испортило, и есть совсем расхотелось. Перспектива провести целый месяц в чужом мире в поисках трижды проклятого прохода меня удручала. Зато Света, похоже, была полна энтузиазма. Конечно, весть о том, что ей ещё месяц придётся провести в гоблинской шкуре, её отнюдь не порадовала, но тем паче преисполнило решимости пойти хоть на край света, лишь бы добраться до врат.

- Но как мы это сделаем, мы ведь абсолютно не знаем здешние земли! Мы можем искать это место год! - я была в отчаянии.

- А я на что? - удивился кентавр.

- Ты? Ты хочешь сказать, что...

- ... пойду с вами. Без провожатого вам действительно нельзя.

- Я повешусь! - закатила Света глаза.

- Это сильно облегчит нам дорогу, - на полном серьёзе ответил Лекс.

Света одарила его убийственным взглядом.

- Кроме того, - не обращая на склоку внимания, продолжил Оливус. - с вами пойдёт Тиллиус. Он уже окончил курс обучения у меня, и я его отправляю к моему хорошему приятелю, магу Алиандру. Конечно, Тилли придётся сделать небольшой крюк, но тем лучше, у него наверняка появится возможность научиться применять полученные знания, так сказать, в критических ситуациях.

- Что вы подразумеваете под критическими ситуациями? - настороженно спросила я.

- Ну, кто знает какие приключения вас ждут, - пожал плечами старый маг.

- Приключения?! - восторженно переспросила Света.

- Приключения? - с опаской переспросила я.

- Всё может быть. Путь не близкий.

Эта фраза мне совсем не понравилась. О приключениях интересно читать в книге, сидя дома в уютном кресле, но подвергать себя опасности - увольте, я жизнь люблю.

- А другого выхода нет? - на всякий случай спросила я.

- Если и есть, то мне он не известен, - сказал, как отрезал.

Ясненько.

- Я предлагал вам остаться, - напомнил Лекс.

- Нет уж, спасибо, - я отбросила сомнения в сторону. - Делать нечего, раз другого выхода нет, придётся идти.

Сборы были недолгими. Вещей с собой почти не брали: у нас со Светкой их попросту не было, а Тиллиус похоже о таких мелочах не беспокоился. Немного еды в дорогу, несколько необходимых вещей и последние наставления от мага Оливуса - вот и всё. Мы ещё раз поблагодарили старого учителя, и тепло с ним попрощались. И подруга, и я понимали, что свидеться с добрым старичком нам уже вряд ли придётся.



Так мы и отправились в путь: кентавр Лекс, маг - недоучка Тиллиус, Света в теле гоблина и я, молоденькая девушка, которая так любит читать о приключениях в книгах. Но готова ли я к ним в реальной жизни?

Дверь за нами захлопнулась. Я посмотрела на своих спутников уже идущих прочь от дома мага, вздохнула и поспешила за ними.

Глава 3 Новые попутчики



Город оказался не очень большим, во всяком случае, уже через несколько часов кротчайшей дороги, которой повели нас Лекс с Тиллиусом, мы оказались у символических городских ворот. Мы со Светой этого времени даже не заметили, кентавр с магом то и дело показывали нам попадающиеся на пути достопримечательности и рассказывали о городе. Так что скучать не приходилось. Когда город оказался позади, окружающая нас картина стала менее интересной, правда Лекс сказал, что впереди будут несколько деревенек.

Солнце давно уже было в зените, и я подумала о том, что с тех пор как мы покинули дом старого мага, мы ни разу не передохнули.

- Заметили, сколько мы уже идём?

- Да, давненько, - подтвердила Света. - Но ничего, когда устанем, мы поедем на этом кентавре.

- Я не ездовая лошадь! - возмутился Лекс. - И никому не позволю на себе ездить.

- Но ведь позволил же, когда вёз нас с этой вашей рыночной площади, - напомнила Света.

- Я вас спасал! А мог бы и сбросить, - обиженно сказал кентавр.

- Да мы очень, очень благодарны тебе, Лекс. - поспешила заверить я его.

Лекс вроде оттаял, но, посмотрев на Свету, которая беззаботно посвистывала и даже не думала его благодарить, что-то буркнул и снова насупился. Останемся со Светой наедине - я ей скажу пару ласковых слов.

Наша тропинка пошла в гору. Я отвлеклась от своих мыслей, когда увидела маленькую фигурку впереди. Мальчик тяжело поднимался, наверное, из-за своего груза: взвалив себе на спину мешок небольшой, но видимо весьма ощутимый в весе. Когда мы с ним поравнялись, поняла, что ошиблась. Человеку, которого я сначала приняла за мальчика, на вид было не меньше сорока. Эдакий маленький (мне по грудь) мужичок с чёрной бородкой. Он был одет в блёкло-зелёные порядком замызганные штанишки и такую же курточку, на голове нечто вроде шляпы, настолько измятой, что определить её форму представлялось весьма затруднительным. Маленький человек крепко сжимал свой холщовый мешок и, не поднимая глаз, упрямо шёл по уходящей вверх тропинке. Не зная как обратиться, я сказала первое, что пришло мне в голову:

- Сударь, давайте мы вам поможем.

Мужичок поднял на меня удивлённые глаза, но лишь сильнее сжал свой мешок.

- Спасибо, девушка, сам справлюсь.

- Но вам ведь тяжело. А у нас практически нет вещей.

Но человек ещё раз поблагодарив, лишь отрицательно покачал головой. Я пожала плечами, но настаивать больше не стала. Может, стесняется человек, а может, не доверяет. Я его понимаю, кто знает, что можно ждать от нашей компашки. Мы опередили незнакомца, и пошли дальше своей дорогой, оставив его позади.

- Интересно, кто бы нёс его мешок? - спросила Света.

- Ну уж точно не ты, - съязвил Лекс.

Света промолчать не смогла.

- Не беспокойся, тебе бы тоже не доверили, а то возьмёшь и свалишь подальше на своих четырёх копытах. Поминай, как звали.

Кентавр аж задохнулся от возмущения.

- Какой маленький человек, - поспешила перевести я разговор на другую тему.

- Это гном, - сказал Тиллиус.

- А, ну да, - пробормотала я. - и как же это я сразу не догадалась?

- Гномы - это такие маленькие люди? - вмешалась в разговор моя подруга.

- Нет, гномы - это гномы. Другая раса. Хотя ты права, от людей они мало чем отличаются. Они много меньше ростом, зато живут дольше людей - сто двадцать- сто тридцать лет.

- Ого! - удивилась Светка. - Зачем такая длинная жизнь, если большую её часть живёшь дряхлым.

- Не совсем так. В начале жизни гномы действительно развиваются как люди, но стареют гораздо медленнее. Гном, которого мы сейчас видели, находится, если мерить человеческими мерками, ну, примерно, в возрасте двадцати пяти лет.

- А как они относятся к людям, Тилли?

- Немного настороженно, но в принципе, они миролюбивы.

- Хотя водится за ними один грешок, - добавил Лекс.

- Какой? - тут же полюбопытствовала Света.

- Жадноваты они.

- Ну понять это можно, - поправил очки Тиллиус. - Большую часть времени они работают на рудниках, добывают золото. Тяжёлый труд, поэтому цену золоту они знают.

- Наверняка тот гном в своём мешке золото тащил, поэтому и не дал нам его, - предположила Света.

- Ага, особенно когда увидел среди нас гоблина, - сказала Лекс.

Света упёрла руки в бока, приготовляясь к новой стычке.

- Ты на что намекаешь парнокопытный?

- Ты, шкурка гоблинская, лучше не выводи меня из себя, кентавры страшны в гневе!

Я никогда не видела кентавра в гневе, но на всякий случай встала между Лексом и моей подругой. Не знаю, что было бы дальше, но всех отвлёк голос Тиллиуса.

- Смотрите, какой дым стоит над деревней!

Мы посмотрели в ту сторону, куда указывал юный маг. Недалеко от нас действительно стояла деревня: типичные деревянные домики. Откуда-то из глубины селения поверх крыш валил густой чёрный дым.

- Давайте, посмотрим что там, - тут же предложила Светка.

- Уверена, что ничего интересного. Просто... жгут опавшие листья.

- Наташа, разуй глаза, какие опавшие листья - лето на дворе, - ответила Света.

Про листья я просто так сказала. На самом деле мне не хотелось идти в деревню, зачем, если её можно обойти и идти своей дорогой, вместо того, чтобы смотреть, что там горит. Именно это я и собиралась сказать моей маленькой зелёной подруге, но она уже вприпрыжку бежала к деревне. За ней как на привязи шли Лекс и Тиллиус. Что мне оставалась делать?

Деревня встретила нас пустыми дворами, хотя, безусловно, люди здесь жили. Все домики были обнесены оградой, у каждого своё хозяйство: огороды, сады, сараи, во многих дворах бегали куры, брехали собаки. Через какое-то время до нас стали доноситься голоса. Ещё пара дворов и голоса стали слышны явственнее. Люди были чем-то возбуждены, гневные выкрики становились всё громче. Я остановила своих спутников. Ну не по себе мне, когда так кричат.

- Подождите, не будем совать голову в пекло. Надо сначала выяснить, что там происходит.

Мы подошли к ограде последнего перед пожарищем домика и выглянули из-за угла. Картина перед нами предстала живописная. Источником дыма оказался горящий дом, возле него неорганизованной толпой стояли люди, но как ни странно, тушить пожар никто не торопился, хотя в нескольких метрах был колодец. Люди держали в руках кто косы, кто вилы, кто топоры и, глядя в сторону горящего дома, галдели и выкрикивали угрозы. Я вытянула шею, пытаясь хоть что-то разглядеть. Наконец, я увидела на крыльце горящего дома возле самой двери человека. Лица с такого расстояния я рассмотреть не могла.

- Кажется, они не очень мирно настроены по отношению к тому человеку на крыльце, - высказал своё предположение Тиллиус.

- Я бы сказал даже агрессивно, - согласился Лекс.

- Надо его спасти, - заключила Света.

- Ну мы же не знаем кто он, может убийца или что похуже.

- Всё равно - это не дело без суда и следствия наказывать человека таким варварским способом, - поддержала я подругу. Человек я мирный и гуманный, и не люблю, когда на моих глазах размахивают вилами и топорами, пусть даже и в чужую сторону.

- Что предлагаете?

- Ну не нам же идти его спасать, вы же мужчины! - ответила Света.

- Ты предлагаешь идти нам в рукопашную? - осведомился Лекс.

- Ты в рукопашную? - с сомнением посмотрела на него Света. - Стой уж. Нам только твоего трупа не хватало.

Похоже, Лекс оскорбился, видя, что его физические способности ни во что не ставят. Пока мы спорили, людской гнев достиг апогея и жители деревни медленно, но неуклонно двинулись к горящему дому с явным намерением разобраться с его хозяином.

- Похоже, дело дрянь, - высказала я своё мнение. - У нас мало времени.

- Ну сделай же что-нибудь, - ткнула Света Тиллиуса.

- Я? - испуганно захлопал он глазами.

- Ну не я же! Ты маг или кто?!

- Я всего лишь ученик.

- Да ну какая разница! Что ты умеешь?

- Ну,... - растерялся Тиллиус. - дождь вызвать могу.

- С шаровыми молниями? - живо спросила Света.

- Н-нет. - от волнения начал заикаться Тиллиус. - Просто дождь.

- Тьфу, - сплюнула Светка, - дождь я и сама вызвать смогу.

Юный маг удивлённо воззрился на неё. За неимением времени я не стала объяснять Тиллиусу, что Света ради красного словца и приврать может. Я сказала приврать? Извините. Света никогда не врёт, Света фантазирует.

- Ну что делать-то будем?

- Надо их отвлечь, а там действуем по обстановке, - решила я.

- Тогда иди ты, копытоногий. Они когда тебя такого увидят, сразу все в обморок попадают, - сказала Светка Лексу.

Наверняка кентавр собирался ответить что-то не менее обидное, но времени для ругани у нас точно нет.

- Нет, Лекс понадобиться, чтобы увезти человека. Я знаю, что ты не лошадь, - поспешила сказать я и добавила с мольбой в голосе, - но он может погибнуть!

Лексу эта идея не понравилась, но он промолчал.

- Света, идти придётся тебе, на гоблина они среагируют быстрее.

- Да, а что делать - то? - занервничала моя подруга.

- Да хоть пляши! - и с этими словами Лекс вытолкал гоблиншу.

Остановившись неподалёку от колодца, Света с сомнением поглядела на нас и пискнула:

- Люди.

Конечно, никто кроме нас, её не услышал.

- Люди! - уже громче крикнула Светка.

Потом осмелела, решительно подошла к колодцу и взобралась на него. Уж не знаю, что она там придумала, но становилось всё интереснее.

- Люди! - крикнула Светка во всю мощь своих лёгких, взмахнула рукой и... свалилась в колодец!

Я даже вскрикнуть не успела, только стояла и тупо смотрела туда, где секунду назад была моя подруга.

- Тону! Ой, тону! Люди! - послышался из колодца захлёбывающийся голос.

Люди несколько секунд ошарашено прислушивались к звукам из колодца, и тут какая-то дородная женщина всплеснула руками и с криком: «Кто-то из ребятни тонет!» ринулась к колодцу. Жители деревни бросились за ней. Как бы-то ни было, но осада возле дома быстро поредела.

- Лекс, твоя очередь.

Упрашивать он себя не заставил. Быстро преодолев расстояние, он подскочил к человеку, который, видимо, ещё никак не мог опомниться. Однако дураком тот не был, недолго мешкая, он достаточно проворно взобрался на кентавра и Лекс по шумок поскакал обратно. Я махнула ему рукой, чтобы он не останавливался, ехал дальше, и сказала Тиллиусу бежать за Лексом, мы со Светкой их догоним. Конечно, побег не остался незамеченным и несколько жителей деревни с вилами наперевес бросились вдогонку за Лексом. Другие же доставали Свету из колодца. Когда они вытащили ведро, которое спускали для спасения утопающего и увидели, что на нём, обхватив его руками и ногами, висит гоблин, вместо ожидаемого ребёнка, чуть от изумления не уронили ведро обратно. К счастью, кто-то во время опомнился, и Светка избежала участи ещё раз искупаться в колодезной воде. Пока насквозь промокшая гоблинша прыгая на одной ноге, вытряхивала воду из ушей, жители деревни с интересом за ней наблюдали. Я же тем временем отчаянно подавала знаки своей подруге, что нам пора уходить, но она напрочь забыла обо мне. Вдруг кто-то грубо схватил меня за плечи.

- А ну вот и попалась! Теперь не убежишь!

И меня бесцеремонно потащили к собравшимся у колодца.

- Люди! Пока вы спасали этого зелёного, оборотень сбежал!

Жители зашумели:

- Как сбежал?

- Не может быть!

- Упустили!

- Ему кентавр помог, а эта с каким-то юнцом была с ними, я видел как она рукой махала, когда побежал вдогонку, - и человек в подтверждение своих слов пихнул меня в спину. - А сейчас она стояла, спрятавшись за углом, и подавала знаки этому зелёному гадёнышу. Все они заодно.

Нас раскрыли! Оправдываться не имело смысла. Я едва заметно кивнула головой Светке и со всей дури двинула локтём в живот державшего меня человека. Он такого поворота событий не ожидал и от неожиданности и боли выпустил меня из рук, и я дала дёру, успев заметить, как Светка, лягнув кого-то в коленку, припустилась за мной. Люди опомнились очень скоро. С криками и бранью они бросились за нами. Скажу честно, никогда я не бегала так быстро. Я, которой учитель по физкультуре по доброте душевной, ставил не твёрдую тройку за кросс, сейчас могла бы с лёгкостью побить мировой рекорд. Да плевать мне на мировой рекорд, сейчас у меня была только одна мысль: не попасть в руки этих разъярённых людей. Света бежала почти на одном уровне со мной, она всегда бегала несравненно лучше меня, а сейчас страх подстрекал её не хуже чем меня и поэтому, несмотря на свои теперешние короткие ножки, Светка бежала со скоростью ветра. Мы бежали, не разбирая дороги, всё время петляя и сворачивая. Вперёд. Вперёд. Поворот налево. Прямо. Направо. Прямо. Опять направо. Времени оборачиваться не было, но надеяться на то, что преследователи от нас отстали, было бы глупо, да и крики за спиной говорили о том, что люди ещё больше раззадорились. Жители бежали за нами, мы от жителей, а от нас, кудахча и хлопая крыльями, во все стороны разбегались куры. Я слышала своё хриплое дыхание, бежать становилось всё труднее, моё нетренированное тело к таким забегам не привыкло. Я скосила глаза в сторону Светки, она бежала, подпрыгивая, стараясь делать шаги как можно больше, только уши колыхались на ветру. Так, вперёд. Прямо. Направо. На одном из перекрёстков мы чуть лицом к лицу не столкнулись с Лексом и его всадником. За ним тоже гналась толпа не меньше нашей. Затормозив буквально на секунду, мы, не сговариваясь, бросились к ближайшему повороту. От сознания, что Лекс с нами бежать стало легче. В голове заработала мысль. Мы выскочили на дорогу. В какое-то мгновение мне показалось, что мы оторвались от преследователей.

- Сюда! - крикнула я, задыхаясь, и бросилась к густым кустам, растущим на обочине.

Никто и не подумал мне возражать. Пробегая, я успела заметить идущего по дороге того самого гнома, которого мы встретили на пригорке. Но времени для праздных бесед не было, и только Светка успела крикнуть на бегу:

- Привет, гном!

И мы вломились в кусты. Я исцарапала всё лицо и руки, но не обратила на это никакого внимания. Едва мы скрылись в кустах, как из-за поворота показались наши преследователи. Не увидев нас, они остановились. Один из мужчин обратился к гному:

- Почтенный гном, не видели ли вы здесь пробегающую компанию во главе с кентавром?

- А как же, видел, они как раз пробежали мимо меня.

В груди у меня что-то ёкнуло. Мы все, распластавшись на земле, перестали дышать, превратившись в почву, камни, траву. Сквозь листья куста мне было немного видно гнома и преследовавших нас жителей деревни.

- Они побежали в ту сторону, - сказал гном и махнул рукой в совершенно другом направлении от нашего укрытия!

Люди тут же сорвались с места и побежали в указанную гномом сторону. Я не поверила своему счастью.

- Кажется, пронесло, - выдохнула Света.

Я высунулась из кустов.

- Почтеннейший, спасибо! - со всей искренностью, на которую только была способна, поблагодарила я гнома.

Он махнул рукой.

- Да чего уж там, - и пошёл дальше.

Я хотела сказать ещё что-нибудь хорошее, но Лекс снова затащил меня в кусты.

- Опасность ещё не миновала. Нам надо выбираться отсюда.

- А где Тиллиус? - наконец у меня появилась возможность спросить.

- Не знаю. Я не успел заметить куда он делся, - покачал головой Лекс.

- Будем надеяться, что ему удалось уйти.

- Я хочу вас поблагодарить. Вы рисковали ради меня.

Я уже успела забыть о спасённом нами человеке.

- Благодарности позже. Лучше скажи, как нам выбраться из деревни.

- А мы уже почти выбрались из неё. Идите за мной.

И мы, из предосторожности не вылезая из кустов, гуськом пошли за провожатым.

Мы действительно скоро вышли из деревни и ещё некоторое время шли, прячась, пока дома не стали еле видны. Мы решили сделать остановку. Сейчас я могла спокойно разглядеть спасённого нами человека. На разбойника, убийцу или что похуже, как выразился Лекс, он похож не был, обыкновенный молодой человек с миловидным лицом, правда серьёзность и какая-то внутренняя собранность делали его старше, чем он есть на самом деле.

- Как тебя зовут? - обратилась я к нему.

- Рик.

Я назвалась и представила своих спутников. Рик снова принялся нас благодарить.

- Да уж, заставил ты нас попотеть, - благосклонно сказала Света.

Лекс хлопнул Свету по плечу:

- А здорово ты это придумала - упасть в колодец и притвориться, будто тонешь.

Света с осуждением посмотрела на кентавра.

- Совсем дурак. Я на самом деле упала и чуть не утонула.

- Да, я уж думала, что придётся спасать тебя, а не Рика.

- Ага, чуть всё не запорола, в следующий раз хорошенько подумаем, прежде чем посылать зелёную на ответственное дело.

Светка разозлилась.

- Вот бы шёл и сам действовал, а то привык за женскими спинами прятаться.

- Я - прятаться?! - возмутился Лекс.

Назревала новая ссора, которую я совсем не хотела слушать.

- Рик, не прими за вмешательство в личное дело, но может ты нам расскажешь, за что жители хотели тебя убить?

- Мы имеем право знать, кого мы спасли, - прибавил Лекс.

Рик тяжело вздохнул.

- Да, конечно. Только я не уверен, что когда вы узнаете, кто я, не сдадите меня снова жителям на расправу.

Лекс насторожился. Светка навострила уши.

- Ты нам скажи. А мы потом сами решим, правильно ли мы сделали, что спасли тебя, - мягко сказала я.

Рик кивнул:

- Я оборотень.

- Оборотень?! - выдохнули мы.

У Светки было такое лицо, будто сейчас она упадёт в обморок. Рик горько усмехнулся:

- Вряд ли бы вы стали меня спасать, зная об этом раньше, верно?

Мне стало его очень жаль.

- Ну что ты.

Я не знала, что ещё сказать, я не была уверена, что Рик ошибается. «Может оборотни и не такие плохие, какими их привыкли считать», - подумала я с надеждой.

Светка выставила вперёд какую-то палку:

- А ну, отойди от нас.

Рик с горькой полуулыбкой успокаивающе поднял руки и отошёл от нас на несколько шагов.

- Я сейчас для вас не опасен. В человеческом облике меня легко одолеть.

- Да, а ну как ты сейчас в волка превратишься? - не успокаивалась Света.

Рик покачал головой:

- Я не могу обратиться в волка по собственному желанию, только с наступлением ночи, а на рассвете я снова становлюсь человеком.

- Ага, вот значит как, днём ты невинный и непорочный, а по ночам воруешь и ешь маленьких детей? - и Света пару раз как шпагой ткнула палкой в сторону Рика, держа его на расстоянии.

Он опустил голову:

- Вот и жители деревни так думают, хотя из селения не пропал ни один ребёнок. Но люди обвиняют меня во всём, что бы ни случилось в деревне. Они долго не могли вычислить кто оборотень, но загнанный зверь рано или поздно попадётся в ловушку.

- Это они подожгли твой дом? - спросила я.

- Да. Я не в чём перед ними не виноват, но они даже слушать меня не захотели. Ярость застилает им разум.

Света всё ещё держала своё «оружие».

- Свет, выброси, пожалуйста, свою палку, - попросила я её.

- Да, а как он на нас набросится?

- Гоблинов я не ем, - подначил Светку Рик.

- Правильно, - одобрил Лекс. - Такая посреди глотки застрянет.

Я не удержалась и издала смешок. Светка зло посмотрела на меня и, по-моему, обиделась до конца жизни.

- И что ты теперь будешь делать?

Рик помолчал минутку.

- В деревню мне возвращаться нельзя, да и незачем: у меня нет никого из родных, дом со всем, что в нём было сгорел. Мне некуда идти и назад дороги нет.

Я вдруг с ужасной отчётливостью поняла, что значит лишиться дома, лишиться земли, где ты жил, потерять всё, стать никем, человеком, которого никто не любит, нигде не ждут.

- Рик, ты обязательно найдёшь себе новый дом, новое пристанище.

- В крайнем случае, поживёшь в лесу, - добавила Света. - Ой! - это Лекс бросил в неё камушком.

- Да, ничего другого мне не остаётся. Позвольте мне пойти с вами, когда-нибудь я отплачу долг за своё спасение.

- Забудь, ты ничего нам не должен. Если тебе по пути, ты можешь идти с нами. - сказала я Рику.

- Ну ладно, ладно. Если я как-нибудь поутру найду твои косточки, не говори потом, что я не предупреждала, - пригрозила мне Светка.

- Хорошо, не скажу, - пообещала я. - Шутки в сторону. Сейчас надо подумать, как выручить Тиллиуса.

- А не надо никого выручать, - сказал Лекс. - Вон он идёт вместе с гномом.

Я глазам не поверила. Тиллиус шёл, как ни в чём не бывало, рядом с ним вышагивал гном со своим неизменным мешком. Увидев нас, Тилли радостно заулыбался. Мы подождали, когда они подойдут.

- Тиллиус, как тебе удалось выбраться из деревни? Ты превратил всех жителей в лягушек, скажи? - запрыгала Светка.

Юный маг улыбнулся.

- Нет, я просто спрятался.

Света разочаровано сморщилась.

- Молодец, Тилли! - похвалила я его.

Он воспрял духом.

- Когда я бежал за Лексом, понял, что долго продержаться не смогу. Увидел приоткрытую калитку в каком-то дворе, ну и забежал внутрь, сидел за забором, пока в деревне не закончилась суматоха, а потом вылез, стал выбираться из деревни и встретил достопочтенного гнома. - Тиллиус указал на стоящего рядом человечка. - Он то и показал мне, в какую сторону вы ушли, а я предложил ему присоединиться к нашей уважаемой компании. Если вы не против, - несколько неуверенно прибавил Тилли.

«Похоже нашего полку прибывает», - подумала я, но вслух быстро сказала:

- Конечно, конечно. Будем очень рады. Господин гном выручил нас в деревне, и мы очень благодарны.

- Делти к вашим услугам, - гном снял свою шляпу и поклонился.

- Наташа, - я тоже неумело поклонилась.

- Знаю. Тиллиус рассказал обо всех вас, когда мы шли. Вообще-то, я зашёл в деревню прикупить немного еды в дорогу, но вы, ребята, наделали шороху и там явно сейчас не до меня, поэтому задерживаться я не стал и когда узнал от Тиллиуса, что нам по пути принял его любезное приглашение присоединяться к вам.

Гном говорил так правильно и так вежливо, что я невольно прониклась к нему уважением, и мне захотелось вести себя также.

- Для нас это большая честь, - с почтением сказала я.

- Да ладно вам любезностями рассыпать, - вмешалась Светка. - Давайте уж лучше поедим, а то от этой беготни у меня так аппетит разыгрался, что аж в желудке сосёт.

Никто возражать ей не стал, мы все действительно очень проголодались. Развели костёр, достали припасы, которые прихватил Тиллиус из дома мага Оливуса. Несколько минут мы ели молча, только хруст стоял за ушами.

- Не чавкай, зелёная, - сделал Лекс замечание Сетке, - и рот закрывай, а то слюни летят во все стороны.

Светка чуть не подавилась куском и закашлялась. Я услужливо постучала ей по спине. То, что Света чуть не задохнулась, не остудило её гнев.

- А ты, вообще, иди, сено жуй и копыта свои от меня убери, а то как на хвост наступлю и оторву, ни одна кобылка потом на тебя, безхвостатого, не взглянет.

У Лекса побагровело лицо. Я испугалась, как бы его удар не хватил, но у Лекса были другие намерения - он решил задушить Светку. Она это тоже поняла и дожидаться расправы не стала. Выхватив из под носа гнома последний огурчик, и показав Лексу язык (никогда не думала, что у Светки такой длинный язык), она быстро убежала и скрылась в высокой траве. Кентавр собрался броситься за ней, но Рик его удержал. Мы продолжили трапезу, только Лекс иногда бросал хмурые взгляды в ту строну, куда ушла Света.

- Скоро начнёт вечереть, - сказала я. - Надо подумать, где переночевать.

- Уже совсем недалеко город Незабвенный, там можем провести ночь на каком-нибудь постоялом дворе, - предложил Тиллиус.

- Хорошо. Тогда потороп... - закончить я не успела, раздался жуткий вопль. Светкин. Секундная оторопь, и я сломя голову бросилась на звук. Все остальные побежали за мной. Я неслась как угорелая, но высокие стебли камыша и осоки затормозили мой бег, я изо всех сил продиралась сквозь них, и казалось, что эта трава никогда не закончится. Земля под ногами становилась всё мягче и когда я, наконец-то, вылетела из зарослей, оказалась на краю какого-то водоёма. Я услышала ещё один вопль и увидела мою подругу. Света цеплялась за траву, камни и всё что попадалось под руку, а что-то чёрное, обвив её ноги щупальцем, пыталось утащить под воду. У меня всё внутри похолодело. Я бросилась к подруге, ухватила её за руки и потянула на себя, остальные стали помогать мне. Но не тут-то было, неизвестная тварь и не собиралась отпускать свой обед. Это борьба продолжалась несколько минут, мы тащили Светку за руки и верхнюю часть туловища, щупальце тащило её за ноги, а сама Светка орала как резаная. Мы стояли в воде уже чуть ли не по колено, поскальзывались, падали, но Светку не отпускали.

- Может отрубить ей ноги, тогда спасём всё остальное, - пыхтя, предложил Лекс.

Светка услыхала это и завопила ещё громче.

- Нечем рубить, - ответил ему гном.

Я очень понадеялась, что это у них такое оригинальное чувство юмора, хотя сейчас было не до шуток. Но, как ни странно, это натолкнуло меня на мысль.

- Делти, я видела у тебя нож, когда мы ели! Он у тебя с собой?

Гном быстро ощупал карманы и вытащил небольшой ножик.

- Да!

Я схватила нож и, сказав ни в коем случае не отпускать Свету, подошла к её ногам.

- Не надо! - закричала подруга, но я не обращала внимания.

Несколько секунд я набиралась мужества, а затем резким взмахом рубанула по щупальцу. Фонтаном брызнула какая-то чёрная жидкость, щупальце дёрнулось и отпустило гоблиншу. От неожиданности, по инерции все повалились на спину. Щупальце стремительно исчезало под водой, окрашивая её в тёмный мутный цвет.

- Бежим отсюда, пока не вылезло чудовище! - крикнул Рик, и мы бросились назад.

Бежать в воде было трудно, мы то и дело падали, поднимали брызги. Лекс подхватил обессилевшую Светку, я помогала маленькому гному. Наконец, тяжело дыша, мы преодолели преграду из камышей и только тогда остановились перевести дух, изредка поглядывая назад.

- У-уф, кажется выбрались, - согнувшись и уперев руки в колени, я пыталась выровнять дыхание.

Света вырвалась из рук Лекса.

- Убери коряги и не хватай меня больше.

- Да если бы не я, ты бы сама не выбралась! - возмутился кентавр.

Мне так надоели их перебранки, что заболела голова.

- Давайте-ка лучше пойдём скорее в город, пока ещё что-нибудь не случилось.

И после того как гном взял свой неизменный мешок с места нашего привала, мы двинулись в путь. Лекс шёл рядом с Тиллиусом и Делти и тихонько рассказывал им то, что мы услышали от Рика, те с удивлением поглядывали на идущего отдельно оборотня. Позади, чуть отстав, шли мы с подругой.

- Наташа, - немного помолчав, обратилась ко мне Светка, - спасибо за то, что спасла меня.

- Не я одна тебя спасала, все помогали.

- Знаю, но ты сделала главное и если бы не ты...

- ... то чудовище не осталось бы голодным, - пошутила я.

Света улыбнулась.

- Ты настоящая подруга.

- А то! - заулыбалась я и взглянула на неё, подсознательно ожидая увидеть прежнюю Свету, стройную шатенку, чуть выше меня ростом, но рядом всё также шло зелёное существо.

У меня впервые появилось странное ощущение, как будто Света со мной и не со мной. Я почувствовала сильную тоску и опустила голову - показывать её подруге я не хотела.

Некоторое время мы шли молча. Вдруг Лекс замедлил шаг и кивнул вперёд:

- Вот мы и пришли, город Незабвенный.

Глава 4 «Летучая мышь»



- Этот город один из самых старинных и красивых. Именно поэтому он называется Незабвенный, - говорил нам Лекс пока мы шли по улицам и глазели по сторонам.

Город и впрямь был очень красивый. Множество разных фонтанов и зелённых парков, изысканная архитектура, чистые, ухоженные улицы. Деревья аккуратно подстрижены, встречались кроны разных форм, везде росли яркие цветы. Тротуары и площади были вымощены плиткой. Над нами весело щебетали птички и даже, казалось, воздух здесь другой. Стёкла домов сверкали в последних предвечерних ярких лучах солнца. Улицы постепенно пустели. К счастью, заведение, где можно остановиться на ночь, мы нашли довольно быстро. Небольшое здание украшала вывеска с названием «Летучая мышь». Заходя в дверь, я успела подумать, что будь я владельцем отеля, то назвала бы его куда более привлекательно. Впрочем, внутри было достаточно мило. Большой уютный зал уставлен столиками, но так, что было просторно. На окнах плотные тёмные шторы, зал освещался большой люстрой, на которой горело множество свечей. Большинство столиков было занято и нам пришлось пройти в глубь, чтобы найти свободный. Честно говоря, в заведениях подобного типа я бываю редко, поэтому нельзя сказать, что я в них чувствую себя как «рыба в воде». Тут же в голову пришла резонная мысль.

- Слушайте, а платить-то чем будем? - шёпотом, чтобы нас никто не услышал, спросила я у друзей. - У нас со Светкой денег вообще нет.

Все растерянно посмотрели друг на друга.

- Э-э, - неуверенно начал Тиллиус. - у меня есть немного денег. Совсем немного, - смущённо улыбнулся он.

- У меня, кажется, тоже, - добавил Рик, проверив свои карманы. - К сожалению, когда подожгли дом, я не подумал о том, чтобы взять деньги. Вот, сколько было, - он выложил немного монет. - Думаю, на скромный ужин и одну комнату на ночь наших денег хватит.

Я сильно в этом сомневалась, но из приличия решила вслух свои мысли не высказывать. Правда представила тот позор, который нас ожидает, когда выяснят, что за ночлег нам платить нечем, но тут же отогнала эти мысли прочь.

- Добрый вечер! - раздался надо мной чей-то голос.

Я подняла голову, и у меня перехватило дыхание. Я всю жизнь ждала этой встречи. Я искала Его везде: на улицах, в транспорте, в кафе, в своих снах. Я не знала, как Он выглядит, но была уверена, что узнаю его, когда встречу. И я узнала Его по этой чарующей улыбке, по этим бездонным глазам, по этому взгляду, от которого нельзя оторваться. Он смотрел на меня, и всё вокруг перестало существовать. Это длилось вечность или одно мгновение. В себя меня привели голоса моих спутников, которые здоровались с подошедшим.

- Меня зовут Нел. Я хозяин этого отеля. К вашим услугам.

Я слегка кивнула головой и, наверное, покраснела, во всяком случае, я чувствовала, как горят мои уши. От возможности что-либо отвечать меня спас Тиллиус.

- Большое спасибо. Мы бы хотели поужинать и снять на ночь комнату, ну... если у вас есть свободная, - прибавил он.

- Конечно, - снова ослепительно улыбнулся подошедший. - Надеюсь, вам у нас понравится. (Опять взгляд в мою сторону.)

- Не сомневаемся, - поспешила сказать я, а про себя отметила: «Надо же, ко мне вернулся дар речи».

- Что будете заказывать?

Я опять вспомнила, сколько у нас денег, и на этот раз точно покраснела.

- Да мы только выпить что-нибудь хотели, - промямлила я, и быстро взглянув на Светку, поняла, что мои слова ей явно не понравились.

Нел увидел на столе жалкие деньги, которые вытащили Тиллиус и Рик, и с полуулыбкой, от которой мне захотелось провалиться под этот самый стол, сказал:

- Я распоряжусь, чтобы вас обслужили, - после чего ушёл.

Я набросилась на, как ни в чём не бывало, сидящих Рика и Тилли.

- Ну что вы разложили на виду свои деньги! Такую мелочь стыдно показывать. Спрячьте сейчас же.

Они удивлённо посмотрели на меня, но деньги убрали.

Светка закатила глаза:

- Ну всё, Наташка опять влюбилась.

- Почему опять? - полюбопытствовал Лекс.

- Потому что с ней это периодически случается.

- Не болтай глупости! - разозлилась я.

- Да конечно, глупости, - хмыкнула моя подруга. - Уж кто-кто, а я-то тебя знаю.

Я бы ещё что-нибудь сказала, но тут подошёл официант и принёс нам на подносе тарелки с едой. Я опешила:

- Да не хотим мы есть!

Светка поспешно схватила тарелку.

- Не хочешь - не ешь, но другим не мешай, - и с этими словами она принялась уплетать еду.

- Ну и не буду!

- Не беспокойтесь, - подал голос официант, - это за счёт заведения.

Я снова покраснела (если так будет продолжаться и дальше, то вскоре я сменю свой естественный цвет кожи на стыдливо-красный). Остальные же ничуть не смущаясь, последовали примеру Светы. Я упрямо проигнорировала еду и, чувствуя недовольство, стала осматривать зал. Здесь было уютно. Никто не обращал на нас внимания. Посетители уходили и приходили, заказывали себе блюда, негромко разговаривали. От столика к столику сновали официанты, принимая и разнося заказы. Моё внимание привлекли посетители, сидящие за два столика от нас. Это были не люди, а, как я догадалась, гоблины такие же, как и моя подруга Света, правда некоторые из них были не зелёного, а серого цвета. Я с интересом наблюдала за ними: кроме Светки я гоблинов не видела. Они единственные из посетителей, кто вёл себя шумно, и не трудно было заметить, что они явно навеселе. Гоблины стукались кружками, весело гоготали и пихали друг друга кулачками, то и дело громко звали официанта и требовали принести ещё выпивки, чем те были явно недовольны.

- Наташа, поешь, - предложил Рик. - Голодовка ещё никому не шла на пользу.

Света что-то согласно промычала с набитым ртом.

- А за деньги не беспокойся. Это не стыдно, что нас угостили за счёт заведения.

- Посмотри на это с другой стороны, - добавил Лекс. - Теперь нам хватит денег, чтобы снять на ночь две комнаты.

- Две комнаты на шестерых, - недовольно протянула Света.

- На пятерых, - сказал Рик. - После ужина я уйду.

- Почему уйдёшь? - я всё-таки вняла совету и принялась за еду.

- Скоро ночь. А ночью мне лучше быть вне этих стен.

- Это правильно! - тут же согласилась Света. - И чем дальше, тем лучше.

- Света! - одёрнула я подругу. - Рик, ну где же ты будешь? Это же город.

- Спрячусь в каком-нибудь укромном месте и пережду ночь. Мне не впервой.

- А что ты есть будешь? - подозрительно спросила Света.

Лекс состроил коварную «мину».

- А он тебя с собой прихватит, чтобы было чем полакомиться, когда проголодается.

Все засмеялись, ну кроме Светы, конечно, она лишь не хорошо взглянула на кентавра.

- У меня нормальное пищеварение и нет необходимости есть постоянно. Достаточно этого ужина.

Не думаю, что Свету удовлетворили объяснения Рика, но она больше ничего не сказала. Какое-то время мы ужинали молча. Но моя подруга усидеть не смогла. Она придвинулась ко мне и зашептала.

- Этот гном мог бы и поделиться золотишком-то. Вон у него целый мешок, а мы будем ютиться в двух комнатках. Жмотина!

Я ткнула Свету локтём в бок: не дай бог услышит Делти, и украдкой на него взглянула. Гном, едва видневшийся из-за стола, ел и не обращал на нас никакого внимания. Его мешок стоял у него под ногами. С одной стороны, может Света и права - мы все в одной «упряжке», но с другой - то, что в мешке находится золото - это всего лишь наши догадки. Увлёкшись своими мыслями, я не сразу заметила, что к нашему столику идут несколько пьяных гоблинов.

- Эй, красотка! - воскликнул один из них, обращаясь к Свете.

Моя подруга подняла глаза и ошарашено уставилась на подошедших, по всей видимости, до этого гоблинов она не замечала. Тем временем серый гоблин разнуздано продолжил:

- Пойдём, потанцуем!

По-видимому, обращённое к ней «красотка», никакого впечатления на Свету не произвело, и она невежливо буркнула:

- Что-то я не слышу здесь никакой музыки.

Гоблин гоготнул:

- А зачем нам музыка? Мы и так можем хорошо повеселиться.

Я не знала как реагировать: то ли смеяться, то ли попытаться помочь подруге разрешить ситуацию. Света и без меня ответила:

- Нет, спасибо, мне и здесь хорошо.

- Да, ладно, кроха, чё ломаешься, пойдём к нам, не соскучишься. Меня, кстати, зовут Неугомонный Весельчак, а тебя как?

- Све... - начала подруга, но я её опередила.

- Свет. Свет её зовут.

Гоблин недоумённо захлопал глазами:

- Свет? Как, просто Свет?

Я мельком посмотрела на подругу и быстро прибавила:

- Э-э... Зелёный, Зелёный Свет.

Светка зло посмотрела на меня. Ну чего она от меня хотела? Не так просто придумать красивое имя за пару секунд.

Гоблин пожал плечами:

- Ну зелёный так зелёный. Ну что милая, пойдём за наш столик, выпьем по паре бокальчиков, а там, глядишь, и захочется чего... ночка то длинная, - и блудливо улыбнулся.

Ого! Светку домогаются! Она это тоже поняла, и как-то нехорошо сощурившись, зло сказала:

- Мне уже хочется. Дать тебе между ног.

Неугомонный Весельчак опешил:

- Чего-о-о?

Ох, не надо было Светке ему грубить. Гоблин аж взбесился:

- Ты что сказала, морда?!

Ну вот этого я уже не потерплю.

- Я могу перевести, - внешне спокойно вмешалась я. - Она сказала, что не хочет танцевать, пить и делать что-либо другое с вами. От себя добавлю, оставьте нашу достопочтенную компанию в покое, и в следующий раз, прежде чем делать непристойные предложения, внимательно посмотрите, кому вы их собираетесь делать.

Гоблин долго фокусировал на мне свои разбегающиеся глазки, а после того, как я закончила тираду, громко икнул и ткнул пальцем в мою сторону:

- А ты вообще не влезай не в своё дело, уродина.

Потом, как будто я ничего и не сказала, повернулся к Свете, схватил её за руку и грубо потянул её на себя.

- А ну пошли!

Света завизжала (это у неё хорошо получается). И все посетители тут же обратили на нас внимание. Гоблин стащил мою подругу со стула и утянул бы её за собой, но внезапно перед ним возник Лекс.

- Оставь её!

Гоблин был почти в два раза ниже кентавра, но хмель бил в голову и ярый коротышка «набычился» и, кажется, готов был вступить в драку. Тем более что рядом с ним было двое его дружков, а из-за столика уже подтягивались остальные. Я успела подумать, что назревает большая неприятность.

- А ну уйди с дороги, лошадина! - угрожающе сказал Весельчак. - А то быстро сейчас слетишь с копыт.

Лекс не церемонясь, поднял хама за шкирку и, держа в метре от пола, спросил:

- Прости, я не расслышал, что ты сказал?

Гоблин пытался ударить Лекса ногами, но тот предусмотрительно держал его на вытянутой руке. Дружки неудавшегося кавалера бросились к нему на помощь. Но Лекс ловко пнул ногой одного, и врезал по челюсти свободной рукой другого, тот отлетел прямо к стулу Рика и он не дал ему больше подняться. Но тут на Лекса налетели остальные гоблины. Все происходило настолько быстро, что я и опомниться не могла, хотя где-то в глубине сознания понимала, что вместо того, чтобы помочь, я сижу и широко открытыми глазами, смотрю, как дерется Лекс. Но я не одна так себя вела: Тиллиус сидел, поджав ноги и руки, и изумленно наблюдал за происходящим. Зато Рик оттащил Светку подальше от места побоища, а гном даже умудрился разбить тарелку о голову подвернувшегося гоблина. Но всё - же драка была не долгой: подоспевшие официанты разняли Лекса и гоблинов, правда двое или трое из них могли уже только лежать.

- А ну вываливайтесь отсюда - приказал гоблинам один из официантов, но те и не подумали этого сделать.

То ли это племя такое упрямое, то ли действовал алкоголь не в меру выпитый, но гоблины порывались продолжить драку. Однако их намерениям помешал подошедший хозяин отеля. Нел без церемоний взял четырёх гоблинов (по двое в каждой руке) и без каких-либо усилий понёс их как легкие тюки к входной двери, потом также молча выкинул на улицу. То же самое с остальными проделали официанты. Когда Нел подошел к нам, я стала, заикаясь, извиняться за учиненную драку, но он покачал головой:

- Это не ваша вина. Мои служащие должны были выставить эту компанию ещё до того, как они устроят заваруху. Приношу свои извинения за это неприятное происшествие. Надеюсь, вы не передумаете остаться у нас?

- О, нет, конечно! Я уверена, что мы здесь под надежной защитой, - сказала я с улыбкой.

Да я бы не ушла отсюда даже если бы нас пригрозили убить! Уйти, когда здесь мужчина моей мечты? Ни за что! Нел слегка наклонил голову и удалился.

Я оглядела снова севших за столик своих спутников по несчастью. Интересно, что у всех разные выражения лиц: у Светки - хмурое, у Лекса - боевое, у Тилли всё то же - слегка изумлённое, у Рика и Делти - спокойное. Интересно, а какое у меня?

Тем временем в зале постепенно всё приходило в норму. Посетители успокаивались, официанты быстро привели всё в порядок и занялись непосредственно своими обязанностями.

Первым молчание нарушил Рик:

- А здорово ты их! - похвалил он кентавра.

- Да, Лекс, ты молодец! - поддержала я. - Правда, Света?

Я думала, что моя подруга придёт в себя и поблагодарит Лекса, но ошиблась.

- Я и сама могла справиться, - заявила вдруг она.

От такой наглости, даже у невозмутимого гнома из рук выпала недоеденная куриная ножка.

- Да, сама! - повторила Света, предупреждая наши возражения. - Лекс сам ввязался, никто его не просил. И пусть теперь не ждёт, что я буду благодарна ему всю жизнь.

Я испуганно перевела глаза на кентавра, но он смолчал, лишь плотно поджал губы. Мне стало страшно неудобно за свою подругу, всё-таки она заслуживает хорошей порки. Весь оставшийся ужин проходил в молчании. Никто не мог найти подходящую тему и разрядить обстановку. Я пыталась ни на кого не смотреть, и первая заметила одно обстоятельство, показавшееся мне странным.

- А почему официанты закрывают дверь на засов? В зале ещё полно посетителей, - обратила я внимание остальных.

Лекс пожал плечами:

- Наверное, остались только постояльцы.

- Но мне надо уходить, - встревожился Рик. - Совсем скоро наступит полночь, нельзя чтобы видели как я превращаюсь...

Он не успел договорить, потому что один из посетителей громко потребовал у официантов открыть ему дверь, но те, на удивление, никак на это не отреагировали.

- Я хочу уйти, - продолжал мужчина. - Я уже поужинал и заплатил по счёту всё, что причитается. Я не собираюсь здесь ночевать. Откройте мне дверь!

- Сожалею, но это невозможно, - раздался голос, и я увидела Нела. - Вы поужинали - теперь наша очередь. - И он обратился к своим служащим. - Приятного аппетита.

Что означают эти слова, я догадалась почти сразу, как только увидела изменившееся лица официантов. И почему я сразу не обратила внимания на их неестественную бледность кожи? Она сейчас в сочетании с выросшими клыками представляла собой классический образ вампира. Я сидела и думала об этом так, будто видела всё это на экране в кинотеатре. Ощущение реальности возвратилось ко мне, только тогда, когда один уже из вампиров набросился на ближайшего к нему человека, который - то и должного сопротивления оказать не успел. Вампир схватил его и присосался к шее бедняги. Это было как сигнал остальным вурдалакам. Что тут началось! Зал мгновенно взорвался десятками орущих от ужаса голосов, звоном бьющейся посуды, треском ломающихся деревянных столов и стульев. Вампиры тёмными тенями набрасывались на мужчин и женщин, а те пытались защититься, бросая в нападающих всем, что попадалось под руку. Но, казалось, вурдалаков, жаждущих крови, ничто не может остановить. Они легко вырывали из рук жертвы стулья, отбрасывали столы и впивались в горло своими клыками, а затем, насытившись кровью, также легко отпускали безжизненное тело. Вокруг был разгром, ужас и вакханалия. Наконец, оторвав взгляд от этого зрелища, я перевела взгляд на свою подругу. Но её на стуле не было. Не успев испугаться, я увидела её лежащей на полу в глубоком обмороке.

- Не время терять сознание, - быстро сказал Лекс и вылил на лицо Светы из стакана воду и, видя, что это не помогло, начал бить её по щекам. Это возымело действие. Света, слабо моргая, открыла глаза и тут же разразилась гневной тирадой.

- Ну нет, это перешло всякие границы! Сначала меня обливают водой, потом оскорбляют, а теперь уже и бьют!

- А что ты хотела?! Может тебя разбудить поцелуем? - взвинтился и Лекс.

Светка скривилась так, будто ей предложили поцеловаться с жабой. Тут я не выдержала:

- Может оставите свои дрязги на потом? Если вы ещё не заметили, то вокруг вампиры, которые скоро доберутся до нас. Не сомневаюсь, что им очень хочется попробовать нашей кровушки.

Света посмотрела на творящийся в зале ужас и опять собралась потерять сознание, но Лекс ей этого не позволил, хорошенько встряхнув.

- Что вы там возитесь? - привлёк нас голос Делти. - Надо срочно отсюда выбираться.

- Нам не выбраться отсюда! Я предпочитаю спрятаться, - с этими словами Света залезла под наш стол.

Рик вытащил её оттуда.

- Не глупи. Тебя хорошо видно под столом.

- Но я не хочу попасть на зуб вампиру! - заныла гоблинша.

- Тиллиус пытается поставить для нас защиту.

Только сейчас я заметила, что наш юный маг что-то бормоча, делает пассы руками. Он весь вспотел, очки сползли на кончик носа, но у него ничего не получалось.

- Не выходит! - наконец признался он. - Я слишком волнуюсь.

Его руки дрожали.

- Ты слишком боишься! - с презрением сказала Света, как будто не она пару минут назад лежала в обмороке.

Тиллиус обреченно опустил руки.

- Не могу.

- Кто бы сомневался! - снова съязвила Света. - Что ты вообще можешь?

Я обернулась к подруге:

- Прекрати, Света! В конце концов, мы все... - сказала я и осеклась. По её широко раскрытым глазам, смотрящим мимо меня, я поняла, что происходит что-то ужасное. Я обернулась. Произошло то, что должно было произойти и о чём мы все забыли. Рик на наших глазах превращался в волка. Тело обрастало серой шерстью, лицо вытягивалось, он упал на четвереньки. Ещё секунда и перед нами стоял настоящий волк с горящими глазами и оскаленной пастью. Снова посмотрев на Свету, я увидела, как у неё подкашиваются ноги. О, нет, это уже не смешно! И я сделала то, что уже давно хотела, дала сильного толчка подруге. Она вроде оклемалась. В следующую секунду раздалось два звука. Первый - голос Лекса, который предостерегающе выкрикнул «Вампир!». Второй - рык волка. Вампир набросился на Тиллиуса. Бедный, беззащитный Тилли даже сделать ничего не успел. Не знаю, что бы стало с нашим магом, но тут на спину вампиру вскочил волк - оборотень и вцепился в него своими огромными зубами. В это время Лекс попытался оторвать руки упыря от Тиллиуса, но вампир с такой силой отшвырнул кентавра, что тот отлетел на несколько метров. Однако отпустить жертву ему всё же пришлось, чтобы попытаться скинуть с себя вцепившегося волка. Всё это время я с ужасом наблюдала, одновременно лихорадочно вспоминая, что я знаю о вампирах.

- Света, как убить вампира? - спросила я у подруги, которая была цвета выгоревшей листвы.

- Чего, а? - растерянно, осипшим голосом сказала она и я поняла, что помощи от неё ждать не стоит.

- Солнце! - вспомнила я. - Солнечный свет!

- Ночью? Ну, разве только солнечное затмение, - ответил гном Делти отбиваясь стулом от второго вампира.

- Ах, да, - я нервничала. - Что ещё? О, осиновый крест, то есть кол. И крест. Любой. Посмотрите, может мебель сделана из осины.

В эту минуту вампир легко сломал стул и Делти ткнул отломанной ножкой ему в грудь. Но вурдалак спокойно выдернул обломок из своего тела и отбросил в сторону.

- Точно не из осины, - констатировал гном.

В это время Света скрестила схваченные со стола вилки и наставила на вампира, которому, наконец, удалось сбросить волка, и сейчас он легко отшвырнул мою подругу вместе с вилками. Стало очевидно, что крест кровопийцев не останавливает. Рик и Лекс снова вступили в ожесточённую борьбу с вурдалаком, а Делти подняв свой тяжёлый мешок, покрутился вокруг себя и с размаха ударил «своего» вампира.

- Серебро! - как резаная заорала я. - Нужно серебро!

- А золото с платиной тебе не нужно? - проговорила ещё не пришедшая в себя от падения Светка.

- У меня есть! - обрадовался жавшийся в стороне Тиллиус и полез куда - то за ворот. - Вот, медальон. Мне его мама дала...

Я выхватила медальон - действительно ли он из серебра? Но рассмотреть его так и не успела. Кто-то схватил меня. Я почувствовала сильные пальцы, впившиеся в моё плечо. Другой рукой вампир обхватил меня за шею. Стало трудно дышать, как будто меня сжали тисками. Острые клыки потянулись к моему горлу. И в последний момент, когда они, казалось, проткнут мою тонкую кожу, я, скорее инстинктивно, чем осознанно, впечатала медальон в лоб вампиру. В какой-то момент я подумала, что сделала только хуже: вампир закричал и его крик пронзал сердце. Из-под медальона ударили лучи и вампир начал рассыпаться на глазах как горка песка. Скоро от него ничего не осталось. Секунду мои друзья смотрели с оторопью, а потом заулюлюкали, радуясь первой победе. Зато остальные двое «наших» вампиров сильно разозлились и снова атаковали. Я бросила медальон ближайшему ко мне Делти, он ловко поймал его, и, не долго мешкая, пустил в дело. Этот вампир рассыпался также как и первый. Третий вурдалак видя, что случилось с его собратьями, предпочёл ретироваться. Минутная передышка.

- Пора выбираться, - высказал общую мысль Лекс.

- Давно пора, давно, - яростно закивала Света.

Я посмотрела на входную дверь. Там была неразбериха из человеческих и вампирских тел. Видно, не мы одни собрались прорываться на свободу. Я оглядела зал.

- Окно! Давайте через окно!

Не сказать, чтобы путь к окну был абсолютно свободен, но стоило попробовать, в конце концов, разве у нас есть другой выбор?

- Ладно, - согласился Лекс и взял у гнома медальон. - Держитесь за мной.

- Пф-ф.- скептически фыркнула Света, но встала сразу за кентавром.

Мы двинулись грудой спиной друг к другу, чуть поотстав, пятясь, пошёл оборотень. В зале шла ожесточённая борьба за жизни, поэтому на нас мало кто обращал внимание. Пару раз Лекс воспользовался медальоном, убивая вампиров, попытавшихся нас атаковать. Тыл надёжно прикрывал Рик - волк, рыча и показывая свои огромные клыки всякому, кто посмотрит в нашу сторону. Пока мы шли, я оглядывалась, стараясь увидеть возможную опасность сразу со всех сторон. Сейчас зал выглядел совсем по-другому, чем когда мы пришли: столы и стулья перевёрнуты, много сломанных, посуда разбросана по всему полу, то тут, то там кричащие от ужаса люди, кто-то пытается бороться, но схватка быстро заканчивается для человека поражением. Повсюду можно было увидеть вампира присосавшегося к шее жертвы. Но самое любопытное я заметила, что люди павшие первыми, вдруг начинают оживать, правда, что-то в них мне подсказывало, что их уже вряд ли можно назвать людьми. Когда мы, наконец, добрались до окна, вздохнули с облегчением.

- Ну, что дальше? - спросила Света.

- По-моему и так ясно, - ответил Лекс. - Надо разбить стекло.

Мы отдёрнули с больших окон тяжёлые чёрные шторы. «Чтобы днём солнечный свет не проникал» - автоматически подумала я. За окном была тёмная ночь. Лекс оглянулся в поисках подходящего предмета, схватил уцелевший стул и, крикнув, чтобы мы отошли, со всего размаха бросил стул в окно. Раздался сильный звон бьющегося стекла, осколки полетели во все стороны. Мы инстинктивно пригнулись, закрывая головы руками. После такого оглушительного звона на секунду воцарилась тишина. Первой в окно рванулась Света, но Лекс её вовремя остановил: из рамы торчали острые осколки стекла. Кентавр выбил их ногами.

- Надо же, твои копыта на что-то сгодились, - сказала Света и вылезла в окно.

Лекс неприязненно посмотрел её в след. Я похлопала его по плечу и полезла вслед за подругой. Сразу за нами вылезли Тиллиус и Делти. Рик легко перепрыгнул через подоконник. Последним перескочил Лекс.

- Хозяин, они уходят!

Нел стоял на лестнице и смотрел как странная компания в составе двух человек, кентавра, гоблина, гнома и волка - оборотня вылезала в окно. Рядом стоял его управляющий.

- Они убили несколько наших. Их надо догнать!

- Не надо, - остановил его Нел. - Пусть уходят. Нас в эту ночь прибавилось много.

Глава 5 Казнь



- Больше никогда не зайду ни в какое сомнительное заведение, - сказала Светка.

- Выглядело оно вполне прилично, - возразил ей Лекс.

- А ты вообще молчи! - взвилась Светка. - Это была твоя идея переночевать здесь. Ты знал, что там вампиры и хотел нас угробить!

- Не забыла, что я тоже был там вместе с вами?

Мы стояли в небольшом отдалении от отеля и Света с Лексом привычно переругивались.

- Света, прекрати говорить ерунду и цепляться к Лексу.

Моя подруга надула губы и проворчала:

- Он был с ними в сговоре, я точно знаю.

Я только покачала головой над непримиримым характером этого маленького гадкого гоблина.

- Давайте подожжём этот притон, на фиг! - она всё ещё была злая от испуга.

- Вот эта мысль правильная, - поддержала я подругу.

- Но ведь там люди! - возразил кентавр.

Я вздохнула, вспомнив обескровленных людей, но, тем не менее, живущих.

- Боюсь, Лекс, людей там уже не осталось.

- Но огонь всё равно вампирам не страшен.

- Зато спалит здание, и больше никто не прельстится провести здесь время и не станет жертвой вампиров.

- Мы окажем большую услугу городу, - подхватила Света.

Лекс согласно промолчал.

- Ну что, Тиллиус, может покажешь на что ты способен? - обратилась я к юному магу, тот смутился, но возражать не стал. Посмотрел на здание отеля, поправил очки, наморщил лоб, а потом что-то забормотал и стал делать странные движения руками.

Здание вспыхнуло неожиданно и ярко, как факел. Я глазам не поверила.

- Тилли, у тебя получилось!

Надо признаться, я не верила до конца в существование магии и уж никак не думала увидеть её своими глазами.

- Тиллиус, а Тиллиус, научи меня вот так, а?! - Светка, ну как ребёнок, которому показали фокус, не сводила восторженных глаз с пожарища.

- И мучиться не стоит, всё равно у тебя ничего не получится, - усмехнулся Лекс.

- Первым, что я подпалю, будешь ты! - парировала Света.

Тиллиус довольный произведённым впечатлением, улыбался.

- Я учился магии десять лет.

- Всё это хорошо, но не пора ли нам уходить? - вмешался в разговор Делти. - Уже начинают собираться зеваки.

Действительно, вокруг нас уже стояли люди, они смотрели на горящий отель и спрашивали друг друга, что случилось. По-моему, маг Оливус говорил что-то про наказание за практикавание магии, если это так, то нам лучше уйти.

- Пошли, - я еле оторвала подругу от созерцания вовсю полыхавшего отеля.

Только пройдя с десяток метров, я заметила, что с нами нет нашего волка.

- А где Рик?

Мои спутники стали оглядываться.

- Он был с нами, когда мы выбрались из здания.

- Наверное, пошёл искать одинокую жертву на обед, - хмуро сказала Света. - По мне пусть он бы вообще не возвращался.

- Не говори так. Он нам помог. Если бы не он, возможно, мы бы сейчас сами пили кровь у какого-нибудь прохожего.

Светку передёрнуло от отвращения.

Остаток ночи мы решили провести на улице: Света наотрез отказалась ночевать ещё в каком-нибудь заведении. Да и на остальных кровавый пир вампиров произвёл сильное впечатление, так что спорить с ней никто не стал. Набрели на какой-то парк и не очень комфортно устроились на скамейках. Лучше всего спал Делти. Ему, похоже, вообще было всё равно где спать. Лекс тоже особых трудностей не испытывал, да и Тиллиус прикорнул сидя на краю скамейки, свесив голову на грудь. Только мы с подругой никак не могли уснуть. Было жутко неудобно, и к тому же мы никак не могли отойти от недавних событий. Впервые мы были так близко от смертельной опасности. Перед глазами так и вставали кровавые сцены. Но самое ужасное, что вампиром оказался Нел, мужчина, который меня покорил! В это не хотелось верить, но, увы, я всё видела и слышала сама. Долго я ещё не смогу забыть его лицо...

- О вампирчике своём думаешь? - зашептала вдруг не спавшая Света.

- О ком? - не поняла я.

- О ком, о ком... О Неле, ясень пень!

- Ничего я не думаю, - недовольно сказала я: Светкина проницательность меня порой раздражала.

- Вот! Вечно втюриваешься в каких-нибудь проходимцев!

- Когда такое было?! - возмутилась я.

- Девушки, вам что, спать не хочется? - спросил спросонок Лекс.

Мы со Светой умолкли, и больше этот разговор не затевали.

Тем не менее, нормально мы так и не выспались, промучившись всю ночь, на утро мы были совсем разбитые. Купив в ближайшей продуктовой лавке немного еды (благо, деньги оставались), мы за завтраком стали решать, что делать дальше.

- Если Рик превращается в человека с рассветом, то сейчас он уже должен быть в человеческом обличии, а значит, больше не прячется, - жуя, заметила я.

Света перестала поглощать булочку и выразительно посмотрела на меня.

- Надеюсь, ты не собираешься предложить нам идти его искать?

Я вздохнула.

- Боюсь, в таком большом городе это делать бесполезно. Пойдем своей дорогой, и будем надеяться, что Рик нас догонит, - сказала я и про себя добавила: «Если только он не решил, что ему с нами больше не по пути».

На том и порешили. Поплутав ещё какое-то время по городу, мы вышли к центральным воротам. Здесь уже вовсю сновали люди, пешие и конные, с телегами и повозками. У выхода образовался затор. Люди в очереди вытягивали шеи, пытаясь выяснить из-за чего задержка, переругивались и делились слухами. Мы пристроились за грузной краснощекой теткой с узлами в руках. Пытаясь привлечь её внимание к себе, я потыкала пальцем в её пухлое плечо.

- Мадам!

- Чаво? - ошарашено оглянулась она на меня.

- То есть, гражданочка!

Видя в её лице настороженное непонимание меня, я решила больше не экспериментировать с обращениями и сразу спросила, почему такая очередь.

- Не знаю, стражники, чтоб бутыли у них всегда пустые были, осматривают всех выходящих, говорят, ищут кого-то.

- Кого? - подпрыгнула Света, видимо решив, что так её будет лучше слышно. - Оборотня?

Лекс утянул болтушку за шиворот подальше от тетки, но та уже всполошилась.

- Какого оборотня?!

- Не обращайте внимания, она не в себе, у неё контузия, - поспешила успокоить я тетку.

- Чаво? - повторила та своё любимое слово.

- Блаженная она, да, - присоединился ко мне Лекс. - Вот, в столицу ведем, в Дом Дураков на лечение.

Тетка недоверчиво посмотрела на вырывающуюся Светку, которой Делти зажал рот, и вновь повернулась к очереди.

- Ну шо? Долго ещё там? Сколько стоять можно?

Я с предупреждением посмотрела на Светку, вздохнула и мы приготовились к долгому ожиданию.

Когда солнце уже вовсю стало припекать, очередь, наконец, дошла до нас. Но только мы собрались выйти из города, как стражники преградили нам дорогу. Двое из них стали выяснять, кто мы и куда идем, а третий куда-то побежал.

Пока я пыталась понять, почему у меня внутри появилось ощущение, что что-то не так, Лекс повторял стражникам понравившуюся версию о транспортировке блаженной гоблинши в дуркин дом. Светка громко сопела, но молчала. В конце концов, когда допрос несколько затянулся, я спросила.

- В чем дело? Мы просто хотим покинуть город.

- Боюсь, что это невозможно, - раздался голос сзади.

Мы даже не успели обернуться, как нас окружили люди в одинаковой униформе. Говоривший мужчина, по всей видимости главный, продолжил:

- Я начальник стражи этого города. Вы арестованы. Следуйте за мной, и советую не сопротивляться, если вы не хотите, чтобы мы применили силу.

Мужчина повернулся, чтобы идти, но помедлил и добавил:

- И смотрите, без всяких там ваших штучек.

Эта фраза меня окончательно сбила с толку. Я не понимала, куда нас ведут. И что означает фраза «Вы арестованы». За что?! Меня, не совершившую за всю свою жизнь ничего противозаконного! Это не укладывалось в голове. Всю дорогу Света возмущалась произволом властей, ругала «бессовестных» стражников, которые хватают добропорядочных граждан и ведут «незнамо куда», угрожала, что она будет жаловаться, и это дело так не оставит, что она юрист и права-то свои знает. Ну и всё такое в том же духе. Пока Светка своими орами привлекала внимание прохожих, все остальные обсуждали создавшееся положение.

- Может, попробуем сбежать? - предложил Лекс.

- Не вздумай! - осадила я его. - Посмотри, сколько стражников нас окружает. Нам даже не прорваться.

- Наташа права, - поддержал меня Делти. - посмотрим сначала, что будет дальше.

За такими разговорами мы в сопровождении суровой стражи пришли на площадь. Сюда уже стекался народ: просто прохожие, зеваки и люди, привлечённые зазывами глашатаев. Я сразу заметила посреди площади деревянное сооружение со столбами и кучами веток под ними. Что-то мне это нехорошее напомнило. Нас подвели ближе, и я увидела грузного, уже лысеющего мужчину. «Явно какой-то «шишка», - подумала я и оказалась права. Как только нас поставили перед ним в ряд, он оглядел нас, площадь, уже полную народа, и взмахом руки попросил тишины. Когда гул голосов чуть приутих, мужчина громко начал свою речь, обращаясь к нам и одновременно к зрителям на площади.

- Почтенные жители и гости нашего города! Всем вам хорошо известно моё имя - я - Исон - градоначальник нашего славного города Незабвенный. Вы знаете, что я не жалею сил, заботясь о благополучии города, пекусь о спокойствии и безопасности своих граждан. Мы все достойные поданные нашего великого королевства Мирания! Мы уважаем и соблюдаем законы нашего королевства! В этом городе нет места преступникам и убийцам! - он перевёл дыхание и продолжил. - Как вам известно, Его Величество Карнэл III, дед нашего мудрого короля Карнэла \/ более ста лет назад выпустил указ о запрете магии. Но, увы, и в наше время ещё встречаются преступники, посмевшие вопреки запрету заниматься колдовством. И вот, сегодня утром мне донесли тревожную весть: в нашем городе объявился маг! И не один, а со своими приспешниками. Я немедленно дал указание: разыскать! И доблестный начальник стражи нашего города господин Омеро (он указал на мужчину привёдшего нас и тот самодовольно поклонился) проявил отвагу и решительность и поймал преступников! Они перед вами! - патетически воскликнул градоначальник и указал на нас.

Ну вот, всё и выяснилось. Каким-то образом власти узнали о Тиллиусе. Ничего хорошего теперь не жди.

- Эти злоумышленники уже успели нанести вред нашему городу, - не успокаивался оратор, обвиняюще тыча в нашу сторону коротким, толстым как сарделька, пальцем. - Они сожгли с помощью магии известный многим нашим горожанам отель... эээ... (тощий помощник рядом с градоначальником, что-то шепнул ему) вот, «Летучая мышь»! За это злодеяние, в соответствии с законом, данной мне властью приговариваю сих преступников к смерти через сожжение!

Первой на его слова отреагировала Света, шлёпнувшись в обморок. Все остальные потрясённо стояли молча. Даже когда стражники повели нас на помост, никто не кричал и не сопротивлялся. Зрители на площади лишь глухо переговаривались. Я не видела ничего и никого вокруг. В какой-то миг всё показалось сном, настолько страшным и нереальным было всё происходящее. Я всходила на помост и думала, что так не может быть: я не умру, не сегодня, не так, не здесь. Я почти неосознанно смотрела, как вслед за мной всходят на помост мои уже ставшие друзьями спутники, как стражники заносят не пришедшую в себя мою самую дорогую подругу. Никогда не думала, что всё закончится вот так.

Хуже всех выглядел Тиллиус, если мысленно он и был готов к такому, зная об опасности своего занятия, то наверняка не думал, что станет причиной гибели ещё четырёх своих друзей. Делти, похоже, готов был молча принять свою участь. Зато Лекс просто так не сдался. Он грубо вырвался из рук стражника и повернулся к градоначальнику.

- Кто, кто на нас донёс?

Тот самодовольно улыбнулся.

- Ваш дружок Рик.

Я ахнула. Чего я точно не ожидала, так вот этого. Действительно оборотень: притворялся нашим другом, а при первой возможности предал.

- Вот гад! - заорал Лекс так, что Света очнулась и тут же стала оглядываться по сторонам, припоминая, что произошло.

Тиллиус стоял, опустив голову, по его щекам потекли слёзы.

- Простите меня... - прошептал он.

Тут Света опомнилась, она бросилась к краю погоста и упала на колени перед зеваками.

- Люди добрые! Сами мы не местные, законов и обычаев ваших не знаем. Пощадите! Не дайте погибнуть в расцвете сил красивым девушкам.

Вряд ли зрители поняли, что гоблинша так называет себя. Но внимали они Свете с большим интересом. Даже я засмотрелась на шоу, которая устроила моя подруга. Она ползала на коленях, вздымала руки в мольбе и, обливаясь горючими слезами, умаляла пощадить нас.

Наблюдая за этим представлением, я не сразу расслышала странный тихий звук. Когда я в поисках источника опустила глаза, увидела, как вокруг моих ног образовывается распил. Кто-то выпиливает дыру в досках! Я не заметно оглядела площадь: никто не обращал внимания на меня, все взгляды были устремлены на Свету, которая уже божилась, что знать не знает этого очкарика (указывая на Тиллиуса), требовала справедливого суда и кричала о презумпции невиновности. Тем временем, распил продолжался, я тихонько постучала каблуком по доскам. Похоже, пиливший стук услышал, потому что звуки прекратились, а потом раздался громкий шёпот.

- Кто там?

- А ты кто? - тихо, не разжимая зубов, спросила я.

- Наташа?

- Ты меня знаешь? - мне из-за всех сил приходилось напрягать слух, чтобы расслышать, что говорил пиливший.

- Слушай, стой тихо, когда я выпилю дыру, не мешкая, зови остальных и прыгайте.

- Поняла.

Тут же пилящие звуки возобновились. А меня прошиб пот. Спасение так близко, но если нас заметят раньше времени, то потеряем единственный шанс. Время тянулось бесконечно. Про себя я молилась и пыталась улыбаться, потом сообразила, что улыбка в моём плачевном положении выглядит неуместно и может вызвать подозрения. Поэтому я отчаянно стала изображать на лице глубокое несчастье. Но потом я забыла и об этом и прислушивалась только к тихим звукам возле моих ног. Громкий мужской голос резанул по ушам так, что я вздрогнула.

- Довольно! - прервал распалившуюся Свету градоначальник. - Вы уже достаточно сказали для своего последнего слова.

И обратился к стражникам:

- Привяжите их к столбам.

Но тут я услышала другой голос:

- Прыгайте!

Я тут же позвала друзей.

- Ребята, сюда! - и со всех сил стукнула по распиленным доскам, выбивая их.

Первыми сообразили Делти и Лекс. Гном с необычайным проворством сиганул в прореху, а кентавр схватил растерявшуюся Свету и спрыгнул с помоста. Краем глаза я успела заметить, что Лекс распихивая зевак, ринулся сквозь толпу к свободе. Я подтолкнула растерявшегося Тиллиуса. Какой-то стражник, по-видимому, первый опомнившийся, схватил меня. Но я не помня чем, не глядя куда, стукнула его, и как во сне, скользнула в прореху. Всё произошло в мгновение ока. Падала я дольше, чем ожидала. Когда меня подхватили чьи-то руки, я открыла глаза. Мы оказались в каком-то узком тоннеле. Но не успела опомниться и что-то разглядеть, как меня куда-то потащили. Только после нескольких минут непрерывного бега, я постепенно стала приходить в себя. Я видела спины бегущих впереди моих друзей. Возле нас тянулись нескончаемые кишки труб, и я поняла, что мы находимся в канализации. Не знаю, сколько мы бежали и когда мне начало казаться, что этому не будет конца, мы, наконец, остановились. Сначала мы долго восстанавливали дыхание.

- Не могу больше, - задыхаясь, сказала я. - Мы столько петляли, что у меня кружится голова.

- Зато мы, кажется, оторвались, - сказал Делти.

- Вроде да, но я бы предпочёл выбраться из города. Это вполне возможно по канализационному туннелю.

Мы разом обернулись к говорившему.

- Рик?!!

Да, перед нами стоял оборотень Рик, в обычном своём человеческом виде.

- Я вижу по вашим лицам, что у вас ко мне много вопросов, но давайте оставим их на время, когда окажемся в более безопасном месте.

Какие бы эмоции нас не обуревали, но со словами Рика пришлось согласиться и мы снова двинулись в путь, возглавляемые Делти. Я то и дело прислушивалась, нет ли за нами погони.

- Хорошо, что у города такая разветвленная канализационная сеть, - тяжело дыша, сказал гном. - Есть возможность затеряться.

- Как бы нам действительно не потеряться. Мы хоть знаем, куда идём?

- Я знаю, - успокоил Делти. - Для подземных работ обычно нанимают гномов, и я знаю, по какому принципу мой народ делает канализационные пути. Немного поплутаем, но выход из города найдём, я уверен.

Так и случилось. Сколько прошло времени с момента нашего побега не знаю, но очередное ответвление привело нас к выходу, которое оказалось за стеной города. Не передать словами, какое облегчение мы испытали, когда, измученные, уставшие, вылезли из тесного тоннеля на свежий воздух. Я бы повалилась на землю, но было стыдно показывать себя такой немощной.

- Замечательно, что мы выбрались, но где теперь искать Лекса и Свету? - в отчаянии спросила я.

- Я знаю, - вдруг сказал Тиллиус и тут же смутился, когда мы вопросительно на него уставились, - ну, наверное, знаю.

- Говори уже.

Тиллиус слегка заикаясь, объяснил.

- Как правило, возле крупных городов есть общины кентавров. Некоторые из них живут в самих городах, но большинство предпочитает находиться за стенами, где больше простора. Это самый малочисленный народ в нашем мире, поэтому они всегда друг другу помогают в любых обстоятельствах. Полагаю, что Лекс пошёл туда.

- Ну что ж, других вариантов у нас всё равно нет. Пошлите, - согласилась я с доводами Тиллиуса.

Идти оказалось недолго. Как и предполагал юный умник, община кентавров обнаружилась сразу же за прилегающими к городу людскими деревеньками. Поселение расположилось за невысокой деревянной оградой, которую, при желании, можно было легко перепрыгнуть. Очевидно, что кентавры не боялись и не прятались.

Несмотря на беспокойство за друзей, я с любопытством осматривала местность с каменными хижинами, в которых жили кентавры. Судя по всему, этот народ вел довольно простой образ жизни.

Поначалу нас встретили настороженно, но вскоре среди жителей общины прошелся шепоток, и кентавры уже смотрели на нас, если не дружелюбно, то хотя бы с любопытством.

- Вы кого-то ищите? - вдруг спросил один из самых крупных кентавров.

- Да, - взяла я на себя роль переговорщика. - Мы ищем наших друзей. Один из них кентавр по имени Лекс, а другой... другая...

- Гоблин? - подсказал вопрошающий.

- Именно!

Кентавр внимательно нас оглядел и, видимо, решив, что мы не представляем опасности, предложил идти за ним.

- Лекс предупредил нас о том, что его могут искать. Судя по описанию, вы те, кого он называет друзьями.

- Так и есть, - заверила я его. - Мы потерялись, и единственная надежда их найти была здесь.

Не успела я толком всё объяснить, как из хижины, к которой мы направлялись, появились Лекс и моя дражайшая подруга Света. Она кинулась к нам.

- Ой Наташенька, ой Делтушка, ой, Тиллиусик! Как же я рада вас видеть! - свои причитания она оборвала на полуслове, когда из-за наших спин выступил Рик.

- Предатель! - взъярился Лекс, как только его увидел.

- Это он спас нас от костра, - сказала я.

- Но если бы не он, мы бы на него и не попали, - ответил кентавр, зло буравя взглядом оборотня.

- У меня не было выбора. Послушайте, меня схватили, когда я ещё был в волчьем обличии. Естественно стражники очень удивились, откуда в городе волк, хотели меня убить, но тут взошло солнце, и я на их глазах превратился в человека. Конечно, они всё поняли. Отвели к своему начальнику. Они бы посадили меня на кол! Я предложил ему сделку: в обмен на свою жизнь и свободу, я расскажу о маге, который появился в Незабвенном. Начальник стражи подумал и доложил градоначальнику, а меня кинули в тюрьму. По счастью, градоначальник оказался не дурак, понял, что один маг может быть гораздо опаснее оборотня. У меня был шанс спастись, и я им воспользовался.

Лекс был вне себя от возмущения.

- Ты продал нас за свою поганую шкуру!

- Лекс, я знал, что когда буду на свободе, смогу вас спасти. Я помог себе и спас вас. Я сделал то, что было разумнее всего на тот момент.

- У тебя могло и не получиться нас спасти, - заметил мудрый Делти.

- Друзей не предают! - выкрикнула Света. - Ты должен был пожертвовать собой!

- Он не обязан этого делать, - спокойно вмешалась я и горько усмехнулась. - Тонкая грань между преданностью и предательством, так сложились обстоятельства.*

Все удивлённо глядели на меня. Рик молчал, опустив голову. Я поблагодарила кентавра, за то, что нас встретил, и предложила друзьям продолжить путь.

- Вы можете остаться здесь, место найдется, - предложили нам кентавры.

- Спасибо, но нас ждет дорога домой, - отказалась я и пошла прочь.

Друзья, вежливо попрощавшись с гостеприимным народом, последовали за мной. Рик, нерешительно постояв, вскоре всё же двинулся за нами. Его никто не остановил.

Мы уходили от города, который навсегда останется для нас незабвенным.

* Фраза из песни «Горячее время» группы «Каста».

Глава 6 Дорога



Сумерки быстро опускались на землю. Где-то у горизонта закатное солнце ещё подкрашивало красным верхушки деревьев, но трава уже приобрела тот мистический индиговый цвет, который завладевает миром перед самым наступлением ночи. Все друзья куда-то разбрелись, и я осталась в одиночестве. Я прислушивалась к пению сверчков, пытаясь разобрать другие звуки, которые мне подскажут, где мои путники. Но чужое присутствие я скорее почувствовала, чем услышала. Я невольно напряглась. Там, за спиной стоял кто-то, от кого веяло силой и опасностью. Боясь встретиться с ним лицом к лицу, я замерла. Может, если не шуметь и не привлекать внимания, он уйдёт? Сердце гулко билось, отсчитывая секунды, и казалось, что тянутся они очень медленно. Незнакомец безмолвствовал. Когда напряжение стало невыносимым, я сделала над собой усилие и обернулась. В нескольких шагах от меня стоял тот, кого меньше всего ожидала увидеть, тот, кого я больше всего жаждала встретить. Нел! Не веря своим глазам, вглядываюсь в высокую темную фигуру, чувствуя, как он смотрит на меня. Тело охватывает дрожь. Как же меня тянет к нему! И как же я этого боюсь!

Я закрыла глаза, пытаясь успокоиться и привести мысли в порядок. Откуда он здесь? Он же остался там, в горящем отеле. Как он нашел нас... меня? Зачем?

Открываю глаза, вампир стоит уже вплотную ко мне. Быстрый и опасный, я даже не почувствовала, как он приблизился. Сердце зашлось с такой силой, что я уже не слышала стрекот сверчков. Несколько долгих часов или всё же мгновений (?) стою, не в силах пошевелиться, лишь облизываю внезапно пересохшие губы. Наконец, я поднимаю глаза и всё-таки решаюсь взглянуть ему в лицо. Ни тени смущения, симпатии или хотя бы дружелюбия, лишь немного любопытства, примерно как у кота, который смотрит на загнанную в угол мышку. Ну, что теперь она будет делать? И, правда, понимаю, что ничего не могу сделать. Убежать? Спрятаться? Сопротивляться? Смешно! Я посмотрела в его глаза, надеясь найти ответ на вопрос, что ему нужно от меня? Мою кровь? Мою душу? Я уверена, что не спросила это вслух, но он усмехнулся и чуть слышно сказал: «Всю тебя». Пытаясь понять, послышалось ли мне это или и правда слова вылетели из его уст, я пропустила момент, когда его губы оказались так близко от моих, что избежать поцелуя было уже невозможно. Как вы представляете себе поцелуй вампира? Холодным, обжигающим? Раньше не смогла бы ответить на этот вопрос. Сейчас я знаю. Его поцелуй будто раскрывал меня как бутон цветка, по лепесточку, пока не осталась лишь сердцевина, которая чувствовала каждой клеточкой его легкое покусывание губ, его смелый язык... Я утопала в его и своих желаниях, пыталась выплыть из омута, поставить заслон от магнетизма, которое исходило от Нела. Но проигрывала. Когда его уста отпустили мои, я понадеялась, что это спасение. Напрасно. Губы мужчины переместились к моей шее, он неожиданно провел языком снизу вверх, и моё тело дрогнуло, словно под током. Но ему этого было мало. Легким движением, он начал спускать плечо моей блузки, ведя взглядом по каждому миллиметру обнажающегося тела. Ноги больше не слушались меня. Словно почувствовав, что я сейчас упаду, Нел подхватил меня и аккуратно положил на землю. Не желая думать, что будет дальше и не имя сил на сопротивление, я закрыла глаза.

- Отдай! Это моё! - истошный крик заставил меня вздрогнуть и заморгать.

Утренние лучи солнца уже подкрадывались к поляне и через минуту-другую их свет зальёт место нашей временной стоянки.

В центре догорал вчерашний костер, потягивались и разминали шеи только что проснувшиеся Делти и Тиллиус, а неподалеку спорили, ну конечно, Светка и Лекс.

- Отдай, говорю! - требовала моя подруга.

- Да это не съедобно! Объясняю же тебе, - отвечал Лекс, зажимая что-то в руке.

- Господи, - простонала я. - Что у вас там ещё случилось?

- Наташа, - обрадовалась Светка, видимо, чая найти во мне поддержку. - Он забрал мои яблоки!

Я потерла виски, прогоняя остатки сна, и рассеяно спросила.

- Какие ещё яблоки? Не помню, чтобы мы их где-то собирали.

- Я их сегодня утром нашла, вон в той роще!

- Лекс, зачем тебе эти яблоки?

Честно говоря, мне было всё равно, но кажется, эти двое взвалили на меня роль третейского судьи.

- Они дикие, такие кислые, что от них сводит живот, - показал мелкие фрукты кентавр.

- Врёшь ты всё! Тебе просто самому яблочек хочется, вот ты и придумываешь на ходу!

- Лекс правду говорит, они, действительно, такие кислые, что есть их нельзя, - подтвердил гном.

- Ничего-ничего. Знаете, какой мой любимый фрукт? Лимон! А тут какие-то яблоки, подумаешь.

- Отдай ей, - махнула я рукой, - пусть сама попробует, иначе не успокоится.

Лекс развел руками, мол, я предупредил, и отдал яблоки Светке.

Пожалели об этом все.

Следующий час гоблинша была злая на весь мир, она обвиняла нас в черствости и не милосердии, раз мы позволили ей попробовать это кислое яблоко. Больше всех доставалось, конечно же, кентавру. Он стоически выносил все претензии моей подруги, за что я была ему крайне благодарна. А сама, дабы отвлечься от Светкиного бурчания, раздумывала над событиями прошлого дня.

Когда мы ушли из общины кентавров, мы ещё долго шли, прячась в зарослях и пытаясь вообще не высовываться, хотя Тиллиус сказал, что за пределами города нас преследовать не будут. Когда поймут, что в Незабвенном нас уже нет, поиски прекратятся: градоначальник отвечает только за то, что происходит в его «вотчине», а что во вне - его не интересует. Это обстоятельство меня радовало, но решила, что осторожность нам не помешает, поэтому на дорогу мы не выходили, и вообще, старались держаться от неё подальше. На закате остановились на подходящей по размерам поляне, развели костер и вскипятили в гномьем котелке, набранную из ручья воду, вот и весь ужин. Легли спать под урчание голодных желудков. Неудивительно, что утром Светка не удержалась от искушения попробовать найденные дикие яблоки, несмотря на все наши старания её отговорить. Смотреть на её скрючившееся лицо было, конечно, смешно, но проблема отсутствия еды стояла перед нами остро. Обсудив это на нашем маленьком совете, мы решили разойтись в разные стороны и поискать что-нибудь съедобное. Мы со Светкой пошли вдвоём.

- Ну, выкладывай, - сказала подруга, когда мы остались одни.

- О чём?

- О том, что снилось тебе сегодня ночью, - подмигнула она.

Я смутилась и отвела взгляд.

- Ничего не снилось, так... чушь всякая...

- Ну да, ну да. Поэтому ты так вздыхала и блаженно стонала, - Светка остановилась и даже попыталась изобразить, как я это делала.

Я беззлобно ткнула её кулаком.

- Хватит паясничать.

- А ты тогда расскажи, что тебе снилось!

Я помолчала, но чувствуя, что любопытная подруга не отстанет, всё же ответила.

- Мне снился Он.

- Вампир? - подпрыгнула от возбуждения гоблинша. - Я так и знала! Иии?

- Что и?

- Ну что вы делали в твоём сне? - продолжала она допытываться.

- Что-что... Разговаривали, - огрызнулась я.

- Ага, со вздохами и стонами, - хихикнула вредная подружка.

- Да ну тебя, - махнула я рукой.

Отошла было на несколько шагов, но всё же обернулась. Ну кому как ни ей рассказать все свои тайны? Разве не она всегда была со мной во всех моих приключениях?

- Я таких как он никогда не встречала... Он такой... красивый, такой сильный, такой волнующий.

- Ну бывают и лучше, - сказала Светка и вдруг я поймала её взгляд, брошенный украдкой в ту сторону, где вдалеке бродили кентавр с гномом.

- Ты про Лекса? - настала моя очередь разводить подругу на тайны.

Но она не поддалась. Буркнула что-то типа: «дура ты, Наташка и уши у тебя холодные» и поспешила ретироваться.

- Еду лучше ищи, - крикнула она уже издалека.

Я сомневалась, что здесь, среди травы и небольших кустарников, с кое-где встречающимися деревьями, можно найти что-нибудь съестное, но, тем не менее, честно вела поиски, вглядывалась под ноги и смотрела по сторонам.

Вскоре неугомонная Светка меня позвала:

- Ой, Наташка, смотри!

Я подошла к подруге и посмотрела туда, на что она мне указывала. На каком-то стебелёчке сидела крупная стрекоза.

- Знаешь, Света, боюсь, одной стрекозой мы не наедимся.

Света с осуждением покрутила пальцем у виска и, махнув рукой как на безнадёжную, весёло погналась за улетающим насекомым. Мне осталось лишь позавидовать её беспечности и продолжить поиски самой.

Когда мы снова собрались все вместе, не считая Рика, оказалось, что только я пришла не с пустыми руками. Я показала друзьям целый носовой платок ягод.

- Только я не знаю, ядовитые они или нет.

- А пусть сначала копытоногий попробует. Глядишь, копыта отбросит - человеком станет, - тут же предложила Света.

Лекс в долгу не остался.

- А может, лучше ты попробуешь? Вдруг обратно в свой первоначальный вид превратишься? Хотя нет, не стоит, я этого зрелища не вынесу.

- Вот дурак! - обозлилась Света. - Я, между прочим, в отличие от тебя, в своём человеческом виде, девушка симпатичная.

Лекс рассмеялся так искренне, что хотелось к нему присоединиться. Однако человек я справедливый.

- Света говорит правду. Она действительно милая девушка. Можете мне поверить.

Подруга с благодарностью посмотрела на меня.

- Мы, конечно, вам верим, - заверил нас гном. - Однако вопрос с едой остался нерешённым.

- Думаю, я нашёл кое-что подходящее.

Мы не заметили, что к нам подошёл Рик. В одной руке он держал за ноги какую-то крупную птицу.

- Она сидела на кладке, так что там есть ещё несколько крупных яиц. Ими тоже можно питаться.

... Уже через несколько минут мы разводили костёр. Делти в это время где-то в стороне занимался птицей, так как никто больше выпотрошить дичь не захотел, невозмутимый гном сам взялся за это. Когда птица была готова, мы насадили её на самодельный вертел. Больше всех суетилась Света, она бегала вокруг нас и советовала как лучше сделать, чем очень раздражала кентавра. По мере того, как дичь готовилась, покрываясь потрясающей золотистой корочкой, у меня (да и не только, думаю, у меня) появлялось обильное слюноотделение. Когда пернатая, наконец, была готова, её разделили на части, и на каждого вышло не так уж много, конечно птица была крупная, но это всего лишь птица.

- Дайте ему побольше, - сказала Света указывая на Рика.

Он удивлённо посмотрел на неё.

- Что это ты обо мне так заботишься?

- Не о тебе, о нас. Не хочу, чтобы ты голодным остался. А то ещё неизвестно чем или кем ты захочешь ночью подкрепиться.

Я неодобрительно взглянула на подругу. Рик промолчал, и весь обед прошёл спокойно, во многом благодаря и тому, что Света предусмотрительно села подальше от Лекса, чтобы он опять чего-нибудь не ляпнул. В качестве добавки к основному «блюду» мы запекли яйца птицы, которые действительно оказались крупными. Всего их было шесть штук, и каждому досталось по одному. Света своё яйцо есть отказалась:

- Из них же могли вылупиться птенчики!

- Ты только что ела бывшую живую птицу, - напомнил ей кентавр.

- Это другое. Она свою жизнь, можно сказать, отжила, а этим бедным маленьким птенчикам только предстояло войти в этот прекрасный мир!

Я от таких слов даже перестала обгладывать косточку и с сомнением посмотрела на своё яйцо. Никто со Светой спорить не стал, но, похоже, больше никого не интересовала судьба невылупившихся птенцов.

После обеда всех потянуло в сон, сказались предыдущие ночь, проведённая без комфорта, поэтому мы, не долго думая, поудобнее расположились на травке и уже через несколько минут безмятежно спали.

Не знаю, что меня разбудило, но когда я открыла глаза, увидела, как в мешке гнома, лежащего рядом с ним, роется какое-то маленькое существо. Мелкий поганец был настолько увлечён, что заметил меня только тогда, когда я схватила его за шкирку и подняла над землёй. Ростом он был даже меньше гнома и больше напоминал кукольного пупса, глазки ошеломлённо смотрели на меня с маленького сморщенного личика. От созерцания меня отвлёк его возмущённый вопль, не видела бы я источника звука, ни за что бы не поверила, что его может издать этот коротышка. Конечно, его крик всех разбудил. Друзья удивлённо уставились на мою находку.

Малыш брыкался, пытаясь достать меня ногами, но я предусмотрительно держала его на вытянутой руке.

- Пусти меня! А ну пусти, я сказал! - вырывалось существо, но я не обращала внимания.

- Ты кто?

- Дура ты! Не видишь что - ли? Лепрекон я!

- Кто-кто?

- Оглохла что - ли? Лепреко-о-он! - заорал малыш, видимо действительно полагая, что я его не расслышала.

Я решила не уточнять, что не знаю такого слова.

- Что ты искал в мешке?

Гном насторожился:

- В моём мешке?

- Да пусти же. Еду я искал! Пожрать я хотел, понимаешь?

Все помаленьку стали приходить в себя.

- Ой, какой маленький! - умилилась Света и пощекотала пальцем пузико коротышки.

Леприкон такой фамильярности не потерпел и стукнул Свету кулачком в лоб.

- Убери коряги!

Светка от неожиданности повалилась на спину.

- У-у, какой злой!

- Ха, так тебе и надо! - позлорадствовал Лекс. - Не будешь ко всем приставать.

- Я же ничего плохого не сделала!

Я решила, что держать лепрекона больше не имеет нужды, и опустила его на землю. Он тут же бросился наутёк.

- А я думала ты кушать хочешь! - крикнула я ему вслед.

Коротышка остановился и обернулся через плечо.

- А что, есть?

- Кое-что найдём.

Я разворошила золу от нашего костра и выудила оттуда два наших со Светой оставшихся яйца, положила перед лепреконом платок с ягодами, которые никто так и не решился попробовать.

- Вот, всё что есть. Не богато, конечно...

Но лепрекон уже вовсю уплетал наше скромное угощение. Ягоды он тоже съел, не моргнув глазом. Когда от яиц осталась только скорлупа, а на платочке - ни одной ягодки, коротышка облизал пальцы.

- Не густо конечно, но раз у вас больше ничего нет...

Лепрекон встал, церемониально поклонился и, обратившись ко мне, сказал:

- Теперь я и весь мой народ в долгу перед вами вам. Мы вас отблагодарим.

После чего лепрекон подобрал свой колпак и удалился в неизвестном направлении, бросив нам на прощание: «Ну, бывайте!» А я так и осталась сидеть с разинутым ртом. Остальные же, как ни в чём не бывало, по предложению Делти, стали собираться в дорогу.

- Кто такие лепреконы - то? - спросила я у всех разом, когда мы уже шли.

- Маленький народец, - ответил мне Лекс. - Говорят они дальние родственники гномов.

- Правда? - обернулась я к Делти.

Гном пожал плечами:

- Не знаю. Может и были у нас в прошлом общие предки, но сейчас ни мы их, ни они нас родичами не считают. Лепреконы вообще пытаются общих дел с другими народами не иметь, так при необходимости.

- Да уж, вёл он себя вначале весьма агрессивно, - заметила Света, потирая свой лоб.

- Это всё из-за своего низкого роста. Такие маленькие существа беззащитны, поэтому они так грубы и агрессивны - своего рода защитная реакция. Но если кто сделал для них что-то хорошее, они отблагодарят. Не деньгами, правда, а какой-нибудь услугой, например, или помощь окажут в трудную минуту.

- Да как могут помочь такие малыши? - усмехнулась Света.

- Не скажи, - покачал головой гном. - У каждого народа есть свои навыки и знания, так что ни от какой помощи отказываться нельзя, никогда не знаешь, в какую ситуацию попадёшь.

Слишком свежи были в памяти события последних двух дней, чтобы не согласиться с мудрым гномом.

Весь остаток дня прошёл без происшествий, иногда мы делали короткие привалы, но после небольшого отдыха шли дальше. По пути, посовещавшись, мы пришли к выводу, что без денег, а значит и без еды продолжать путешествие бессмысленно. Вывод: деньги надо раздобыть и сделать это можно в городе.

- Вечный - это главный город королевства, - сообщил нам Лекс. - И он как раз у нас на пути. Если повезёт, там можно заработать.

- Как? Наймёшься лошадью к извозчику? - не преминула подколоть Света кентавра.

- Нет. Буду тебя на площади за деньги показывать, - огрызнулся Лекс.

Светке этого было достаточно, чтобы взъяриться.

- Это ещё кого показывать надо, осёл!

Кентавр двинулся к Светке с явным намерением разобраться, но я поспешно загородила её собой.

- Да это... она это... не со зла. Ослик оно ведь это... неплохо, ага!

Лекс остановился.

- Только из уважения к тебе, Наташа.

Уличив момент, когда кентавр отвернулся, я дала подруге лёгкий подзатыльник. Она обижено посмотрела на меня и, проходя мимо, как бы нечаянно наступила мне на ногу.

Лекс, Делти и Тиллиус сошлись во мнении, что сегодня до города мы дойти не успеем, поэтому ночевать нам придётся на природе. К заходу солнца мы расположились в какой-то рощице, разожгли костёр. К сожалению, ужинать нам было нечем.

На небе появились первые звёзды, в воздухе летней ночи застрекотали цикады. Искры от костра летели вверх. В своей «прежней» жизни, я никогда не ночевала на улице, но вокруг было так спокойно, что это обстоятельство теперь нисколько меня не заботило. Я размышляла, глядя на пляшущие языки пламени и когда все, наконец, разместились вокруг костра, я задала Тиллиусу вопрос, над которым уже давно раздумывала.

- Тилли, а почему магия запрещена?

Юный маг глубоко и печально вздохнул и ответил не сразу.

- Люди боятся магов. К сожалению, не без основания. Много лет назад практикование магии было делом мирным, магов даже почитали и считали достойнейшими людьми. Но надо признать, что многие маги не заслуживали к себе такого хорошего отношения, ведь далеко не все из них занимались только белой магией, были и чернокнижники. Эти, конечно, использовали магию не для добрых дел, а для достижения своих корыстных целей. Белые маги пытались им в этом помешать, и стремления их были самые благородные, только вот увлеклись они слишком своей борьбой и за ней не заметили, что больше всё страдают обычные люди. Мелкие стычки переросли в настоящую войну между чёрными и белыми магами, которая продолжалась с попеременным успехом, то чёрные побеждали, то белые брали вверх. Так продолжалось до той поры, пока не остались горстки тех и других. Вот тогда люди и поставили свою точку в этой войне, именно они понесли в ней самые большие разрушения и потери. Люди стали учинять самосуд прямо на месте, даже просто заподозрив прохожего в колдовстве. Они не разбирали белых и чёрных магов, казнили всех подряд, выжили только те маги, которые были особо осторожны и затаились. Тогда-то и вышел указ о запрете магии и колдовства. Больше ста лет прошло, а люди до сих пор боятся магов и доносят на любого подозрительного человека.

- Зачем же ты занялся таким опасным делом?

- Мне нравиться учиться магии. - Тиллиус встрепенулся. - Я занимаюсь только белой магией, вы не думайте! Я никогда не принесу зла своей деятельностью.

- Не зарекайся, - остудила его Света.

Я была согласна с подругой.

- Я в этом, конечно, не разбираюсь, но думаю, что колдовство - вещь опасная и тонкая, надо быть очень осторожным при его использовании.

- Учитель тоже так говорит.

- Давно ты у него обучаешься?

- С десяти лет. Но моё обучение ещё не закончилось.

- А когда закончится? - поинтересовалась Света.

- Это учителю решать. Всё зависит от способностей и старания ученика.

- Я бы тоже так хотела, - Светка душераздирающе зевнула.

- Светик, ты чего спать не ложишься? - спросила я у неё.

- А она боится, что волк Рик её спящую слопает, - усмехнулся Лекс.

Оборотень оставил нас, как только солнце стало садиться за горизонт и сейчас мы не знали где он.

Лекс продолжал насмехаться над моей подругой.

- Не дрейфь, он же сказал, что гоблинов не ест.

- Надеюсь, что он ест кентавров! - огрызнулась Света.

Я сочла благоразумным вмешаться, пока не поздно.

- Света, ты ложись, мы посторожим.

- Как же, всё равно заснёте, а потом найдут поутру наши белые косточки, - ворчала Света, поудобнее укладываясь возле костра.

Она ещё несколько минут что-то бормотала в этом роде, но вскоре заснула, распластав уши по земле.

- Вообще - то она хорошая, - сказала я, имея в виду Свету. - Мы дружим несколько лет, я её хорошо знаю. Она добрая и совсем не вредная.

- Ты это про кого, я не понял? - недоумённо спросил Лекс.

- Про Свету, - вздохнула я. - Жаль, что у вас сложилось неверное впечатление о ней.

- Ну это только её вина, - заметил кентавр.

- Да знаю я, знаю. Но представь себя на её месте. Оказаться в теле неизвестного малосимпатичного существа и не знать, вернёшься ли когда-нибудь в свой прежний облик. Подозреваю, что в такой ситуации я бы вела себя ещё хуже.

- Да, ей не повезло, - согласился Тиллиус.

- Она заслуживает хотя бы немного сочувствия, - я выразительно посмотрела на Лекса.

Он отвёл глаза и промолчал. На время вокруг костра воцарилась тишина. Возле Светы уже бесшумно спал гном. Мы тоже стали потихоньку укладываться. Естественно, никто и не подумал сторожить, слова гоблинши в расчёт не воспринимались. Лекс подкинул в огонь побольше собранных нами веточек, чтобы костёр не погас, и мы легли спать.

Утром мы проснулись целыми и невредимыми, и все косточки были при нас. Через некоторое время к нам присоединился Рик. Пока остальные собирались в путь-дорогу, оборотень, уличив момент, когда все были заняты, подошёл ко мне.

- Я не знал, что ты гуляешь по ночам.

Видя мой непонимающий взгляд, он продолжил.

- Я видел тебя прошлой ночью. Ты осторожнее, здесь опасно. Ночь полна искушений.

С этими словами, он ушёл, провожаемый моим настороженным взглядом.

Вскоре мы двинулись в путь и через несколько часов были у ворот города, решив насчёт еды и денег сориентироваться на месте.

Глава 7 Вечный



У ворот города была большая толпа, все стремились попасть внутрь. Нам пришлось пропихиваться, что называется, работая локтями. Больше всего старалась Светка, хотя была в куда более выгодной позиции: ей удавалось прошмыгивать между ногами. В итоге в город мы ввалились (именно так) изрядно потрёпанные.

- С чего такое столпотворение? - переводя дыхание, спросила я.

Ответил мне Тиллиус.

- Насколько мне известно, примерно в это время ежегодно проводиться королевский воинский турнир и большая ярмарка по его случаю. Сюда съезжаются воины, купцы, знать и простой люд со всех концов страны и даже гости из других стран.

- Ярмарка - это хорошо, - одобрила Светка. - Там где ярмарка - есть еда, значит нам туда.

- Думаешь, еду тебе там просто так дадут? - спросил Лекс.

- У тебя есть предложение получше?

У кентавра никаких предложений не было, впрочем, как и у остальных.

Городскую ярмарку найти оказалось не сложно, о ней знал каждый прохожий, и, сдавалось, весь город стекался туда. На рыночной площади было не протолкнуться. От количества разномастного люда и всевозможного товара разбегались глаза. Покупатели и просто зеваки сновали от одного лотка к другому, рассматривали товар, громко торгуясь с продавцами. Торговцы в свою очередь громко зазывали прохожих, наперебой предлагая полезные и не очень вещи.

... - Посуда, домашняя утварь!..

... - Сукно, шёлк, бархат на любой вкус!..

... - Подходите, экзотические фрукты!..

... - Лавки, скамьи, табуретки из дуба - пожизненная гарантия!..

... - Лечебные травы, живительные микстуры от всех болезней!..

... - Парфюмерия, изысканные украшения для настоящих модниц!..

... - Конская сбруя, подковы...

- О, как раз для тебя, - пихнула локтём кентавра Светка.

Мы шли по площади и глазели по сторонам. Здесь были не только местные и иностранные купцы, но и заезжие артисты. То тут, то там можно было заметить кучки людей смотрящих кукольные и театрализованные представления, где-то были поставлены качели для детей, проводились поединки борцов и тяжеловесов. Несмотря на подступающий голод, мы далеко не сразу мы вспомнили о цели нашего посещения ярмарки, настолько она нас заворожила.

- Не представляю себе, как мы сможем здесь заработать, - сказала Света.

- Да, это будет проблематично, - согласился Делти.

- Давайте сначала все подумаем, что каждый из нас умеет делать, - предложила я.

- Торговать, - сказала Светка и выразительно посмотрела на меня.

- Вкручивать лампочки, - тут же парировала я.

Никто, конечно, ничего не понял. Только мы с подругой догадались, что каждая из нас имеет в виду. Я со своим высшим юридическим работала продавцом, а Света с тем же юридическим - сборщицей на заводе. Но об этом, конечно, нашим новым друзьям знать не обязательно.

- Торговать нам, к сожалению, нечем, - сказал Делти.

- Кроме самих себя, - вздохнул Лекс.

Светка это почему-то восприняла на свой счёт.

- Как ты смеешь такое предлагать? - возмутилась она.

Кентавр от неожиданности выпучил глаза.

- Ничего я не предлагал!

В зарождающуюся перебранку вмешалась я.

- Ой, ну давайте оставим эти дрязги, а то так до вечера ничего толкового не придумаем и останемся снова голодными. Нам никто ничем не поможет, поэтому, надеяться можно только на себя. Здесь надо крутиться изо всех сил и ещё держаться друг за друга, а иначе все сгинем. Я не хочу погибать вдали от дома, на чужой земле, и, если ты, Света, со мной согласна, то прекрати устраивать ссоры и делай, пожалуйста, то, что тебе говорят.

После моей разгромной тирады все стояли притихшие.

- Итак, есть идеи по поводу того, как заработать на хлеб насущный?

- Можно просить милостыню, - предложила моя неисправимая подруга.

Я тихо застонала. Другие благоразумно промолчали.

- Так, - я огляделась по сторонам.

Недалеко перед группой зевак разыгрывали своё представление скоморохи.

- Вот что, - решила я. - будем петь, плясать, играть - одним словом развлекать народ.

- Ну блеск! - скривилась Света. - Будем работать клоунами.

- Уж лучше, чем просить милостыню, - сказал Лекс и тут же осёкся, посмотрев на меня.

- А что делать тем, у кого нет ни голоса, ни слуха? - поинтересовался Делти.

- Использовать какие-нибудь другие свои таланты или навыки.

Гном немного подумал:

- Я могу выполнять разные акробатические упражнения.

- Я тоже, - подал голос Рик.

Мы так старательно его не замечали, что его слова прозвучали неожиданно.

- Хорошо, - согласилась я.

- Я могу показать фокусы, - предложил юный маг Тиллиус.

- Вот уж не надо, - испуганно замахала я руками. - Кто знает, что кому придёт в голову: ещё решат, что это магия. Хватит нам с этим проблем. Лекс, а ты что скажешь?

- Я жонглировать могу.

- Отлично. Труппа бродячих артистов готова.

- Мне кажется, у нас ничего не получится, - скептически сказала Света.

- Осталось только найти подходящее место, - пропустила я мимо ушей её слова.

Поплутав немного между торговыми рядами с лотками, палатками, да и просто телегами, уставленными и увешанными всякой всячиной, мы нашли в стороне какой-то пустой пятачок. Поначалу всё шло довольно вяло: никто из нас явно не имел артистических навыков, и хотя я перед выступлением просила всех постараться, все и так выкладывались и изгалялись, как могли, потому как понимали, что отсутствие заработка нам грозит голодом. Постепенно стали подтягиваться прохожие зеваки, вокруг нас образовалось кольцо и после выступления очередного «артиста» я шла по кругу с гномьей шляпой, собирая деньги. В первый раз сильно стеснялась, и, протягивая шляпу, стыдливо отводила глаза, но потом разошлась, и весело потряхивая монетами в шляпе перед очередным зрителем, улыбалась, призывая его раскошелиться. Видя, что в шляпу сыпятся денежки, все старались ещё больше. Только Светка долго отказывалась «паясничать», но, видя как остальные, отбросив ложный стыд, показывают собравшимся все свои умения, решила тоже выступить. После того как Делти и Рик отпрыгали очередную серию акробатических упражнений и отошли в сторону, она вышла на середину нашей импровизированной сцены и торжественно произнесла:

- Дамы и господа! Леди и джентльмены! Сеньоры и сеньориты! Перед вами выступает звезда далёкого королевства Светлана!

После чего театрально поклонилась. Дальнейшее не поддаётся описанию. У меня от изумления лезли глаза на лоб, у остальных тоже. Света, вертясь, и отчаянно виляя попой в разные стороны, громко пела:

Попробуй муа-муа, попробуй джага-джага,

Попробуй м-м-м, мне это надо - надо.

Ах, как мне кажется, что кружится моя голова,

Мой мармеладный, я не права.*

К середине песни за животы от смеха держались все смотрящие на Светкины выкрутасы и деньги после её выступления потекли в шляпу рекой. Мы все поздравили нашу гоблиншу с удачным дебютом, даже Лекс искренне похвалил её. После Светкиного выступления наше представление пошло ещё лучше. Делти и Рик кувыркались. Лекс жонглировал. Я тоже внесла свою маленькую лепту в общее дело и за неимением других талантов, прочла стихи собственного сочинения. И хотя, помидоры, которыми меня забросали, были вполне пригодны для еды, артисты нашей маленькой труппы, попросили меня больше не испытывать судьбу и зрительское терпение.

Когда все наши таланты и способности были исчерпаны, а количество денег приятно радовало глаз, мы завершили наше представление. Первой мыслью было купить еды. Сбегать за ней вызвалась Света.

- Дайте, дайте мне денег. Я там такую курочку запечённую видела! - она аж облизнулась.

- И когда ты только всё успеваешь? - удивилась я. - Делти, сходи с ней, пожалуйста, а то её там развезёт.

Светка так торопилась пойти, что даже не стала возражать против сопровождения. Вслед за ними пошёл и Рик.

Оставшись, я, Тиллиус и Лекс отошли в сторонку и сосчитали заработанные деньги. Учитывая сколько монет схватила Света в оба кулачка, получалось очень даже неплохо. Мы сразу повеселели. В ближайшее время о деньгах можно было не думать.

- Ну где же они? Кушать хочется - сил нет, - выразил общую мысль Лекс.

- Вон, топают.

Вернее топали Делти и Рик, Света с четырьмя курочками неслась на всех парах. Неожиданно, откуда ни возьмись, появилась карета. Заметила я её только тогда, когда она уже приближалась, грозя лошадьми растоптать скачущую ей наперерез гоблиншу. У меня ноги приросли к земле. Спас Свету гном Делти, подскочив и в последний момент, выдернув мою подругу из-под копыт лошадей. Животные, натянутые кучером за уздцы, встали на дыбы, изрядно тряхнув карету. Светка пришла в себя быстро.

- Ты куда прёшь, дубина?! Не видишь, что ли люди идут?!

Кучер начал ругаться со Светкой. Из кареты вылез какой-то важный господин. Одного взгляда на его красное от злости лицо было достаточно, что бы понять, что он взбешён.

- Как вы смеете, простолюдины, кидаться под мою карету?!

- Это мы-то кидались?! Да я даже если бы хотела покончить с собой, не стала бы бросаться под такую задрипанную карету!

- Задрипанную?! Да ты знаешь, с кем ты имеешь честь разговаривать?

Но Светка уже разошлась не на шутку.

- Да я-то честь имею, да! А вот у тебя её, похоже, нет вообще! Отрастил пузо так, что его пешком таскать не можешь!

- Да как ты смеешь! Да я тебя... - возмутился господин и, обращаясь к стражникам прибежавшим на скандал, приказал, - схватить их и во дворцовую тюрьму!

Стражники тут же бросились выполнять распоряжение.

- Нет, нет! - подбежал к напыщенному господину Рик. - Пожалуйста, Ваша милость, простите их.

- Так и этот с ними заодно. Схватить его тоже!

Стражники повели упирающуюся и ругающуюся Светку, предварительно попытавшись отнять у неё куриц, но она вцепилась в них так, что в итоге её схватили за локти и потащили с зажаренными птицами в руках. За ней повели и поникших Делти с Риком.

Тут я опомнилась и рванула к ним, но Лекс крепко схватил меня за руку.

- Бесполезно. Мы им не поможем и сами в тюрьму угодим.

- Но надо же что-то делать! - слезящимися глазами я смотрела, как уводят нашу троицу во главе с моей подругой.

- Мы что-нибудь придумаем. Обязательно.

Наших друзей увели в неизвестном направлении. От них остался только гномий мешок, который он бросил, когда побежал спасать Светку. Мешок Лексу удалось вырвать буквально из рук какого-то не в меру ретивого бродяги.

- Ого, а он тяжёлый, и как только это гном его тащил?

Следующие полчаса я проплакала, послушно бредя за Лексом и Тиллиусом, которые искали постоялый двор. Я ругала себя за то, что ничего не сделала, чтобы спасти свою подругу, гнома и оборотня, а сейчас даже не представляла, как мы им сможем помочь. Вскоре кентавр и юный маг нашли нам временное пристанище. Заходила в гостиницу я с опаской, вдруг это очередное логово вампиров, но определить этого наверняка мы не могли, и другого выхода не было, приходилось рисковать. Здесь было довольно уютно, хотя я не обращала на это внимание, поглощённая мыслями о нашем несчастии. Мы взяли две комнаты: одну для меня, другую для мужчин. Наспех поев в общем зале, мы собрались в моей комнате обсудить создавшееся положение.

- Перво-наперво не паниковать, - сказал Лекс. - Нет такой тюрьмы, из которой нельзя было бы выйти.

- Он сказал: «во дворцовой тюрьму», - вспомнила я. - Это значит, что она во дворце?

Тиллиус поправил очки.

- Да. Насколько мне известно, в подземелье королевского дворца действительно есть тюрьма для политических преступников.

- Тоже нашли мне политических преступников, - прервала я его, имея в виду наших арестованных.

- Похоже, Света оскорбила высокого вельможу, а это приравнивается к политическим преступлениям.

- И что теперь?

- Самим им вряд ли выйти в скором времени, если только бежать.

- Какая хорошая мысль! - воскликнула я. - Света спец по побегам из тюрьмы, да и остальные тоже, наверное, в этом поднатаскались.

Тиллиус смутился.

- Нет, сами они, конечно, не смогут, но вот если им помочь...

Я представила себе, как мы тёмный ночью закидываем на высокую стену верёвочную лестницу, делаем подкоп, подкупаем стражников... Мои ведения снова прервал голос Тиллиуса.

- Во дворец можно попасть только изнутри: он очень хорошо охраняется, а вояки из нас, в общем-то никакие, - на последнем слове Тилли окончательно смутился.

- Значит, нам надо попасть внутрь. Кто вхож во дворец? - бесполезно сидеть и плакать, надо действовать и я преисполнилась энтузиазма.

- Король, - быстро ответил Лекс.

- Может быть, кто-нибудь из вас является его двойником?

Лекс с Тиллиусом переглянулись и покачали головами.

- Значит, это отпадает. Кто ещё может явиться во дворец?

- Знать, - ответил юный маг.

- О, мы можем прикинуться высокими гостями! - предложила я.

- Какими?! Король всех знает в лицо, по именам и родословным.

- Это хуже, - я приуныла.

Подумав минутку, Лекс сказал:

- Сейчас воинский турнир проводится, который каждый год устраивает король. Кажется, победителей он приглашает погостить во дворец, да, Тилли?

- Правильно. Он устраивает для них пир и представляет им палаты на ночь.

- Это то, что нам надо! - обрадовалась я.

- Это для тех, кто победит в турнире, - напомнил мне Лекс.

Я сердито посмотрела на него.

- Значит, нам необходимо в нём победить. Что надо делать на турнире?

- По-моему, в первый день проводятся состязания лучников; во второй - мечников; в третий...

- Ясно. Надо полагать, никто из вас луком и мечом не владеет?

Мужчины вновь переглянулись.

- Совсем не владеем.

Я в раздумье покусала губу.

- Ладно. Первым делом надо попасть на турнир, а там видно будет.

- Ну, попасть не трудно. Достаточно приехать на состязание и изъявить желание в нём участвовать.

- Отлично. Осталось только решить, кто из нас это сделает.

Лекс пожал плечами:

- Ни разу не слышал, чтобы кентавры участвовали в таком турнире.

Тиллиус виновато опустил глаза:

- А я не смогу.

- Почему это?

- По Тилли невооружённым глазом видно, что он никогда оружия в руках не держал. Да и воинов в очках не бывает.

- А без них я дальше вытянутой руки ничего не вижу, - подхватил Тиллиус.

- Н - да, - протянула я. - Что ж ничего не остаётся, как мне самой идти на турнир.

Тиллиус удивлённо посмотрел на меня.

- Но женщины в воинских турнирах не участвуют.

- Если это только не амазонки, - сказал Лекс и натолкнул меня на мысль.

- Верно! Амазонки - женщины - воины. Я вполне смогу сойти за одну из них.

Лекс запротестовал.

- Но они очень редко приезжают на турнир, слишком далеко живут.

- Тем лучше. Меньше шансов их встретить и быть узнанными, вернее не узнанными. Всё, если других вариантов нет, останавливаемся на этом. Надо как можно быстрее узнать, когда начнётся турнир и подготовиться к нему.

Лекс решительно направился к двери.

- Ты, Наташа, оставайся здесь, а мы с Тиллиусом всё выясним.

Я возражать не стала. Впервые с тех пор как мы попали в этот мир, у меня появилась возможность побыть одной. Правда, эта возможность - следствие очень плохой ситуации, в которой мы оказались. Я представила себе, что больше никогда не увижу свою подругу, что рано или поздно мне придётся продолжить наше путешествие без неё, чтобы найти врата в свой мир. А что там, что сказать её родным? Даже думать об этом не хотелось. Я отбросила все негативные мысли. Я не могу оставить Свету в этом чужом для неё мире. Значит, надо сделать всё, чтобы вытащить её из тюрьмы, чего бы этого не стоило. В конце концов, ей сейчас гораздо хуже, чем мне. Да и о Делти и Рике забывать нельзя, за время путешествия я уже прикипела к ним. Я глубоко вздохнула и принялась ждать Лекса и Тилли.

Вернулись они часа через два и принесли с собой какую-то одежду.

- Вот, кое-как нашли. Примерно в таком же ходят амазонки.

Я повертела в руках нечто похожее на шкурки животных соединённых ремешками.

- Это на какое место надевать?

Лекс улыбнулся.

- Да, наряд несколько непривычен и откровенен, но согласись, смотрится эффектно.

Я скептически поджала губы. Может на амазонках он смотрится и эффектно, но, боюсь, я в нём буду выглядеть нелепо и вульгарно. Ну да ладно, в нашей ситуации выбирать не приходится.

- Что насчёт турнира?

- Он начнётся завтра, как мы и предполагали с состязания лучников. Так что мы и лук со стрелами купили, израсходовали почти все деньги.

Я махнула рукой.

- Бог с ними, с деньгами. Сейчас главное спасти наших друзей.

Как это сделать, мы не знали. У нас была только первая часть плана: попасть на турнир и добиться приглашения короля во дворец. Сейчас никто не хотел думать, что шансы у нас нулевые. Завтра будет новый день.

* Отрывок из песни «Мармеладный» Кати Лель.

Глава 8 Турнир



Поле, где проводился турнир, в том числе и состязания лучников, было огорожено по кругу, отделяя место соревнований от многочисленных зрительских трибун. Я не заметила ни одного свободного места, похоже, люди пришли сюда задолго до начала состязания. Лишь несколько мест под палантином оказались незанятыми.

- Это места для короля и его приближённых, - шепнул мне Лекс.

Мы приехали на состязания за четверть часа до начала. Именно приехали: я гордо (во всяком случае, так мне казалось) восседала на кентавре. Лекс сам предложил стать на время моим «боевым конём». Они с Тиллиусом убедили меня, что об амазонках известно крайне мало и все вполне могут поверить, что эти воинственные девы в качестве лошадей используют кентавров. Поэтому я с немалым трудом вскарабкалась на круп Лекса, ещё раз подивившись, как легко мне это удалось сделать в первый раз на рыночной площади, когда мы спасались от торговца. Хорошо, что сегодня мои потуги никто не видел, а то бы ни за что не поверил в то, что я воинственная амазонка и отличная наездница. Во время езды я то и дело пыталось подтянуть тряпицу на груди и поправить набедренную повязку, пока Лекс меня не отдёрнул, сказав, что это привычная одежда для амазонок и степень собственной обнажённости их мало заботит. Мне казалось, что я выгляжу ужасно, но Лекс и Тиллиус меня заверили, что я в этом наряде точь-в-точь амазонка и, посетовав лишь на мою белую кожу, натёрли меня ореховым маслом, и сейчас я ехала, источая аромат жареного муската. Тиллиус шёл рядом с нами, ему определили роль моего оруженосца.

- Слезай, - слегка повернув ко мне голову, прошептал Лекс.

- Чего? - переспросила я, ошарашено глядя на развернувшееся вокруг меня действо, больше похожее на декорации исторического фильма.

- Соскакивай, говорю. Только постарайся это... половчее.

Я постаралась. Со стороны должно быть выглядело весьма неплохо, да и по- моему лицо вряд ли было заметно, что сердце от волнения чуть не выпрыгивает у меня из груди.

- Стой пока здесь. Мы с Тиллиусом тебя запишем и вернёмся.

Я осталась одна. Гордо поддёрнув подбородок, я свысока оглядывала место предстоящих состязаний. День выдался замечательным, на небе ни единой тучки и люди были в хорошем настроении в предвкушении интересного зрелища. Каких лиц здесь я только не увидела! Можно сразу сделать вывод, что королевский турнир был любимым развлечением людей и даже нелюдей всех возрастов и социального положения. Зрители забили все возможные места, над «стадионом» стоял гул голосов возбуждённой толпы, но за порядком строго следили стражники. Я перевела взгляд на поле, где лучникам предстояло показать своё мастерство. Поле с невысокой травой было достаточно большим. Чуть дальше центра стоял ряд мишеней. Я со своим, прямо скажем, неважным зрением, едва различала их отсюда, что уж говорить о том, чтобы попасть в «яблочко» из оружия, которое я никогда в руках-то до этого не держала. Мимо меня сновали люди, иногда задевая меня плечом, но тут же извинялись, когда их взгляд падал на мои «прелести» в одежде амазонки. Кое-кто из мужчин был с оружием. «Должно быть, участники турнира», - решила я. Дальше разглядывать их не стала: от вида этих сильных и уверенных в себе мужчин у меня пропадала последняя решимость. От мрачных раздумий меня отвлекли подошедшие Лекс с Тиллиусом.

- Всё, ты будешь принимать участие в состязании.

Я глубоко и обречённо вздохнула.

- О, вот и король со своей свитой.

Я посмотрела туда, куда кивнул Лекс.

На остававшиеся ранее свободными места сейчас усаживался совершенно обычный король, в поблескивающей на солнце короне.

- Нам пора на поле, - подсказал мне Лекс. - Сейчас всё начнётся.

- Господи, - только и прошептала я.

- Держись уверенно, - посоветовал напоследок кентавр.

Хорошо ему говорить, не он же сейчас будет стрелять из лука. Тем не менее, я, прямо держа спину, твёрдыми шагами приближалась к скоплению разномастно одетых мужчин с луками большими и маленькими, простыми и вычурными. Я скосила глаза на свой лук, который нёс Тиллиус, моё оружие было средним по величине и простым по виду. Когда мы подошли, оказалось, что здесь проходят процедуру проверки стрел и луков и объясняют правила. Подошла и моя очередь. Пока проверяли моё оружие, остальные участники состязания с любопытством разглядывали меня. Надеюсь, что столь пристальное внимание вызвано слухами о мастерстве воинственных амазонок, а не моим смелым нарядом. Когда, наконец (казалось, что через вечность), мне отдали моё снаряжение, я отошла в сторонку и облегчённо вздохнула.

- Просим всех участников занять свои позиции, - прозвучал чей-то голос и я как в тумане двинулась в след за остальными.

- Удачи! - шепнул мне Лекс.

Дальнейшее я осознавала плохо. Кажется, король что-то говорил (наверное, произносил приветственную речь), потом, кажется, оглашали имена всех участников, и каждого зрители приветствовали бурными аплодисментами и подбадривающими криками. Очнувшись, я обнаружила себя напротив своей мишени, хотя ей-богу понятия не имела какая из них моя, наверное, меня подтолкнул Тиллиус. Сейчас мой «оруженосец» стоял позади меня, держал лук и стрелы. Лекс остался где-то там, возле трибун. Я посмотрела на мишень, на которой где-то в центре едва различала красную точку. «Господи, что я здесь делаю! Моя стрела и половины расстояния не пролетит», - стонала я про себя. Не убить бы кого-нибудь! Благо людей поблизости нет, не считая участников, стоящих с обеих сторон на одной со мной линии и оруженосцев за спинами. Вчера я весь остаток дня тренировалась стрелять из лука, вспоминая по фильмам, как правильно это делается. Истерла все пальцы, пока не догадалась обвязать руки тряпками. Каковы результаты? Ну, с пятой попытки мне удалось запустить стрелу так, чтобы она не падала сразу у моих ног, а ближе к ночи, я с другого конца комнаты попадала в деревянную спинку кровати.

- Готовсь! - прозвучал над полем зычный голос.

Тиллиус протянул мне лук со стрелами и прошептал:

- Я не могу быть рядом с тобой. Мне придётся уйти. Мы будем ждать тебя с Лексом.

Я слабо кивнула. Все мои мысли были о предстоящем состязании. Мой друг ушёл, и я осталась один на один с луком и мишенью. По команде я вложила стрелу, подняла лук. Секунда - и по обеим сторонам от меня защёлкали тетива. Я нашла взглядом на мишени красную точку и, зажмурившись, послала туда стрелу. Открыла глаза я только тогда, когда закончилось вжиканье стрел, и поднялся шквал оваций. Внутренне сжавшись, поискала глазами на земле свою стрелу и, не найдя, посмотрела на мишень. Стрела торчала точно в центре красного кружочка! Чудо! Нет, случайность, счастливая случайность! А может, судьба смилостивилась надо мной? Что бы это ни было, второй удачи не будет, а ведь впереди ещё два тура. По правилам, участники в следующем туре должны стрелять по живым мишеням. Пока я гадала, что это значит, судьи подсчитывали очки. Свои результаты я пропустила мимо ушей, поздно спохватившись. Оставалось только надеяться, что они не самые худшие. Объявили второй тур, и я чуть было не проморгала момент, когда на волю выпустили выводок гагар, которые тут же устремились в небо. Все участники вскинули свои луки. Я сделала то же самое, не веря, что из лука можно вообще попасть в летящую птицу. Однако на поле уже падали подбитые гагары, но самое странное, что мне тоже удалось попасть в одну из птиц и сейчас, я явно видела, как у лежащей на земле пернатой из груди торчит моя стрела с красным оперением. Не иначе как сама Фортуна управляет моей рукой. Объявление результатов после второго тура я уже не прозевала и с удивлением узнала, что показатели у амазонки Валены (то есть у меня) одни из самых лучших. Я воспряла духом и, наконец, поверила, что мы действительно сможем попасть во дворец. Третий тур был на меткость и скорость. Задача участников была в том, что бы выпустить как можно больше стрел по мишени с максимальной точностью. Пока всё это объявляли и готовили мишени я лихорадочно выбирала про себя тактику моих предстоящих действий: то ли выпустить побольше стрел, а уж там как они попадут, то ли постараться взять меткостью, но тогда о скорости говорить не приходиться. Делать и то и другое даже пытаться для меня бессмысленно. Хотя, о чём я? Успех в первых двух турах это счастливая случайность, а никак не закономерность. Я вздохнула: будь что будет, постараюсь выпустить как можно больше стрел, может, хотя бы некоторые из них попадут в мишень и принесут несколько очков.

Раздались аплодисменты. Я оглядела трибуны и снова, как и в начале, ощутила размах и великолепие, с каким проходит королевский воинский турнир. Все трибуны забиты до отказа, от разноцветья одежд, знамён, праздничных лент, украшающих «стадион», рябило в глазах. Зрители с энтузиазмом встречали каждый отличный выстрел, подбадривали и болели за участников. Мне удалось отыскать глазами фигурки Лекса и Тиллиуса, но разглядеть я их не смогла. Когда прозвучал сигнал к третьему туру, я не мешкая, подняла лук, и почти не целясь, выпустила стрелу, потянулась к колчану за следующей, вложила в лук, натянула тетиву, выпустила, потянулась за следующей... Я почти не смотрела куда «ложатся» стрелы, всё своё внимание я сосредоточила на скорости. Довольно быстро сказалось отсутствие практики, устали руки, стало резать в глазах (я всё-таки целилась в мишень) и когда, наконец, прозвучал сигнал к окончанию этого «марафона», я дрожащей рукой оттёрла пот со лба. Перед глазами всё расплывалось, поэтому я никак не могла рассмотреть результаты моей работы. Все участники выстроились как на линейке в ожидании объявления итоговых результатов. Кто-то заметно нервничал, кто-то, наоборот, внешне был спокоен как «удав». У меня же всё внутри оборвалось, и я с замиранием сердца смотрела, как бегают кто-они-там от одной мишени к другой и записывают очки. Зрители на трибунах гудели в нетерпении. Когда шум достиг пика, глашатай, наконец, объявил результаты. Сначала я сразу не поняла, вернее, не осознала, что случилось, но эти слова снова и снова отдавались в ушах.

- Победителем турнира в состязаниях лучников становится... амазонка Валена!

Ноги подкосились, не знаю, как мне удалось на них удержаться. От стоящих рядом лучников посыпались поздравления, но их слова заглушили бурные овации трибун. Всё было как в тумане. Аплодисменты смолкли только тогда, когда со своего места поднялся король. Свою речь он начал как положено с того, что поблагодарил всех участников состязания и произнес хвалебные слова в их адрес. Затем сказал что-то о большом мастерстве лучника, которое и позволило стать победителем состязании достойнейшего. И по доброй традиции и его великой милости он (то- бишь, король) приглашает победительницу амазонку Валену на праздничную трапезу в честь открытия турнира.

«Вот оно! Получилось!», - ликовала я про себя, хотя внешне старалась ничем не выдавать своей безграничной радости и облегчения.

Когда король закончил свою речь, отзвучали последние аплодисменты и все стали расходиться, я медленно поплелась к Лексу и Тиллиусу. Только сейчас, когда напряжение спало, я почувствовала усталость, не только физическую, но и психологическую. Но когда я подошла к своим друзьям поняла, что Тиллиус чувствует себя гораздо хуже: он был очень бледен, на лбу блестели капельки пота, весь его вид говорил, что он измождён - Лекс буквально поддерживал его под руки.

Я не на шутку испугалась.

- Тилли, что с тобой? Тебе плохо?

Он слабо покачал головой, на большее у него не хватило сил. За него ответил Лекс:

- С ним всё в порядке, просто он сильно измотан. Твоя победа далась ему нелегко.

Не сразу, но до меня начало доходить, что имеет в виду кентавр, и каким именно образом я выиграла эти состязания. Только сейчас я поняла, насколько глупо было думать, что такая моя поразительная точность - это счастливая случайность. Всё дело в Тиллиусе! Вернее в его магии.

- Тилли, ты волшебник! - в восхищении покачала я головой.

- Я знаю, - слабым голосом ответил мне он.

- Не предполагала, что твоя магия отнимает так много сил.

- Я восстановлюсь. Главное, что мы добились своей цели.

Я вновь просияла.

- Точно. Король пригласил нас во дворец, теперь у нас есть шанс спасти наших друзей и мы не должны его упустить.

- Тогда не будем медлить, - сказал Лекс. - Опаздывать к королю не может позволить себе даже победитель турнира.

***

Пожалуйста, если вам понравилось, не забудьте оценить роман лайком или написать комментарий. Мне это важно. Спасибо!

Глава 9 Принцесса Алиана



Если бы ещё неделю назад мне кто-нибудь сказал, что я буду ужинать в королевском дворце, я бы постаралась держаться от этого человека подальше. Но жизнь порой бывает непредсказуема. И сейчас я действительно была во дворце и сидя за длинным столом, вкушала невероятные яства, которые не могла бы в другое время себе и представить. И хотя я отношусь к еде довольно спокойно (оттого такая стройная) сейчас, глядя на все эти деликатесы, я не могла удержаться, чтобы их не попробовать. Но, несмотря на празднество и беззаботное веселье, развернувшееся вокруг, я ни на минуту не забывала о своих друзьях томящихся в заключении. Я пыталась придумать какой-нибудь способ их спасения, но пока в голову ничего подходящего не приходило. С Лексом и Тиллиусом поговорить толком не удавалось, хотя они тоже были здесь, за столом. Я, кстати, очень боялась, что приглашение короля на моих спутников не распространяется, но Его Величество любезно разрешил сесть за стол и моим друзьям. Лекс, подмигнув мне, прошептал, что, видимо, королю понравилась амазонка Валена, раз он так великодушен.

Стол был великолепен! Длинный, он тянулся по всему периметру большого зала и был уставлен всевозможными блюдами, десертами и напитками. Чего здесь только не было! И икра черная и икра красная и икра заморская, баклажанная. И ананасы и рябчики, всё как положено у буржуев. Мёда и пиво было столько, что у гостей аж по усам текло. В общем, все крылатые выражения, что я вспомнила - это единственное, на что я способна, чтобы описать то обилие, что царило на королевском столе. Более обрисовывать всю эту роскошь я не рискну - боюсь, мой словарный запас не настолько богат. Первое время за столом слышался только звон посуды, стук бокалов и звуки жующих и пьющих гостей. Постепенно между сидящими людьми завязался разговор. Мне как победительнице состязания оказали большую честь и посадили рядом с принцем - сыном короля Мирании. Я сидела по правую руку от наследника, Тиллиус - по левую. Когда первое замешательство и нервозность прошли (не каждый день сидишь рядом с принцем в королевском дворце), я смекнула, что молоденький наследник вполне может мной заинтересоваться. Я, может, и не красавица, но глазки при случае «строить» умею и надо признаться, мужчинам нравлюсь. Только не подумайте, что я решила «закадрить» богатенького наследника из корыстных целей. Ничего подобного. Я просто вдруг подумала, что влюблённый «по уши» принц может нам помочь в нашем маленьком деле. Поэтому я изо всех сил заигрывала с юным королевским отпрыском, пуская в ход всё своё женское обаяние. Правда, надо отметить, что оно на него, по-моему, не особо действовало. Я перешла в решительное наступление.

- Ваше Высочество, подлейте мне ещё вон того вина. У вас такие красивые руки и нежная кожа.

- Да, я смазываю её репейным маслом, - ответил мне холёный принц.

Я пододвинулась к принцу поближе. Он постарался сжаться на стуле.

- Но больше всего мне нравятся ваши глаза. Такие же голубые, как и у вашего отца - короля.

- Вообще-то у папы глаза карие. Это у меня, скорее всего в маму.

Я ещё ближе придвинулась к принцу (ближе уже некуда!).

- Ну, судя по вам, мама у вас была красавица.

- Почему была? - недоумённо спросил принц и настороженно посмотрел на женщину, сидящую рядом с королём.

«Королева!» - запоздало заметила я царскую особу и постаралась быстро переключить его внимание, и сделала это следующим способом: как бы невзначай коснулась своей ногой его. Наверное, я поступила уж слишком откровенно, потому что королевский наследник отшатнулся и чуть не упал со стула, но я подхватила его под руку.

- Готова поклясться, что все придворные дамы от вас без ума.

- Н-н-нет, вы ошибаетесь. Придворные дамы вполне ко мне спокойны.

Я положила руку ему на колено и полуинтимным шёпотом спросила.

- Неужели вас лишают женской ласки?

- Нет, то есть да... - замешкался королевский сын. - Приношу свои извинения, но королевские дела, сами понимаете.

И принц, поспешно встав из-за стола, ретировался в неизвестном мне направлении. Воспользовавшись моментом, я пересела на место принца ближе к Тиллиусу и Лексу. Последний, благодаря особенностям строения своего тела, отлично обходился без стула.

- Вы о чём так оживлённо беседовали с принцем? - спросил меня кентавр, засовывая в рот отбивную.

- Да пыталась его закадрить.

- Чего-чего сделать?

- Ну... влюбить в себя, подумала что он нам может помочь освободить наших друзей.

- Не получится, - сказал Лекс, отправляя в рот устрицу. - На тебя он внимания не обратит.

- Почему это? - уже собралась обидеться я.

- Всем известно, что наш принц мужелюбец.

У меня от удивления расширились глаза.

- То есть как... гей что - ли?

- Чего? - не понял кентавр.

- Ну, в смысле мужиков любит?

- Ну я и говорю - мужелюбец.

- Тс - с - с, - я опасливо огляделась. - Ещё услышит кто-нибудь.

- Ну и что? - пожал Лекс плечами. - Я же ничего запрещённого не говорю. Кто-то женщин любит, кто-то мужчин... У каждого свой вкус.

- Слушай, что же ты раньше - то молчал? Я тут как дура вся на изнанку вывернулась, что бы его заинтересовать.

Лекс выпучил на меня глаза.

- Так ты же меня не спрашивала! С чего бы я стал об этом говорить?

Его правда. Я вздохнула, мой план провалился.

Лекс подцепил вилкой гриб.

- Зато вон наш Тиллиус обласкан вниманием принца, - заявил вдруг кентавр, показывая на юного мага.

- Да ну? - я обратилась к нашему другу. - Тилли, а ты как?

Маг оторвал глаза от тарелки с какой-то капустой и жарким.

- Что как?

Я смутилась.

- Ну... того - этого... - и глубоко выдохнув, выпалила. - Тебе принц нравится в этом смысле?

У Тиллиуса с вилки свалился кусочек мяса.

- Если в том смысле, о котором я думаю, то нет.

- Совсем - совсем?

- Совсем, - твёрже сказал Тилли.

- А может, ты ему подыграешь в интересах дела?

Тиллиус сказал «нет» с такой решительностью, какой я от тихого и застенчивого мага не ожидала, и сразу стало понятно, что принцу здесь «ловить» нечего, а мне - надеяться на его помощь. Я с отчаянием посмотрела на Лекса, но тот только пожал плечами и принялся за фаршированного рябчика. Свои попытки уговорить Тиллиуса я оставила, тем более что принц до конца пиршества так и не появился.

После ужина, который длился довольно долго, нас отвели в покои. Спать никто из нас не лёг, нам было не до сна. Дело шло к ночи, а у нас никакого плана освобождения наших друзей так и не было. Я ходила из угла в угол.

- У нас только одна ночь, чтобы их спасти.

Лекс прервала меня.

- Времени у нас меньше, чем ты думаешь. Скоро полночь, а это значит, что Рик превратится в волка и тогда нам придётся намного сложнее.

Я так и села на кровать, об этой «маленькой» проблеме я совсем забыла.

- Ну что ж, значит времени у нас до полуночи. Но как это сделать? Ума не приложу. У кого-нибудь ценные мысли есть?

Тиллиус сразу отрицательно покачал головой. Лекс сначала ради приличия подумал, а потом сделал тоже самое.

- Тилли, ты как маг, можешь что-нибудь сделать?

- Что, например?

- Усыпить стражников.

- Сонное заклинание? Могу. Но у него есть побочный эффект.

- Какой?

- Вместе со стражниками уснём и мы, и вообще все вокруг.

Я разочарованно махнула рукой. Ничего не получалось. Немного подумав, я решила, что у нас нет другого выхода, как идти на «авось» и действовать на ходу, надеясь на удачу. Измученные за день Лекс и Тиллиус готовы были согласиться с любым моим решением. Может быть потому, что у них не было выхода?

Неожиданно в дверь постучали. Я быстро переглянулась с друзьями.

- Кто бы это мог быть? - шёпотом спросила я.

Но Лекс только растерянно пожал плечами. Немного помешкав, я всё же открыла дверь. И увидела того, кого меньше всего могла ожидать: принцесса Алиана! Королевскую дочь я видела только на расстоянии, когда мы сидели за столом. Принцесса была примерно моего возраста, стройная, с длинными чёрными волосами и держалась подчёркнуто гордо, как и положено любому члену венценосной семьи. Я, наверное, слишком долго стояла с открытым ртом, потому что принцесса Алиана заговорила первая.

- Приношу свои извинения, что нанесла визит в столь поздний час, - она изогнула красивую чёрную бровь, по-видимому, чего-то ожидая.

Я пару раз растерянно моргнула, а потом, опомнившись, сказала:

- Ну что вы, Ваше Высочество! Вы всегда вовремя. Мы ещё и не ложились. Э-э... Чем могу помочь? - и сделала приглашающий жест в комнату.

Принцесса вошла уверенно, как в свои собственные покои. Лекс и Тиллиус с любопытством наблюдали за нами, правда, поклониться, в отличие от меня, не забыли. Она же на них едва взглянула.

- Амазонка Валена, я много слышала о воинском мастерстве вашего народа, а сегодня на турнире убедилась, что вы прекрасная лучница.

Я смутилась и пробормотала единственное, что мне пришло в голову.

- Не знала, что вы присутствовали на турнире.

- Я никогда не пропускаю воинских турниров, - гордо вскинула голову принцесса.

- Это делает вам честь, - осторожно сказала я и замолчала, не зная как дальше продолжить разговор. Про себя мучительно соображала, что же всё-таки нужно принцессе Алиане.

- Может, мои слова покажутся вам несколько необычными, но я прошу вас об учебном поединке. На мечах, - вдруг прибавила она.

Пока я стояла с выпученными глазами, Лекс вежливо заметил:

- Не знал, что принцессу интересует воинское искусство.

Теперь настала очередь смутиться принцессе, но в следующее мгновение её лицо снова стало непроницаемым.

- Я прекрасно знаю, что в вашем представлении женщина должна быть хрупкой и беззащитной, но я другая и считаю, что женщина должна уметь защитить себя сама.

- Но, прошу прощения, Ваше Высочество, зачем? Ведь вас готово защищать всё королевское войско, - недоумевал Лекс.

- Вот так и мой отец говорит. Но только я не из тех изнеженных пустышек, которые только и делают, что болтают о нарядах и балах и падают в обморок от вида любой маленькой ранки.

Принцесса вновь повернулась ко мне.

- Вот почему я уважаю ваш народ. Вы не зависите от мужчин.

- Это верно, - осторожно сказала я, опасаясь ляпнуть что-нибудь не то.

- Поэтому я и прошу вас дать мне урок боя на мечах. Вы ведь не откажите мне в такой маленькой просьбе? Уверена, что такой опытный воин как вы не опасается молодой ученицы? - с вызовом спросила принцесса.

Что мне оставалось делать? Надеясь, что завтра нас во дворце уже не будет, я неопределённо мотнула головой, что при желании можно было расценить и как согласие и как отказ. Принцесса Алиана восприняла это как согласие.

- Отлично! Тогда пройдём в тренировочный зал.

- Прямо сейчас? - растерялась я.

- Вы устали? Я считала, что амазонки гораздо выносливее обычных людей, - продолжала подначивать меня королевская дочь.

- Да, но ведь у вас тоже был тяжелый день, а для того, чтобы урок был максимально полезным, к нему надо быть готовой, выспавшейся и полной сил. Давайте отложим его на утро, - попыталась я отвертеться от ненужного поединка, который в один счёт покажет насколько «великолепно» я владею мечем.

- Не переживайте за меня, Валена. Я замечательно себя чувствую. К тому же утром нам могут помешать, а сейчас во дворце все отдыхают после сытного обеда и... - усмехнулась принцесса, - крепких напитков.

- Но у меня нет с собой моего меча, - пыталась я зацепиться за последнюю возможность отказаться от урока.

- Не переживайте, у меня всё найдётся. Я понимаю, что свой меч, это как продолжение руки, но я уверена, что такой отличный воин как вы, сможет дать урок такой любительнице как я и чужим мечом.

И едва я растерянно кивнула головой, как она, больше не глядя на меня, вышла из комнаты, призывая следовать за ней. Я опасливо взглянула на своих друзей, но они были ошарашены и растеряны не меньше меня. Нам ничего не оставалось, как последовать за принцессой. Она шла, не оглядываясь, твёрдой походкой, уверенная, что мы идём за ней. Мы долго петляли по коридорам и во время этой вынужденной «прогулки» я ломала голову над тем как вывернуться из сложившейся ситуации и избежать поединка не вызвав подозрений. Когда я уже решила, что мы заблудились, принцесса открыла какую-то дверь, и мы вошли в большое и просторное помещение, по стенам которого стояли стойки с различными видами оружия. К моему удивлению, в зале уже кто-то был: мужчина уже давно перешагнувший средний возраст, плотного телосложения и небольшого роста, отчего казался несколько полноватым. Человек явно нервничал, очевидно, дожидаясь нас. Когда мы вошли, он всплеснул руками и подбежал к принцессе. Потом увидел нас и его глаза расширились.

- Ваше Высочество, неужели вы так и не отказались от своей идеи поединка?

- О чём вы, Гонфри? Я когда-нибудь меняла свои решения?

Смешной мужичок сник.

- Нет, насколько я помню.

- Тогда не говорите глупостей. Кстати, познакомьтесь: это амазонка Валена. Она любезно согласилась дать мне урок боя на мечах.

- Большая честь для меня, госпожа, - Гонфри (так, кажется, его зовут) отвесил неглубокий поклон.

- А это, - продолжила принцесса Алиана, - Гонфри - мой наставник.

Я в свою очередь учтиво кивнула.

Гонфри быстро, но вежливо заговорил.

- Госпожа Валена, позвольте обратиться к вам со всем уважением. Принцесса Алиана испытывает довольно-таки странный интерес не свойственный дамам, особенно её высокого положения. Ей нравятся все эти ужасные поединки, турниры, огромные мечи - всё то, что составляет удел мужественных воинов. Ну и ваш, конечно, тоже, - быстро прибавил он. - Но сколько раз я говорил принцессе, что не пристало Её Высочеству интересоваться военным делом, но она упрямая, вся в Его Величество, да продлятся его дни на престоле. Дамам положено интересоваться туалетом, придворным этикетом, модой, молодыми людьми, в конце концов, но принцесса Алиана целыми днями только и делает, что говорит о боях и учится владеть мечом, луком, секирой и ещё не знаю чем.

Принцесса прервала наставника.

- Гонфри, опять вы за своё!

- Пожалуйста, госпожа Валена, откажитесь от поединка! - быстро добавил он.

Я тут же ухватилась за эту хорошую возможность избежать драки.

- Я абсолютно не против отмены поединка.

- Нет, нет, нет! - тут же прервала меня принцесса Алиана. - Поединок состоится и прямо сейчас.

Гонфри заломил руки.

- Ваше Высочество, пожалуйста...

- Гонфри, лучше отойдите, если не хотите, чтобы вас случайно задели.

Мужичок ещё немного потоптался на месте, вздохнул и отошёл в сторонку. Тоже самое сделали и мои растерявшиеся спутники.

- Ваше Высочество! - воскликнула я. - Но как ваш отец, король Мирании, отреагирует, когда узнает, что я подвергла вас опасности, обучая бою на мечах? Не посадит ли он меня в тюрьму?

- Не волнуйтесь, - улыбнулась принцесса. - Я даю вам слово, что он ничего не узнает. Вы меня слышали, Гонфри? - обратилась она к своему наставнику.

- Да, Ваше Высочество, прекрасно слышу, - удрученно отозвался тот.

Принцесса указала на стоящую у стены подставку с множеством разного вида мечей. Я сникла, теперь я ясно осознавала, что принцесса предусмотрела всё и поединка мне никак не избежать. Алиана подошла к подставке и вытащила меч, который мне, видевшей такое оружие только в фильмах, показался просто огромным. Я подавила вздох и тоже потянулась к первому попавшемуся на глаза мечу. Вытащить его оказалось не так легко, пришлось приложить усилия. Зато когда я его вытащила и подняла, мне с трудом удалось сохранить равновесие. Никогда бы не подумала, что меч может быть таким тяжёлым. Я покрепче сжала руки на рукоятке, одновременно со страхом думая, как такой тяжестью ещё и махать. И... обратно вложила его в подставку. Взяла другой, поменьше, повертела его в руках и тоже засунула и так ещё пару раз. На удивлённый взгляд Алианы я ответила.

- Проверяю баланс. Видите ли, для учебного поединка надо чтобы плохой баланс не отвлекал от действия, - я говорила и чувствовала, что несу чушь, но ничего путного в голову не лезло. На самом деле я просто искала меч полегче.

В конце концов принцесса не выдержала, подошла к стойке и сама выбрала меч.

- Вот у этого отличный баланс.

Я взяла и повертела его в руках.

- Да, вы правы, это то, что нужно, - всё, что мне оставалось сказать. О том, что данный меч ничуть не легче тех, что я уже проверила, я умолчала.

У принцессы Алианы мыслей о тяжести оружия, похоже, не возникало. Она держала меч так легко, будто он ничего не весил. Я даже заподозрила, что меч у неё какой-нибудь специальный, облегчённый, а мне подсунули потяжелее. Но, так как я уже попробовала другие мечи, я поняла, что никаких «облегчённых» нет, просто принцесса, действительно, держала это страшное оружие далеко не первый раз.

- Он не заточен? - спросила я, проверяя остроту клинка. - Не хотелось бы вас ранить.

Принцесса, уже заняв боевую позицию, вздохнула:

- Валена, давайте уже приступим.

Больше тянуть время, надеясь на чудо, я не могла. Проходя мимо Тиллиуса, тихо спросила:

- Ты можешь что-нибудь сделать?

- Нет, тебе придётся самой.

«Самой - самой», я встала напротив принцессы.

- Вы готовы, амазонка Валена?

Что мне оставалось сказать?

- Готова.

Тут же принцесса взмахнула мечом и я, едва успев уловить её движение, подставила своё оружие, преградив дальнейший путь её лезвию. Какой дурак сказал, что когда сходятся мечи, сталь поёт? Ничего подобного, она отдаёт в уши противным скрежетом. Не успела я моргнуть глазом, как принцесса крутанулась вокруг своей оси и направила свой меч рубящим движением мне в ноги. Я едва успела опустить меч и подставить его. Раздался ещё один звон. Удар был настолько неожиданным и сильным, что я не удержала свой меч, и он отлетел в сторону. Кто-то ойкнул. Кажется, это был Тиллиус.

- Наверное, я начала слишком резво? - усмехнулась принцесса.

- Да уж, - сказала я, подбирая с пола свой меч, - я рассчитывала на учебный поединок.

- А я люблю всё по серьёзному, - ответила принцесса и крутанула меч вокруг запястья.

«Надеюсь, мне удастся выйти отсюда живой», - подумала я и встала, как мне казалось, в боевую позу. Алиана снова атаковала неожиданно и быстро. Я не успела отреагировать, как лезвие её меча оказалось у моего горла. Ощущения, надо признаться, так себе. Хорошо, что я пописала не так давно. Я поняла, что сопротивляться бесполезно. Я обречёно вздохнула и решила признаться.

- Я не умею драться на мечах.

- Ты даже держать меч не умеешь, - холодно заметила принцесса.

- Потому что я не амазонка.

- Я так и знала!

Я подождала, когда Алиана уберёт меч от моего горла, но она, видимо, этого делать не собиралась.

- Зачем вы всех обманули? - жёстко спросила принцесса.

- Мы не хотели ничего плохого, поверьте, - сказала я как можно убедительнее.

- Зачем? - повторила воинственная девушка.

Конечно, я не собиралась выдавать нашего секрета, но это очень сложно сделать, когда у твоего горла меч.

- Нам нужно было проникнуть во дворец, чтобы спасти своих друзей.

- А что с вашими друзьями?

Я скосила глаза на Лекса с Тиллиусом, но они стояли молча.

- Они во дворцовой тюрьме.

- Ах, вот как! Значит ваши друзья ещё и преступники!

- Нет! - воскликнула я. - Их посадили ни за что.

- Ни за что не сажают, - возразила принцесса.

Энтузиазма у меня поубавилась.

- На них чуть не наехала карета какого-то важного господина, и он обвинил во всём моих друзей.

И я рассказала принцессе подробности, стараясь вложить в голос всю убедительность, на которую была способна. Но о том, что Света стала пререкаться с этим господином, я решила не рассказывать.

- И из-за этого их посадили? - спросила после моего проникновенного рассказа принцесса. - Неудивительно, что наши тюрьмы переполнены, если туда сажать всех подряд по любой прихоти вельмож - этих бездельников, - она убрала меч.

Я с облегчением почувствовала, что принцесса на моей стороне.

- И вот мы не придумали ничего лучшего, как таким образом попасть во дворец и попытаться спасти наших друзей.

- И как вы собирались это сделать? - усмехнулась Алиана. - Вояки, как я вижу, из вас никакие.

Я пожала плечами и расстроено опустила голову. Наступила тишина. Все молчали, а мы с друзьями понимали, что теперь наши шансы спасти друзей тают на глазах.

- Я вам помогу, - вдруг сказала принцесса.

Тут снова подал голос наставник Гонфри.

- Ваше Высочество! Одумайтесь! Что вы собираетесь делать? Ведь выпустить заключённых могут только по приказу Его Величества или того милорда, который их посадил.

- Я знаю это не хуже вас, Гонфри. Поэтому мы поможем им сбежать.

Мужчина схватился за грудь. Но Алиана лишь сказала.

- Вы, Гонфри, можете остаться.

- Нет, Ваше Высочество, я вас одну не отпущу.

- Тогда не будем задерживаться. Лучше всего это сделать сейчас.

Я не смогла сдержать эмоций и, подскочив к друзьям, обняла их. Теперь всё обязательно получится, ведь с нами сама принцесса!

Глава 10 Побег



В подземную тюрьму мы шли глухими коридорами и чёрными лестницами, предназначенными для слуг, чтобы какой-нибудь поздний гость, страдающий бессонницей, не увидел нашу странную компанию во главе с принцессой. И хотя она предусмотрительно накинула просторный длинный плащ с капюшоном, чтобы скрыть своё лицо, рисковать мы всё равно не хотели. Алиана вела нас тёмными коридорами, избегая открытых участков, и только редкие факелы на стенах освещали нам путь. Мы, стараясь производить как можно меньше шума, шли друг за другом, с нами не было только Лекса: было решено, что он будет ждать нас недалеко от дворца.

Я шла за Тиллиусом, а за мной следовал наставник и учитель королевской дочери. Это соседство, надо сказать, было весьма напрягающим. Гонфри, видимо, к таким вылазкам не привык и очень нервничал (хотя кто из нас оставался спокойным?). Он тяжело дышал сзади меня и сетовал на непокорный характер своей ученицы.

- Ох-ох-ох, эта идея закончится плохо, помяните моё слово. Застукают нас, доложат королю. Вот Его Величество будет в гневе! Он не одобряет, да что там, категорически против увлечения дочери всеми этими воинскими штуками. Он даже запретил ей в этом году присутствовать на турнире, но она всё равно втайне от отца проникла на него. Такая настырная. Я на турнире весь перенервничал, боялся, что король нас заметит, - шёпотом рассказывал он.

- Вы всегда рядом с принцессой? - спросила я его.

- А как же! Кто-то же должен следить, чтобы она никуда не ввязывалась.

«Похоже, это у него не очень получается», - про себя усмехнулась я, но вслух спросила.

- Вы случайно не знаете, что задумала принцесса?

- К сожалению, нет, - развёл руками Гонфри. - Она редко посвящает меня в свои планы. Как она мне однажды заявила: «чтобы вы не гундели». Вы представляете, Валена? Я столько лет отдал на её обучение, а она использует словечки этих необразованных слуг... Что будет, что будет, когда его Его Величество узнает о проделках Её Высочества. Знаете, Валена, мне иногда кажется, что при рождении принца и принцессу поменяли телами.

Так мы и шли дальше в неведении замыслов принцессы Алианы. Приставать к ней с расспросами я не решилась. Когда мы оказались в подземелье дворца, где находилась тюрьма, я внутренне собралась и твёрдо решила, что не уйду отсюда, пока не спасу Свету и остальных, с принцессой или без неё. Хотя, надо признаться, я всё-таки очень рассчитывала на королевскую дочь.

- Стой, кто идёт? - неожиданно окликнул нас чей-то голос.

Я за размышлениями не заметила, как мы дошли до охраняемого стражниками входа.

- Пропустите. Нам нужно поговорить с заключёнными, - властно сказала принцесса.

- По какому праву? - строго спросил один из стражников.

Я внутренне сжалась, похоже, Гонфри прав и у нас ничего не получится.

- По праву престола! - ответила Алиана и откинула капюшон.

- Принцесса! - отступил стражник.

Алиана усмехнулась.

- Вижу моя личность не вызывает у вас никаких сомнений.

- Нет, нет, Ваше Высочество! Но позвольте узнать, что вы здесь делаете?

- Не позволю, - отрезала принцесса. - Надеюсь, стражник, ты не думаешь, что я буду давать тебе отчёт в своих действиях? - высокомерно спросила она.

Стражник смутился:

- Нет, конечно. Но столь поздний час...

Принцесса бросила на него такой уничтожительный взгляд, что стражник не решился продолжить.

- Если моя личность у вас сомнений не вызывает, значит нет никаких оснований задерживать нас здесь, - холодно сказала королевская дочь.

- Да, конечно, - и крикнул куда-то вглубь. - Дорогу принцессе Алиане!

- ...и её спутникам, - подсказала всё тем же, не требующим возражения тоном, принцесса.

Стражник помешкал.

- И её спутникам! - всё-таки прибавил он.

Стражники посторонились, пропуская нас. Алиана сделала несколько шагов и снова остановилась.

- Надеюсь, на обратном пути я не встречу никаких препятствий?

- Не извольте сомневаться, - поспешил заверить её стражник.

Принцесса, гордо вскинув голову, уверенно пошла вперёд. Мы немедля последовали за ней. Я гадала, что задумала Алиана, но в голову ничего не шло. Мы прошли ещё два поста стражников, прежде чем дошли до камер. Небольшие решётчатые камеры тянулись по обеим сторонам коридора. Алиана, всё время шедшая впереди, теперь уступила нам дорогу и шла сзади. Я вертела головой по сторонам, пытаясь найти знакомые фигуры. Большинство заключённых уже спали. Остальные с любопытством наблюдали за странными посетителями - нами. Хотя кто тут странный, я бы ещё поспорила. Заключенными были в основном люди, хотя кое-где встречались и другие расы. Но что те, что другие, имели довольно угрюмый вид и были в одежде повидавшей виды. От некоторых несло такой вонью, что начинало свербеть в носу. Пару раз не удержавшись, я чихнула. Кто-то из заключённых при видя нас, начинал тянуть руки сквозь прутья решётки. Какому-то беззубому бродяге удалось даже меня схватить, но я брезгливо стряхнула его руку, с ужасом думая о том, в каком месте приходится сидеть нашим друзьям.

Тиллиус тоже внимательно просматривал камеры, но ни Светы, ни Делти с Риком нигде не было видно. Я уже стала опасаться, что их перевели в какое-то другое место, как коридор повернул, и мы заметили последнюю камеру. Ещё не видя их, я уже узнала наших друзей по голосам.

- Ничего я сейчас немного отдохну и опять начну кричать, - голос у Светы был хриплым, но узнаваемым.

- Я больше этого не выдержу, - вздохнул Рик.

- Не стоит надрываться. Они всё равно перестали к нам подходить, после того как ты забросала их костями от курицы, - поддержал Рика рассудительный гном.

Я чуть не заплакала, узнав свою неугомонную подругу.

- Света! - не удержалась я.

- Мне показалось? - недоуменно спросила она.

Я подошла к камере. У меня защемило сердце, когда я увидела дружеские лица за решёткой.

- Наташа! - заорала Света и от радости чуть не выпрыгнула из своих штанишек.

Рик и Делти тоже подбежали к решётке.

- Я же говорила, что они нас не бросят! - Гоблинша прижалась к прутьям решетки лицом, ее смешные большие уши немного приподнялись.

Все-таки я заплакала.

- Интересные у вас друзья, - сказала Алиана, с любопытством рассматривая гнома и гоблиншу.

Светка гордо вскинула голову и с вызовом посмотрела не принцессу.

- А вы кто такая будете?

Алиана рассмеялась.

- Смелая? Мне такие нравятся.

Я поспешила ответить моей подруге, помня ее вздорный характер.

- Это принцесса Алиана. Она помогла нам сюда попасть.

Света скептически поджала губы.

- Можешь поверить моему опыту, попасть сюда не трудно. Вот выйти не в пример сложнее.

- Мы здесь как раз для того, чтобы вам в этом помочь, - сказала Алиана.

Друзья за решеткой воспряли.

- У вас есть ключи от камеры?

Алиана немного смутилась.

- Честно говоря, мы здесь...э-э...неофициально. Нет, ключей у нас нет.

Наши заключенные вновь приуныли.

- Разогнуть прутья руками мы уже пробовали.

Принцесса весело осмотрела решётку.

- Вижу, ваши попытки окончились неудачей. Но у меня есть более верный способ.

С этими словами Алиана достала из волос шпильку, и стало умело орудовать ею в скважине замка.

- Ваше Высочество, откуда у вас такие навыки? - удивилась я.

Принцесса хитро улыбнулась.

- Пришлось научиться, когда в отрочестве отец запирал меня, чтобы я не бегала к воинам на боевые тренировки.

Гонфри тяжело вздохнул, видимо эти времена он тоже помнил очень хорошо.

- Готово, - Алиана распахнула дверь камеры.

Первая из неё выскочила Света. Я крепко обняла свою маленькую подругу.

- Я вышла не для того, чтобы меня задушили.

Я рассмеялась, Света была в своём репертуаре. Я обняла и Рика и маленького Делти. Я была рада за всех. Алиана молча улыбалась, наблюдая за этой сценой. Когда эмоции немного поутихли, стали решать, что делать дальше. И первый умный вопрос задал Делти.

- Выйти из камеры - мы то вышли. Как выйти из самой тюрьмы? Стражники снова схватят нас, как только увидят.

- Вот именно, если увидят, - подтвердила принцесса.

- У тебя есть плащ - невидимка? - с какой-то тайной надеждой в голосе спросила Света.

- В некотором роде, - уклончиво ответила Алиана и сняла свою просторную длинную накидку.

Света взяла протянутый плащ и стала с интересом его разглядывать и щупать.

- Ну и как он активируется?

- Что - что он делается? - не поняла принцесса.

- Ну в смысле становиться невидимым.

- Нет, это обыкновенный плащ. Зато с капюшоном.

- Я тебе, конечно, очень благодарна, - вежливо сказала Света, - но в тюрьме он мне вряд ли понадобится.

Принцесса терпеливо покачала головой.

- Укрывшись плащом, вы сможете притвориться мной и пройти мимо стражников.

Света подхватила:

- А ты будешь ползти сзади, притворившись тараканом?

Принцесса рассмеялась.

- Нет, я останусь вместо вас в камере.

Среди наступившего молчания было слышно, как кто-то пытается судорожно вздохнуть. Через секунду я поняла, что это Гонфри.

- Ваше Высочество, скажите, что вы пошутили! - наконец, смог выговорить он.

- Увы, Гонфри! Я не обладаю таким чувством юмора, как наш маленький гоблин. Кстати, вы тоже отдайте им свой плащ, вы останетесь здесь, со мной.

Наставник вскинул руки в мольбе.

- Ваше Высочество, добровольно заточить себя в тюрьме? Вы не понимаете, что делаете!

Я решила вмешаться.

- Да, Ваше Величество, вы не обязаны этого делать.

- Я знаю, - усмехнулась она, - но это будет интересно. Я никогда ещё не проводила ночь в тюрьме. А утром, при обходе стражники нас освободят. Я расскажу, что вам удалось каким-то образом открыть решетку и сбежать, заперев нас вместо себя. Вас, конечно, бросятся искать, но к тому времени вы будете, я надеюсь, уже очень далеко. Вот и весь план. Всё просто, - улыбнулась смекалистая девушка.

- Действительно, всё выглядит просто, - повторила я, а про себя добавила: «если получится выбраться из тюрьмы».

Принцесса Алиана тем временем продолжила уговаривать своего наставника:

- Ну же, Гонфри. Здесь не так уж и плохо. Посмотрите, здесь есть даже лавки, на которых можно поспать.

Света оживилась.

- Да-да, там хорошо. Работать не надо, кормят три раза в день, - с этими словами Света стала вежливо, но усиленно заталкивать Гонфри в камеру. - Я бы и сама здесь осталась, но мне нужно идти, понимаете?

Сцена была ещё та! Гонфри держался руками за прутья и сопротивлялся, а Света упёршись своими маленькими ручками в толстый зад наставника, пыталась его затолкать в камеру. Не знаю, сколько бы это продолжалось, если бы не вмешалась принцесса.

- Гонфри, не сопротивляйтесь.

Ему ничего не оставалось, как подчиниться. Уже в камере он с тяжёлым вздохом отдал нам свой плащ. Света уже облачилась в накидку Алианы и, вертясь, спросила:

- Ну как, смахиваю я на принцессу?

- Учитывая твой маленький рост, не очень, - честно сказала я.

Света не растерялась.

- Делти, а ну подставляй руки.

Гоблинша с бряканьем и кряканьем забралась на плечи гному. Он это выдержал стоически, не проронив ни звука. Света закрыла их двоих плащом, накрыла голову капюшоном, - и теперь вполне смахивали на одного взрослого человека в дорожном плаще.

- А что, очень неплохо! - одобрила принцесса. - Если будете вести себя естественно, то вполне можете проскочить.

Скажу честно, я очень сомневалась, что у нас что-то получится, но, прикинув, что лучшего варианта у нас всё равно нет, промолчала.

- Стоит попробовать, - сказал Рик, который облачился во второй плащ. - И следует поторопиться.

Он подал мне знак глазами, и я внезапно вспомнила, что времени до полуночи у нас совсем мало.

- Идите. Вас должны пропустить без лишних вопросов, - сказала напоследок Алиана и прикрыла за собой дверь тюремной камеры.

Все пошли по коридору. Я, пройдя несколько шагов, остановилась и обернулась к решётке камеры.

- Ваше Высочество... принцесса! Я, конечно, не имею право ничего вам советовать, но... идите по той дороге, по которой ведёт вас ваше сердце, следуйте за своим призванием. Благородство и тяга к справедливости - ваши лучшие качества. Не знаю, какая из вас будет королева, но воин получится отличный. Занимайтесь тем, к чему тянется ваша душа.

- Спасибо, Валена. Я так и сделаю. Может, когда-нибудь увидимся.

- Я буду рада этой встрече, - искренно сказала я. - Прощайте, принцесса, Гонфри, и спасибо за всё.

Я поспешила за друзьями.

- А где этот трус Лекс? - спросила из-под капюшона Света.

- Он ждёт нас за пределами дворца. Уже, наверное, весь переволновался.

- Переволновался! Да он уже, поди, дёру дал на всех своих четырёх.

Я решила не спорить с противной Светкой. Тем более что мы уже почти дошли до стражников. Меня всю трясло, хотя я и старалась не подавать виду.

- Дорогу принцессе Алиане и её спутникам! - выкрикнул первый стражник.

Мы, не мешкая, пошли вперёд. И хотя никаких попыток воспрепятствовать нам не было, я затылком чувствовала, как стражники не сводят с нас глаз. Ощущения, честно скажу, не самые приятные. Укрытые плащом Делти и Света шли самыми первыми, за ними изображая Гонфри, следовал Рик, процессию замыкали мы с Тиллиусом. Всё шло хорошо. И когда мы подходили к выходу из тюрьмы, я было уже перевела дух, и тут случилось непредвиденное. Один не в меру подозрительный стражник, как бы случайно, наступил на край плаща проходившего мимо Рика. Оборотень невольно остановился, капюшон сполз с его головы. Я только успела издать внутренний стон. А потом чуть не подавилась собственной слюной. Я, конечно, ожидала увидеть Рика или, даже волка стоящего на задних лапах, но никак не самого Гонфри. Но перед нами стоял и осоловело хлопал глазами именно он. Я скосила глаза в сторону Тиллиуса. У него было странно напряжённое лицо, и я поняла, что долго держать это фокус у него не получится. Я привлекла к себе внимание высокомерным тоном:

- Благодари судьбу, стражник, что Её Высочеству некогда на тебя отвлекаться, а то не избежать бы тебе наказания.

И я, гордо вскинув голову, пошла дальше. Стражник смутился и повинно опустил голову.

- Простите, Ваше благородие.

Гонфри (Рик) великодушно отмахнулся, снова натянул капюшон и с достоинством двинулся к выходу. Оставшиеся метры я одолела с дрожью в коленках. Всё время, пока мы выбирались из дворца, я ожидала услышать сигнал тревоги и топот ног за спиной, поэтому к тому времени как мы вышли из ворот, я шарахалась от любого звука. Когда я увидела Лекса, появившегося откуда ни возьмись, мне немного полегчало.

- А где Света и все остальные? - тревожась, спросил кентавр.

Не успела я ответить, как Светка с радостным воплем спрыгнула с плеч гнома, и чуть не растянувшись из-за заплетающегося между ногами плаща, кинулась обниматься на шею кентавру. Я так и села на землю, напрочь забыв о возможной погоне. Светка обрадовалась Лексу?! Не менее странным было и то, что кентавр не отпихнул от себя гоблиншу, а с большой радостью прижал её к себе. Решив, что у меня от перенапряжения глюки, я помотала головой и несколько раз закрыла и открыла глаза. Не помогло.

- Света, мне мерещится или ты и в правду обнимаешься с Лексом?

Подруга сразу пришла в себя.

- Конечно, я рада видеть Лекса, потому что именно он заменит нам лошадь и вывезет нас отсюда быстрее.

- Что-о-о?! - возмутился Лекс, и всё стало на свои места.

Пока они ругались, я посмотрела вокруг. Всё было спокойно и ничто не указывало на то, что за нами может быть погоня.

- Нам пора уходить из города, - сказал мне мудрый гном, - тем более, что под покровом ночи сделать это легче.

- А как же Рик? - кивнула я в сторону волка, в которого уже превратился оборотень.

- Будем надеяться, что редкие ночные прохожие, если и увидят его, то примут за собаку.

Мы развели уже готовых подраться Свету и Лекса и попросила кентавра дать мою одежду, которую мы предусмотрительно захватили, покидая отель. Ходить в откровенном наряде амазонки было не только некомфортно, но и просто холодно. Кажется, наши друзья только что заметили мой странный наряд. В ответ на вопрос подруги, я только отмахнулась, пообещав рассказать потом. Я, честно признаться, очень устала за день. Турнир, потом пир во дворце, «поединок» с Алианой и побег из тюрьмы - такого насыщенного и напряженного дня в моей жизни, кажется, ещё не было. Если бы не необходимость скорее покинуть город, я бы рухнула под ближайшими кустами и заснула, едва коснувшись головой земли. Я посмотрела на Тиллиуса. Он выглядел изможденным и тоже очень уставшим. Поймав его взгляд, я ободряюще улыбнулась, и он мне ответил слабой улыбкой. В очередной раз я подумала, о том, как нам повезло путешествовать с настоящим магом. Если бы не он, кто знает, смогли ли мы выбраться из всех передряг... Я тряхнула головой, прогоняя усталость. Рано расслабляться, впереди дорога. Мы двинулись в путь.

Впереди бежал волк - его глаза в темноте видели лучше. За ним Делти, Тиллиус и я. Замыкали нашу компанию Лекс с гоблиншей. Торопились мы изо всех сил, ни на что не отвлекаясь, но всё же я заметила, что гном сильно расстроен.

- Делти, что с тобой? - тяжело дыша от быстрой ходьбы, спросила я. - Мы вытащили вас из тюрьмы, скоро покинем город, нам везёт, и, скорее всего, нас уже не поймают.

Гном помолчал.

- Мешок мой остался там, где нас схватили.

- Да вот же он, - Лекс снял с крупа мешок и протянул Делти. - Мы с Наташей подобрали его на дороге, после того, как вас схватили. Я с самого того момента с ним и ношусь. Ну и тяжеленный он у тебя. Всё, отдаю законному владельцу, теперь таскайся с ним сам.

Глаза всегда такого сдержанного гнома засветились безграничной радостью и признательностью.

- Ребята, не знаю, как вас отблагодарить!

- А ты золотишком поделись, которое у тебя в мешке, - сказала Светка и тут же получила шлепок от Лекса.

Гном промолчал. Я решила, наконец, всё прояснить.

- Делти, в мешке, правда, золото?

Он отпустил голову, но отпираться не стал.

- Золото.

- Ага, я же говорила! - радостно воскликнула Света, как будто ей от этого что-то перепадёт. - А мы клоунов из себя изображали, что бы заработать, побирались как нищие, чтобы прокормиться, а ему жалко несколько золотых монеток.

- Вы не знаете... Я не могу их тратить. Они мне очень нужны.

- Ясень пень, кому золото не нужно?! - продолжала гоблинша.

- Только так я смогу... - гном говорил совсем тихо, как будто сам себе.

- Сможешь что? - мягко спросила я.

- Спасти Илану.

- Кто такая? - полюбопытствовала моя подруга.

- Возлюбленная, - я была более догадлива. - А что с ней случилось?

- Её украли тролли, - гному было трудно говорить, но он держался, только на лицо легла горестная тень.

- И теперь они требуют выкуп? В их духе. Они только тем и живут, что грабят, воруют и шантажируют, - голос Лекса выражал презрение.

Светка подняла палец и глубокомысленно произнесла:

- Нельзя уступать требованиям вымогателей - это провоцирует их на дальнейший шантаж.

Кентавр с любопытством посмотрел на гоблиншу.

- И что ты предлагаешь сделать?

- Украсть какую-нибудь троллиншу и обменять её потом на гномиху.

- Ещё лучше! - закатила я глаза. - Света!

- А что? Око за око, зуб за зуб.

- Ты хоть когда-нибудь тролля видела? - поинтересовался Лекс.

- А то! Каждый день на работе. Как на рожу нашей мастера цеха взглянешь, сразу поймёшь: отец - тролль, мать - кикимора.

- Так разве бывает? - несказанно удивился юный и наивный Тиллиус.

- Всё бывает, - отмахнулась от него Света.

Я только осуждающе покачала головой. А Света беззаботно продолжала:

- Не хнычь, гном! (Хотя Делти шёл совершенно молча.) Спасём твою Илану, Илону, Илину... ну в общем как её там? Тут главное - дипломатическая политкорректность, а будут зарываться - пригрозим экономическими санкциями.

Тиллиус, Лекс и Делти посмотрели на Свету с уважением.

- Ты только что предлагала украсть троллиншу, - напомнила я, но она не обратила внимания.

Света ещё долго рассуждала о психологии вымогателей и жертвы, о секретах с переговорного процесса, своих способностях в этом деликатном деле и тому подобное. Рассказ заставлял всех всё больше проникаться уважением к маленькой гоблинше и только я понимала, что моя подруга «ради красного словца...» ну вы понимаете.

К городским воротам мы шли долго, стараясь идти окольными путями, незаметными переулками, избегая ночных патрулей стражников. Иногда нам попадались подвыпившие прохожие, которые громко горланили песни. А однажды в каком-то особенно темном переулке мы наткнулись на тройку подозрительных мужчин, которые явно кого-то поджидали. Увидев нас, они оживились, но Рик, оскалил пасть, а на его загривке вздыбилась шерсть. Оборотень угрожающе зарычал и любители поживиться чужим добром, опасливо переглянулись и отступили. Мы не мешкая, ретировались из опасного переулка, и только осмелевшая Света погрозила разбойникам кулачком.

Незадолго до рассвета мы покинули город. Вопреки нашим опасениям, стражники на воротах не обратили на нас внимания. Только один, провожая взглядом, сонно пробормотал что-то в духе: «ходят тут всякие, честным людям спать не дают». Как только мы отошли от столицы на достаточное расстояние и нашли укромное место, повалились спать - сил больше ни на что не осталось.

Глава 11 В замке графа Калисто



Уважаемые читатели! Считаю своим долгом предупредить, что это самая жестокая и страшная глава в моём романе. Впечатлительным людям, а также, всем любителям кошек советую пропустить эту главу. На дальнейший сюжет она никак не влияет.

Проснулась я оттого, что начал накрапывать дождь. Холодные капли упали мне на лицо, и я открыла глаза. И почти сразу вспомнила события последней ночи. Я огляделась вокруг, и, не считая тихого звука идущего дождя, всё было спокойно. Правда день был пасмурным и хмурым, небо заволокло тяжёлыми тучами. Дождь постепенно разгонялся. Зашевелились Лекс, Делти и Тиллиус, проснулся Рик. Света, укрытая плащом, пробудилась позже всех. Она выглянула из-под накидки и, увидев промозглую погоду, завертелась, стараясь поплотнее закутаться в плащ. Никому не хотелось вставать и куда-либо идти.

- Проклятый дождь! - наконец взвыла Света. - Мерзкая погода!

- Ты-то что жалуешься? У тебя хотя бы плащ, это мы до костей промокли, - высказался Лекс.

Настроение у всех в тон погоде, было неважное. Нечем было позавтракать, нечем укрыться от дождя, который уже хлестал не жалея сил.

- Как же я хочу домой! - снова взвыла Светка. - Сколько идём, идём, а конца и края нет. Когда же будут эти проклятые врата?!

- Дойти до врат мало, - вдруг откликнулся Тиллиус.

- Как мало? - опешила Света.

Я тоже с недоумением посмотрела на Тилли. В доме мага Оливуса речь шла только о том, что нам надо дойти до врат, через которые мы попадём в свой мир. О чём же сейчас говорит Тиллиус? Видя, что мы с напряжённым ожиданием смотрим на него, юный маг вздохнул и, после долгой паузы, наконец, сказал:

- Мы с учителем Оливусом решили сразу не говорить. Но сейчас думаю оттягивать нет смысла. Дойти до врат, действительно, мало - нужен ключ от них.

Тиллиус замолчал, а мы настороженно поглядывая друг на друга, осмысливали услышанное. Честно говоря, у меня не очень совмещались обычный ключ и мистические врата между мирами. Светка, видимо, тоже плохо это представляла.

- Какой ещё ключ? - вскричала она. - Мы что не можем просто пройти в эти дурацкие врата безо всякого ключа?

Тиллиус покачал головой.

- Нет. Врата и ключ могут существовать отдельно друг от друга, но открыть дорогу в пространстве они могут только во взаимодействии, как говорит мой учитель.

- Тиллиус, - мягко сказала я. - дай я угадаю. Ключа у тебя нет?

Юный маг развёл руками.

- Откуда? Ключ у того, кто в последний раз открывал врата.

- А кто их открывал? - тут же спросила Светка.

- Не знаю. Вы ведь проникли в этот мир из своего, - ответил Тилли и внимательно посмотрел на нас.

- Тиллиус, - вскипела Света, - что ты нам голову морочишь?! Откуда у нас ключ, если мы никогда раньше слышать не слышали ни о каких вратах?!

Маг пожал плечами.

- Возможно, врата открыл кто-то из нашего мира. Скорее всего, тот самый гоблин, в теле которого оказалась Света. Вспомните, не было ли у него в руках или, может быть, валялось где-нибудь поблизости, вещь похожая на голубой кристалл?

- Было! - вскрикнула Светка. - На шее висела! Такая тяжёлая была, неудобная. Я её выбросила, когда мы к старому магу пошли, - последние слова Света произнесла враз потускневшим голосом.

Наступило тягостное молчание, лишь звук хлеставшего дождя нарушал тишину. Несмотря на то, что мы стояли под деревом, все успели основательно промокнуть. Но сейчас никто не замечал этого. Я убрала мокрые пряди со лба.

- Мы проделали такой путь, неужели придётся возвращаться?! - в отчаянии сказала я.

- Это не имеет смысла. Скорее всего, его уже там нет.

Света подскочила к Тиллиусу и вцепилась в него.

- Тилли, миленький! Ты ведь сможешь что-нибудь сделать? Найди его как-нибудь, пожалуйста! - она говорила с такой мольбой и надеждой в глазах, что Тиллиус не выдержал и отвёл взгляд.

- Я ничего не могу сделать. Этот ключ - артефакт. Его нельзя скопировать, сделать дубликат или что-то под него приспособить. Он неповторим. Он был у вас в руках, но вы его потеряли и где сейчас ключ предугадать невозможно. А без него вы сколько угодно можете находить врата, стоять возле них, но так никуда и не попасть. Мне очень жаль, - добавил он уже тише.

И тут в мир вернули звуки. Дождь, которого я до этого не слышала, с рёвом ударил в уши, да так, что я перестала слышать всё остальное. Странно, но это похоже на глухоту, когда видишь движения, открывающиеся рты, но ничего не слышишь. Я смотрела, как подруга машинально отступила на несколько шагов, окончательно выйдя из под дерева, которое нас хоть как-то защищало от дождя, и в отчаянии рухнула на колени в придорожную грязь. Струи дождя хлестали Светку и стекали с неё ручьями, но ей, видно, было всё равно. Она рыдала в голос, но я почти не слышала её, а только смотрела, как она в отчаянии бьёт ладошками по лужам, по грязи забрызгивая одежду и лицо. Я видела только её и этот серый дождь, больше ничего не замечала вокруг себя. В голове не было мыслей, лишь в глубине, на заднем фоне неясной дымкой осталось осознание безнадёги и беспомощности.

Как долго продолжалось это состояние я не знаю. Первым, кто попытался помочь, был Лекс. Он подошёл к Свете и поднял её, одновременно говоря слова утешения. Поначалу она ничего не хотела слушать, сопротивлялась и плакала, но постепенно выдохлась.

- Что же теперь делать, Тиллиус? - я безучастно смотрела, как Лекс ведёт Свету под наше дерево. - Выходит, весь этот путь мы проделали зря? Какой смысл идти дальше?

- А какой смысл возвращаться? - неожиданно подал голос гном.

Я не смогла ответить на его вопрос. Посмотрела на свою подругу. После истерики она впала в другую крайность - апатию и, кажется, ей уже было всё равно, что будет дальше. А я была в растерянности. Так и стояли мы под деревом, и каждый думал о своём. Постепенно дождь утих, и стало проглядывать солнце, снова защебетали птицы.

- Ну что же, наверное, пора двигаться в путь, - сказала я и вышла из-под дерева.

Все посмотрели на меня, но никто ничего не решился спросить, так молча, мы и отправились дальше.

Постепенно, погода стала разгоняться и наша ситуация перестала видеться в таком уж чёрном свете. Возможно, дело было в том, что я гнала от себя все мрачные мысли, предоставив возможность событиям идти своим чередом. По дороге мы разговаривали о насущных проблемах, главной из которых было, опять же, отсутствие еды. Правда эта проблема разрешилась быстро благодаря тому, что на пути была деревня, где мы смогли купить продукты. Запасов мы сделали побольше, путь нам предстоял долгий и неизвестно, что ещё ждёт нас впереди. Гном всё же дал один золотой, и его с избытком хватило на все покупки. Надолго в деревне мы задерживаться не стали, пообедав и немного передохнув, двинулись дальше. Весь остаток дня прошёл без приключений. Так промелькнуло несколько дней. Чем дальше мы шли, тем реже встречались деревни на нашем пути. Если была возможность, мы ночевали в селениях. Только Рик неизменно уходил по ночам. Оборотень не хотел вызвать подозрения. Утром мы все опять собрались вместе и продолжали путь.

К вечеру одного из дней, когда солнце стало клониться к закату, мы остановились на ночлег. Поблизости не было видно ни одного селения, поэтому ночевать опять пришлось на природе. Мы развели костёр, чтобы приготовить ужин, благо у предусмотрительного гнома помимо золота в мешке был ещё и походный котелок. Пока Тиллиус и Делти готовили ужин, а Света и Лекс спорили по поводу..., а бог его знает, по поводу чего они опять спорили, я не прислушивалась, мы в это время сидели рядом с Риком. Он смотрел за линию горизонта, туда, куда уже начинало садиться солнце.

- Думаешь о том, что скоро опять придётся уходить?

- Я привык к этому, - ответил он, по-прежнему смотря вдаль. - Раньше я ненавидел ночь, как ненавидел себя в шкуре волка, до крови истязал, вырывая клыками шерсть. Ведь ночью у меня тело волка, а разум человека и это ещё хуже. Прятаться в чащобах, забиваться в норы и бежать, бежать от людей, которые днём твои соседи и знакомые, а ночью хотят тебя убить. Каждый раз, когда мне удавалось найти укромное место, я смотрел на луну и клялся себе, что это последняя ночь, что завтра я сам покончу с этой пыткой, но наступал день, а я так и не мог попрощаться с солнцем, бескрайним голубым небом, мягкой луговой травой, - Рик, наконец, опустил глаза. - Когда я понял, что никогда не смогу сделать это сам, я решил, что ночью я не буду бежать от людей, как делал это каждый раз, а выйду к ним навстречу..., и я пытался, правда, пытался, но каждый раз в последний момент вырывался из засады. Потом я клял себя, но, утыкаясь носом во влажную землю, не мог заставить себя вернуться. В конце концов, я перестал казнить себя, привык, примерился со своей сущностью, и стал жить так: днём радоваться свету, и как неизбежность, встречать ночь. Я знаю, что впереди меня ждёт лишь вечное изгнание и одиночество, но больше я не кляну судьбу: у каждого свой путь.

- А твои родные? Неужели у тебя никого не было?

- Была когда-то бабушка. Родной мой человек и единственный, кто принимал и любил меня таким, какой я есть. Она одна скрашивала мне жизнь и несла в неё радость. При ней моя участь не казалась такой горькой. Бабушка хранила мой секрет и отгораживала от любых подозрений. Когда она умирала, казалось, мне этого не пережить. Последние минуты она доживала на заходе солнца. Я, тогда ещё мальчишкой, стоял перед её кроватью на коленьях и, плача, просил не уходить, только не сейчас, хотя бы дождаться рассвета, чтобы провести с ней последнюю ночь. Она тогда сказала: «Если ночь пришла, стоит ли ждать рассвет?». Я до сих пор не понял этих слов, но запомнил их на всю жизнь. Может быть, когда-нибудь пойму, что она хотела мне сказать.

Больше за весь вечер Рик не произнёс ни одного слова. Молча съел свою порцию, но когда собрался уходить, я окликнула его.

- Ты можешь остаться.

- Зачем? Чтобы видеть как настороженно и враждебно глядит Света, и косятся все остальные? Лучше я уйду чтобы не чувствовать себя чужим.

И он ушёл туда, где догорали последние лучи солнца.

А утром он вернулся, как ни в чём не бывало, смахивая с одежды росу. Мы дружно позавтракали и снова отправились в путь. День выдался хорошим, но прохладным. К обеду задул ветер и постепенно стал разгоняться ещё сильнее.

- Похоже, ночью будет гроза, - сказал Делти.

- Причём очень сильная, - подтвердил Рик.

- Не хочу опять мокнуть под дождём, - заныла Светка.

Я кивнула.

- Да, хорошо бы к вечеру дойти до какой-нибудь деревни.

- Это вряд ли, - проговорил Лекс. - Уже недалеко от леса, люди обычно около леса не селятся.

- Плохо. А до ночи мы до него доберёмся? Там хоть под деревьями укрыться можно.

- Не знаю, - пожал плечами Лекс. - Если бы некоторые не плелись как черепахи... - он выразительно посмотрел на маленькую гоблиншу мирно шагающую по едва заметной тропинке.

Светка тут же возмущённо вскинула глаза.

- Это я-то плетусь как черепаха?! Нет, ты слышала, - она обратился ко мне, вытянув палец в сторону Лекса. - он первый задирается!

Лекс отвёл от себя палец Светы.

- Не тычь в меня!

- Мой палец, куда хочу туда и тыкаю... тычу... - запуталась она.

- Не твой это палец, а гоблинский, - заметил кентавр.

- Но временно он находится в моём владении, - не сдавалась Света. - А также пользовании и распоряжении на правах собственности.

Меня позабавило, как подруга применила чисто юридическое понятие в сложившейся ситуации, и я решила вставить своё слово.

- А ещё ты несёшь риск его случайной гибели или утраты.

- Как утраты? - испугалась Светка.

- А вот так, - зацепился за фразу Лекс. - будешь ещё размахивать перед моим носом своим пальцем, попрошу Рика тебе его оттяпать.

Света приняла угрозу Лекса всерьёз и поспешно спрятала руки за спину.

К вечеру ветер усилился, на небо наползли тяжёлые тучи, стало понятно, что прогноз Делти сбудется в самое ближайшее время. Уже трудно было продвигаться под сильными порывами ветра, из-за свинцовых туч быстро потемнело.

- Нам срочно надо искать укрытие, - сказала Светка, которая еле шла, кутаясь в длинный плащ, но ветер то и дело вырывал его из рук и он трепыхал на ветру.

Я подняла голову, пытаясь увидеть что-нибудь подходящее для укрытия, и мне показалось, что далеко впереди чернеют контуры какого-то сооружения.

- Посмотрите, вон там, это не замок? - указала я вперёд.

Друзья всмотрелись в сумрачную даль.

- Точно, замок, - подтвердил Лекс.

- Ур-ра! - обрадовалась Света. - Попросимся туда ночевать!

Никто возражать не стал. Ночевать в замке в такую погоду куда лучше, чем под каким-нибудь деревом. И мы поспешили к замку. Нас подгонял ветер и желание побыстрей оказаться в уютных стенах. К счастью, у замка не оказалось ни рва, ни каких-либо оградительных сооружений. Мы, наконец, добрались до больших дубовых дверей и остановились в нерешительности, глядя друг на друга. Единственной, кто не испытывал сомнений была Светка, она-то и постучала. Не кулаком, конечно, а большим железным кольцом. Долго ничего не происходило и, когда Света уже было подняла руку, чтобы постучать снова, тяжёлая дубовая дверь, наконец, открылась. В человеке, который нас встретил, нетрудно было узнать лакея. Он, вопросительно посмотрел на нас и я, опомнившись, сказала заранее заготовленную фразу:

- Добрый вечер! Извините за поздний визит. Мы странствующие путники и просим гостеприимства у хозяина этого замка.

Я помолчала и, не заметив никакой реакции, добавила:

- Дождь начинается.

Лакей невыразительно посмотрел на нас, и так и не произнеся ни слова, удалился, оставив нас в недоумении.

- И что теперь? - почему-то шёпотом спросила я.

- Будем ждать, - ответил Лекс.

И мы стали ждать, всё равно ничего другого не оставалось. Правда на сей раз, лакей пришёл быстро и жестом пригласил нас войти. Мы немного нерешительно прошли вовнутрь и оказались в просторном зале, где всё отдавало величием и гротесностью. В отличие от королевского дворца, здесь не было броской роскоши, лишь сдержанность и некая мрачность, отчего создавалось ощущение, что всё это величие давит на тебя. Пока я выворачивала шею, глазея по сторонам, не заметила, как на лестнице появился хозяин замка и поспешно стал к нам спускаться. Этому мужчине трудно было дать возраст, что-то между тридцатью и пятьюдесятью, холёное лицо, радушная улыбка, тем не менее, он вызывал чувство слащавости. Одет он был богато и изыскано. Когда он подошёл и поприветствовал нас, стало понятно, что его манеры также безупречны, как и он сам весь.

- Добро пожаловать, благородные странники! Как я рад, что вы решили остановиться в моём замке, ко мне редко наведываются гости. О, простите, забыл представиться: граф Калисто, - произнёс и мужчина изящно поклонился.

Я тоже сделала что-то среднее между реверансом и поклоном.

- Наталья. А это мои спутники... - показала я на своих друзей, собираясь их представить, но граф перехватил мою руку и поцеловал её.

- Прелестно! Прелестно...

От неожиданной галантности я зарделась и залепетала какие-то благодарности. Не успела я опомниться, как граф повёл меня по лестнице на второй этаж. Я, было, оглянулась и попыталась что-то сказать про своих друзей, но Калисто меня не слушал, всё расточал любезности. Всё также мягко, не давая возможности возразить, он завёл меня в одну из комнат.

- Надеюсь, вам понравиться эта комната.

- Уже нравится. А мои друзья?

- О, не беспокойтесь за них. С ними будут обращаться со всеми почестями. Я надеюсь, вы не откажите отужинать со мной. Уверен, ваши друзья под соусом будут очень аппетитны.

Я ошеломлёно уставилась на графа.

Он рассмеялся.

- Я пошутил. Мы оставим их на следующий раз.

Я усмехнулась из вежливости - шутка мне не показалась смешной.

Хозяин замка удалился, а я осталась гадать о своих ощущениях. Конечно, граф со своими странностями, но у кого их нет? С этими мыслями я принялась осматривать комнату. Здесь не к чему было придраться, было всё, чтобы человек чувствовал себя уютно. Я походила по комнате, рассматривая вещи, поглядела в окно, поседела на большой мягкой кровати. Больше не нашла чем заняться и решила найти друзей, посмотреть, как они устроились. Не успела я выйти из комнаты, как тут же столкнулась с графом.

- О, а я как раз направляюсь к вам - пригласить на обещанный мне ужин. - и подал мне руку.

Не помню, чтобы я обещала ему ужин (некстати пришла на ум его шутка), но отказывать галантному и гостеприимному хозяину замка причин не было, и я приняла его руку. Спускаясь по лестнице, я вспоминала, когда в последний раз полноценно ела. Когда мы вошли в обеденный зал, я ожидала увидеть уже там своих друзей. Однако, к моему удивлению, за длинным столом никого не было. Зато он был весь уставлен разнообразной едой. Граф усадил меня за стол с большой галантностью. Тут же вокруг нас закружились слуги, подавая горячие блюда. Граф с блистательной улыбкой всё время говорил что-то незначащее. Я слушала его в пол уха. Меня отвлекал потрясающий аппетитный вид и запах еды, а ещё не дававшая мне покоя мысль о друзьях.

- Надеюсь, вам понравится мой незатейливый ужин, - с улыбкой произнёс граф Калисто.

- Вы скромничаете граф, всё выглядит очень заманчиво. А где мои спутники?

- Я советую попробовать вот это рагу. С гордостью могу сказать, что мой повар готовит его даже лучше, чем королевский, - граф услужливо подал мне одно из блюд.

- Да, спасибо. Всё очень вкусно.

Жуя, я гадала, расслышал ли граф мой вопрос и, решив, что нет, дождалась, пока он закончит расхваливать одно из вин, опять сказала.

- Полагаю, моим друзьям вино бы тоже понравилось, если бы они его попробовали.

Но и в этот раз граф пропустил мои слова мимо ушей. Еда уже не казалась мне такой вкусной. Калисто перестаёт меня слышать, как только я начинаю говорить о своих спутниках. Хотя, может, я зря себя накручиваю. Похоже, я нравлюсь графу и, возможно, он просто хочет побыть со мной наедине, а мои друзья ужинают где-нибудь в другом месте, может быть, у себя в комнатах.

Граф обратился к одному из лакеев, стоящих возле стола.

- Десерт уже готов?

Слуга кивнул и что-то промычал.

- Тогда неси, - и обратился ко мне с улыбкой. - Все мои слуги немые, я отрезал им языки. Кстати, вы только что их ели, понравилось?

Я зажала рот рукой, пытаясь подавить позывы к рвоте.

- Я пошутил, - сказал граф.

Я облегчённо вздохнула.

- Я их сам давно съел.

«У графа явные заскоки» - подумалось мне. Я не могла воспринимать его чёрный юмор, и сам граф вызывал у меня неприязненные чувства. Мне уже не хотелось ночевать в этом замке, и я решила сразу после ужина найти удобный момент и откланяться. Лучше уж переночевать под деревом всем вместе, чем по отдельности в замке, под боком у графа со странностями.

- Чудненький вечер, не правда ли? - спросил меня граф, потирая руки.

Я ответила вынужденной улыбкой. Граф встал из-за стола протянул мне руку.

- Позвольте пригласить вас на танец.

Такого поворота событий я не ожидала, и танцевать, понятное дело не очень хотела.

- По правде говоря, я не очень хорошо танцую, - попробовала отказаться я.

- Уверен, что вы скромничаете.

- Нет, я...

- Я настаиваю.

Граф был непреклонен, но вёл себя настолько вежливо, что обвинить его в жёсткости не хватало совести. Кажется, у меня нет выбора, и я приняла его руку. К моему удивлению, мы остались не в обедне, а пошли дальше.

Зал, куда привёл меня граф, поразил огромными размерами и пустотой. Лишь одна большая лестница, ведущая наверх, бросалась в глаза. Здесь стояла тишина, и только стук наших каблуков по мраморным плитам гулким эхом раздавался в пустом зале. Ведомая графом, я оказалась в центре зала. Я подумала, как нелепо мы будем выглядеть, танцуя одни, в пустом зале, без музыки. И тут граф вопреки моему предположению воскликнул:

- Музыка!

И в ту же минуту раздался ужасный визг, образовывающий невыносимую, режущую слух, какофонию.

- Как будто коты орут, - ошалело сказала я, не успев подумать, что критиковать музыкальные вкусы не очень тактично.

Но граф ничуть не смутился.

- Так оно и есть, - ответил он и с довольной улыбкой показал в один конец зала.

Я обернулась и увидела то, что до этого скрывал большой чёрный занавес. На дыбах, с растянутыми в разные стороны лапами висели живые кошки, и когда механизм растягивал лапы, они издавали душераздирающие вопли. Я чуть не потеряла сознание. Но граф Калисто обхватил меня за талию и увлёк в безумном танце. Это было как ночной кошмар. Мучитель с нескрываемым удовольствием и широкой улыбкой выделывал танцевальные па, а я с застилающей глаза пеленой, полностью подчинилась ему, едва передвигая ноги. Он кружил меня, а мне казалось, что кружится у меня в голове и стоит ему ослабить объятья, как я рухну на пол. Не знаю, сколько времени продолжался этот ужас, пока графу не надоело. Смолкли истошные крики мучимых животных, мы остановились, и едва я успела прийти в себя, как тут же сказала графу.

- Милорд от всей души благодарю вас за гостеприимство, но...

Граф не дал мне договорить.

- А теперь вы обязательно должны увидеть мою коллекцию.

«Он ещё и коллекционер! Наверное, самых голосистых кошек» - зло подумала я. «Хорошо, посмотрю его коллекцию, а потом откланиваюсь» - думала я, пока граф под руку вёл меня по коридорам своего замка. Когда мы подошли к одной из дверей, Калисто достал связку ключей и отпёр замок.

- Прошу, в мою сокровищницу, - сделал он широкий приглашающий жест.

Услышав эту фразу, я подумала, что граф решил показать мне свои богатства. Я вошла в открытую дверь и застыла недалеко от входа. В помещении было очень темно, никаких источников света и лишь светлая полоса образовывалась на полу из приоткрытой двери.

- Здесь темно. Ничего не видно, - сказала я графу.

- Минутку, я зажгу светильник.

Пока граф брал один из висящих в коридоре факелов, я успела рассмотреть в скудном свете полки, на которых что-то стояло. Пытаясь рассмотреть что-нибудь, я приблизила лицо. В эту минуту граф зажёг светильник, и в его свете я увидела, как на меня смотрят чьи-то глаза. Я резко отшатнулась и только тогда заметила, что это два глазных яблока находятся в банке с жидкостью. У этих глазных яблок были синие зрачки, и едва заметные красные прожилки. С трудом оторвав от них взгляд, я увидела ещё множество таких банок с глазами внутри. Их было много, и они были разные: разного цвета и размера, с расширенными и суженными зрачками; одна пара была полностью красная, видимо от лопнувших внутри кровеносных сосудов. Я ошарашено переводила взгляд с банки на банку и не могла поверить, что вижу это на самом деле.

- Ну как вам моя коллекция?

Вывел меня из транса голос графа.

- Вижу, понравилась. Здесь и правда есть что посмотреть. Сколько лет я собирал эту коллекцию! Каких экземпляров здесь только нет! Вот, например, посмотрите, глаза принцессы Руатской. Да-да, её! Все до сих пор думают, что Её Высочество сбежала с конюхом, а на самом деле, вот её глазки, у меня, - и граф довольно хихикнул. - А вот рядом, глаза как раз того самого конюха. А здесь, - граф подошёл к другой банке. - глаза бесстрашного эльфа. Помню, он ни разу не вскрикнул, когда я его... гм... впрочем, не важно. А вот это, моя особая гордость, - граф бережно взял одну из банок и любовно её погладил. - Здесь глаза человеческого ребёнка.

У меня всё поплыло перед глазами. Я зажмурилась и встряхнула головой: не хватало ещё свалиться в обморок, тогда точно твои глазки окажутся в коллекции. «Так, стоп. Что за бред я несу? Может, он их... ну... купил?» Я боялась признаться себе, что сама не верю в эту чушь. Всё, пора сматываться отсюда. Срочно. Стараясь не глядеть на банки и не слушать, что говорит граф, я уличила момент, когда он прервался, и тут же вставила:

- Милорд, ваша коллекция меня потрясла (вот уж правда!), никогда не видела ничего подобного. Вы великолепный рассказчик и я прекрасно провела время в вашем замке, уверена, что и мои друзья тоже. Но, увы, нам снова необходимо в путь. Прямо сейчас.

- Рад, что вы по достоинству оценили мою коллекцию. Но это не единственное, чем я могу вас удивить.

От этих слов мне стало плохо. Больше подобных зрелищ я не выдержу.

- Уверена, что ваши увлечения также интересны, как и вы сами. Но, к сожалению, мы не можем больше задерживаться.

- В такую погоду я вас никуда не отпущу. Разве мог бы я называться гостеприимным хозяином, если бы позволял своим гостям покидать мой замок в такую грозу? Обещаю, в моём обществе вы скучать не будете.

Граф взял меня под локоть и повёл прочь из ужасной комнаты вновь по коридорам замка, говоря по пути, и не давая мне вставить ни слова.

- Знаете ли, я человек одинокий и долгие вечера я скрашиваю тем, что играю в игру, хотя, конечно, одному не так интересно, а гости, как я уже говорил, у меня бывают не часто. И я надеюсь, что вы согласитесь сыграть со мной в партию - другую. Не откажу себе в удовольствии похвастаться, что эта игра моей собственной выдумки, но уверяю вас, правила в ней очень простые. Выиграет даже начинающий.

С этими словами мы незаметно оказались ещё в одном большом помещении. Большую его внутреннюю часть занимало что-то вроде поля. В данный момент оно было пустым. Зато пространство вокруг поля и стены представляли собой жуткое зрелище. Куда бы я не бросила взгляд, везде висели, стояли, лежали всевозможные орудия для пыток: прикованные к стене железные скобы для рук и ног, цепи, щипцы, штыри, молотки и топоры, непонятные, но устрашающие на вид конструкции. На всех инструментах были следы засохшей крови, на стенах - кровоподтёки. Я смотрела на эти приспособления с содроганием, а когда представила, что они использовались для мучения живых людей, меня охватил ужас. Я инстинктивно рванулась назад, к выходу, но граф Калисто крепко сжал мой локоть, и как ни в чём не бывало, продолжал улыбаться.

- Вот это и есть мой зал для игр.

- Знаете, я что-то не хочу играть. - кажется, мой голос дрожит.

- Я уверен, что вы передумаете, когда увидите своих друзей.

У меня появилось какое-то смутное ощущение догадки и, как будто в подтверждение ей, с потолка спустилась железная клетка. В ней я, естественно, узрела своих горемычных. Как только они меня увидели, все прижались к прутьям решётки. Все, кроме Светы, она, кажется, лежала в обмороке. Я не сразу смогла прийти в себя. Лекс, Рик, Делти и Тиллиус смотрели на меня с несчастными лицами, глазами полными затаённой надежды.

- Ну вот, - прокомментировал граф, - теперь у нас есть зрители. Уверен, что они будут болеть за вас.

- Да уж, не сомневайся! - протянул чей-то голос.

Оказалось - это Света очнулась (или её привели в чувство), и теперь она была в бодром расположении духа.

- Я буду так за неё болеть, как не болела ещё никогда! Прямо-таки фанатично!

Потом она плюнула в графа (к сожалению, плевок до цели не долетел) и заорала во всё горло:

- Оле, оле, оле, оле!

Я обратилась к графу.

- Я так понимаю, освобождение моих друзей напрямую зависит от моего выигрыша?

- О-о, я сразу разглядел в вас незаурядный ум, - ответил Калисто с улыбкой.

Эта его улыбка меня уже бесила, хотелось как угодно стереть её с лица.

- А что будет в случае, если я проиграю? Хотя нет, не говорите, потому что я выиграю, - добавила я, трезво рассудив, что знать о последствиях моего проигрыша не надо, тем более, что я о них, кажется, догадываюсь.

- В чём заключается игра?

Теперь в моём голосе не было и тени любезности, я говорила холодно и жёстко, но графа, похоже, это не смущало.

- О-о, это очень простая игра. Надо всего лишь разбить шаром сложенную фигуру.

«Что-то между боулингом и «городком», - промелькнуло у меня в голове. Ни в то, ни в другое играть я толком не умела, но зато у меня появилась надежда, что игра действительно не такая уж и сложная.

- Ну вот, мои слуги уже всё приготовили, - обрадовался граф.

Я снова посмотрела на поле и с ужасом поняла, что хозяин замка не просто маньяк, он ещё и сумасшедший. Фигуры складывались из человеческих костей, а роль шара выполнял череп.

- Мы вот этим будем играть?

Граф довольно потёр руки. Теперь он выглядел совсем как сумасшедший.

- Правда, оригинально? Это всё я придумал!

«Не сомневаюсь», - зло подумала я.

Когда Света увидела «спортивный инвентарь», она немного поутихла. Остальные в клетке молчали, зрелище на всех произвело впечатление.

Граф сделал приглашающий жест рукой.

- Первый ход ваш.

- Мой? - я растерялась. - Но я не знаю правил.

- Мелочи какие! Просто бейте и всё.

Я пожала плечами. Бить так бить. Прошла на поле и остановилась возле одного из черепов. Посмотрела на него с отвращением и не сразу смогла взять его в руки. Только тогда, когда взглянула на своих друзей в клетке (которые не сводили с меня глаз), я решилась и подняла череп. И тут же уронила - из пустой глазницы вылез большой белый червь. От удара об пол от черепа откололась челюсть. Меня от испуга охватила злость.

- Могли бы держать в чистоте свой спортивный инвентарь!

Граф отмахнулся.

- Какой-то маленький червячок. Чем он вам помешал? Я, кстати, очень люблю ими перекусывать, когда проголодаюсь. Они лёгкие, но калорийные. Хотите попробовать?

И в подтверждение слов хозяина один из слуг открыл блюдо, которое держал в руке. На большой тарелке копошилась белая куча червей.

- Свеженькие! - обрадовался граф и подхватил с тарелки одного.

Я отвернулась. В этот день для моего желудка слишком много испытаний. Стараясь сосредоточиться на игре, я прицелилась и метнула череп, то есть, шар. Мне повезло, череп долетел и разбил сложенную из костей фигуру.

- Не считается, не считается! - закричал Калисто.

- Как это не считается?! - возмутилась Света. - Она попала! Разуй глаза, ты, поедатель червей!

- Она заступила за линию! - протестовал граф.

Я посмотрела под ноги.

- Нет здесь никакой линии.

- Есть, есть! Всё, теперь мой черёд!

Граф выхватил у меня череп и, несмотря на возмущённо - протестующие крики моих друзей, бросил его в другую фигуру и разбил её.

- Попал, попал! - обрадовался граф.

Я промолчала. Слуги снова сложили фигуры. Видя, что граф не торопиться отдавать мне «шар», я протянула руку.

- Кажется, сейчас моя очередь.

- Не-ет. Я выиграл, значит, бросаю ещё раз.

- Не честно! Правила дурацкие! - закричала Светка. - Мошенник!

- А вот и честно, а вот и честно! - заспорил сумасшедший граф.

Теперь он был мало похож на того аристократа, которым мы его увидели, когда только пришли. «А выпустит ли он нас, даже если я выиграю?» - подумалось вдруг мне. Размышляя над этим, я наблюдала, как граф снова прицелился и бросил череп. Но тот пролетел мимо фигуры из костей.

- Не попал, не попал! - заорала Светка.

- Не считается! - возразил Калисто. - Он фигуру сложил неправильно. Она слишком маленькая. Я буду бросать ещё раз.

Сидящие в клетке опять стали возмущаться. Моё терпение тоже было на исходе. Слуга пересложил фигуру, граф долго ходил вокруг и давал ему указания как сделать всё в точности. Я упёрла руки в бока, всем своим видом показывая, что слежу очень внимательно и спускать графу больше не намерена. Граф искоса поглядывая на меня, снова запустил в фигуру и не попал.

- Нет! Я не могу играть, когда за мной вот так следят, - обвиняющее сказал граф.

Но я сдаваться не собиралась.

- Вы проиграли, граф. Сейчас мой черёд бросать.

- Да, её, её! - подхватили из клетки.

Граф вздохнул и нехотя отдал мне череп.

- Ладно. Хоть я и имею право на повторный бросок, так и быть, я вам уступлю.

Только я прицелилась, как неожиданно ко мне подскочил граф и сунул мне под нос червя.

- Так вы не хотите отведать?

Я промазала.

- Нет, он специально это сделал! - заорала Светка. - Гад!

- Ничего подобного! Я просто проявил гостеприимство...

Слова графа прервал гулкий удар. Ещё один и ещё...

- Полночь, - сказал кто-то.

Я посмотрела на клетку. Рик на глазах превращался в волка. С последним ударом в клетке появился настоящий лесной зверь.

Граф тоже заметил метаморфозы.

- Оборотень? - удивился и обрадовался он. - Какая удача! Оборотня у меня ещё не было.

Рик - волк оскалился на графа. Но тот не испугался. Кто боится зверя в клетке?

Вдруг я услышала новые звуки: то ли стоны, то ли плач, то ли всё вместе. Я осмотрелась в поисках источника.

- Что это?

- Души, - ответил мне граф и стал примериваться к новой фигуре.

- Какие души? Чьи? - не поняла я.

На этот раз мне ответил Тиллиус, до этого почти всё время сидевший в клетке молча.

- Это неупокоеные души мучеников, - и он оглядел «живописно украшенные» стены, давая понять, что он имеет в виду.

Я взглянула в одно из огромных окон, которые были в зале. Там в темноте, за сплошной стеной непрекращающегося дождя, ничего нельзя было разглядеть, но я всеми клетками ощущала, что они рядом.

- Не волнуйтесь, дорогая. Они сюда не проникнут, - сказал граф и бросил «шар».

Кости разлетелись во все стороны.

На мой немой вопрос снова ответил Тилли.

- Их не пускает собственная кровь. Она здесь повсюду. Все стены пропитались ей.

- Не обращайте на них внимания. Мне поначалу тоже было не по себе каждую ночь слышать их, но здесь они нас не достанут.

И граф снова разбил фигуру.

Я ещё раз поглядела в окно и сосредоточила внимание на игре, однако неуспокоенные души не выходили у меня из головы. Тем временем граф сделал уже два удачных броска. Мои друзья в клетке заметно приуныли. Даже Света больше не выкрикивала обидных слов в адрес моего соперника.

- Мой третий ход, - объявил довольный своими успехами граф. - Одна партия.

Я усиленно думала, как нам сбежать из этого жуткого замка и от его сумасшедшего хозяина, если я проиграю. Удар! И снова кости разлетаются по полю.

- Я выиграл партию! - захохотал граф, жест рукой - и в клетке со всех сторон с лязгом вылезли острые железные штыри.

Кто-то успел увернуться, кому-то просто повезло и остриё его не задело, но не все остались невредимыми. Резкий вскрик боли, Лекс дёрнулся, и из раны в боку полилась струйка крови.

- Что вы делаете?! - я кинулась к клетке.

- Ну, это же просто пустяки, моя дорогая!

Я слезящимися глазами смотрела, как Лекс зажимает рукой рану, а между пальцев у него продолжает течь кровь.

- Игра ещё не окончена. Вы ещё можете её выиграть.

Но графу я уже не верила.

- Однако, сейчас снова бросаю я. Нет, сегодня, удача явно на моей стороне.

Я не обращала на Калисто никакого внимания. Я прижималась к решётке и плача, шептала Лексу, что мы обязательно отсюда выберемся. Он смотрел на меня потухшими глазами и ничего не отвечал. Снова удар, но я обернулась только тогда, когда Света заорала.

- Прохиндей! Не попал, не попал! Я всё видела! Отдавай ей череп! Наташина очередь!

Граф, видимо надеясь на то, что под шумок никто не увидел его промаха, собирался сделать ещё один бросок. Но назло ему, Света не спускала с него глаз, поэтому провести нас ему не удалось. С видимым разочарованием «гостеприимный» хозяин отдал мне уже побитый местами череп.

- Ваш удар, - недовольно сказал он.

Я посмотрела на фигуру сложенную из белых человеческих костей и с отчётливостью подумала, в какую страшную игру я играю. Я нерешительно повертела череп в руках.

- Давай, подружка! Покажи ему.

Я посмотрела на друзей в клетке, на окно, за которым стонали души, на горку костей и, вобрав в грудь воздуха, размахнулась. Это был самый лучший удар в моей жизни! Осколки стекла полетели во все стороны. В разбитое окно с ветром ворвались брызги дождя. И что-то ещё. Прозрачные тени со стоном и плачем влетели в окно и устремились к хозяину замка. Их было много. Калисто закричал и попятился от них, пытаясь отбиться от душ руками. Я не хотела смотреть, что будет с графом. Что бы не было, он это заслужил. Я бросилась к клетке к друзьям. Стала трясти решётку, но ребята мне быстро сказали, где находится механизм управления дверью клетки. Как только я открыла её, все тут же высыпали наружу.

- Боже мой, до чего я дожила! Во второй раз за последние несколько дней меня сажают за решётку! - тут же высказалась Света.

- Обсудим это потом, - прервала я её. - Надо отсюда выбираться. Кто знает, может быть, слуги на его стороне.

Мы кинулись к выходу. Обстановка здесь вызывала желание быть отсюда как можно дальше. Мы покинули зал, когда здесь уже вовсю задувал промозглый ветер, брызгая ледяными каплями дождя. Шум ветра и ливня вперемешку с воем неупокоенных душ уже почти заглушали крики графа. Но пока я бежала по коридору к выходу из замка они преследовали меня, заставляя тело покрываться мурашками.

Глава 12 Неожиданности



Как только мы выбежали из дверей замка, нас обдало порывом ветра. Сразу стало тяжело идти. Дождь хлестал прямо в лицо, чтобы услышать друг друга приходилось кричать. Бредя прочь от замка, мы вдруг столкнулись с неожиданным препятствием. Я шла, не замечая его до тех пор, пока не упёрлась в спину Тиллиуса.

- В чём дело?

- Там овраг.

- Тьфу, - плюнула я с расстройства. - Обойти его никак нельзя?

- Наверное, можно... где-нибудь.

Я окончательно сникла и плелась за друзьями вдоль оврага. Всё равно, я в темноте, сквозь ливень могла разглядеть только идущие рядом фигуры.

- Смотрите, Рик, кажется, что-то нашёл, - сказал Делти.

Волк и правда стоял у края оврага и смотрел как мы приближаемся.

- Кажется, я вижу мост, - сообщил Тиллиус.

- Точно мост, подвесной, - подтвердил Лекс.

- Не самый надёжный переход, - сказала я вслух.

- Боюсь, ничего другого нет, - ответил кентавр.

- Кто меня понесёт? - вдруг раздался голос Светы.

- А, ты здесь? Тебя ещё ветром не сдуло? - спросил Лекс.

Света, наверное, хотела бросить на него уничтожительный взгляд, но, поняв, что его в темноте всё равно не будет видно, язвительно ответила:

- Да, мне приходится туго, у меня ведь нет таких копыт как у тебя, чтобы упираться в землю.

- Попробуй ползти, зацепившись зубами за плащ Делти, - посоветовал Лекс.

- Я сейчас за твой хвост зацеплюсь!

Я встряла в спор.

- Может, мы всё-таки попробуем перейти мост? Кто первый?

Дождавшись, пока ветер стихнет, волк Рик ступил на шатающийся мостик и ловко пошёл по нему. Следующим решился идти Делти, потом Тиллиус, за ним тут же увязалась Света, умудряясь одновременно держаться и за верёвки, выполняющие роль перил, и за длинное одеяние мага.

- Давай Лекс, вперёд, - сказала я кентавру.

- Может, лучше сначала тебе идти, я в случае чего сзади подстрахую?

- Иди, вон лучше Светку подстрахуй. Смотри, как она шатается.

Маленькая гоблинша и правда шла, раскачиваясь на гнущихся ногах. И Лекс всё-таки пошёл следом за ней. Признаюсь честно, мне было страшно, и хотя я понимала, что другого выхода нет, я не сразу ступила на ненадёжные перекладины моста. К этому времени оборотень уже благополучно преодолел мост и стоял на другой стороне ожидая остальных. Вскоре к нему присоединился гном. Идти было трудно не только из-за ветра, но ещё из-за того, что доски моста от дождя стали скользкими. Я решила, что лучше смотреть не в спины впереди идущих, а под ноги и опустила глаза. Лучше бы я этого не делала. В щели между перекладинами моста (куда при желании, можно было просунуть руку), была видна одна глубокая чернота. У меня закружилась голова, дождь застилал глаза, я сделала ещё пару шагов и поскользнулась. Руки неудобно вывернулись. Всё произошло мгновенно. Я оказалась на краю. Попыталась встать, но ноги соскользнули, и я повисла на руках над оврагом. Меня охватила паника. Дождь заливал лицо. Холодные струи попадали в глаза, замутняя взор, затекали за шиворот, но я ничего этого не чувствовала, стараясь всеми силами удержаться. Но мокрые руки соскальзывали. Я всё же крикнула. А потом пальцы разжались, и я полетела в пропасть. Я даже не успела подумать, что это конец, как меня накрыла чёрная тень, схватила и вознесла вверх на твёрдую землю. Едва я оказалась на ней, как с криками меня бросились обнимать все мои друзья. Даже волк - оборотень из-за всех сил выказывал свою радость. Когда я немного пришла в себя, стала различать, что мне говорят.

- Всё так быстро произошло, мы даже ничего сделать не успели! - взволновано говорил Лекс.

- Наташечка, милая, - радовалась Светка, обхватив меня за ноги руками, - что бы я без тебя делала!

Когда эмоции поутихли, я подошла к тому, кто меня спас. Он, чёрной тенью стоял в стороне, лишь глаза поблёскивали в темноте. Я подошла поближе и с удивлением узнала его. Нел, хозяин отеля «Летучая мышь», логова вампиров. Мы несколько минут смотрели друг на друга в молчании, я - изумлённо, он - внимательно.

- Ты спас меня, - наконец-то сказала я.

- Да, - просто ответил он.

- Спасибо.

Он промолчал, продолжая внимательно смотреть на меня. Долго выдержать этот взгляд я не смогла. К счастью, подошли друзья. Несколько минут они молча таращились на Нела. Первая прервала молчание Светка.

- Это... это, кажется,...

- Нел, - подсказал Лекс. - Вамп... - начал было он и осёкся.

- Вампир, - спокойно сказал Нел. - Хозяин вампиров.

Светка ойкнула и тихо упала на землю. Нел невозмутимо повёл бровью.

- Света, ну что такое? Вставай, лежать на сырой земле вредно, - поторопила я подругу, но она не реагировала. Мы с Делти и Тилли стали приводить её в чувство. Видя, что Лекс не принимает участия, я посмотрела на него. Кентавр выглядел плохо, и всё время держался за бок. Я резко вспомнила о его ране.

- Тиллиус, Делти, Лексу плохо. Ему требуется помощь.

- Нужно идти в лес. Там можно набрать травы, - сказал гном.

Это было близко. Мы стояли почти у самой кромки лесного массива.

Света уже пришла в себя и вцепилась в мою одежду, со страхом смотря на Нела. Тот не обращал на неё внимания.

- Какой ужас, какой ужас, он у всех нас выпьет кровь! - шептала подруга.

- Ни разу не видел гоблинов - вампиров, - тяжело дыша сказал Лекс.

Говорить ему уже было трудно. Видимо переход по мосту отнял последние силы.

- Значит, я буду первая! - ещё больше испугалась Света и сильнее вцепилась в меня.

Я покосилась на Нела.

- Успокойся, похоже, он не собирается на нас нападать.

- Ждёт, ждёт, когда мы отвернёмся, - зловещим шёпотом произнесла Света.

- Надо идти, - привлёк голос Делти. - Лексу совсем плохо.

Я, наконец, отцепила Светины руки и мы, не мешкая, направились в лес.

Ветер стихал, ливень закончился, и капли дождя падали всё реже. Идти сразу стало легче, но, несмотря на это двигались мы медленно, все приравнивались к шагам Лекса, которому ходьба давалась тяжело. Он морщился, тяжело дышал, на его лбу проступила испарина.

Впереди, как обычно, бежал волк, а позади всех шёл Нел. Когда мы двинулись в путь, я гадала, что будет делать он. И с тайным удовлетворением и дрожью в коленках увидела, что Нел пошёл за нами.

- Ужас! Просто кошмарный сон! Ночь. Темень. Мы идём по лесу, впереди оборотень, сзади вампир! Нет, я не переживу этот поход.

Светка так и шла со мной, крепко держась за мои штаны, опасаясь даже споткнуться, и то и дело оглядываясь.

- Перестань вертеть башкой. Вряд ли это ему нравится, - сказала я.

- Думаешь, он может разозлиться?! - глаза Светки расширились от ужаса.

- Да не трусь ты! Не кусают вампиры гоблинов.

- Да? Ты прям сто процентов можешь поклясться? Вот прям сто процентов? - допытывалась она.

- Нет, - честно призналась я. - Поклясться не могу.

- Вот! Он меня покуса-а-ет! - взвыла подруга. - Буду ходить бледно-зелёная, с клыками, и спать в гробу-у!

- Вообще-то в кровати спать удобнее, но это, конечно, дело вкуса.

От неожиданного голоса Нела Светка подпрыгнула. Мы не заметили, как вампир бесшумно подошёл совсем близко. Гоблинша неестественно выпрямилась и, смотря перед собой вытаращенными глазами, пошла деревянной походкой, кажется, забывая дышать.

- Ты нас напугал, - сказала я.

Нел усмехнулся:

- Извините, привычка.

Внезапно Светка как-то непонятно всхлипнула, будто пытаясь извлечь звуки из своих голосовых связок, и с огромной надеждой в голосе спросила:

- Вы ведь не пьёте кровь гоблинов, правда?

- Ну почему же? Пьём. Когда умираем от жажды, а поблизости нет человеческой крови, приходится пить любую.

Светка опять неестественно всхлипнула.

Нел продолжил:

- Но гоблины вампирами всё равно не становятся. Сразу умирают.

Больше Света не издала ни одного звука.

Вскоре мы нашли место для привала, разожгли костёр, Тиллиус и Делти сразу отправились с факелами собирать лечебные травы. У Лекса уже не было сил стоять, мы подстелили ему плащ.

Гном и маг вернулись скоро, и Тилли тут же приступил к варке зелья, пока мы осторожно промывали рану Лекса водой из фляжки. К тому времени, как мы сделали для кентавра всё что могли и наложили компресс из трав, была уже глубокая ночь и все валились с ног от усталости.

Даже Лексу удалось заснуть под действием зелья Тиллиуса. Мы, включая волка, тоже разместились вокруг костра и мгновенно уснули. Последнее, что я увидела, прежде чем провалиться в сон, это сидящая тёмная фигура Нела в отблесках горящего костра.

Проспала я долго, во всяком случае, когда я встала, солнце уже полностью заливало поляну, а все, кроме Лекса, были на ногах. Я подошла к спящему кентавру. Он, несомненно, выглядел лучше.

- Как он? - спросила я у Тиллиуса.

- Хорошо. Я пою его лечебным зельем и накладываю свежий компресс каждые два часа. Жар у него спал. Он уже просыпался, но уснул снова. Это хорошо. Делти скоро сготовит суп, и я напою Лекса бульоном. А сейчас, пусть пока спит.

Я оглядела поляну. Гном «орудовал» над котелком. Оказалось, что когда друзей схватили в замке, их засунули в клетку вместе с мешками, и когда я их вызволила, они, к счастью, не забыли мешки прихватить. Так что все наши продуктовые запасы остались при нас.

Я пожелала доброго утра Делти и Рику.

- А где Света и Нел? - спросила я, не видя на поляне ни гоблиншу, ни вампира.

- Нел ушёл ещё ночью, - ответил мне Рик.

- А Света бродит где-то здесь, что-то выискивает, - добавил Делти.

Я пошла выяснять, что же делает моя дражайшая подруга. Недалеко от нашей полянки я наткнулась на Свету, бродящую среди деревьев и что-то усиленно выискивающую.

- Привет, Светка! - окликнула я её.

Она подпрыгнула.

- Фу, Наташка! Мало мне оборотня с вампиром, так ещё ты решила довести меня до инфаркта.

Она вернулась к своему занятию.

- Ты что ищешь?

- Ох, ты и глупая, Наташка. Не удивлюсь, если вампир тебя первую покусает. Осину я ищу, конечно. Кол из неё сделать. Кстати, не знаешь, как она выглядит?

Как настоящий городской житель я от всех деревьев могу отличить разве только берёзу, ну ещё пальму, может быть.

- Понятия не имею. А чем ты вообще собираешься кол делать?

- Я у Делти нож взяла. Ветку срублю какую-нибудь потолще.

Я осторожно спросила:

- Может, это излишняя предосторожность? Нел вроде никаких гастрономических интересов к нам не испытывает, а то бы ещё ночью покусал.

- Ну уж нет! Бережённого бог бережёт. Ты же сама слышала, что он при первом удобном случае у меня кровь высосет. (Он так говорил?) Но я ему так просто не дамся. Я уже у Тиллиуса медальон взяла, и смотри что ещё.

Светка распахнула плащ. Под ним она вся оказалась увешана луком и чесноком из наших запасов.

- А лук - то тебе зачем?

- Так, на всякий случай.

Понимая, что Светку бесполезно переубеждать, я сменила тему.

- Делти скоро сварит обед. Пойдём.

- Сейчас.

Светка ещё немного углубилась в лес.

- О, нашла! - донёсся до меня её крик.

Через несколько минут она уже бежала назад с палкой.

- Ну! - с гордостью показала она мне её. - Ещё заточу, и тогда ни один упырь ко мне не сунется. Хочешь, я тебе такую же срублю?

- Нет, спасибо. Обойдусь как-нибудь.

- Ну смотри! Потом не проси мою.

Не знаю почему, но я была уверена, что у Нела нет намерения на нас нападать. Но с другой стороны, тогда зачем он пошёл с нами? Этот вопрос не давал мне покоя со вчерашнего дня. Хотя Рик сказал, что Нел ушёл ещё ночью. Может он больше не придёт?

Мы вернулись на поляну вовремя. У Делти уже был готов обед. Пахло весьма аппетитно, и я почувствовала, что проголодалась. Мы с нетерпением уселись вокруг костра. Не успели мы приступить к трапезе, как на поляну вышел Нел. У Светки из рук выпала ложка. Я не сразу сообразила, что здесь не так. Потом поняла. Вампир появился среди белого дня.

В наступившей тишине Нел прошёл и сел между мной и Тиллиусом.

- Не помешаю?

Кто бы решился возразить?

- Нет, пожалуйста, - ответила я и почувствовала сильный тычок со стороны Светы.

Одновременно подруга положила свою палку возле себя, так, чтобы её главным образом видел вампир. Правда, тот не обратил на Светкины действия никакого внимания.

- У нас обед сварен только на шестерых, - сказала Света.

Нел усмехнулся.

- Я не голоден, - и пристально взглянул на гоблиншу. - Уже пообедал.

Ни она, ни кто-либо другой не решился спросить, чем именно.

Обед в присутствии Нела прошёл скованно. Не думаю, что кто-нибудь кроме Светки, серьёзно боялся его (всё же он странно вёл себя для вампира), но неизвестность того, что же всё-таки ему надо, заставляла чувствовать себя неуютно. Однако, потихоньку все стали приходить в себя и после обеда каждый занялся своим делом. Было ясно, что, несмотря на то, что Лексу стало лучше, продолжать путь в ближайшие несколько дней мы не сможем. Рик и Делти вновь ушли собирать лечебные травы, Тиллиус опять принялся за лечение кентавра, а Светка снова убежала в лес. Подозреваю, чтобы быть подальше от вампира. Без дела остались только мы - я и Нел. Некоторое время мы сидели в молчании. Странно, в присутствии Нела я чувствовала себя скованно и вовсе не из-за того, что он вампир. Я украдкой взглянула на него. Нел сидел расслабленно и смотрел куда-то перед собой. Он в отличие от своих соплеменников не выглядел как типичный упырь. Ни осунувшегося лица, ни бледной кожи, ни воспалённых глаз. Наоборот, Нел выглядел как нормальный живой человек. Высокий, статный брюнет. В нём чувствовалась порода. Узкое лицо с высокими скулами и прямым носом, чувственная линия рта. Но самое потрясающее - это его глаза. Чёрные, как ночь, они, казалось, притягивали к себе магнитом. Говорят, вампиры обладают гипнотизирующим взглядом. Теперь я в это верю. Я так засмотрелась на него, что не успела отвести глаза, когда Нел взглянул на меня. Смутилась.

- Я хотела ещё раз поблагодарить тебя за спасение.

- Не стоит.

- Почему ты это сделал?

- У меня есть свои причины.

Но о них он, похоже, распространяться не собирался.

Я помолчала.

- Знаешь, это ведь мы...

- Спалили отель? Знаю.

Я ожидала, что он ещё что-нибудь скажет, но он молчал. Я осторожно спросила:

- Ты не хочешь нам отомстить?

- Пока нет.

Вот и всё, что он ответил. Я так и не поняла, стоит ли нам его опасаться, но, прислушавшись к себе, поняла, что боюсь не вампира, а того, что вижу в нём в первую очередь мужчину. И мужчину красивого, способного заставить биться сердце любой девушки. Я попыталась выбросить это из головы. Не время и не место, да и человек не тот, то есть вампир. Вампир, вампир, вампир. Нельзя забывать об этом. Зарубить себе на носу и впредь воспринимать его именно так: вурдалак, нежить.

Вскоре на поляну вернулись Делти и Рик, неся лечебные травы и даже грибы, а позже пришла и Света, тоже что-то держа в руках. Она подошла к недавно проснувшемуся Лексу и протянула горсть земляники.

- На вот, тебе, - и увидев, что мы с любопытством наблюдаем за ней, прибавила. - Там её много было, я сама наелась, а это вот осталось. Поешь, что ли? Может быстрее оклемаешься, - окончательно смутившись, буркнула она, и сунув ягоды в руки Лекса, быстро отошла.

Надо сказать, этот её поступок меня поразил. Нет, конечно, Света - девчонка на самом деле хорошая, но я так привыкла к её стычкам с Лексом, что видеть сейчас её добрые поступки в отношении кентавра, по меньшей мере, удивительно. Однако, я решила оставить эту ситуацию без комментариев, да и остальные тоже ничего не спросили.

Остаток дня прошёл в мелких заботах. На ужин Делти приготовил грибы. Вообще гном из всех нас был самым хозяйственным, я вот, например, вообще не умею готовить. После ужина все так и остались сидеть возле костра. День уже давно перешёл в поздний вечер. Взамен одних лесных звуков, появились другие: птичьи трели сменились цоканьем цикад, зазвенели над ухом надоедливые комары. Светка отбивалась от них сорванными ветками.

- Эй, зелёная, зачем тебе ветки? Такими шикарными ушами ты можешь отбиваться без всяких веток.

С одной стороны я рада, что Лекс пришёл в себя настолько, что снова подкалывает Свету, но с другой - не хотелось бы, чтобы он помимо своей раны получил ещё побои, что вполне реально, учитывая с какой злостью, Светка посмотрела на кентавра.

- Лекс ещё не совсем выздоровел, - поспешил сказать Тиллиус, видимо, тоже опасаясь, что гоблинша в гневе нанесёт увечья его пациенту. И так же обратился к кентавру, - простите, Лекс, вам тоже пока нежелательно разговаривать.

Раненный недовольно скорчил лицо, но возражать не стал, на чём конфликт быстро исчерпался. Зато Света решила пристать к другому участнику нашего похода.

- Скажите Нел, не сочтите, конечно, за невежливость, но как долго вы ещё будете нас сопровождать?

- А вы что, имеете что-то против?

- Я просто хотела сказать, что мы, конечно, ценим это, но у вас наверняка, есть какие-то свои дела, вам вовсе необязательно тратить на нас своё время.

Ну, подруга даёт! Так витиевато намекает на то, что общество Нела нас напрягает.

Вампир усмехнулся.

- Если вы не возражаете, я продолжу путь вместе с вами. Вы ведь не возражаете? - ещё шире улыбнулся Нел, и мне показалось, что на миг его клыки стали длиннее обычного, а красные всполохи костра отбросили на его лицо свет, от чего оно приобрело устрашающее выражение.

Уверена, что Светка возражает против его сопровождения всей душой, однако она разумно не стала говорить об этом вслух.

- Мы удивились, когда увидели тебя средь бела дня, - высказала я мысль, не дававшую мне (да, думаю, и не только мне) покоя.

- Да, обыкновенного вампира солнечный свет убивает.

- Выходит, ты не обыкновенный? - спросил Делти.

- Я главный вампир. Хозяин. Родоначальник всех вампиров.

- Значит, убить тебя трудно?

- Если бы было легко, то раса вампиров давно бы уже исчезла.

Света так расстроено вздохнула, что если Нел и не догадывался об отношении к нему гоблинши, то после этого точно стал подозревать.

- Представляю, сколько тебе лет, - сказала я.

Вампир усмехнулся.

- Много. Но я неплохо сохранился, правда? - посмотрел он на меня.

И снова его взгляд словно затягивал меня, я отвела глаза и посмотрела на огонь. Уже совсем стемнело, и вокруг костра высвечивались только тёмные фигуры.

- Каково быть вампиром? - спросила я.

- А человеком? А гномом, а кентавром, а оборотнем?

- И гоблином, - подсказала Света.

Нел улыбнулся.

- Да уж, гоблином сложнее всего. В нашем образе жизни есть свои хорошие и плохие стороны. Для кого-то мы зло. Но это с какой стороны посмотреть. Мы питаемся кровью людей не потому что мы плохие, а потому что это наша сущность. И взамен мы даём вечную жизнь, силу, бесстрашие. Уверен, многие согласились бы стать вампирами добровольно.

На этот раз усмехнулась Света. Правда Нел не обратил на это внимания.

- Про вампиров ходит много разных поверий, - продолжала я.

- Например, что мы спим в гробах? - саркастично спросил Нел.

Я смутилась.

- Ну и это тоже.

- Мы ведём вполне обычный образ жизни. Со своей спецификой, правда, но в целом уклад у нас такой же, как у всех. Мы можем есть обычную пищу, спать в кроватях, веселиться, а можем и ничего этого не делать. Мы просто одна из рас. В чём-то отличающаяся, в чём-то похожая на другие. От того, что люди не понимают нас, а значит и не принимают, не означает, что мы хуже всех. Просто у нас другая сущность, вот и всё.

- А тот отель? Что стало с теми вампирами, которые там были?

- Ничего. Разлетелись по разным местам. Этот отель всего лишь один из тех, что у нас есть.

- Так их у вас много?! - удивилась я.

- А ты считала, что мы живём в пещерах вместе с летучими мышами? - голос Нела был полон иронии и я почувствовала себя глупо.

Нел замолчал, и над костром повисла тишина. Лишь тихо потрескивал огонь. Лекс давно уснул. Светка тоже «клевала носом». Тихо ушёл в лес Рик.

- Мне тоже пора, - встал Нел.

- Куда ты?

- Я хоть и не боюсь дневного света, но всё же я ночной житель.

- Постой, я всё хочу спросить тебя. Как тебе удалось спасти меня тогда, в пропасти?

- Вампиры умеют летать. Ты разве не знала?

И он взвился в воздух. И на фоне ночного неба развивающиеся полы его чёрного плаща, показались мне похожими на крылья летучей мыши.

Утром я, как ни странно, проснулась раньше всех. Увидела, как вернулся Рик, неся в руках тушку зайца.

- Доброе утро, - окликнула я его. - Смотрю, ночью у тебя была удачная охота?

- Да, - улыбнулся Рик. - Я решил разнообразить нашу пищу.

Когда проснулась Светка и увидела добычу Рика, она напустилась на него, обвиняя в жестокости и жалея «бедного зайчика». Но когда Тиллиус сказал, что Лексу будет полезен мясной бульон, она поутихла.

Нел вернулся, когда мы уже позавтракали, что хорошо, иначе аппетит у моей дражайшей подруги точно бы испортился.

- Мы думали, что ты уже больше не вернёшься, - первые слова, которые она сказала, когда его увидела.

- Я решил ещё немного порадовать тебя своим присутствием, - в тон ей ответил Нел.

Света наклонилась ко мне и прошептала:

- Неспроста он всё время вокруг нас вертится. Точно выжидает удобного момента, чтобы нас по одному покусать.

- Не проще ли ему сделать это ночью, когда мы все спим?

Света состроила гримасу, но возразить ей было ничего. Все остальные относились к обществу Нела спокойно, во всяком случае, недовольства никто не проявлял.

Когда день уже катился к зениту, произошло неожиданное событие. Внезапно, на поляну, где мы все сидели, выскочило существо. От неожиданности мы молча уставились на незваного гостя. Он был маленького росточка, в смешной одежонке и очень напоминал... лепрекона. Правда, это был не тот малыш, которого мы встретили в первый раз, но, несомненно, из той же «колоды». Он обвёл всех глазами и остановился взглядом на мне. Слегка поклонился.

- Приветствую вас, путники! Мой народ послал меня к вам. Мы не забыли той услуги, что вы оказали одному из наших братьев. Мы слышали, что вам очень нужна эта вещь.

И лепрекон выложил на лежащий рядом камень, предмет, напоминающий голубой кристалл.

- Мы достали её вам. Больше наш народ ничего вам не должен. Прощайте!

И он исчез так же быстро, как и появился, так и не дав нам сказать ни слова. Некоторое время мы в недоуменном молчании рассматривали предмет, который оставил лепрекон. Этот голубой кристалл что-то сильно мне напоминал. И так случалось, что все почти одновременно воскликнули:

- Ключ!

Все стали говорить наперебой.

- Это оно, оно висело у меня на шее! - возбуждённо тыкала пальцем в кристалл Света.

- Неужто нашлось?! - почти всхлипывала я.

- Ключ, открывающие врата в иные миры!

Тиллиус первым схватил кристалл.

- Ты уверен Тилли, что это именно он?

- Да. Я видел его в магических книгах.

- Значит, теперь мы попадём домой? - запрыгала от радости Светка.

- Да, - добродушно улыбнулся юный маг, - теперь вам ничего не мешает.

Мы долго не могли успокоиться из-за столь неожиданно нашедшегося ключа - надежды на наше возвращение домой. Весь день мы провели в радостном возбуждении и прекрасном настроении, обсуждали наш дальнейший путь и гадали, как лепреконы узнали о том, что нам нужна эта вещь.

- Скорее всего, - предположил Делти. - лепреконы незаметно следили за нами. Этот маленький народец будет чувствовать себя в долгу до тех пор, пока не отплатит услугой за услугу.

- Вот! Вот это я уважаю! Люблю обязательных людей, - заявили Светка.

В общем, мы были благодарны маленьким лепреконам. Жаль, не удалось их поблагодарить лично.

Спать я ложилась со спокойной душой, впервые с уверенностью, что теперь у нас всё будет в порядке.

Прошло ещё несколько дней, в которые, правда, ничего особенного не произошло. Все постепенно привыкли к неизбежному присутствию Нела, который покидал нас ночью и возвращался днём, лишь Света по-прежнему косилась на вампира и старалась держаться от него подальше, не расставаясь со своей любовно заточенной палкой. Рана Лекса, благодаря целебным травам, порошкам и зельям, потихоньку затягивалась, и он уже мог без труда передвигаться по поляне.

В один из дней, когда все, ёжась от утренней прохлады, ждали готовящегося завтрака, мы со Светкой, уютно усевшись рядышком, обсуждали наше возвращение домой. С тех пор, когда к нам вернулся ключ, это стало чуть ли не главной темой наших с ней разговоров. На поляне собрались все, кроме Нела, который ещё не пришёл с ночной прогулки. Я посмотрела на Лекса, к которому уже вернулся здоровый цвет лица.

- Лекс почти поправился. Тилли сказал, что через денёк, другой мы сможем продолжить путь, - сказала я подруге.

- Давно пора. Время идёт, а мы ещё даже лес не прошли.

- Ничего, успеем. Главное, что теперь «ключ» при нас.

- Точно. Кстати, отдайте «ключ» мне, а то вы его опять потеряете.

Здесь стоило возмутиться, всё-таки это сама Света выбросила кристалл, но спорить с ней сейчас не хотелось. Гоблинша выудила из чьей-то котомки голубой кристалл, который был просунут в кольцо цепочки и надела его на шею.

- Ладно, пока Делти кашеварит, пойду пройдусь.

Она поднялась со своего места и пошла с поляны.

- Ты куда?

- По маленьким гоблинским нуждам, - скорчила Светка рожицу и скрылась за деревьями.

Через несколько минут она буквально выскочила на нашу поляну - видимо неслась на всех порах. Добежав до нас, она остановилась, тяжело дыша и вытаращив глаза.

- Меня... только что... пытались... убить!.. - задыхаясь, выпалила она и в доказательство показала нам стрелу.

Никогда не видела таких странных стрел даже в фильмах. Она была чёрная.

- Кто, кто пытался тебя убить? - допрашивала я подругу.

- Не знаю. Я не видела, - она немного успокоилась и стала рассказывать по порядку. - Только я облюбовала один кустик... - она запнулась, - вернее полюбовалась на один кустик...

- Ну понятно, - прервал её Лекс, - только ты собралась в туалет...

Светка сердито посмотрела на него.

- Так вот, только я стала любоваться одним кустиком, - упрямо гнула она своё. - и едва я нагнулась...

- Чтобы, естественно, понюхать листочки, - снова вставил Лекс.

- Неважно! Одним словом, над головой что-то прожужжало, и в дерево позади меня воткнулась вот эта стрела. Я тут же шлёпнулась на землю, проползла к дереву, выдернула стрелу и пустилась наутёк. Я так испугалась, так испугалась!

- Зато теперь в туалет, наверное, уже не хочешь? - осведомился кентавр.

- Хочу! - зло ответила Светка. - Вернее не хочу!

В то время, пока гоблинша пыталась достойно ответить кентавру, Тиллиус осторожно взял из её рук стрелу и внимательно стал осматривать.

- Чёрная стрела, - заметил Делти. - Безликие.

- Да, похоже, на то, - согласился Тиллиус.

- Вы о чём? - не выдержала я.

Света тоже притихла.

- Чёрная стрела, - повторил гном. - Такие используют только Безликие.

- Кто такие? - не поняла Света. - Почему безликие?

- Потому что они невидимы, - ответил Тиллиус.

- Такого не бывает, - недоверчиво протянула гоблинша.

- Они действительно существуют, хотя их, естественно, никто не видел.

- О них почти ничего неизвестно, - подключился к объяснениям Рик. - Кто-то что-то слышал, кто-то что-то видел неопределённое. Сами Безликие ни с кем не общаются. Люди к ним относятся в основном не очень доброжелательно, хотя по большому счёту они никому не мешают.

- Странный народ, - подтвердил Делти. - Сами по себе. Никто не знает, чем они живут и какие цели преследуют. Но то там, то здесь находят трупы, пронзённые чёрной стрелой.

Я взяла из рук Тиллиуса стрелу, чтобы рассмотреть поближе.

- Осторожно, наконечник, скорее всего ядовитый. Они делают это для того, чтобы убить наверняка.

Я от греха подальше бросила стрелу в огонь.

- Кто же эти Безликие и почему они пытались убить Светку?

Тиллиус поправил очки.

- Как уже сказали Рик и Делти об этих существах ничего не известно. Да и Безликими их прозвали в народе. Однако мой учитель, мудрейший маг Оливус, подозревал, что Безликие - это порождение тёмных магов - чернокнижников. Возможно им достался от магов рецепт некого зелья, дающего эффект невидимости. Но это только предположения. Как всё на самом деле - неизвестно.

- Так, а что насчёт того, почему они пытались убить Светку?

- Что тут гадать? - пожал плечами Лекс. - Может, им гоблинская морда не понравилась? Может быть, у них вообще патологическая непереносимость на гоблинов?

- Тогда бы они поубивали всех гоблинов в округе, - возразил Рик.

- А может и поубивали, нам-то откуда знать?

- Всё может быть. Но мне кажется, что причина в чём-то другом, - Тиллиус задумался.

- Ну хорошо, - вздохнул Лекс. - давайте будем мыслить логически. Если пораскинуть мозгами...

- Не вздумай раскидывать мозги, - перебила его Светка, - их у тебя и так мало осталось.

- Встречу Безликого, попрошу целиться получше.

- Так, давайте посерьёзнее, - осадила я их обоих. - Лекс, что ты хотел сказать?

- В общем, Безликих действительно вряд ли интересовала её гоблинская персона, иначе они бы попытались убить её ещё раньше. Возможностей было предостаточно. Значит, Безликих интересует не она конкретно.

- А что-то связанное с ней, - подхватил Делти. - Возможно, какие-то слова, поступок, что-нибудь взяла без спроса...

- Ничего я не брала! - возмутилась Светка.

- Или им понадобилась какая-то вещь, - Тиллиус перевёл задумчивый взгляд на кристалл, висевший у Светки на шее.

- Ты думаешь, они знают, что это за предмет? - догадалась я.

- Вполне возможно.

Светка тут же поспешно сняла «ключ» и протянула его мне.

- На, неси его сама. Мне что-то расхотелось. Тяжёлый он какой-то.

- Вот, правильно, лучшую подругу подставляет, - тут же прокомментировал Лекс.

- Я?! - взвизгнула Светка. - Да как ты смеешь?!

Я, чтобы скорее закончить перепалку, взяла у Светы кристалл, одела его на шею и спрятала за ворот.

- Пусть будет у меня. Но надо решить, что делать дальше.

- Думаю, нам надо отсюда уходить, - высказал мысль Рик.

Делти его поддержал.

- Согласен. Оставаться здесь небезопасно.

- А Лекс?

- Я здоров, - уверил меня кентавр. - Нет смысла оставаться здесь, если я могу передвигаться.

- В принципе, на этой стадии лечение можно продолжить и в пути, - сказал Тиллиус.

Так сообща было решено отправиться в путь как можно быстрее. Мы наскоро позавтракали, погасили костёр и убрали немногочисленные следы нашего пребывания. После чего, подобрав всё, что у нас осталось, двинулись в путь.

Глава 13 Плен



Мы шли по лесу, сначала то и дело, оглядываясь, пытаясь засечь возможную опасность, но вокруг было мирно и спокойно и вскоре бдительность мы потеряли. Запах леса и птичьи трели невольно расслабляли, и наш поход всё больше напоминал прогулку. Здесь лето было в самом разгаре: буйствовала зелень во всех своих оттенках: от нежно зелёного до салатового. Под ногами стелился мягкий мох, а вершины деревьев уходили в небо. Если приглядеться, то кое-где можно было увидеть ягоды и грибы. Воздух наполняли обычные лесные звуки: от птичьего гомона до жужжания комаров. Я полной грудью вдыхала запах листвы. Путешествуя по этому лесу, я забывала, что нахожусь не в своём мире.

- А в этом лесу хищные животные водятся? - спросила я.

- Да, как и в любом лесу, - ответил мне Рик.

- Не знаю как хищные животные, а вот с лесными нимфами я бы встретиться не отказался, - мечтательно произнёс Лекс.

Светка тут же встряла.

- Во-во, кто о чём, а этот сразу о бабах.

- Причём тут это?! - возмутился кентавр. - Просто всем известно, что тому, кто увидит лесную нимфу, она исполнит любое его желание.

- Какое бесстыдство! - воскликнула Светка.

- Да не в этом смысле! - разозлился Лекс. - Любое желание: здоровье, счастье, богатство, власть, что хочешь, любую мечту исполнить может! Только мало кому удаётся их встретить. Нимфы никому просто так не показываются.

- Н-да? Ну и что бы ты такого пожелал? - поинтересовалась Света.

- Так я тебе и сказал.

- Подумаешь! - обиделась гоблинша. - Можно подумать у тебя есть нормальное желание.

- А у тебя? Что бы ты загадала?

- Ага, щас, выложу на блюдечке.

- Ну и не надо, - в свою очередь обиделся кентавр.

На этом дискуссия закончилась, и они некоторое время шли обиженные друг на друга. Меня же всю дорогу не отпускала мысль, что когда Нел вернётся на поляну, нас он там не увидит. И надо признаться, эта мысль меня удручала. Но не успели мы остановиться на обед, как вампир нас нашёл. Интересно, как у двух близких подруг может быть совершенно разная реакция на одно и тоже событие. Благо, Нел не обращал внимания на Светкины бурчания под нос. А все остальные отнеслись к его появлению спокойно: привыкли.

Весь день мы шли по лесу, иногда останавливаясь, чтобы перекусить и отдохнуть. Через лес нас вели Тиллиус и Рик. Юный маг узнавал путь по солнцу и чему-то ещё, что ведомо только ему. Рик же проводил нас самыми безопасными тропами, чтобы мы не наткнулись на хищников, хотя вряд ли какой одинокий зверь решиться напасть на группу людей...не только людей, конечно... ну вы поняли.

На ночлег остановились, как только начало темнеть, и мы нашли более менее подходящее место. Отдых требовался, прежде всего, ещё не до конца окрепшему кентавру. Лекс держался молодцом и старался, как можно меньше доставлять нам хлопот. Но как только мы поужинали, он тут же уснул. Все остальные тоже не стали разводить долгих разговоров и легли спать, всё-таки после нескольких дней вынужденного безделья, первый день нас утомил. Лишь двое остались бодрствовать, охраняя наш покой: Рик и Нел.

Утро началось как обычно с манящего аромата из гномьего котелка. Я открыла глаза и с удовольствием потянулась, подумав, что за какие-то пару недель я настолько привыкла ночевать, где придётся, что перестала испытывать неудобства. Обведя глазами наше импровизированное место ночлега, я увидела Свету, склонившуюся над спящим кентавром. Она так силилась что-то рассмотреть, что её длинные уши почти касались лица Лекса. Мне стало любопытно, что же так интересует Свету, но узнать это мне не удалось, потому что в это время Лекс оглушительно чихнул, да так, что Света от неожиданности шлёпнулась на заднюю «точку».

- Расчихался! - ворчливо заметила гоблинша, поднимаясь на ноги.

Лекс удивлённо воззрился на Свету.

- А ты что здесь делаешь, зелёная?

- Что-что... Посмотреть хотела оклемался ли ты?

- О моём здоровье беспокоишься? - довольно улыбнулся Лекс.

Светка фыркнула.

- Вот ещё. Просто думаю, сможешь ты дальше идти или нам тебя здесь бросить?

Я вмешалась в разговор.

- Никто никого бросать не будет. Света пошутила.

- Тяжело, наверное, с таким чувством юмора жить на свете. Все бьют... - угрожающе сказал Лекс.

Тиллиус оттеснил Свету от кентавра под предлогом, что тому надо сделать новую перевязку.

Вскоре вернулся Нел и без того неважное настроение моей подруги стало ещё хуже. Но больше она ни с кем сцепиться не успела, Делти позвал нас завтракать.

- Не очень вкусно, - признался гном, - но у нас не осталось никаких приправ.

- Может быть, гоблинша поделиться своими запасами лука и чеснока, которые у неё под плащом, - вдруг сказал Нел.

Света в шоке отшатнулась от вампира.

- Откуда ты знаешь?

- От тебя прёт за версту.

Смотреть на бедную Светку было жалко. Она так расстроилась, что её раскрыли. Лекс полёг со смеху, когда Светка распахнула плащ, чтобы отдать Делти лук, - она оказалась вся увешана этими овощами. Но чеснок она так и не отдала. Завтрак она провела в мрачном расположении духа. Когда все стали собираться в дорогу, гном объявил нам, что покидает нас.

- Теперь наши пути расходятся. Вам надо выбираться из леса, а мне - по своим делам.

- Спасать Илану? - догадалась я.

- Да. Весь свой долгий путь я проделал ради этого. Осталось немного. Через несколько дней, я надеюсь, она будет со мной.

- И ты отдаешь троллям весь этот мешок золота?! - воскликнула Света.

- Это всё что я смог собрать за годы работы на руднике и занять у других гномов.

Я положила руку на плечо гнома.

- Я думаю, тебе понадобится помощь друзей.

Делти посмотрел на всех нас.

- Я не могу просить вас подвергать свою жизнь опасности. Я не знаю, чем окончится мой поход к троллям, но от них нельзя ждать чего-то хорошего.

- Ничего, Делти! - вмешался Лекс. - Вон, зелёная, говорила же о своих способностях в переговорах, пусть помогает.

И кентавр легонько подтолкнул Свету в спину.

- Э-э, ну я...я...могу, конечно, эта... - замямлила Светка.

- Вместе мы справимся, - подвела я итог. - Мы всё время помогали друг другу и сейчас не оставим тебя одного.

Никто не возражал и гном благодарно кивнув, повёл нас в нужном направлении.

- В конце концов, мы ведь только отдадим мешок, заберём Илану и смотаемся оттуда? - подпрыгивая на своих коротких ножках, спросила гоблинша.

Я больно ущипнула Светку за большое ухо. Она обиженно посмотрела на меня, но на удивление ничего не сказала.

Мы шли по лесу ведомые Делти. Я не знала, откуда он знает верную дорогу, но в том, что мы не заблудимся, я была, почему-то, уверена. Мы беспечно шли по лесу, наслаждались чудесной природой. О недавнем событии, связанном с ключом и Безликим мы не вспоминали. Несмотря на то, что Делти наверняка не терпелось оказаться рядом со своей возлюбленной, он нас не торопил, давал возможность время от времени останавливаться на стоянки для отдыха кентавра. До логова троллей, как выразился гном, было два дня пути, то есть к полудню третьего дня такими темпами мы должны были до него добраться. Нел по-прежнему сопровождал нас, но держался в стороне. Никто особо не обращал на него внимания, только Света старалась всё время быть от него подальше.

- Эй, зелёная, а зачем ты с собой палку от тополя таскаешь? - спросил вдруг Лекс.

Света обалдело посмотрела на него:

- Как от тополя? - она перевела взгляд на самодельный кол, который таскала с собой последние несколько дней. - А я думала это осина.

- Маленький слабый гоблин с тополиным колом против сильного вампира, - Нел подошёл к Свете совсем близко и оскалил клыки. - Как ты думаешь, кто победит?

Светка громко сглотнула. Вмешался Лекс:

- Ну-ну, осторожнее! Я ведь в выборе дерева не ошибусь.

Нел усмехнулся, но от Светы отошёл. Светка гордо поддёрнула подбородок и пошла дальше с палкой, как ни в чём не бывало. Но потом по дороге всё-таки незаметно её выбросила. Правда, она так и не успокоилась и время от времени как бы между прочим спрашивала у Делти, Рика или Тиллиуса что-нибудь про окружающую природу, например, какие деревья встречаются у нас на пути. Когда Света в конец всех достала, Нел сказал ей:

- Я тебе сам сообщу, когда нам встретится осина.

После этого Светка поутихла, чем доставила всем явное облегчение.

На привале на ночь, я попросила рассказать нам со Светой о троллях.

- Тролли, к которым мы сейчас идём - это лесные тролли. Существуют ещё и горные тролли, - рассказывал Делти.

- Которые живут в горах, - добавила Света.

- Ты умнеешь на глазах, - улыбнулся Лекс.

- Лесные и горные тролли не очень ладят между собой, но конечно, при необходимости всегда сумеют друг с другом договориться. В конце концов, образ жизни у них похожий. Лесные тролли занимаются разбоем, а горные - воруют гномов, которые работают на рудниках, а потом требуют с их родных выкуп.

- Так, а как же Илана оказалась у лесных троллей? - не поняла я.

- Илану обменяли горные тролли. На что и почему я не знаю. То ли в качестве гарантии к какому-то договору, то ли ещё почему... Не это главное, главное, чтобы с ней ничего не случилось.

- Всё будет в порядке, - утешила я гнома.

- Тролли очень примитивны, но жестоки. Они не испытывают состраданий и их нельзя разжалобить. К счастью, тролли живут обособленно и редко покидают места своего обитания.

- Иногда только лесные тролли выходят из леса и нападают на ближайшие деревни, - подключился к рассказу Рик.

- А что тролли едят? - поинтересовалась Света.

- А всё, - ответил Лекс.

- Как всё?!

- А вот так! Даже гоблинами не гнушаются!

По Светкиному лицу было понятно, что она не знает, то ли ей расстраиваться, то ли обижаться.

- А каков их социально-политический уклад? - задала я вопрос.

- Чего?

Все удивлённо воззрились на меня.

- Ну в смысле, - смутилась я. - что за власть у них, какой уклад жизни?

- Свойственна им моногамия или полигамия? - добавила Света.

- Что-то спать хочется, - зевнул Лекс. - Давайте укладываться что ли?

И все заспешили на покой. Я пожала плечами и тоже улеглась спать.

На второй день пути произошло досадное событие, чуть было не закончившееся плачевно. Солнце клонилось к закату и на лес уже опустились сумерки, а мы ещё никак не могли найти место для ночлега. Почти никто не переговаривался: все порядком устали и хотели есть. Я вглядывалась в серый лес (в сумерках всегда всё кажется серым), пытаясь разглядеть какое-нибудь маломальское свободное от деревьев место.

- Вон там! - вдруг вскричала Света и первая поскакала.

Мы двинулись следом. Однако я стала замечать, что идти теперь не очень удобно. Привычный мох под ногами стал скользким, а временами вообще казалось, будто наступаешь в жижу. Под ногами стало хлюпать. Я продолжала идти, прикидывая, почему твёрдая земля вдруг сменилась грязью, по которой идти было всё труднее. В какой-то момент я остановилась отдышаться, посмотрела вокруг. Впереди меня были только Света и Делти, остальные шли позади. Я двинулась дальше и заметила, что выдернула ноги из грязи с большим трудом. Деревья действительно расступились, но идти становилось сложнее. С каждой минутой мне нравилось это всё меньше.

- Что-то не нравится мне это место, - высказал мои мысли вслух Лекс.

- Мне тоже, - откликнулся Делти. - Кажется, мы увязли в трясине.

- Посмотрите вокруг, - раздался голос Рика.

Мы оглянулись. Вокруг нас то тут, то там цепочкой сверкали в сумерках огоньки.

- Болото, - сказал гном.

- Что делать? - расстроилась я.

- Ищите твёрдую почву! - крикнул гном.

Я, не мешкая, последовала его совету. К счастью, мне повезло, я быстро нашла небольшое место, где мои ноги не проваливались в трясину. Когда я поняла, что первая опасность миновала и вздохнула с облегчением, я огляделась и увидела, что остальные вроде как в безопасности, только...

- Я, кажется, тону! - прокричала Светка.

И я увидела, что маленькая гоблинша и в правду уже почти по колено в вязкой трясине. Она лихорадочно забилась, пытаясь выбраться, но почти тут же увязла по пояс.

- Не дёргайся, ты ещё хуже сделаешь, - сказал ей гном.

Света застыла в нелепой позе и беспомощно на нас оглянулась. Я, было, дёрнулась к ней, но тут чуть сама не провалилась, пришлось вернуться на место. Пока я лихорадочно соображала, чем помочь подруге, та медленно погружалась в топь.

- Помогите! - негромко сказала Света, она боялась даже кричать.

Я вспомнила о вампире.

- Нел, ты же умеешь летать?! Вынеси её на сушу.

- Летать я могу только по ночам, - откликнулся вампир, - когда зайдёт солнце...

- Когда зайдёт солнце - будет уже поздно, - сказал Лекс.

И он был прав: с каждой минутой Света погружалась в болото всё больше. Теперь она стояла уже почти по грудь в трясине покрытой бледно зелённым мхом. Лихорадочно рыская глазами по сторонам, я соображала и кажется...

- Нел! Ты на тверди стоишь?

- Да, - отозвался он.

- Вон, недалеко от тебя молодое деревце, можешь его согнуть в нашу сторону?

Сейчас мне удалось увидеть воочию легендарную силу вампиров, но восхищаться мне было некогда. Нел, как я просила, согнул деревце и придерживал его так, чтобы оно лежало на поверхности трясины. Деревце было длинным, но до Светы оно, к сожалению, не доставало даже верхушкой. Она попыталась до него дотянуться изо всех сил.

- Нет, не могу! - сдалась она, тяжело дыша.

Трясина доставала ей уже почти до шеи. И тут я услышала какой-то хлюпающий звук. Оказывается, это гном сошёл с безопасного места. Дерево было к нему близко, и он за него благополучно зацепился, и, держась за него, двинулся к тонувшей гоблинше. Я догадалась, что он намеревается сделать, и следила за ним, затаив дыхание. Оказавшись рядом со Светой, он одной рукой держась за дерево, протянул другую гоблинше. Сделав ещё одну отчаянную попытку выбраться из затягивающей её трясины, она с трудом ухватила протянутую ладонь Делти. С помощью гнома ей всё-таки удалось зацепиться за дерево.

- Сделайте все то же самое! - крикнул нам Делти. - Цепляйтесь за дерево и идите на твердь!

Благодаря этой удачной идее вскоре все выбрались на твёрдую почву. Пока Света бурно пересказывала свою историю, а другие приводили себя в порядок, Делти молча смотрел на болото. Проследив за его взглядом, я ахнула: мешок, столь бережно хранимый гномом, тонул в трясине.

- Теперь мне не выкупить свою Илану, - обречённо сказал Делти.

Когда мешок полностью ушёл в болото, никогда не теряющий самообладания гном опустил голову и как-то сразу весь сник. Видеть это было больно.

- Делти, не отчаивайся! Мы же сказали, что поможем спасти твою Илану. Без золота это, конечно, будет трудно, но в беде мы тебя не оставим. Вместе мы сможем, я уверена.

Я посмотрела на свой маленький отряд: Делти, Лекс, Тиллиус, Рик, Нел, ну и Света, конечно, тоже. Самый необычный отряд, который я видела, но в каждом из них я была уверена как в самой себе. И сейчас все высказали поддержку гному и хотя единственным, кто промолчал, был вампир, я готова поклясться, что в сложную минуту он нас не бросит. А если так, то вперёд, туда, где нас ждёт, возможно, самое трудное и опасное предприятие.

Прежде чем продолжить путь, измотанные организмы требовали отдыха. Но уже никто не стремился как можно быстрее найти подходящее место для ночлега, пренебрегая безопасностью. Вооружившись длинными палками, и проверяя ими землю вокруг себя, мы осторожно пошли дальше, огибая опасное место.

Когда мы нашли поляну, все тут же повалились спать, даже не поужинав, все были страшно уставшие, и только Нел, как всегда, ушёл в ночь.

Утро для нас не было ранним. Накануне все так устали, что позволили себе поспать дольше обычного, зато на завтрак, приготовленный на этот раз Тиллиусом, все набросились с большим аппетитом. После этого все сразу повеселели и с энтузиазмом стали собираться в путь. Нела мы ждать не стали, решив, что он догонит нас по дороге. По словам Делти до местообитания троллей осталось менее полдня пути. По дороге мы обсуждали, что будем делать по прибытии к ним. Спасительного мешка с золотом при нас теперь не было, поэтому оставалось только уповать на то, что удастся каким-либо образом договориться. Правда, каким именно образом, мы не предполагали. Все, кроме нас со Светой были настроены весьма скептически, поскольку утверждали, что тролли одна из самых жестоких и бесчестных рас и им проще убить нас всех, нежели просто отдать гномиху.

- А что, если попробовать её выкрасть? - предложила я.

- Нас точно убьют, если поймают, - сказал Лекс. - Но нас также убьют, если мы просто придём и попросим отдать нам Илану.

- Значит, у нас нет другого выхода, как попытался выкрасть её, так хоть есть шанс и Илане помочь и самим не пострадать.

Все согласились с этой мыслью, правда, каким образом осуществить задуманное никто не знал. По дороге стали прикидывать различные варианты, но толкового и реально осуществимого плана у нас не выходило.

- А может попытаться их как-нибудь обмануть? - предложила Света. - Например, обменять её на Тиллиуса, а он потом сделает что-нибудь магическое и сбежит. Или подсунуть им какую-нибудь вещь и сказать, что она очень ценная. Или сказать, что Илана зачарована, и на весь их род падёт проклятие, если они нам её не отдадут. Или...а-а-а-а!

Договорить она не успела. Всё произошло очень быстро. Какая-то невидимая сила резко вознесла нас наверх. Я не сразу поняла, что случилось, когда же первый шок прошёл, я догадалась, что мы с друзьями висим закутанные в сетку на суку дерева. Положение оказалось крайне неудобным, то тут, то там в меня упирались какие-либо части тел моих спутников.

- Мамочка, что это?! - услышала я Светкин голос.

- Ловушка, - откликнулся чей-то голос.

- Отку... - договорить я не успела.

- Хо-хо! Посмотрите, какие птички к нам прилетели! Да как много сразу!

Голос был грубый, неприятный, который не оставлял сомнения в том, что ничего хорошего от его обладателя ждать не стоит. Через пару секунд перед нами предстали ЭТИ! Их было четверо: огромные, грязно-серого цвета, на коротких корявых ногах, с большим грузным туловищем и длинными, чуть ли не до колен, руками. Но самыми отвратительными были их морды: тупые и злобные.

- Кто это? - испуганно прошептала Света.

- Думаю, что не ошибусь, если скажу: тролли, - ответила я.

А это означало, что план наш провалился.

Один из троллей шумно высморкался на землю.

- Здесь замучаем или к нашим отнесём, пусть тоже развлекутся?

- Как замучаем?! Отпустите! Не хочу-у-у! - завопила и задёргалась Светка.

- Хо! Смотрите, гоблин!

Один из троллей подошёл и сильно ткнул Свету.

- Эй, поосторожнее! - отдёрнул его Лекс.

Он, скрюченный в сетке, выглядел изо всех особенно нелепо. Тролли, когда его увидели, хохотали до упаду, но это не делало их нисколько благодушнее. Когда тролли, наконец, отсмеялись, они решили всё-таки отнести нас к остальным. Грубо срезав веревки так, что мы довольно ощутимо шмякнулись при приземлении, они потащили нас как огромный тюк, волоча по земле. Мы благоразумно не сопротивлялись, чтобы не сделать ещё хуже. Только когда нас тащили, старались, насколько возможно в нашей ситуации, уберечь лицо, чтобы не пораниться о камешки и веточки на земле. Тем не менее, синяки и ссадины, конечно, после этого на моём теле остались. Тащили нас не очень долго. Вскоре движение прекратилось, и нас оставили лежать. Я открыла глаза и огляделась. Мы оказались в месте напоминавшее деревню (насколько это возможно в лесу). Стоило троллям нас увидеть, как они тут же побросали все свои дела и окружили нас. Наше положение было крайне неудобным, но тролли развязывать сетку не спешили. Наоборот, стали выкрикивать какие-то оскорбления, и даже время от времени пинать нас ногами. Но довольно быстро тролли отстали от наших персон, увлёкшись спором между собой, и я перевела дыхание. Однако, потом, прислушавшись, к тому, о чём спорят наши захватчики, на меня стала накатывать новая волна страха. Тролли решали каким мучениям нас придать! Кто-то предложил засунуть нас в горячий котёл, кто-то предлагал отрубать у каждого по одной части тела и посмотреть, кто из нас дольше продержится, а кому-то казалась забавной идея подвесить нас на дереве и прижигать пятки. Фантазия у троллей оказалась неисчерпаема, но все их идеи сходились в одном: причинить нам как можно больше боли и мучений. Поглядев на лица своих друзей (насколько это было возможно в моём положении), я увидела в их глазах ужас. Наверное, то же самое было и в моём взгляде. Но сдаваться просто так не хотелось.

- Что будем делать? - тихо спросила я у своих коллег по несчастью.

----------

Уважаемые читатели, если вам хочется прочитать продолжение, пожалуйста, пишите комментарии, ставьте лайки и делайте репосты. Так я буду знать, что история вам интересна и у меня будет стимул работать дальше.

Глава 14 Голодные игры



- Говорил же, что не надо вам идти со мной, - горько сказал Делти.

- Может выпутаемся ещё? Раньше ведь удавалось... Что-то Света странно молчит.

Моя подруга и правда не подавала голоса.

- Она опять сознание потеряла, - откликнулся Лекс. - Пусть пока. А то вой поднимет, только хуже будет.

Тем временем тролли видимо что-то уже решили, так как один из них перерезал стягивающую сетку верёвку. Освободившись от пут, стало сразу легче, я потеряла ушибленные места.

- Ну что, на вертел? - ещё раз уточнил освободивший нас тролль.

- Подождите! - остановил их Делти. - Послушайте нас!

Тролли уставились на посмевшего прервать их дискуссию пленника.

- Глядите, гном, как та, что у нас...

Делти побледнел. Наверняка они говорили про Илану.

- О, боже! - вдруг застонала Света, которая стала приходить в себя.

- Я придумал, пусть эта мелкота по углям горячим попрыгает, вот умора будет! - предложил один из троллей, а остальные загоготали.

- Меня нельзя на угли! Они же горячие, я обожгусь! - закричала моя подруга.

Похоже Светка от шока растеряла все мозги. Её слова вызвали новые приступы смеха у троллей.

Снова вмешался гном.

- Мы пришли, чтобы выкупить ту гномиху, что у вас в плену.

Тролли заинтересовались:

- Ну и где выкуп?

Делти опустил голову.

- Мешок с золотом утонул в болоте.

Тролли тут же потеряли интерес к его словам и стали переругиваться между собой, кому нести хворост и разжигать костёр.

- Ну, давай, начинай, - подтолкнул Свету Лекс.

- Чего начинать? - не поняла гоблинша.

- Как чего? Ты вроде собиралась вести с ними переговоры. Самое время.

- Я собиралась?!! - опешила Света.

- А кто же?!

Пока они выясняли, кто что говорил, тролли приступили к возведению большого костра, на котором собирались нас поджарить.

- Постойте! - в отчаянии крикнула я. - Давайте договоримся! Вдруг мы будем вам полезны. Мы можем выполнять какую-нибудь работу. Любую, хоть самую грязную!

Тролли продолжали делать своё дело.

- Э-э, так мы и петь ещё можем и плясать и это...акробатические трюки показывать!

У Светки точно «крыша поехала». Но неожиданно слова моей подруги привлекли внимание троллей.

- А может пусть в нашу игру сыграют? - спросил один из них.

Я насторожилась. Некстати вспомнилась игра у графа Калисто.

- В игру? А что, можно! - согласился с ним другой тролль. - Потешно будет.

- Не-е, я не согласен, - возразил ещё один. - Давайте их на вертел. А то уж обед, жрать хочется.

- Да-да... - поддержали его другие и нас потащили к уже жарко полыхающему костру.

- Стойте, стойте! - закричала я. - Мы сыграем в вашу игру! Настолько ли она сложна, чтобы мы не смогли в неё выиграть?

- Да вы то? Хо-хо! И получаса не продержитесь!

- А если выиграем?

Тролли загоготали:

- Ещё никто не прошёл её до конца.

Я решила сыграть на этом.

- Пусть по вашему. Заключим пари, ну спор в общем, если мы выигрываем, то вы отпускаете нас вместе с гномихой, а если проигрываем...

- То мы вас съедаем, - докончил самый «голодный» тролль.

- Да, - а что мне ещё оставалось сказать? Только согласиться и надеяться, что Фортуна не повернётся к нам спиной.

Тролли принялись обсуждать между собой.

- Не пройдут...

- Съесть всегда успеем...

- А если в лепёшку раздавит?

- Мясо есть мясо.

Мы слушали, затаив дыхание. Не знаю, что эта за игра и сможем ли мы в неё выиграть, но сейчас главное оттянуть время, а там, глядишь, что-нибудь и придумаем.

Наконец, тролли приняли решение.

- Ладно, будете играть в игру. Если выиграете, то уйдёте вместе с гномихой, если проиграете, то мы придумаем для вас наказание, прежде чем съесть.

- А может всё-таки сразу на вертел? - спросил самый голодный тролль.

- Конечно, только пусть сначала нас потешат, - ответили ему.

Я выдохнула. Не сказать, чтобы эта затея мне нравилась, но она была, безусловно, лучшим выходом в данной ситуации.

- Что за игра? - спросил Лекс.

Один из троллей хохотнул:

- Там узнаете.

Почему-то мне подумалось, что игра явно не интеллектуального свойства.

Нас снова куда-то повели.

- Держимся все вместе, - шепнула я.

- А куда мы ещё денемся? - ответил мне Лекс.

Я посмотрела на Свету, она шла чуть подпрыгивающей походкой и уши её слегка подрагивали, наверное, от волнения и страха. Свои уши я видеть не могла, но подозреваю, что если бы они умели подрагивать, они бы тоже сейчас непременно это делали.

Наш недолгий поход закончился, и я обнаружила, что мы стоим посреди широкой просеки, которая по правой и левой стороне была обнесена высоким частоколом.

- Вам надо пройти все ловушки, которые есть. Если останетесь в живых, то получите свою мелюзгу, - сказал один тролль.

А другой прибавил.

- Только лучше сразу прощайтесь с жизнью, недолго осталось.

- Ну это ещё неизвестно.

Вдруг услышала я знакомый голос, и из-за деревьев показался Нел. Сердце тут же подпрыгнуло от радости, я сразу почувствовала себя спокойнее и ситуация не стала казаться такой уж плохой.

- Хо-хо, смотрите, ещё одному не терпится оказаться на вертеле!

- Полагаю, вы будете не против того, чтобы я тоже попытал счастья?

- Мы?! Хо-хо! Да нет, ну как можно! Пожалуйте к нам! Давно уже у нас не было такого пира!

- Не спешите. Мы ещё не начали игру.

- И на самом деле, чего медлим-то? В желудке уже урчит, - сказал «голодный» тролль. - Пусть начинают.

- Ну, скачите, - грубо толкнули нас вперёд тролли.

И мы пошли, сначала очень осторожно и неуверенно, постоянно оглядываясь по сторонам, и держась вплотную друг к дружке.

- Как вы думаете, что за ловушки имели в виду тролли? - спросила я у друзей.

- Не думаю, что у них богатая фантазия, хоть и извращённая, - ответил Делти. - Как только встретим первую ловушку, поймём, что представляют собой другие.

- Дайте, дайте, я встану посередине, - растолкала нас Света. - Я маленькая, мне защита нужна.

Лекс почему-то промолчал.

Мы прошли ещё несколько метров, но всё было спокойно. Тролли остались позади, и вокруг нас был обычный лес, если не считать частокола, который шёл по обеим сторонам, но именно он отгораживал участок леса, по которому нам надо было пройти. Перелезть через него нечего было и думать. Частокол состоял из высоких толстых обтёсанных брёвен, верхушки, которых были заострены как у кольев.

- Нам лучше держаться по отдельности, - сказал Делти. - Если что-то произойдёт, то только с одним, остальные могут успеть ему помочь.

Не очень хотелось перестать ощущать прижавшуюся, пусть и дрожащую Светку, но слава гнома была разумны, и мы разошлись в стороны, хотя по-прежнему инстинктивно держались поблизости.

- Ну где же эти ловушки? Я уже волнуюсь! - сказала Света.

- Я бы предпочла, чтобы их совсем не было.

И только я это произнесла, как Делти коротко вскрикнул и провалился под землю. Когда мы подбежали, мы увидели, что гном держится за край ямы, на дне которой угрожающе торчали колья. Делти держался еле-еле, крепко вцепившись в землю, но пальцы соскальзывали и в яму уже сыпались листья, мелкие камушки и веточки. Мы ухватились за гнома и вытащили его, в общем-то, без особых проблем, но если бы он был один, ему вряд ли бы удалось выбраться.

- Ничего себе! - протянула Света, заглянув в яму.

- Ну что же, теперь мы знаем какого рода «сюрпризы» нам ждать, - сказал Делти.

- И как же мы теперь будем угадывать, где они? - спросила я.

- Может Тиллиус поможет своими магическими способностями? - предложила моя подруга.

Юный маг покачал головой.

- Я могу распознавать только магические ловушки, да и то не все. Но их здесь, скорее всего, нет. Тролли никогда не занимались магией, они слишком примитивны для этого.

- Уже легче, - вздохнула я. - Значит всем смотреть в оба.

- Эх, - вздохнула Света, - лучше бы у тебя, Лекс, вместо четырёх ног было четыре глаза. Больше пользы.

Кентавр поперхнулся, видимо представил себя с двумя парами глаз.

- Ладно уж, пойдёмте дальше. Только осторожно! - сказала я.

Мы снова двинулись вперёд, внимательно смотря под ноги. Однажды оторвав глаза от земли, я увидела, как смешно идёт Света. Прежде чем ступить, она вытягивала ножку и осторожно ощупывала носком почву впереди себя, потом наступала, вытягивала вторую ножку...

Кто что задел, я так и не поняла. Только услышала резкий крик Нела:

- Ложись!

Я немедля упала на землю, чудом не расквасив нос, даже глаза зажмурила. Почти в тот же миг я услышала, сильный стук над головой. Я не сразу решилась приподнять голову, только когда Рик окликнул, посмотрела наверх. Меня прошиб пот, когда я представила, что могло со мной случиться, промедли я на секунду. Не выше полутора метров от земли весели два огромных бревна, которые, прилетев с противоположных сторон, стукнулись, и если бы кто-нибудь из нас очутился между ними, то его бы расплющило как лепёшку. Убедившись, что опасность миновала, я поднялась на ноги.

- Ничего себе ловушечки! - не смогла я сдержаться.

- От троллей ничего другого ждать и не приходится, - ответил Рик.

- Никого не задело? - оглядела я всех.

К счастью, все были невредимы, не считая ссадин и ушибов при резком падении.

Немного придя в себя, мы пошли дальше. Теперь мы смотрели не только под ноги, но и по сторонам. Я шла как можно осторожнее, сердце гулко билось в груди. Вся в напряжении, я каждую секунду ожидала опасности и была готова в любой момент подпрыгнуть, упасть на землю, залезть на дерево, схватиться за рядом идущего... Лес выглядел мирным, но зная, что каждую минуту может что-нибудь случиться, он казался опасным и знание этого наждачной бумагой скребло по нервам.

Довольно быстро мы обнаружили, что помимо «ловушек» на пути встречаются и обыкновенные капканы, но Рик, благодаря своему волчьему опыту, легко их распознавал и предупреждал нас.

Несмотря на всё наше предельное внимание, третьей ловушки мы не избежали. Произошло это в тот момент, когда Света поскользнулась и за что-то ухватилась. Подняв голову на скрип, я увидела, что из какого-то желоба на нас льётся чёрная дымящаяся масса. «Это конец» - мелькнуло в голове, и в тот же миг вокруг образовалась прозрачная сфера, которая прикрыла нас как пузырём. Несмотря на кажущуюся хрупкость, сфера выдержала чёрный поток, который облил её со всех сторон и на какой-то миг скрыл от нас свет, но как только поток закончился, сфера разлетелась чёрными осколками.

Я стояла с широко раскрытыми глазами.

- Откуда такое чудо?

- Ну кто у нас главный по волшебству? - сказал Лекс.

Все посмотрели на застенчиво улыбающегося Тиллиуса.

- Кажется, на этот раз у меня получилось вовремя?

Все не сдерживая эмоций, похвалили юного мага. Тилли окончательно смутился, но сиял как начищенный медяк. Такой удачный исход дела поднял наш дух и дальше мы пошли уже смелее. На этот раз ловушки нам не встречались долго, мы стали уже подумывать, что извращённая фантазия троллей на этом закончилась, но мы рано радовались. Когда мы проходили мимо пригорка, с него сорвался и покатился на нас огромный валун, грозя раздавить своей массой. Заметили мы это слишком поздно, когда камень уже вовсю нёсся по склону. Я замерла с раскрытым ртом, не в силах пошевелиться. Меня бы так и раздавило, если бы не Нел. С невообразимой скоростью он подскочил к валуну и, упёршись в него руками, затормозил его падение. Зрелищная картина: человек, сдерживающий огромный камень на склоне холма. Я отбросила наваждение, никакой не человек - вампир с его громадной силой.

- Бегите! Я не смогу удерживать его долго!

Кто-то схватил меня за руку, и мы побежали, стараясь уйти с траектории падения валуна. Внезапно я ощутила пустоту под ногами и почувствовала, что проваливаюсь. Из горла сам собой вырвался крик. Падение было быстрым, но болезненным. Я упала плашмя на прелые листья, и на этот раз всё-таки почувствовала солоноватый вкус во рту. Механически дотронувшись пальцами до губ, я увидела на них кровь. Меня сразу замутило, вида крови я не переношу.

- Наташ, с тобой всё в порядке? - затрясли меня за плечо.

Я замотала головой, стараясь прийти в себя. Когда в мозгу немного прояснилось, я осмотрелась и увидела, что лежу в яме и кроме меня здесь находились все, кроме Нела и Лекса.

- Когда мы бежали, не заметили ещё одной ловушки, - сказал Делти.

- Из огня да в полымя, - пробормотала я.

- Эй! - послышался голос сверху.

Мы подняли головы. Сверху на нас смотрел Лекс.

- Как вы там? Все целы?

- Вроде да!

Тут раздался короткий визг, который сразу же оборвался. Кричала, конечно, Света, а замолчала потому, что как всегда потеряла сознание от страха. Я не сразу поняла, что так испугало Свету.

- Змеи! - указал на землю Рик.

Я пригляделась и увидела их. Множество змей больших и маленьких, целый выводок. Одни сплетались в клубки, другие настороженно замерли, глядя на незваных гостей, которые потревожили их покой.

- Только не говорите, что они ядовитые.

- Так и есть, - ответил мне Рик. - Гадюки.

Змеи как будто почувствовали, что их раскрыли, зашипели, высовывая свои раздвоенные языки.

- Лекс! - крикнула я наверх. - У нас тут полно ядовитых змей!

- Будьте осторожны! Я сейчас что-нибудь придумаю.

Я оглядела яму, в которую нас угораздило свалиться. Не очень большая, но хватало, чтобы не стоять друг к другу в плотную и достаточно глубокая. Осталось только удивляться, как мы не переломали руки и ноги.

Вверху послышались голоса. Я поняла, что к Лексу присоединился Нел. Мысль о том, что вместе они что-нибудь придумают, меня успокоила. Однако змеям надоело смотреть на нас, и они стали проявлять признаки беспокойства.

- Я слышала, что змеи не нападают первыми, если их не трогать, - сказала я.

- Да, но мы вторглись на их территорию, - объяснил Рик.

- Огонь сможет заставить их держаться подальше, - придумал Делти и крикнул на верх. - Лекс, Нел, нам нужны палки потолще для факелов!

- Сейчас! - откликнулся кентавр.

- Как там Света? - спросила я у Тиллиуса, который возился с гоблиншей.

Сама я боялась двигаться с места, чтобы не спровоцировать змей, которые и так следили за каждым нашим движением.

- Приходит в себя, - ответил Тилли.

- Эй! Держите! - крикнул сверху Лекс и на нас посыпались сучья.

Подхватив, Делти начал их зажигать своим огнивом, который всегда носил при себе. Факелы раздавал нам.

Лекс продолжал кричать:

- Нел спрашивает: кто-то из вас ранен?

- Да нет, вроде! - ответил Рик.

- Нел говорит у кого-то кровь, он чует.

- У меня! - крикнула я. - Я себе губы разбила при падении.

- Нел не сможет нам помочь. Кровь его возбуждает. Ему надо держаться подальше.

- Вытащите нас отсюда! - завопила, наконец очнувшаяся Светка.

- А что, если нам попробовать залезть на плечи друг друга? - предложила я. - Может удастся дотянуться до верха, а там Лекс нам поможет.

Делти и Рик взглядом прикинули высоту.

- Можно попытаться.

Я отпугнула «факелом» змею, которая как мне показалось, подползла слишком близко.

- Кому-то надо сторожить нас от змей пока мы лезем.

- Я не буду! - сразу предупредила Света.

- Не беспокойся, тебя мы первую наверх поднимем.

- Хорошо, охранять от змей буду я, - вызвался Рик.

Все остальные стали строить что-то подобие лестницы. Я с определённым трудом встала на Тиллиуса, затем мне на плечи залез Делти, и у него это получилось несравненно ловчее. Сложнее всего было Светке. Рику даже пришлось оторваться от своего занятия и подсадить маленькую гоблиншу. Не думаю, что физически неразвитому Тиллиусу было легко держать всех нас. Несмотря на то, что он магически усилил свои возможности, я слышала его натуженное дыхание, но, тем не менее, он мужественно выполнял свою задачу. Затея удалась. Лекс подхватил еле забравшуюся на плечи Делти Свету и выволок наверх. Затем пришла очередь гнома. Тут всем пришлось очень постараться, чтобы Делти оказался на поверхности. Но потом стало понятно, что нас таким образом вытащить уже не удастся. На этот раз удачная идея пришла в голову Делти. Сняв со Светки дорожный плащ, который ей достался ещё от принцессы Алианы, его закинули нам как верёвку. Мы повязали плащ Рика и один за другим благополучно вылезли из ямы. Всё это дело было не таким уж простым, поэтому, когда все оказались наверху, мы некоторое время отдыхали сидя на земле.

- Говорил мне папа в своё время заниматься физкультурой, а я его не слушалась, - произнесла я, тяжело дыша.

И тут внезапно вспомнила:

- А где Нел?

- Пошёл вперёд разведать дорогу, - ответил мне Лекс. - Кстати, тебе надо вытереть кровь. Если он будет рядом с тобой и учует её, он вряд ли сможет сдержаться. Всё-таки инстинкты вампира...

Продолжать дальше не было необходимости. Я срочно тщательно вымыла кровь водой из фляжки.

- А ты как не провалился в яму? - подозрительно спросила Света у Лекса. - Ты о ней знал?!

- Откуда?! Я бежал за вами и когда увидел, что вы провалились в яму, я просто на полной скорости её перепрыгнул.

- И хорошо. Без помощи Лекса мы бы не выбрались, - сказала я и предупреждающе посмотрела на Свету.

Она, к счастью, мой взгляд поняла и промолчала.

Чуть позже появился Нел, и тут же взглянул на меня. Я видела, как его глаза потемнели, и он быстро отвёл их.

- Впереди ещё несколько ловушек, но их можно обойти. Но я заходил не очень далеко.

- Ладно, отдохнули и вперёд.

По пути, как и говорил Нел, мы встретили пару ловушек, но, зная о них, мы благополучно их одолели. Сложности вызвала одна. Всё время шедшая сзади нас Света (по ясной причине не лезть «вперёд батьки в пекло»), сейчас забыв осторожность, пошла вперёд и наткнулась на кустарник, росший сплошной стеной прямо у нас на пути.

- Ай! Я укололась! - возвестила она нас громким криком.

- Лекаря! Лекаря! Срочно лекаря! - в тон ей закричал Лекс. - Умирают!

Света убийственно посмотрела на кентавра. Все остальные засмеялись, это хорошо разрядило обстановку напряженности. Я оглядела живую изгородь.

- А он действительно весь в колючках.

- Это колючий кустарник, - сказал Рик. - В некоторых деревнях его специально насаживают вместо ограды. Кусты, как видишь, вырастают большими, и перебраться через них практически невозможно.

- Ну и что же мы будем делать?

- Может, Лекс ещё раз всем продемонстрирует свою прыткость, - всё-таки отомстила Света кентавру.

- У меня есть предложение лучше. Давай-ка я тебя переброшу через кусты? - Лекс так просто сдаваться не собирался.

- А почему бы и нет? - сказала я в задумчивости.

- Что, Наташа, ты его поддерживаешь?! - возмутилась моя подруга.

- Есть только один способ преодолеть этот кустарник - по воздуху.

- Хорошая идея, - одобрила Света. - Нел нас всех сейчас покусает, а с наступлением ночи мы перелетим через куст.

- После моего укуса, перелететь через кустарник сможет разве только твоя душа, - усмехнулся Нел. - Я же говорил, что гоблины вампирами не становятся.

Света тут же прикусила язык, вспомнив, что с Нелом шутки плохи.

Слушала я их краем уха, мозг работал.

- Если бы у нас была верёвка, - размышляла я вслух, - мы бы могли привязать её к этому дереву и с помощью неё перелететь через кустарник.

- Можно использовать жигунку. И как мы раньше не догадались? Я видел её недавно. Сейчас принесу, - сказал Рик и умчался назад.

- Чего он принесёт? - не поняла я.

- Жигунку. Отличная идея. Жигунка - это растение, она обвивает стволы деревьев, если вы видели по пути. Очень прочное, не уступает верёвке, - пояснил Лекс.

Вскоре вернулся Рик, неся смотанную в кольца жигунку. Мы тут же со Светой бросились проверять прочность растение.

- Похоже на лиану, - определила Светка.

- И действительно, кажется, очень прочная, - попробовала я разорвать стебель.

- Кто будет взбираться на дерево?

- Лекс? - ехидно улыбнулась Света.

- Знаешь, из меня такой же лазутчик по деревьям, как из тебя переговорщик с троллями.

Этот раунд кентавр выиграл.

- Так, есть кто-нибудь, кто хорошо лазает по деревьям?

Все долго переглядывались, пока, наконец, не откликнулся Тиллиус.

- Ну давайте я, что ли? - поправил он очки.

Я с сомнением посмотрела на Тиллиуса, на его длинный балахон и обратилась к Рику.

- Может ты попробуешь?

Рик возражать не стал и полез вместе с жигункой на дерево. Не сказать, чтобы это получилось у него очень уж ловко, но, тем не менее, под нашим «чутким руководством» он благополучно справился с заданием. Сам же Рик и рискнул таким способом первым перелететь через колючий кустарник. Его удачный пример воодушевил остальных. Я решилась на «полёт» только после того, как Делти и Тиллиус оказались на другой стороне.

Меня подсадили, я ухватилась за палочку, которую мы привязали к жигунке и поджала ноги. Меня раскачали и, закрыв глаза, я полетела. Ощущения были, конечно, не новы, все мы когда-то качались на качелях, но не менее захватывающие дух. На той стороне меня подхватили, и я благополучно оказалась на земле. Сразу после меня прилетела Света и остальные. Света буквально каталась на земле от хохота, когда увидела «летящего» кентавра. Зрелище и, правда, было забавным. Так или иначе, но кустарники преодолели все без особых проблем.

- Не такие уж они и сложные, эти их ловушки! - залихватски произнесла Света.

- Спасибо скажи Наташе, её выдумка, - сказал Лекс.

- А я тоже самое хотела предложить, только она меня опередила, - не моргнув глазом выдала маленькая гоблинша.

- В следующий раз я тебе предоставлю возможность озвучить план нашего спасения, - подмигнула я подруге и с тем мы пошли дальше.

Однако скоро нам пришлось остановиться в недоумении. Дорога заканчивалась стеной из частокола.

Глава 15 Долгожданная встреча



- Интер-р-ресно! - протянула Света. - Это означает, что мы должны назад что ли идти?

- Или вниз, - сказал Делти и указал на едва прикрытую ветками яму.

- Зачем нам вниз? Чего мы там забыли? - запротестовала Света.

Мы столпились у ямы, расчистили её. Она оказалась не очень глубокой, в полтора человеческого роста и вроде никакой опасности не представляла.

- Я могу ошибаться, но, кажется, сбоку есть туннель, который куда-то ведёт, - сказал Делти, пытаясь разглядеть ход.

- Эх, где наша не пропадала... - вздохнула я и спрыгнула в яму.

- Я туда не полезу, хватит с меня ям, - воспротивилась Света.

А я осматривала туннель, который был довольно большой, во всяком случае, я без труда смогу по нему пройти.

- Ну что, - сказала я своим друзьям, - варианта два: идти по этому ходу либо возвращаться к троллям.

- Ну нет, к троллям я не пойду! - категорически заявила Света.

- В яму ты лезть не хочешь, к троллям идти не хочешь, оставайся тогда здесь, - сказал Лекс Свете и ловко спрыгнул ко мне.

Решив, что повернуть мы всегда успеем, остальные последовали нашему примеру. Света немного поколебавшись, всё-таки потребовала, чтобы её тоже спустили в яму. Мы пошли по ответвлению. Туннель напоминал тот, по которому мы убегали от погони в городе Вечном.

- Дежа вю, - пробормотала я и, обернувшись, взглянула на Лекса, который шёл, вжав голову в плечи. Он был самым высоким из нас и доставал потолок макушкой.

- Лекс, ты как?

- Гораздо лучше, чем в плену у троллей.

Я кивнула. Мне нравился Лекс, рассудительный и не теряющий присутствия духа в любой ситуации. Какие же они со Светкой разные! К счастью моя дражайшая подруга, вышагивающая позади кентавра, не догадывалась, о том, что я ставлю достоинства кентавра выше её.

- Эх, не догадались с собой факелы взять, - посетовала Светка.

Действительно, едва мы дошли до поворота, скудный свет перестал до нас доходить.

- Я могу немного помочь, - сказал Тиллиус, что-то прошептал и через несколько мгновений в его руке появился небольшой светящийся шарик. Он давал не очень много света, но достаточно для того, чтобы мы видели друг друга и на пару метров вокруг себя.

Туннель время от времени поворачивал, то сужался, то расширялся настолько, что свет от магического шарика уже не высвечивал стен. Одно было хорошо, путь был только один, никаких перекрестков и разветвлений. Так что выбирать дорогу не приходилось. Нам оставалось только надеяться, что рано или поздно мы придёт к выходу подальше от территории троллей.

Мы прошли ещё два-три поворота, когда увидели справа от себя решётку. Обрадовавшись, что это и есть выход, мы бросились к ней, но обнаружили за запертой преградой углубление, заканчивающееся стеной. Когда мы увидели, что там кто-то есть, поняли, что место представляет собой камеру. В тусклом свете волшебного шарика мы увидели тело, лежащее на тряпье.

- Эй, живой? - крикнул Лекс.

Тело пошевелилось и приподняло голову. Я даже толком не успела разглядеть кто перед нами, а Делти уже припал к решётке.

- Илана!

Мы пооткрывали рты. Такого поворота событий никто не ожидал.

- Делти! Любимый! Ты пришёл!

Обладательница красивого, но слабого голоса подползла к решётке, и сделав усилие поднялась на ноги, и мы увидали миловидную гномиху. Даже в тусклом свете было заметно как измождено лицо, но глаза её лихорадочно блестели. Несколько минут они смотрели друг на друга, казалось, не замечая ничего вокруг. Делти что-то шептал ей, поглаживая пальцы, обхватившие прутья решётки, а она молча внимала, благодарно глядя на любимого. Мы с подругой стояли поблизости, как и Тиллиус, который подсвечивал камеру. Рик, Лекс и Нел замерли в стороне. Мы старались не мешать двум гномам, которые так долго ждали этой встречи.

- Что-то она выглядит не очень здорово, - тихо заметила Света.

Но голос гоблинши тем не менее отвлёк влюблённых.

- Кто это? - спросила Илана.

- Мои друзья. Они помогли мне найти тебя.

Илана грустно улыбнулась.

- Поздно, слишком поздно. Посмотри на меня, мне недолго осталось.

- Что с тобой? - голос Делти был полон тревоги.

- Болезнь. Я подхватила эту заразу ещё у горных троллей, они поняли, что долго я не протяну, и отдали меня своим лесным родичам, скрыв от них мою болезнь. Лесные тролли поняли это только через некоторое время и оставили меня здесь умирать. Не убили только потому, что надеялись всё-таки получить выкуп. Они, наверное, уже и забыли про меня, я не ела уже несколько дней.

- Подонки! - выругался и стукнул кулаком по решётке всегда такой сдержанный Делти.

- Я только хотела ещё раз тебя увидеть, - просунув руку через прутья, Илана погладила возлюбленного по щеке.

- Я здесь и без тебя не уйду.

- Должен быть механизм, как открыть решётку, - стала я смотреть по сторонам.

- Рычаг справа, - ответила Илана. - Стой! - предупредила она Делти, уже потянувшуюся руку. - Механизм устроен так, что если вы откроете эту решётку, автоматически закроется решётка у выхода и больше её никак не открыть. Тогда вам не выйти отсюда.

Думаю, что и другие почувствовали то же, что и я: как молотком по голове. Все долго молчали. Делти посмотрел на нас.

- Идите, друзья. Я останусь здесь.

- Нет, любимый! Уходи с ними. Мне не жить, а тебе надо спасаться.

- Я не брошу тебя, - твёрдо сказал Делти. - Если нам суждено остаться здесь, то мы останемся вместе, - и снова обратился к нам. - Спасибо вам за всё. Но моя судьба быть рядом с ней. Идите!

Меня охватила злость.

- Ну уж нет! Мы столько прошли и испытали не для того, чтобы ничего не получилось! Должен быть выход. Мы не раз уже в этом убеждались и сейчас, я уверена, выход найдём. Все думайте!

Друзья задумались.

- Мы можем открыть решётку наполовину, и Илана пролезет и мы, - предложила Света.

- Отличная идея! - похвалила я её.

Но Илана снова покачала головой.

- Не выйдет. Рычаг слишком слабый, если его не держать, решётки упадут.

Все опять приуныли.

- Я не говорил раньше, - подал голос, молчавший до этого Тиллиус. - но у ключа есть одно свойство.

- У нашего ключа, у кристалла? - уточнила Света.

- Да. Он может перемещать владельца на любое расстояние.

Мы переглянулись.

- И наружу может перенести?

- Куда угодно.

- Отлично!

- Но нас восемь человек! - сказала Света и тут же поправилась. - То есть не человек... просто восемь.

- Многовато, - вздохнул Лекс.

- Совместим обе эти идеи, - решила я и сняла кристалл с шеи. - Возьми Делти! Мы выйдем, а вы с Иланой потом наденете ключ на шею и перенесётесь к нам.

- Как это сделать? - спросил гном у Тиллиуса.

- Возьми его в руку и представь, что ты с нами.

- А вдруг не получится и ключ вместе с гномами останется здесь? - заныла Светка.

- Риск - благородное дело. Пошли, - сказала я и потащила подругу к выходу, который впереди уже подсвечивал Тиллиус. - Удачи, Делти! Мы вас ждём!

Остальные, тоже сказав напутственные слова гномам, пошли за нами. Только Нел едва взглянул на гномов, ограничившись сдержанным кивком.

Довольно быстро выбравшись на свободу, мы, помогая друг другу, вылезли из ямы. Огляделись и поняли, что оказались по другую сторону от стены из частокола. После первых минут восторгов и объятий с подругой, мы стали ждать гномов. Шли минуты, радость от спасения поутихла и мы начали нервничать. Никто не говорил об этом вслух, но, думаю, каждый переживал, что может ничего не выйти.

- Тилли, а ты не мог ошибиться? - спросила Света.

- Я читал об этом в магических книгах и учитель Оливус говорил.

- Надо было его сначала испытать.

- Да что уж теперь об этом говорить, - сказала я, поминутно оглядываясь.

Гномы появились так неожиданно, что я в первый момент испугалась. Они стояли, обнявшись, умудрившись просунуть две головы в цепочку ключа.

- Получилось! - заорала Светка.

Мы бросились поздравлять гномов. Делти тут же снял ключ и вернул его мне. Я снова надела кристалл на шею.

- Надо уходить отсюда. Скоро тролли опомнятся и начнут нас искать, - сказал Рик.

Мы последовали его словам. Но долго идти не смогли. Делти буквально нёс ослабевшую Илану, да и всем нам требовался отдых. Мы много потратили сил за сегодняшний день. К счастью, уже вечерело, и мы охотно подыскивали место для ночного привала. Как только мы нашли подходящую поляну, Делти уложил возлюбленную и не отходил от неё ни на минуту. Илана выглядела плохо, её била лихорадка. Делти ухаживал за ней, а мы помогали, чем могли. Тиллиус взялся за ужин, Рик ушёл искать воду. К сожалению, всё, что было при нас, отобрали тролли, приходилось выкручиваться, - собирать и жарить на палочках грибы. Успокаивало то, что Рик обещал принести утром какую-нибудь дичь. Ухаживая за Иланой, спать мы не ложились долго, а когда легли, я, несмотря на дикую усталость, не сразу заснула. Нервы были взбудоражены прошедшими за день событиями. Прокручивая их в голове, я в свете отблесков костра, видела, что Делти продолжает сидеть возле Иланы, изо всех сил стараясь облегчить её страдания.

Утро было мучительным. Почему-то болела голова и всё тело. Видимо испытания не прошли даром. Превозмогая ломоту в теле, я поднялась и осмотрелась вокруг. Света ещё спала, зато вернулся Рик с обещанной дичью, и Тиллиус уже что-то готовил. Делти по-прежнему сидел возле Иланы и ухаживал за ней, то давая ей попить воды, то накладывая компрессы. Но, как я видела, Илане лучше не становилось. Похоже, что теперь, когда она дождалась Делти, последние силы покинули её. Она с трудом могла сидеть, а ходить только с посторонней помощью. Тем не менее, идти было надо и после обеда, как мы не оттягивали этот момент, всё же двинулись в путь.

Два дня мы шли, пытаясь уйти как можно дальше от места обитания троллей. Это быль тяжёлый путь, с постоянными остановками из-за Иланы. Все старались помочь гномихе, но она безнадёжно угасала на глазах. Илана пыталась не доставлять нам много хлопот, но силы её таяли, и вскоре она совсем уже не могла идти, её несли.

На Делти больно было смотреть. С Иланой он держался бодро, но это была только видимость, стоило ему ненадолго отойти, как он мрачнел и замыкался. Я пыталась говорить ему ободряющие слова, но он только кивал и выдавливал благодарную улыбку. Все прекрасно понимали - Илана вряд ли выживет. Наверное, понимал, хотя и не хотел в это верить, и Делти. Может поэтому, каждую минуту он старался проводить с ней, нёс её, когда мы шли и сидел рядом с любимой, когда мы останавливались на привал, держал за руку, говорил нежные слова и улыбался. Когда он смотрел на неё, в его глазах появлялся блеск. Делти мало спал, позволяя себе задремать лишь, когда засыпала Илана. Он осунулся, было видно, что он измотан. Но не позволял себе расслабиться даже немного. Не хотелось думать, что будет с ним, если Илана умрёт, но эти мысли так и лезли в голову, тем более что, судя по тому, как угасает гномиха, такой исход был вероятнее всего.

На третий день, после того, как мы нашли возлюбленную Делти, нам пришлось сделать долгую стоянку: стало ясно, что Илана продолжать дальше путь не может. Её уложили на плащ, она была в беспамятстве, её била лихорадка. Никто не знал, что делать, никакие примочки и травы Тиллиуса и Делти не помогали. Илана была при смерти. Все вели себя очень тихо, как обычно ведут себя возле умирающего человека. Мне было трудно выносить такую обстановку и, понимая, что ничем не могу помочь гномихе, я пошла прогуляться по лесу. «Глупо, - думала я, - так долго идти и искать и потерять, когда нашёл». Мне нравилась Илана, за эти дни, я успела заметить, что, несмотря на своё болезненное состояние, гномиха была очень добра и приветлива. А как смотрел на неё Делти! Хотела бы я, чтобы кто-нибудь смотрел на меня также!

Я шла, опустив голову, не замечая дороги. Вдруг какая-то вещица в траве привлекла моё внимание. Когда я подняла её, это оказался небольшой кулон на тоненькой цепочке. Я вышла на солнечную полянку, чтобы хорошенько рассмотреть находку. Больше всего кулон напоминал маленькую призму. Рассматривая, я повертела её в руках, луч солнца упал на её грани, и вдруг в воздухе образовалась яркая радуга. Это было так неожиданно: радуга в лесу. Я, открыв рот, засмотрелась на разноцветное чудо.

- Вот он! Ну, наконец-то, я его нашла! - раздался чей-то голос, и рядом со мной появилась девушка. Причём это было также неожиданно, как и радуга в лесу.

Незнакомка остановилась передо мной, и я смогла рассмотреть её. Если бы меня спросили, я бы не смогла назвать её возраст, она мерещилась то юной девушкой, то расцвётшей женщиной. Зелёные одежды были такими лёгкими, что, казалось, будто их раздувает несуществующий ветерок, она и сама чудилась сотканной из воздуха; длинные волосы казались продолжением солнечных лучей. А босые ножки казалось, едва касались земли.

- Кто вы? - изумлённо спросила я.

Незнакомка выгнула красивые брови.

- Ты не знаешь кто я?

Я растерянно пожала плечами.

- Ну что же, девочка, тогда знай, что тебе очень повезло. Я дриада - лесная нимфа.

Я ахнула: та самая дриада, про которую рассказывал Лекс!

- Вижу, ты всё-таки слышала про меня, - усмехнулась девушка. - Ну что же, тогда загадывай желание.

- Желание? - растерялась я.

- Да. Тем, кто увидит лесную нимфу, она исполнит любое желание - такова традиция.

- Д-да, я знаю, - стала я заикаться.

- Тогда я жду. У меня немного времени.

Я кивнула, а сама лихорадочно стала думать. Исполнить любое желание! Как в сказке! Не об этом ли мечтает каждый из нас? Чтобы однажды, вот так, поймать золотую рыбку или щуку, найти цветик - семоцветик или волшебную палочку, встретить фею и тогда самое заветное, самое сокровенное желание исполнится в один миг и сделает самым счастливым человеком на свете! И вот у меня есть такая возможность! Я даже вспотела от перспективы, которая открывается передо мной. Оказывается, хочется так много, а желание-то всего одно. Что же я хочу? Долгой жизни! Нет-нет, лучше бесконечной! Но одной жить вечно будет тяжело... тогда вместе с родителями и с друзьями и чтобы обязательно любимый человек! Нет, так не пойдёт. Надо что-то более приземлённое... Виллу, например, или яхту! А лучше и то и другое! Значит, много денег, как у олигархов, клуб свой футбольный купить, я люблю футбол... А может президентом стать? Или лучше знаменитостью, голливудской! И мужа красивого... Тома Круза! Нет, Бреда Питта! О чём я? Домой бы вернуться! Это самое главное. Раз, один миг, и мы снова в своём мире! Так возможно?.. А ещё хочу, хочу...

- Я хочу, чтобы Илана выздоровела, - сказала я то, что хотела больше всего на данный момент. - Я хочу, чтобы она жила.

- Ты уверена, девочка? Желание только одно.

- Пусть будет так.

Дриада улыбнулась.

- Что ж, пусть будет.

Всё, никаких громов и молний. Просто обыденные слова неожиданной встречной.

- А теперь, будь любезна, отдай мой кулон и иди к своим друзьям.

Я в ступоре отдала ей в протянутую руку свою находку и молча смотрела, как, надев кулон, дриада улыбнулась и ушла неслышными шагами вглубь леса. В воздухе растворилась радуга...

Я немного постояла, думая, исполнится ли моё желание, уж слишком всё просто, ни ритуалов, ни заклинаний и волшебных слов, а потом, поняла, что гадать бесполезно и, повернувшись, пошла на нашу стоянку. Дорогу назад я нашла не сразу. Немного попетляв, я наткнулась на Свету.

- Где тебя носит?! - вскричала она. - У нас тут такое!

- Что случилось? - испугалась я.

- Илана, кажется, выздоровела!

- Так быстро?!

- Мы сами обалдели! У неё вдруг прошла лихорадка, она очнулась и заговорила, как ни в чём не бывало! - тараторила моя подруга пока мы шли к нашей стоянке.

На поляне было оживление. Видимо, ещё никто не пришёл в себя от столь неожиданного выздоровления безнадёжно больной Иланы. Счастливее всех был, конечно, Делти. Его лицо лучилось бесконечной радостью. Илана выглядела прекрасно, будто и не болела несколько минут назад.

- Илана! Мне сказали, что ты выздоровела, - подошла я к гномам.

- Это чудо! - подняла она на меня сияющее лицо.

- Я очень рада! Это дриада помогла.

- Дриада?! - чуть ли не хором переспросили друзья.

Я им рассказала о встрече с лесной нимфой. Все слушали, затая дыхание, а после рассказа гномы принялись благодарить меня.

- В том, что дриада помогла - твоя заслуга. Ты пожертвовала своим желанием ради нас.

- Глупости. Я попросила нимфу только потому, что желала этого. И потом, - улыбнулась я. - у меня было так много желаний, что самым лёгким оказалось выбрать это.

--------

Если вы сделаете репост в социальные сети, то ваши друзья и знакомые смогут узнать об этой книге. И тогда у вас будет с кем обсудить роман, похвалить или поругать автора :) Спасибо!

Глава 16 Смерть друга



Мы решили, что пора сделать стоянку. Сегодня мы вышли рано, решив наверстать потерянные из-за болезни Иланы дни, и поэтому, с непривычки, уже устали. Все тут же разбрелись по своим делам. Илана собралась варить обед, но заботливый Делти ей не позволил и сам взялся за дело, мягко заставив любимую сесть отдохнуть рядышком. На них приятно было смотреть. Возлюбленная гнома полностью оправилась от смертельной болезни, но Делти всё равно не позволял ей ничего делать, стараясь оберегать от излишних хлопот. Они не показывали своих чувств явно, но их любовь была видна в каждом взгляде, брошенном друг на друга, в той заботе и нежности, что проявляли гномы друг к другу. Они старались не отходить друг от друга, а когда разговаривали между собой, голоса их смягчались. Кажется, все в отряде любовались на них. С тайной завистью смотрела на гномов и я, но зависть это была хорошая. Думаю, каждый из нас мечтает найти того, кто пойдёт за тобой... да хоть в логово троллей.

Но долго на месте мне не сиделось. Мне было трудно всё время следить за лицом, изображая беспечность, поэтому ушла за деревья разобраться с мыслями и подумать как вести себя дальше в связи с последними событиями. Я бесцельно бродила, полностью погруженная в свои мысли. Нет, я нисколько не жалела о неиспользованной для себя возможности загадать дриаде личное заветное желание, но меня не оставляла мысль, могла ли лесная нимфа переместить нас в наш мир, пожелай я этого? А если бы я точно знала, что это возможно, что бы тогда выбрала? Я вздохнула, уже поздно гадать, да и не нужно, выбор сделан и я уверена, что он правильный. У нас свой путь и ещё есть возможность вернуться домой, самое главное - при нас ключ. Вспомнив о нём, я достала его из под ворота одежды. Повертела ключ в руках. Голубой кристалл чуть меньше моей ладони. Солнечный свет тускло отражался в его гранях. Я засмотрелась, было в нём что-то такое, что приковывало взгляд... Но тут лёгкий шорох заставил поднять глаза, и в тот же миг я услышала какое-то вжиканье, и на меня навалилось чьё-то тело. Я жутко испугалась и не сразу пришла в себя, даже когда увидела, что это Рик. Он как-то странно смотрел сквозь меня и медленно опускался на землю.

- Рик, что с тобой? - я пыталась его поддержать, но тело было странно тяжёлым.

Я не смогла удержать Рика, и он упал на землю. И я увидела торчащую из его спины чёрную стрелу.

- Все сюда! Помогите! - закричала я в панике, и кричала до тех пор, пока не прибежали друзья.

Все тут же столпились возле нас, наперебой спрашивая, что случилось. Я едва толком смогла объяснить - грудь рвали рыдания. Все склонились над Риком. Он был жив. Глаза открыты, лицо белее полотна, а из груди вырывалось хриплое дыхание. Делти покачал головой:

- Он очень плох. Ему долго не продержаться.

- Что ты такое говоришь? - зло одёрнула я его.

Он удивлённо поднял на меня глаза.

- Его ранили чёрной стрелой. Скорее всего, с ядовитым наконечником. Ему недолго осталось жить.

- К сожалению, Делти прав, - подтвердил Тиллиус.

- Не смейте так говорить! - закричала я. - Мы его вылечим! Вы ведь смогли вылечить Лекса и его сможем. Тиллиус, скажи какие травы надо собрать, я сделаю, а ты вари свои зелья. Не стойте, отнесите Рика на поляну! - видя, что они не двигаются и молча с жалостью, смотрят на меня, стала их подталкивать. - Давайте, давайте, не стойте, каждая минута дорога.

Лекс и Делти взяли и бережно понесли Рика на нашу стоянку. Уложили боком на подстеленный плащ.

- Стрелу нельзя вынимать, иначе он может умереть от потери крови, так? - я кое-что помнила из исторических книжек и фильмов.

- Он так и так умрёт, - сказал гном.

Его слова вывели меня из себя.

- Да что с тобой, Делти?! Рик наш друг, как ты можешь так безразлично смотреть как он умирает?

- Мне также тяжело, как и тебе. Но, пойми, мы ничего не можем сделать, Рик обречён. Раненые стрелой Безликого не выживают.

- Нет, мы это изменим. Мы не дадим ему умереть, надо только приложить все силы. Я, во всяком случае, это сделаю, надеюсь, вы тоже?

Я выжидательно посмотрела на своих спутников. Не выдержав моего взгляда, они занялись делом. Кто-то пошёл собирать лечебные травы, кто-то принялся ухаживать за Риком. Я помогала, чем могла.

Несколько часов мы боролись за жизнь Рика. Тиллиус колдовал, мы накладывали повязки и компрессы, делали примочки. Тилли удалось остановить кровь после того, как Нел по совместному решению выдернул стрелу из спины Рика, но, как мы и предполагали, её наконечник был обработан ядом и, несмотря на все наши усилия, Рик угасал.

Я в очередной раз вытерла испарину с лица раненого и смочила водой сухие губы. Ко мне незаметно подошёл Нел и отозвал в сторону. Я передала тряпочку подруге, и она тут же заняла моё место.

- Всё бесполезно, он умирает, - сказал вампир, когда мы отошли.

- Что ты предлагаешь? Бросить его и уйти? - зло спросила я. - Если тебе надоело, можешь уходить. Тебя здесь никто не задерживает. Я понимаю, тебе давно уже не впервой смотреть, как умирают люди. Да ты и сам нередко этому способствуешь. Тебе не понять, почему мы с ним возимся, так? Я тебе скажу, он наш друг! Знаю, что для тебя это пустое слово. Ты ни к кому и ни к чему не привязан. Ты не способен чувствовать ни жалости, ни сочувствия. Живёшь так, как лучше тебе, выбираешь то, что нужно, а потом без сожаления с этим расстаёшься. Ты всегда один, конечно, это удобнее - никогда не испытывать боль от потери.

Я выплёскивала все негативные эмоции, скопившиеся за день, усталость и беспомощность сделали меня раздражительной. Нел выслушал меня совершенно невозмутимо.

- Всё сказала? Теперь меня послушай. Несмотря на всё наше желание и все наши старания Рик умрёт. Мы просто оттягиваем неизбежное. Он и так мучается, а мы ещё продлеваем его агонию. Эгоистично поступаешь, прежде всего, ты: вместо того, чтобы дать ему спокойно умереть, ты ради своего желания заставляешь его переживать свою боль снова. Ты у него спросила, хочет ли он прожить ещё несколько часов такой ценой?

- Я хочу его спасти, неужели никто из вас этого не понимает?! - Я не заметила, как из глаз покатились слёзы. - Можно сказать себе, что больше ничего нельзя сделать и опустить руки, а можно постараться победить смерть.

- Смерть нельзя победить.

- Это мы ещё посмотрим! Я знаю, что делать.

Я решительно направилась назад к раненому другу.

- Лекс, Делти, понесёте Рика. Мы идём искать дриаду, - громогласно объявила я.

Все воззарились на меня.

- Дриада нам поможет. Она же спасла Илану от смерти и Рика спасёт, - отчаянно объясняла я им как маленьким детям.

- Наташа, - вкрадчиво сказал Лекс. - дриаду найти не так просто, в прошлый раз ты встретила её случайно, тогда тебе очень повезло, шансов, что ты найдёшь её во второй раз, почти нет.

- Мы что будем сидеть и ждать пока он умрёт? - я обвела всех взглядом.

Все молчали, понурив головы и опустив глаза.

- Мы пойдём туда, где я в первый раз встретила дриаду. Я найду её, чего бы мне этого не стоило. Я не дам ему умереть.

- Для него этот путь будет тяжёлым, - сказал подошедший сзади Нел.

- Не пытайтесь меня отговорить. Я это делаю ради его спасения. Помогите мне или я сама понесу его на спине.

Поняв, что спорить со мной бесполезно Лекс и Делти собрались взять Рика, но вампир отстранил их.

- Я его понесу. Для меня он ничего не весит.

Через несколько минут коротких сборов мы вышли в путь. Я быстро шла впереди, пытаясь вспомнить дорогу, по которой мы пришли. Нел легко нёс укрытого плащом Рика, и время от времени кто-нибудь из нас подходил проверить раненного.

Света нагнала меня.

- Наташ, мне тоже очень жалко, что Рик умрёт.

- Он не умрёт, - коротко бросила я.

- То есть да, конечно. Я хотела сказать, если Рик умрёт, - голос у подруги был совсем жалкий. - Я никогда не видела, как умирают люди, - тихо прибавила она.

- Я тоже. Это страшно. Особенно когда это человек, ставший для тебя близким.

Некоторое время мы шли молча.

- А если мы не найдём дриаду? - наконец решилась спросить Света.

- Ну ведь не может быть такого, чтобы никто не знал где она обитает!

- Эльфы знают, - тихо сказал Делти.

Я резко обернулась.

- Эльфы?

Все закивали в знак согласия с гномом.

- Эльфы довольно закрытый народ и тоже живут в лесах. Кажется, они знают всё обо всех.

- Значит, найдём либо дриаду, либо эльфов. Любой из них нам должен помочь, - решила я.

- Никто нам ничего не должен, - всё так же тихо сказал Делти.

Но я предпочла его не расслышать.

Мы шли и шли. Солнце давно перевалило за зенит, все потихоньку выбивались из сил и ненароком останавливались всё чаще. Это было похоже на гонку за жизнью. Впрочем, так оно и было. Рику становилось всё хуже, и даже все наши усилия не приносили ему облегчения. Всё чаще поглядывали на меня друзья, но я старалась не замечать их взглядов и вела дальше, к тому месту, где я встретила дриаду.

- Наташа, всё бесполезно, мы не найдём её, - сказал мне кто-то.

Я сжала зубы и, не оглядываясь, продолжила путь. Как заклинание я шептала себе, что мы спасём Рика, не хотела, не могла представить себе другого исхода. Я никогда не теряла близких людей и сейчас не потеряю.

- Стойте на месте! - неожиданно раздался чей-то повелительный голос.

Я вскинула голову. Прямо перед нами стояли люди. Точное количество определить было трудно, несколько человек перед нами, остальные между деревьями. Я обвела глазами незнакомцев преграждавших нам дорогу. Это были высокие статные люди с очень красивыми благородными лицами. Они были похожи друг на друга, как братья. Возможно, такое впечатление создавалось из-за одинакового выражения на их лицах - высокомерное, с легким налётом небрежности. У каждого - длинные волосы распущенные или завязаны в хвост. Мне бы захотелось понравиться этим людям, но в руках они держали натянутые и направленные в нашу сторону луки, что говорило о том, что они не сильно рады нас видеть.

- Эльфы! - тихо кто-то ахнул за моей спиной.

Тут только я разглядела остроконечные уши, как и положено у эльфов.

- Что вам нужно здесь? - говорил один, наверное, главный из них.

- Мы ищем дриаду! - ответила я. - У нас умирает друг, - я указала на Рика на руках Нела. - Хотим попросить лесную нимфу помочь нам.

Эльфы даже не посмотрели в сторону Рика.

- Вам нельзя дальше. Поворачивайте назад.

Я опешила.

- Но он умирает! - ещё раз повторила я, решив, что эльфы просто не поняли.

- Нам всё равно. Дальше мы вас не пустим.

- Но почему?!

- Вас это не касается, - нет, эльф не грубил, просто его голос оставался холодным и безразличным.

Я сделала шаг в сторону говорившего с нами, и тут же руки эльфов напряглись - вот-вот и с натянутой тетивы сорвутся стрелы.

- Стой, - предостерёг меня Лекс, - они будут стрелять.

- Да, пока мы вас предупреждаем. Больше не ходите сюда, иначе наши стрелы найдут свою цель.

Эльфы были полны решимости, и совершенно очевидно, что стоит нам их ослушаться, как они, не задумываясь, убьют нас. Лица их оставались совершенно бесстрастными.

Я была в отчаянии. Мы столько прошли, столько пережили вместе с Риком, столько испытали, мы не могли его так просто потерять. Я упала на колени перед эльфами. В этот момент мне было всё равно как я выгляжу. Жалкой? Беспомощной? Слабой? Пусть! Если это сможет помочь...

- Я прошу вас, заклинаю, помогите нам! Его ранил ядовитой стрелой Безликий. Мы боремся за его жизнь, делаем всё что можем, но ничего не помогает! Если мы не найдём дриаду, наш друг умрёт! Вы же знаете где она. Помогите нам!

Я не просто просила, я умоляла, обливаясь слезами. Да, я впервые стояла перед кем-то на коленях, но сейчас мне было всё равно, все мои мысли были только о спасении Рика. Но несмотря на все мои мольбы, эльфы оставались бесстрастны.

- Повторяем в последний раз - уходите!

Ко мне подошёл Делти и попытался меня поднять.

- Надо уходить. Они не пустят нас дальше.

- Нет! - вырвалась я из рук гнома. - Мы не уйдём отсюда!

Я снова обратилась к эльфам

- Помогите нам и когда-нибудь мы поможем вам.

Впервые на лицах эльфов появилось что-то подобие улыбки, вернее усмешки.

- Эльфы не нуждаются в чьей-либо помощи. Уходите.

И тут во мне вскипела ярость. Я поднялась с колен. Умоляющие нотки в моём голосе уступили рыку злости.

- Как же так?! Неужели в вас нет ни капли сочувствия? А как же знаменитое благородство эльфов? Всё сказки? На самом деле вы бесчувственные и холодные! Эгоистичные эльфы, беспокоящиеся только о собственном покое! Вы показали своё настоящее лицо! Презрение - вот что вы испытываете к другим народам!

- Достаточно, - прервал меня их предводитель. - Ещё одно слово и ты замолчишь навсегда.

- Что, для вашей совести проще убить мирных путников коленноприклонно просящих вас о помощи?

Последние слова я уже выкрикивала, когда Лекс тащил меня назад, поспешно уводя за остальными. Я попыталась вырваться, но кентавр не отпускал меня до тех пор, пока эльфы не остались далеко позади.

- Не могу поверить! - я была вне себя. - Они даже не попытались сделать вид, что сочувствуют нам!

- Эльфы никогда не проявляют своих эмоций, - сказал Нел.

Он уложил Рика на землю, на подстеленный Иланой плащ. Раненый выглядел совсем плохо. У меня сжималось сердце, я была в отчаянии от безвыходности. Мне тяжело было видеть умирающего Рика, я ушла с полянки вглубь леса. Я стояла, уткнувшись лбом в ствол дерева и не заметила, как ко мне подошёл Нел и положил руку на плечо.

- Не вини себя, ты бы всё равно ничего не смогла сделать. Да и дриаду нам вряд ли бы удалось найти.

- Если бы эльфы нам помогли...

- Не помогли. И это их право.

- Ты их защищаешь? - зло спросила я.

- Я никого не защищаю. Я просто хочу, чтобы ты поняла: многие вещи изменить не в твоих силах.

- Но ведь общими усилиями, если бы эльфы помогли... - повторила я, не желая сдаваться.

- Эльфы делали только то, что считали нужным.

- Для кого?! Для себя?!

- Конечно. Как и все в этом мире они защищали свои интересы.

- А как же помощь нуждающемуся?

- Какое им дело до других? До чужих проблем и бед? В том, чтобы помочь нам они не видели для себя никакой пользы, поэтому они и не стали этого делать.

- Но ведь другие помогают! Делти и Илана, Лекс, даже ты...

- Мы не эльфы. У них свой уклад, своя мораль, свои законы. Им важны только они сами. Чужие их не интересуют, если только это не касается эльфов. Они могут иметь дело с другими расами, но только в том случае, если это соответствует их интересам. Они не будут делать ничего, в чём не видят пользы для себя.

- Значит они плохие, - сделала я вывод.

Нел покачал головой.

- Ты не поняла. У них своё понятие добра и зла. Добро - всё, что соответствует интересам эльфов, всё, что нет - их не касается.

- Так быть не должно, если люди...

- Они не люди.

- ...если мы не будем помогать друг другу в беде, то все вымрем.

Нел усмехнулся.

- Вот уж эльфам это вряд ли грозит - они бессмертны.

Я горестно покачала головой.

- Поэтому они не смогли меня понять.

- Они понимали тебя, ведь любой из них также может погибнуть от несчастного случая или быть убитым.

- Тогда я не могу понять...

- Не хочешь понимать.

Я ничего не ответила, снова прижавшись лбом к дереву. Мысли разбегались, и в голове была каша.

День клонился к вечеру, и в лесу быстро темнело.

- Всё так несправедливо, несправедливо. Разве оборотень может умереть от стрелы?

- Оборотня убивает только серебро, но в обличие человека он уязвим точно также как и другие.

- На его месте должна была быть я.

Неожиданно появился Делти.

- Рик умирает.

Когда мы пришли на поляну, там уже горел костёр, свет которого выхватывал из сумерек печальные лица моих друзей. Все они стояли возле лежащего на плаще Рика. Я опустилась перед ним на колени. В неверном свете костра бледность его лица казалось мертвецкой.

- Тиллиус, а где компресс? - всполошилась я.

- Наташа, не надо, - кажется, впервые с тех пор как его ранили, Рик заговорил. - Я всё знаю, бесполезно.

- Нет, мы обязательно что-нибудь придумаем!

Рик слабо улыбнулся.

- Не стоит. Я столько раз был в шаге от смерти, что уже не боюсь её. Я не стремился к ней, но раз уж так вышло... Я рад только тому, что отдал свой долг, я обещал это сделать и я сделал.

- Обменял одну жизнь на другую, какой смысл? - с горечью спросила я.

- Тебе надо жить, потому что тебе есть куда возвращаться, тебя ждут дома, тебя любят. А мне некуда идти. Это ваш путь, а я шёл с вами только потому, что больше идти мне было некуда. Но для меня этот путь закончился. И я ни о чём не жалею.

Рик перевёл взгляд на Свету.

- Ты оказалась права, лес станет моим домом, моим последним пристанищем.

- Я не... - не договорила Света и, расплакавшись, уткнулась в кентавра.

Дыхание раненого стало редким, Рик всё медленнее втягивал и выдыхал воздух, как будто дышать ему становилось труднее.

- Не уходи, Рик. - мой голос надломился, а глаза застилали снова навернувшиеся слёзы, но я продолжала. - Не уходи, не сейчас, скоро ты превратишься в волка и, наверное, сможешь пережить ещё одну ночь.

- Но утром, когда я стану вновь человеком, я всё равно умру.

Я не могла поверить, что сейчас всё закончится.

- Пожалуйста, дождись хотя бы утра.

Рик нашёл силы слабо улыбнуться. В наступивших сумерках блеснули его глаза.

- Если ночь пришла, стоит ли ждать рассвет?

Рик умер очень тихо. Ни стона, ни предсмертных судорог, просто закрыл глаза и в последний раз выдохнул.

- Рик, - потрясла я умершего друга. - Рик!

- Наташа, он умер, - окликнул меня Нел.

Но я не слушала, продолжая всё сильнее трясти тело.

- Рик, Рик!

- Не тревожь его.

- Отстань! - оттолкнула я вампира, и продолжала «будить» Рика.

Кто-то схватил меня сзади и понёс с поляны. Я вырывалась, но Нел держал крепко и нёс меня легко, и отпустил только тогда, когда отошёл от поляны на достаточное расстояние.

- Отпусти! - зло стукнула я вампира в грудь.

- Не кричи, не тревожь душу умершего.

- Да что ты знаешь о душе?! У тебя её вообще нет!

Я кричала на Нела так, будто это он был виноват в смерти Рика. Я билась в истерике, выплёскивала всю боль и горечь от потери, всю свою злость от несправедливости. А Нел стоял и смотрел как я исхожусь в крике от собственного бессилия.

- Ну что ты смотришь на меня?! Думаешь, что я полная идиотка и истеричка?!Я понимаю тебя, Наташа.

Нел попытался приблизиться ко мне, но я оттолкнула его.

- Ничего ты не понимаешь! Ты никогда не терял друзей!

- Ты забыла, что вы сами уничтожили несколько моих сородичей?

- Вот именно сородичей, вампиров, как и ты сам! Какие проблемы, ты ещё их наделаешь, несколько укусов и ты восполнишь потери! Можешь начать с меня.

- А ведь это сильное искушение, - сказал вдруг он, сощурив глаза.

От неожиданности я замолчала, и мы некоторое время смотрели друг на друга, ничего не говоря. И снова у меня появилось ощущение, что его глаза затягивают меня вглубь. Но голос Нела вывел меня из этого странного состояния.

- Пойдём. Надо похоронить Рика.

Но я мотнула головой:

- Иди ты. Я не смогу... я хочу побыть одна.

Нел некоторое время смотрел на меня молча, потом кивнул и ушёл, оставив меня наедине с моей скорбью.

Не знаю, сколько я просидела на земле, обхватив колени руками и перебирая в памяти время, когда Рик был с нами. Всегда тихий, незаметный, будто чувствовал себя ненужным, но всегда рядом, готовый придти на помощь. Нет ничего удивительного, что именно он спас меня. Спас ценой своей жизни...

Постепенно рыдания прекратили рвать мне грудь, но щемящая тоска по-прежнему сжимала сердце и я понимала, что рана на нём зарубцуется не скоро.

Когда я вернулась на поляну, Рика уже похоронили под высоким деревом. Небольшой холмик и камень на нём, вот и всё, что представляла его могила. Никто никогда не сможет его здесь найти, даже если захочет. Впрочем, и искать его было некому.

Мы постояли над могилкой. В неверном свете факелов, которые держали мои друзья, я с трудом разобрала строчки, которые кто-то выскреб на могильном камне:

Сказать хочу, но онемел язык...

И снова я молчу, оскалив клык,

Закрылись веки, очи видеть не желают,

И в жилах кровь быстрей всё остывает.

И сердце шепчет: «Я устало биться»,

Душа болит, и сил нет больше злиться.

Немеет тело, камнем давит грудь,

Как тяжело в последний раз вздохнуть.

Стрела черна, как крепко зацепилась!

Густая пелена на землю опустилась...

Что день, что ночь, теперь мне всё одно,

Ведь под землёю всё равно темно.[1]

Тихо, почти неслышно, плакала Света, стоя рядом с помрачневшим Лексом и печальным Тиллиусом; молча, обнявшись, скорбели Делти и Илана; незаметной тенью стоял Нел. Опустошённая горем и своей истерикой, я в оцепенении, сквозь застилающую глаза пелену, смотрела на холмик, под которым лежал так быстро приобретённый, и ещё быстрее - потерянный друг.

[1] Стихи Кузьминой Алевтины

Глава 17 Друзья уходят



Последующие дни, мы провели в скорби. Не хотелось ни смеяться, ни вести праздных бесед, ни даже просто разговаривать громко. Смерть Рика стояла в памяти, хотя никто не говорил об этом, все всё понимали без слов и никому не хотелось тревожить незажившие раны. Казалось бы, ничто в мире не изменилось со смертью Рика, но уже не радовала природа, не хотелось слушать пение птиц и шелест ветра в ветвях. Тихие разговоры по необходимости, привычные действия, остановки на ночь и подъёмы по утру - мы продолжали свой путь по лесу.

На одной из таких остановок Нел завёл разговор о ключе.

- Вам опасно носить его с собой. Безликие ещё не добились своей цели и вряд ли теперь остановятся.

- Но мы не можем его бросить, это наш единственный шанс попасть домой, - возразила Света.

- Я и не предлагаю вам его бросать. Отдайте кристалл мне, у меня он будет в большей безопасности.

- Э-э, нет! - взбеленилась Светка. - Это ты что удумал? Чтобы я доверила ключ вампиру?!

Нел нехорошо сверкнул глазами.

- Захочешь жить - отдашь.

- Ключ у меня, - вмешалась я в разговор. - Будь он проклят, - добавила я шёпотом.

Все на минуту замолчали, прекрасно понимая мои слова, из-за него меня пытались убить Безликие, из-за этого погиб Рик.

- До тех пор, пока ключ у тебя, ты в опасности. Пока ещё что-нибудь не случилось, отдай его мне, для меня он не представляет ценности, так что волноваться тебе не о чем, но меня убить гораздо сложнее.

Я задумалась. В словах Нела, безусловно, была логика, но откуда такое желание помочь нам? Целый час я ломала голову над этим, а потом, так и не придя ни к какому выводу, отдала ключ Нелу.

- Что-то ты ему слишком доверяешь, - сказала мне Света, когда мы остались одни. - К чему бы это?

- А у нас есть выбор? Тем более Нел прав в одном - убить его не так просто.

- Ага, и отобрать ключ в таком случае тоже, - скептически заметила моя подруга.

- Да зачем ему ключ?!

- Например, для того, чтобы попасть в наш мир и развернуться там.

- Если бы он действительно хотел, ему бы ничего не стоило его у нас отнять. Согласись, для него это было бы не сложно.

- А вдруг его тёмная сущность не может взять ключ, пока его добровольно не отдадут ему в руки? - выдвинула «гипотезу» моя подруга.

- Ой, Света, ты, кажется, фильмов пересмотрела, - отмахнулась я.

- Не знаю, может ты ещё не заметила, но то, что с нами происходит, покруче любого кино.

- И не говори, - усмехнулась я. - Представь, если бы нам сказали, что с нами произойдёт такое ещё месяц назад?

- Что встретим «говорящую лошадь», - передразнила она меня.

Я засмеялась.

- И оборотня с гномом и магом.

- Ага, и что нас чуть не сожгут на костре.

- Побываем на королевском турнире...

- ...и в тюрьме.

- Встретим сумасшедшего графа.

- «Погостим» у троллей,

- Потеряем друга, - печально произнесла я.

- И встретим любовь, - добавила Света.

Я недоумённо взглянула на неё.

- Да не смотри так. Думаешь, я не догадываюсь о твоих чувствах к Нелу?

Я отвела взгляд, но Света продолжала.

- Мы слишком давно с тобой дружим, чтобы я не знала твои привычки, твой характер, твои вкусы. Мне это было ясно уже тогда, в отеле. У тебя всё чувства как ураган. Если влюбляешься, так сразу и по полной, с головой в омут. Позовёт за собой - с ним пойдёшь, а я боюсь этого. Иногда, когда ты смотришь на него, будто уходишь куда-то. Опасаюсь, что однажды не вернёшься.

- Меня влечёт к нему. С первого момента. В нём я нашла то, чего не находила в других мужчинах.

- Что?

- Силу. И надёжность. Я ощущаю его за спиной и чувствую подсознательно: буду падать - он поймает, как тогда, в пропасти.

- Он камень, а ты бурная река. То ли он тебя остановит, то ли ты его смоешь.

Я рассмеялась.

- Ну Светка, ты прям мастер слова! - я лукаво сощурила глаза. - А как ты назовёшь себя с Лексом?

Света вскинулась.

- А причём тут я и Лекс?

- Не причём? - хитро спросила я.

- Да ну тебя, глупости какие-то болтаешь! - рассердилась подруга и, не желая дальше продолжать разговор, ушла.

Целый день после этого Света меня избегала, особенно когда видела мои подмигивания и лукавую улыбку. В целом всё остальное было как обычно, первое время, мы особо наблюдали за Нелом, но вампир, по всей видимости, не собирался нас покидать с ключом, не считая его обычных ночных прогулок. Однажды любопытная Света спросила у него, зачем он уходит каждую ночь, ответ ей не понравился.

- Мне ведь надо чем-то питаться. Я стараюсь, чтобы это была не ты.

На этом их разговор закончился. Нел ничего не пожелал объяснять, а Света отчего-то не захотела больше ничего спрашивать.

Мы продолжали путь. Вскоре Тиллиус и Лекс то ли по звёздам, то ли по ещё каким-то неизвестным нам приметам вычислили, что мы скоро должны выйти из леса. Это нас подбодрило. Однообразные хождения по лесу порядком поднадоели. Про себя я решила, что ещё долго не возжелаю никаких лесных прогулок даже по грибы.

В последнюю ночь, перед тем как, по словам Лекса, мы покинем лес, случилось одно событие. Как всегда разведя костёр и скудно поужинав (со смертью Рика мы питались тем, что найдем под ногами: ягоды да грибы), мы улеглись спать. Из сладкого сна меня выдернули крики. Я не сразу поняла, что это мне не снится. Открыв глаза, я увидела в отблесках костра тёмную фигуру. Приглядевшись, я узнала Делти, чья очередь была сторожить нас. Делти держал факел и пытался им кого-то отпугнуть. Я вскочила, вгляделась в темноту.

- Стой!

Перед нами стоял молодой волчонок и безбоязненно смотрел на нас. Его взгляд невольно приковывал, он казался таким осмысленным. Потихоньку ко мне подошла Света.

- Волк!

- Это волчонок, - поправила я её. - И он не собирается на нас нападать.

Все столпились неподалёку от ночного гостя, не решаясь приблизиться к нему.

- Если он не собирается нападать на нас, тогда что ему надо? - повис Светкин вопрос в воздухе.

Все смотрели на волчонка, а он - на нас. Его внимательный взгляд был полон грусти.

- Это Рик. Он пришёл попрощаться с нами.

Сначала все удивлённо посмотрели на меня, а потом снова перевели взгляд на волчонка. Делти убрал факел. Несколько минут в полном молчании, глаза в глаза, а потом ночной гость развернулся и убежал в лес.

- Ну вот и попрощался...

Никто ничего не добавил. Какой смысл в словах? Только я знаю, в ту ночь никто больше не уснул.

Наутро всё было как обычно: завтрак, возвращение Нела, сборы в дорогу. Никто не говорил о ночном происшествии и только Света, когда мы двинулись в путь, поманила меня в сторону и спросила:

- Ты и вправду считаешь, что это мог быть он?

- Да. Только теперь он не оборотень, а настоящий волк.

- Думаешь, он бы хотел стать волком?

- Не знаю. Но люди были к нему злы, когда он был человеком, может лес будет добрее.

- А он нас помнит?

- Пока может да. Но он будет расти, и, наверное, воспоминания о нас уйдут из его памяти.

- Это к лучшему, - кивнула Света. - Ему так будет легче.

Больше мы об этом не заговаривали.

К обеду мы, наконец-то, покинули лес. Тут, оказалось, пришло время прощаться с гномами. То, ради чего Делти совершил такой длинный путь - произошло, Илана была спасена. Теперь их путь лежит домой. Эта новость нас расстроила, мы уже привыкли к гномам, и сейчас, когда они уходили, казалось, что отрывается кусочек сердца.

- Берегите себя, - пожелала я.

- Ага, а то опять какие-нибудь тролли сгробастуют, - хлюпнула носом Светка.

- Тьфу, ну что за привычка вечно беду накликать! - сплюнул Лекс.

- Да ничего я не накликаю, я предупреждаю! - взвилась Светка.

- Не ссорьтесь, - улыбнулась Илана. - Мы будем осторожны.

- Пока я жив, Илану больше у меня не отнимут, - сказал Делти и обнял возлюбленную за плечи.

Я ещё раз по-доброму улыбнулась, глядя на эту замечательную пару. Всё-таки любовь - это так красиво.

- Удачи вам!

- И вам тоже. Вам она понадобится не меньше, - пожелала Илана.

Мы по очереди обнялись с гномами.

- Не оглядывайтесь, - попросила Светка. - У нас такая примета, если оглянитесь, не увидимся больше.

- И так не увидимся, - пожал плечами Лекс.

- И всё же...

- Хорошо, - улыбнулся Делти. - Прощайте.

Они ушли, как и обещали, не оглядываясь.

Сразу наша компания показалась такой маленькой: я, Света, Лекс, Тиллиус и Нел. Но и это был не конец. Теперь наш путь лежал к дому мага Алиандра, где должен был остаться Тиллиус, чтобы продолжить своё обучение. Тяжело было осознавать, что мы останемся без какой-никакой магической помощи, но тяжелее, что ещё без одного друга. Но Тиллиус нам и так многим помог, у нас просто не хватало совести удерживать его дальше. До города, где жил маг Алиандр несколько дней пути. И они будут последними, которые мы проведём вместе.

Глава 18 Неожиданный поворот



До дома мага Алиандра мы добрались без особых приключений, если не считать того, что Света заболела простудой, как она подозревала из-за сырого лесного воздуха и земли, на которой приходилось ночевать. Света чихала, кашляла, жаловалась на заложенный нос, что сделало её сварливой.

Дом мага Алиандра находился на окраине, поэтому нам пришлось идти через весь город. Чем ближе мы подходили к цели, тем быстрее становился наш шаг. Нам уже порядком надоело питаться, чем бог пошлёт, и спать, где придётся. Дом мага мы воспринимали уже как благо, которое позволит нам сделать небольшую передышку прежде, чем мы снова двинемся в путь. И когда, наконец, Тиллиус подвёл нас к дому, все вздохнули с облегчением.

В предвкушении горячего ужина и полноценного отдыха мы постучались в дверь. На наш стук, как ни странно, никто не ответил. По словам Тиллиуса, маг Алиандр редко выходил из дома, только по необходимости. Мы довольно долго простояли у двери, но так ничего и не дождались. Тиллиус подёргал дверь и, как ни странно, она оказалась не заперта. Тиллиус нерешительно и растерянно посмотрел на нас, но Света не церемонясь, оттёрла юношу от входа и зашла в дом. Нам ничего не оставалось, как последовать за ней. То, что мы увидели внутри, привело нас в замешательство. В доме творился страшный беспорядок. Разгромлено было всё, что можно было разгромить. Мебель раскурочена, поломана и даже местами прожжена. Везде валялись сломанные и битые вещи. Создавалось ощущение, что здесь была не просто драка, а самая настоящая бойня. Мы походили между этими развалами. Трудно было представить, что в доме кто-то есть, так и оказалось - он был пустым.

- Ничего не понимаю, - говорил растерянный Тиллиус, пока мы обследовали дом на наличие кого-нибудь живого. - Что произошло? Куда подевался маг Алиандр?

- Здесь всё разгромлено! На воров и грабителей не похоже.

- Кто-то напал на мага Алиандра! - воскликнул Тиллиус. - Может ему пришлось покинуть дом?

- Или его похитили, - предположила, шмыгая заложенным носом Света.

- Или убили, - это уже сказал Нел.

Тиллиус вздрогнул.

- Но почему? Разве только кто-нибудь прознал, что Алиандр занимается магией, - сказал Лекс.

- Если бы мага Алиандра арестовали, мы бы уже знали, о казни глашатаи кричали бы на каждом углу, - предложил Тилли.

- Но тогда кому он мог понадобиться?

- Мало ли кому? Магия - это большая сила.

- В любом случае, похоже без боя он не сдался, - огляделся Нел.

- Надо посмотреть... - как бы самому себе сказал Тиллиус.

Он подошёл к одной из колонн, которые были в доме. Мы следили за ним, не отрывая глаз.

- Где-то здесь находиться потайная комната, - продолжал Тиллиус, ощупывая колонну. - Мы с учителем Оливусом нечасто бывали у мага Алиандра, и только один раз я видел её. Только бы вспомнить.

Тилли ненадолго задумался, а потом сделал несколько пассов рукой, сопровождая их непонятными фразами. Его голос изменился, стал двоиться, троиться, как будто многократно отражаясь от стен эхом. Его голос завораживал. Но наваждение прошло через несколько секунд. Заклинание сработало, и колонна раскрылась. Тиллиус вошёл внутрь и позвал нас.

- Как мы туда войдём? Там места и для огдного нет, - недоумевала Света.

- Не смущайтесь, здесь действует преломление пространства. Внутри места гораздо больше, чем кажется снаружи.

Мы осторожно пошли вовнутрь, не верилось во все эти вещи. Но Тиллиус был прав. Когда я неуверенно вошла в колонну, оказалась в тёмном помещении. За мной зашли остальные. Тиллиус тем временем зажёг лампаду. Её свет осветил внутреннее убранство комнаты. Здесь были в основном полки с книгами и свитками. Я прошлась, посмотрела, потрогала корешки книг.

- Это, наверное, магические книги? - предположила я.

- Да, здесь самые ценные и редкие, - ответил Тиллиус. - Но Алиандр не просто маг, он Хранитель! - со значением добавил он.

- Да? И что же огн хгранит? - спросила любопытная Света.

Тиллиус указал на ранее не замеченную мной подставку, на которой стояла небольшая шкатулка.

- Вот это.

Света попыталась приблизиться к подставке, но Тиллиус остановил её.

- Осторожнее, не подходи! Она защищена магическим кольцом.

Мы столпились недалеко от интересной вещицы.

- Возможно, нападающие пришли именно за этим.

- Эта шкатулка так ценна?

- Это не просто шкатулка, - со значением сказал Тиллиус. - Это артефакт!

- Какой факт? - не понял Лекс.

- Артефакт - магическая вещь.

- А что там? - встала на цыпочки Света, пытаясь получше разглядеть шкатулку. - Какие-гнибудь паугчьи лапки, жабьи сьлюни и крыгсигные коготки?

- Света, фу! - скривилась я.

- Ничего подобного. Это Великий Артефакт - Ларец Мудрости, - значительно сказал Тиллиус.

- Звучит солидно, - оценила я.

- Всего существует Девять Великих Артефактов! - продолжил юный маг и продекламировал, видимо наизусть. - Великая Книга Артефактов - эта книга имеет знания обо всех девяти артефактов, историю их появления, описания внешние и внутренние, великую силу каждого; Ларец Мудрости - даёт неисчерпаемую мудрость; Чаша Жизни - мёртвое сделает живым, даёт бессмертие; Посох Смерти - живое сделает мёртвым; Камень Мироздания - может сотворить новый мир, перестроить и разрушить уже существующий; Кольцо Власти управляет чужой волей; Венец Свободы - делает свободным от чужой воли; Зеркало Времени даёт власть над временем: прошлым, настоящим и будущим; Ключ от врат пространства даёт возможность перемещения между мирами.

- Это тот ключ, который у гнас? - догадалась Света.

- Да, один из Великих Артефактов.

- Что же такая бесценная вещь делала у гоблина, который открыл врата? - спросила я у Тилли.

- Я подозреваю, что это был не просто гоблин, а один из Хранителей Великих Артефактов.

- А разве гоблин может быть Хранителем? - недоумевала я.

- Любой избранный может, если владеет магией, конечно.

- И огн хотел с клюгчом сбежать в другой мир? Хор-р-рош храгнитель! - съёрничала Света.

Тиллиус в задумчивости потёр лоб.

- Действительно хотел. Только зачем?

- И куда делся маг Алиандр? - напомнил Лекс.

- И связаны ли эти события между собой, - добавила я.

- Верно! Надо поразмыслить над этим, - ещё больше задумался юный маг.

- Апчхи! - громко чихнула Света. - Сколько же здесь пыли!

Пыль и в самом деле была и на книгах и на свитках, и потревоженная нашими движениями, летала в воздухе, что было хорошо видно в столбе света, проникающего со входа.

Тиллиус смущённо улыбнулся.

- Маг Алиандр, как и все маги не очень аккуратен.

- Заметно, - Света ещё раз чихнула.

- Ну давайте тогда выйдем отсюда, - предложил Лекс.

Мы покинули это странное помещение в колонне. Тиллиус его запечатал, опять произнеся свои непонятные слова. Такой неожиданный поворот событий, как исчезновение мага Алиандра, привело нас в замешательство. Требовалось время, чтобы обдумать, что делать дальше. Пока мы готовили из найденных на кухне продуктов ужин, мужчины привели в относительный порядок гостиную, более или менее разобрали кавардак, поставили уцелевшие кресла. Усевшись с тарелками, мы стали обсуждать сложившуюся ситуацию.

- Так ты считаешь, Тилли, что исчезновение мага Алиандра каким-либо образом связано с артефактом, этим Ларцом...как там? Мудрости? - спросила я.

- Может быть. Ларец Мудрости очень мощный артефакт и его можно использовать как во благо, так и во зло.

- Поправь, если я ошибусь. Маг Алиандр исчез, видимо в связи с Ларцом, за нами охотятся Безликие, которым нужен ключ, до этого Хранитель-гоблин открыл эти ключом врата в пространстве. У вас такие совпадения в порядке вещей?

- Что ты! Артефакты не трогали много времени. Таково соглашение.

- Так, давай по порядку, - попросила я Тиллиуса и приготовилась к долгому рассказу и не ошиблась. Благо чая у нас оставалось ещё много.

Мы со Светой и Лексом слушали с большим вниманием, а вот Нел казалось, не испытывал к рассказу Тиллиуса никакого интереса.

- Как я уже говорил, всего существует Девять артефактов. Великая Книга Артефактов - эта книга имеет знания обо всех девяти артефактов, историю их появления, описания внешние и внутренние, великую силу каждого; Ларец Мудрости - даёт неисчерпаемую мудрость; Чаша жизни... - опять зарядил усердный ученик Тиллиус.

- Всё-всё, мы поняли, эту часть можно опустить, - поспешно прервала я его.

- Н-да? - поправил очки Тилли. - Ну ладно. Ну вот, у каждого Великого Артефакта есть свой Хранитель.

- Храгнителей, соотвегтствегнно, всего девять? - уточнила Света.

- Как раз нет. Хранителей восемь. Четыре чёрных мага и четыре белых.

- И одигн серый! - обрадованная собственной догадкой воскликнула Света.

- Нет, - улыбнулся Тиллиус. - никаких серых магов не существует. Один артефакт не имеет Хранителя и находится в никому неизвестном месте.

- И что же это за артефакт? - поинтересовалась я.

- Великая Книга Артефактов.

- Почему именно она?

- Дело в том, что только Хранитель того или иного артефакта имеет сведения обо всех его свойствах и всей его силе и знает, как пользоваться этой магической вещью. Но Хранитель знает только свой артефакт, другие для него «закрыты». В Великой же Книге Артефактов написано всё, что имеет отношение к Великим Артефактам. Она сокрыта в неизвестном месте именно потому, что овладевший сведениями из неё, сможет повелевать всеми артефактами. Имея все Девять Великих Артефактов и умея ими владеть, обладатель становится всемогущим и непобедимым во все времена и во всех мирах!

В гостиной повисла торжественная тишина.

- Где ты говоришь гнахгодятся остальгные артефакты? - невинно спросила Света.

Тиллиус укоризненно посмотрел на гоблиншу.

- Нехорошо желать большого могущества. Это ведёт к великому злу.

Света скорчила рожицу.

- ГНу вот так всегда...

- А про какое соглашение ты говорил? - спросил Лекс.

- Между чёрными и белыми магами, - ответила я.

- А ты откуда знаешь? - удивился Тиллиус.

- Да так, догадалась, - хитро улыбнулась я. В самом деле, стоит ли им объяснять, что всё это читано-перечитано в десятках книг.

- Действительно между чёрными и белыми магами. Они договорились не использовать в борьбе хранящиеся у них артефакты.

- А ты знаешь всех Хранителей?

Тиллиус покачал головой.

- Нет. Из Хранителей я знаком только с магом Алеандром и то только потому, что он друг моего учителя мага Оливуса. Но мне известно, что белые маги владеют Посохом Смерти, Кольцом Власти, Ларцом Мудрости, Ключом от врат пространства, а чёрные маги хранят: Чашу Жизни, Венец Свободы, Камень Мироздания и Зеркало Времени.

- А много людей знает эти сведения?

- Нет, что ты! Только маги... ну и представители королевских династий ещё.

- Опа! - удивилась я. - Так может король и ведёт охоту на Хранителей? Как мы уже поняли, магов здесь не очень-то жалуют.

- Совсем не жалуют, - поправила меня Света, вспомнив, видимо, как нас чуть не сожгли на костре в Вечном.

- Король ведёт борьбу с обычными магами, но не с Хранителями, так как знает, что они являются гарантией относительного мира и спокойствия. Ведь если не будет Хранителей, некому будет следить за Артефактами.

- Так угничтожить их и дело с когнцом! - рубанула рукой Света.

- Великие Артефакты невозможно уничтожить. Они источник всего.

- Окажусь дома - напишу книгу, - пробормотала я.

- На самом деле и я всего не знаю. Мои немногочисленные сведения - это то, что говорил мне мой учитель и что удавалось найти в магических книгах, - добавил юный маг.

Все немного помолчали.

- Всё более или менее понятно, но что мы теперь будем делать? - задал резонный вопрос Лекс.

- Смыгсла Тиллиугсу оставаться здесь гнет, - воспользовалась ситуацией Света.

Я не хотела этого показывать, но тоже была бы очень рада, если бы юный маг продолжил путь с нами.

- Решать тебе, Тилли, - сказала я.

Юноша задумался.

- Без мага Алиандра мне здесь делать нечего. Артефакт надёжно спрятан и защищён, его никто не найдёт.

- А одному тебе здесь оставаться небезопасно. Налётчики могут вернуться. А я очень подозреваю, что ими являются Безликие.

- Лекс прав. Мы, конечно, не самая надёжная защита, но лучше, если мы будем держаться вместе.

Высказались все, только Нел молчал, будто всё происходящее было ему абсолютно безразлично.

- Ну что же, раз вы так считаете, я иду с вами дальше. А потом...

- ...а потом будет вигдно! - весело закончила Светка.

Я вздохнула с облегчением.

- Ну что, тогда не будем медлить и завтра же отправляемся в путь.

- Тиллиус, гну ты же маг, навергняка знаешь какие-гнибудь чудгодействегнные способы изглечения от пгостуды?! - взмолилась Света.

- Знаю, - улыбнулся маг. - Горячая ванна и чай с мёдом.

Но ни ванна, ни мёд Свете не помогли и на следующий день она хоть и чувствовала себя лучше физически, но кашель и заложенность носа остались. Свету это нервировало, и была она в далеко не лучшем расположении духа. Её раздражали все и вся. Особенно Лекс.

- Погчему судьба не послала нам обыкновегнную лошадь?! На гкрайний случай осла. Теперь нам пгриходится тащить весь этот груз на себе!

Из дома мага Алиандра с молчаливого согласия Тиллиуса, мы взяли всё, что могло понадобиться нам в пути. Света даже захватила пару одеял и подушку, которые к своему жуткому неудовольствию ей пришлось тащить на себе, отчего казалось, будто по земле сами собой идут большие тюки. Когда в доме мага я попыталась сказать, что ей будет не очень удобно с таким грузом, она смерила меня холодным взглядом и ответила, что больше ночевать на голой земле она не намерена. На выпады Светы все благоразумно отмалчивались. Простуда сделала маленькую сварливую гоблиншу невыносимой, все это понимали и терпели, от души желая, чтобы она поскорее выздоровела.

Мы уже давно покинули город, и как выяснилось, дальше дороги никто толком не знал. Как результат, мы сбились с пути и теперь шли за Тиллиусом, который пытался определить дорогу по солнцу. Он оправдывался, что лучше у него получается определять путь по звёздам, на что Света язвительно заметила: «Пгости, Тиллиус, звёзды днём, навергное, спят».

Земля с сочной травой плавно пошла вниз. Взору открылась прекрасная долина сплошь в необычных жёлтых цветах. Лазурное небо над головой с плывущими кое-где пушистыми облаками. В падающих лучах солнца долина казалась жёлтым морем. Мы спустились вниз. Трава здесь была выше колен, а цветы пахли одуряюще.

- Рай! - выдохнула я. - Просто рай!

- Великолепно! - поддержал меня Лекс.

- Никогда не видел ничего более прекрасного! - воскликнул Тиллиус.

Даже Нел не смог сдержать восхищения.

- «Рай!» «Великолепгно!» - передразнила нас Света. - Погсмотрела бы я на вас, если бы вы болели как я. Да и эти чёргтовы огдеяла!

- Света, неужели тебе не нравится это прекрасная долина?! - в полном восхищении сказала я. - А цветы! Почувствуй, как пахнут цветы!

- Наташа, ты ягвно надо мной игздеваешься! Я вообще не знаю, каким местом дышу! Какие цветы?!

- Как много ты потеряла! - я вдыхала этот аромат, от которого, казалось, кружится голова.

- Надо собрать несколько цветов, они наверняка имеют какие-нибудь полезные свойства, - предположил Тиллиус.

Мы шли, шли, а вокруг нас простиралась эта красивая долина. Я не могла насладиться её видом. От упоительного созерцания меня отвлёк голос Светы, которая споткнулась и чуть не растянулась под своим грузом.

- Мамогчка родная! Скелет!

Я нехотя посмотрела на указанные Светой чьи-то останки.

- Ну Света! Вечно ты умудряешься найти что-то неприятное! Ты лучше вокруг посмотри, какая красота!

- Красота?! У гнас перед ногсом лежит человегческий скелет, а ты говоришь: «красота»?

Я поморщилась. Неужели Света не замечает, какое великолепие раскинулось вокруг! Вон Лекс, Тиллиус и даже Нел ходят завороженные чудесной картиной.

- Не-ет, гне гнравится мне место, где лежат скелеты!

- Света, давай сделаем венки из этих прекрасных цветов!

- Гда, сейгчас всё брошу и буду делать вегнки! - пыхтела моя подруга под тяжестью своего груза.

- Света, какой же ты иногда бываешь скучной! Смотри, какой чудесный день, какая долина и этот аромат! - я в который раз вдохнула его полной грудью. - Я хочу остаться здесь. Давайте сделаем привал, - обратилась я к остальным.

- Отличная мысль! - поддержал меня Лекс.

- Я только «за»! - согласился и Тиллиус и бросил свою ношу на траву.

- Не хочу я никакого пгривала рядом со скелетом, - заартачилась Света.

- Не нуди! - оборвал её кентавр. - Пара - тройка часов отдыха нам не помешают, тем более в таком прекрасном месте!

- Можно здесь и заночевать, - предложила я.

- С удовольствием! - подхватил Тилли.

Мы с удобством разложились на траве среди необычных жёлтых цветов.

- Как ополоумели все! Как будто раньше кграсивых мест не видели. Пгойдёмте, а то если я сейгчас брошу этот груз, я потом его не подниму!

- Света, ну до чего же ты занудная! - проворчала я, нехотя поднимаясь с земли.

- Да уж, более, чем когда-либо, - согласился Лекс.

Мы снова пошли. Чем дальше мы шли, тем прекраснее становилась долина, я уже не просто чувствовала одуряющий аромат цветов, он как будто впитался в одежду, в меня саму. И так мне было хорошо, так чудесно, что ничего больше и не надо!

- Смотргте! Ещё один скелет! - прервала мою сладкую негу Светкин голос. - Да что же такое за место, огдни трупы?!

- Здесь так тихо, так спокойно. Никаких проблем, никаких забот. Одна красота и благодать вокруг! - я распростёрла руки. - Я не хочу отсюда уходить, - я уселась на траву. - Я останусь здесь.

- И я тоже! - подхватили меня Тиллиус и Лекс.

- Мы останемся здесь вместе, - сел рядом со мной Нел, и так это было чудесно!

- Как это: «остагнусь гздесь»?! - возмутилась Света. - Мы загблудились, нам нагдо поскорее выйти на дорогу!

- Зачем? Зачем куда-то идти? Смотри, здесь же рай!

- Как загчем? Наташа, у тебя «крыша» съехала? Нам домой возвгращаться нагдо!

- Я нашла свой дом, - умиротворённо сказала я. - Он здесь.

Света выпучила на меня глаза, обвела взглядом остальных, но все они были полностью согласны со мной, здесь было так хорошо, что не надо никуда идти, все это понимали кроме глупой Светки, которая раздражала своим занудством.

- Вы что, собгрались здесь всю жизнь сидеть?

- Конечно! Разве есть в мире место прекраснее этого? - сказал Лекс и я закивала.

- Наташа, лагдно эти, у них в голове не погнятно что, да им и идти-то некуда, но ты-то?!

- И я не хочу никуда идти. Я хочу остаться здесь. Смотри, какое небо, смотри какие цветы! Мы будем пить этот аромат, мы будем питаться им и наслаждаться этим чудом!

- Ты что, цветы жрать собгралась?! Это страгнность какая-то... Что с вами?! Как с ума сошли! Не-е, не нгравится мне это место. Скелеты валяются и ничего живого вокруг, ни птиц, ни бабочек, вообще никаких насекомых.

Я закрыла глаза и легла на траву. Мне не хотелось слушать Светку, мне хотелось наслаждаться этой долиной и этими цветами.

- Наташка, Наташка, а ну вставай! Вставай, говорю, а то как сейгчас стукну.

- Отстань, Света! Я ничего не хочу.

- Наташенька, милегнькая, что с тобой? Гну пошли домой, а? Неугжели ты забыла про дом, про наш мир, про свою маму?

- Маму? - в голове неясными очертаниями всплыл образ женщины, который показался таким далёким и...родным. Мне смутно захотелось к ней. - Мама? Но здесь так красиво! Пусть мама придёт сюда!

- Пусть, пусть придёт. Только огна ведь не знает куда идти?

- Не знает, - согласилась я.

- Так ты её приведёшь.

- Точно! Я её приведу. Но мне не хочется отсюда уходить. Может попозже?

- Никаких попозже! Пгредставь, ты здесь, а мама там по тебе скучает. Чем скорее ты её пгриведёшь, тем быстгрее вы будете здесь вместе. Пгредставь, как здорово!

Действительно было бы здорово, если бы мама была здесь рядом со мной. Она такой красоты никогда не видела, ей бы обязательно понравилось! Может Светка права?

- Ладно, пошли! - я встала с трудом.

- Пошли, пошли! - обрадовалась Света.

- Но мы обязательно сюда вернёмся! - предупредила я её. - Вместе с мамой.

- Когнечно вергнёмся!

- Куда вы? - лениво спросил Лекс.

- За мамой! Пошли с нами.

- Не хочу. Здесь так хорошо!

- И не стыдгно? А если по дороге с нами что-гнибудь случиться? - возмутилась Света.

- Нел? - позвала я вампира.

- Ты уверена, что хочешь куда-то идти?

Я задумалась. А действительно хочу ли я уходить отсюда, здесь так чудесно, так сладко пахнут цветы!

- Мама, мама! - напомнила Света.

- Да, мама... - снова всплыл родной, но далёкий образ женщины, который не хотел меня отпускать. - Мы идём за мамой.

Нел вздохнул и поднялся.

- Лекс! Вставай пагрнокопытное!

Лекс нехотя завозился.

- И тянет вас куда-то идти... - проворчал он, но поднялся.

В траве остался лежать только Тиллиус, который, казалось, нас не слушал, а только наслаждался природой вокруг. Я так ему позавидовала. Мне тоже хотелось лежать под ласковым солнышком и упиваться ароматом цветов, чем куда-то идти.

- Тилли! Ты что здесь огдин собиграешься остаться? Мы уходим!

- Может без меня?

- Как без тебя? А маг Алиагндр? Ты его снова увигдеть не хочешь? А если тебя здесь найдут Безликие?

- Ну и пусть находят.

- А твой учитель Оливус, что сказал делать? Нам помогать!

- Надо отнести ему эти чудесные цветы! Уверен, что они обладают какими-нибудь магическими свойствами, - Тиллиус собрал несколько цветов.

- Ты знаешь, вот в этом я с тобой абсолюгтно согласна! - убеждённо сказала моя подруга, и я слышала, как она тихо добавила. - Поэтому нагдо свалить отсюда как могжно быстрее.

Тиллиуса она буквально тащила. Я несколько раз пыталась остановиться и улечься на траву, но Света мне не давала. Иногда она бывает такой противной!

Когда мы покидали долину, я сделала ещё одну попытку задержаться, но Света упрямо тащила меня вперёд, потом мы ещё долго оглядывались и порывались вернуться.

- Ну что пришли в себя? - спросила у нас Света, после того как мы отошли от жёлтой долины на значительное расстояние.

Я пожала плечами.

- Да вроде всё в порядке. Не пойму что меня так тянуло там остаться.

- Там так красиво! Такие цветы! - Тиллиус вдыхал букет, который унёс с долины.

- Да выброси ты, наконец, эти дурацкие цветы! - разозлилась Света, вырвала из рук Тиллиуса букет и бросила в кусты.

Чем дальше мы уходили от долины, тем яснее становилось в голове, и я возвращалась к своему обычному состоянию. Тоже, по-моему, происходило и с моими друзьями.

- Кажется я знаю, что это было! - вдруг воскликнул Лекс. - Это, наверное, долина Забвения. Я слышал о ней. Аромат цветов, что растут там, заставляет забывать обо всём. Чем дольше там находишься, тем сложнее уйти оттуда.

- И если бы не моя заложенность носа, мы бы так и остались там на веки вечные, - значительно произнесла гоблинша.

- Света, а кстати, ты уже не гнусавишь! - обратила я внимания.

Подруга пошмыгала носом.

- И верно! Насморк прошёл!

- Хоть одно хорошее обстоятельство! - рассмеялась я.

Наконец, мы набрели на дорогу и старались с неё больше не сворачивать, ночевали в деревнях, если такие оказывались поблизости, а утром снова продолжали путь.

В один из таких дней мы услышали цокот копыт позади себя, обернувшись, мы увидели, как по дороге рысцой едут два всадника. Они приближались и вскоре мы смогли их рассмотреть. Один из наездников держался в седле прямо и очень уверенно, едва управляя лошадью. Второй всадник, напротив, ненадёжно сидел в седле, крепко держась за поводья, было видно, что верховая езда удовольствия ему не приносит. Фигуры всадников мне показались странно знакомыми. Мою догадку опередил Лекс.

- Посмотрите-ка, это же принцесса Алиана со своим наставником!

Глава 19 Новая встреча



Это действительно были они. Но такая встреча была настолько неожиданной, что я не могла ничего вымолвить, пока они не подъехали.

- Кого я вижу! - воскликнула принцесса. - Гонфри, посмотрите, это же наши старые друзья! Приветствую тебя, амазонка Валена!

Глаза принцессы Алианы смеялись, и я на минуту опустила в смущении взгляд. Принцесса, конечно же, поняла при нашей первой встрече, что никакая я не амазонка, а наш с ней неудачный бой на мечах не оставил у неё в этом никаких сомнений. Тем не менее, ей это не помешало помочь нам вызволить из тюрьмы наших друзей.

- Добрый день, Ваше Высочество! Здравствуйте, Гонфри! Мы очень рады встрече с вами! - искренне сказала я. Смелая и благородная Алиана мне очень нравилась.

- И мне приятно!

- Мы с Её Высочеством рады приветствовать вас! - вежливо сказал Гонфри и слегка поклонился в седле, а потом взмолился к принцессе. - Ваше Высочество, позвольте мне спешиться, вы же знаете, я не привык к такому способу передвижения.

Принцесса рассмеялась.

- Да уж, Гонфри, я понимаю, что вам не хватает удобной кареты с большим сопровождением. Я предлагала остаться вам во дворце, но вы настояли на поездке со мной, а вы знаете, что я терпеть не могу все эти излишества.

Гонфри закряхтел, спускаясь с лошади.

- Ох, простите Ваше Высочество, но когда же вы повзрослеете?

Алиана не обратила внимания на его слова и устремила свой взгляд на нас.

- Я вижу, что ваш отряд поредел?

- Да Ваше Высочество, гном ушёл своей дорогой, а Рик погиб... - ответила я.

- Печально. Вы были славными и верными друзьями.

- К сожалению и дружба не всегда может уберечь от судьбы, - развела я руками.

- Я сочувствую. Но жизнь даёт новых спутников, - кивнула Алиана на вампира.

- Да, Нел наш новый друг.

Вампир как всегда выглядел так, будто ничего из происходящего его не касалось.

- Ну что ж... Куда держите путь, странники?

- Куда глаза глядят, - поспешила ответить Света.

- Рада, что с тобой всё в порядке, маленький гоблин, - улыбнулась Алиана. - Может вы тогда примете приглашение погостить немного в моём замке? Мы с Гонфри как раз едем туда.

Мы переглянулись. Отдохнуть в королевской роскоши было заманчивым предложением.

- С удовольствием, Ваше Высочество, - ответила я за всех.

- Тогда следуйте за нами, мы уже недалеко, - сказала принцесса и тронула коня. Гонфри поспешно вытер лоб изящным белым кружевным платочком и с трудом залез на лошадь, чтобы не отстать от своей подопечной. Правда, Алиана пустила лошадь шагом, и нам не стоило труда поспевать за ней.

- А у вас есть ещё один дворец? - спросила Света.

- Это замок. У нас их несколько по всему королевству. Мы останавливаемся в них, когда едем по делам или просто отдохнуть.

- А сейчас вы по делам или отдохнуть? - поинтересовалась Света.

- А ты любопытна, маленький гоблин, - улыбнулась принцесса. - Мне захотелось сменить обстановку. Надоело находиться во дворце, где все то и дело пытаются мне угодить. Хочу почувствовать себя свободной, поэтому и задумала сделать прогулку в одиночестве в один из наших отдалённых замков. А Гонфри как всегда решил меня сопровождать.

- Куда же я от вас денусь, Ваше Высочество? Кто за вами следить будет?

Алиана рассмеялась:

- Да уж, Гонфри, без вас бы я пропала!

Наставник принцессы вздохнул и ничего не ответил.

Вскоре показался замок. Конечно, его нельзя было сравнивать с королевским дворцом, но и здесь были высокие стены, окружавшие замок и ворота, охраняемые стражниками. Как только принцесса подъехала, тяжёлые ворота распахнулись, пропуская нас во внутренний двор. Вокруг нас сразу засуетились:

- Добро пожаловать, Ваше Высочество! Очень рады!

- Отведите наших лошадей в стойло и почистите и накормите, - и уже обращаясь к нам. - Обычно я сама ухаживаю за своей лошадью, но раз вы у меня сегодня в гостях, я должна уделить вам внимание.

- Мы очень вам благодарны, Ваше Высочество!

- Ах, оставь, Валена! Моя жизнь так скучна, что встреча с вами вносит в неё хоть какое-то разнообразие.

- Мы будем очень рады, если сможем скрасить ваш досуг.

Когда мы оказались в замке, принцесса Алиана стала раздавать слугам приказы: сделать ванну, приготовить комнаты для гостей, накрыть стол.

- Я люблю этот замок, он удалён от столицы и мой отец его почти не посещает, поэтому здесь так мало слуг, и возможно побыть в одиночестве, не думая ни о каких обязанностях бывать на светских раутах, балах, королевских приёмах...

- Я вас понимаю, - вежливо сказала я.

- Неужели? - насмешливо подняла бровь принцесса.

- Ну, - смутилась я. - во всяком случае, я так полагаю.

- Ну что же, я думаю нам всем надо принять ванну и отдохнуть с дороги, а после я приглашаю вас составить мне компанию за ужином.

- С большим удовольствием, Ваше Высочество!

И мы на целых два часа окунулись в королевскую роскошь. И валясь после горячей ванны на большой мягкой кровати на атласных подушках и простынях, я почувствовала, как долго была лишена этих простых удобств и гнала от себя мысли, что через пару дней мне снова придётся ночевать на открытом воздухе без всякого комфорта...

Спускались мы к ужину в отличном настроении, такой отдых благотворно подействовал на всех. Я расслабилась и даже в присутствии принцессы чувствовала себя свободно.

- Ваше Высочество, расскажите, как же вы вышли из тюрьмы в тот день, когда помогли нам с побегом?

Мы сидели за большим столом, уставленным разнообразной едой. Конечно, это было не такой роскошный ужин, как в памятный день в королевском дворце, но и здесь повара постарались на славу. Мы уплетали аппетитные блюда за обе щёки.

- Во время утреннего обхода нас увидели стражники, - принцесса весело рассмеялась. - Гонфри, вы помните их лица?!

- Гораздо лучше я помню ту ужасную ночь на жёстких лавках, Ваше Высочество, - покачал головой наставник.

- Отец, конечно, был в гневе! Я сказала ему, что хотела почувствовать себя «в шкуре» тюремного заключённого. Как он кричал!

- И я в полной мере могу понять вашего отца, Ваше Высочество. Я уже не раз высказывал вам своё мнение и повторюсь, что это была крайне неудачная затея.

- Оставьте, Гонфри, это было достаточно забавно и полезно. Теперь вы точно знаете, что чувствуют заключённые, и это убережёт вас от нарушения закона.

- Ну что вы такое говорите, Ваше Высочество!

- От сумы и от тюрьмы не зарекайся, - сказала Светка и облизала жирные пальцы.

Это действие не ускользнуло от внимания Гонфри, и он укоризненно посмотрел на Свету. Гоблиншу, правда, это не смутило. Мне стало немного стыдно за подругу, к таким манерам королевский наставник явно не привык.

- Странники, я думаю, настала ваша очередь рассказать о ваших приключениях.

Мы выполнили пожелание принцессы и рассказали обо всём, что произошло с нами в пути, только о событиях связанных с ключом и магом Алиандром мы не сговариваясь, промолчали, отчего рассказ приходилось на ходу корректировать. За нашим повествованием ужин плавно перетёк в беседу у камина. Принцесса слушала нас с большим вниманием. Особенно её заинтересовал рассказ о троллях. Она живо расспрашивала нас о ловушках и хвалила за смекалку.

Когда наш рассказ подошёл к концу, наставник принцессы разлепил веки и посоветовал своей подопечной отдохнуть.

- Вам надо лечь пораньше, Ваше Высочество, мы проделали большой путь.

- Гонфри, вы можете ложиться, как только захотите, - сказала принцесса и посетовала нам. - Гонфри слишком заботиться обо мне и если бы я не привыкла к этому с детства, я бы не выдержала такой излишней заботы.

- А Гонфри только ваш наставник, Ваше Высочество, или и вашего брата тоже? - поинтересовалась я.

- У Тиандера было множество наставников, но он ни к кому не привязался. Зато отец может за него не беспокоиться, брат знает и умеет всё, что должен королевский отпрыск. Хотя, на мой взгляд, он чересчур мягок и изнежен.

- Ваш брат станет королём?

- После меня. Я старшая, поэтому корона перейдёт ко мне. К сожалению, - со вздохом прибавила принцесса.

- Почему? - удивилась Света. - Вы не хотите править королевством?

- Я понимаю, это мой долг, но будь моя воля, я бы стала свободным войном.

Света скорчила рожицу.

- Какое удовольствие махать железякой?

- Вот-вот, - оживился Гонфри, - и я это же всё время спрашиваю у Её Высочества!

- Ну как же вы не понимаете? Я всю жизнь живу в окружении слуг, которые готовы выполнить любое моё пожелание, я устаю от этого. Меня тошнит от того, что я должна посещать мероприятия, которые устраивает отец, улыбаться и вести бессмысленные светские разговоры с этими пустышками графинями и баронессами, носить эти неудобные корсеты и путающиеся под ногами длинные юбки, соблюдать этикет, танцевать, музицировать. От нескольких часов такой пытки, я устаю больше, чем от целого дня боевой тренировки с каким-нибудь войном!

Краем глаза я заметила, что Светка нещадно зевает, да и у самой глаза закрывались. Это не ускользнуло от внимания принцессы, и она сама предложила пойти на покой. Гонфри явно обрадовался этому обстоятельству, хотя виду старательно не подавал. Вежливо пожелав друг другу спокойной ночи, все разошлись по комнатам. Только оказавшись в спальне, я поняла, как устала за эти дни и поэтому с особым наслаждением залезла на мягкую кровать, ощутив почти уже забытое прикосновение свежих простыней. Я лежала, нежась в них, мышцы наконец расслабились и мысли бессмысленным ленивым ручейком текли в голове, глаза закрывались сами собой... И уже сквозь дремоту услышала лёгкий стук. Я открыла глаза, пытаясь понять, приснилось ли мне это или произошло на самом деле. В комнате было темно, только призрачный свет от луны проникал в окошко и лёгкий ветерок колыхал казавшиеся невесомыми занавески. Стук повторился, и я поняла, что он мне не приснился. Я насторожилась и почувствовала лёгкую дрожь: стук в дверь ночью, когда все спят, покрывал тело мурашками. Заставив себя поверить в то, что в замке принцессы, охраняемыми стражниками, мне ничего не угрожает, я тихонько встала с кровати и подошла к двери. Постояла в нерешительности, чувствуя, что ночной гость ещё не ушёл и, набравшись смелости, всё же открыла дверь. На пороге стоя Нел.

- Впустишь? - спросил он.

Я молча отошла от двери, давая ему возможность войти. Он закрыл за собой дверь и по моему телу снова пробежали мурашки. Его тёмная фигура в загадочном лунном свете выглядела ещё более зловещей.

- Ты боишься меня?

Я нашла в себе силы ответить.

- А нужно?

- Может быть...

Он подошёл к окну, посмотрел куда-то вдаль.

- Мне пора уходить.

Несмотря на тёплую летнюю ночь, мне стало почему-то прохладно, и я на цыпочках поспешила пересечь комнату и залезла на кровать.

- Это необходимо?

- Что?

- Уходить каждую ночь и... делать то, что ты делаешь.

Он повернулся ко мне.

- Я вампир и мне нужна кровь.

Он медленно пошёл к кровати. Его голос стал глубже, чувственнее, вкрадчивей...

- Это моя сущность и моя жизнь, - два шага.

Я вдруг почувствовала, как всё стынет внутри.

- Мне нравится ощущать трепещущее человеческое тело в руках, - три шага.

Проклятье, я не могу унять эту дрожь...

- Люди так слабы, они почти не сопротивляются, - ещё два шага и он возле моей кровати: сильный, непоколебимый, холодный. Свет луны освещал его чёрную фигуру, и происходящее казалось сном. Он смотрел на меня потемневшими глазами, и я чувствовала себя совсем беззащитной перед ним.

Я натянула лёгкое одеяло на плечи, но оно ничуть не согревало меня. Я дрожала всем телом.

Нел обнажил выросшие клыки. Я инстинктивно отпрянула, вжалась в подушки. Он, поднявшись в воздух, опустился на мою кровать, наклонился надо мной.

- Мне нравиться, когда люди бояться меня. Я вижу, как пульсирует под тонкой кожей вена на шее, вот здесь, кровь так и стремится вырваться наружу, - его пальцы, скользнув по моему лицу, задержались на шее. - Этот страх возбуждает меня, и я почти не могу сопротивляться желанию.

Его лицо было так близко от меня, что я чувствовала его дыхание, а он наверняка слышал бешеный стук моего сердца. Я смотрела в его потемневшие глаза. Мне вдруг стало тяжело дышать, теперь стало жарко, невыносимо жарко, и я приоткрыла рот, чтобы глотнуть живительного ночного воздуха. Я больше не могла смотреть на него и закрыла глаза. Он коснулся рукой моего тела и по нему пробежал ток. Я выгнулась на кровати. Жар палил меня изнутри, я облизала губы.

- И это желание заставляет забывать обо всём на свете, - прошептал Нел.

Я сжала простыни и... в тот же миг почувствовала себя свободной. Волна жара отпустила меня, и ночной воздух приятно холодил разгорячённое тело.

Я открыла глаза. В комнате никого не было. Только лёгкий ветерок по-прежнему колыхал занавески.

Утром я никому ничего не сказала. И Нел спустился к завтраку, как ни в чём не бывало. На миг мне показалось, что в его взгляде что-то мелькнуло, когда он посмотрел на меня, но меня отвлекли, и я решила, что у меня разыгралось воображение. По отличному настроению, которое было у всех, угадывалось, что мои друзья прекрасно выспались и отдохнули. Даже у Светы было хорошее расположение духа, и она почти ни к кому не придиралась. Завтрак, как и весь последующий день, прошёл отлично. Очень развлекла прогулка на лошадях. Оказалось, что никто кроме принцессы и её наставника ездить на лошадях толком не умеет. И Алиана задалась целью приобщить нас к этим великолепным, как она выражалась, животным. Гонфри категорически отказался участвовать в этой затее, видно память о непростом путешествии верхом надолго отбила у наставника охоту садиться на лошадь. Он только бегал возле нас, и всё время просил принцессу быть поосторожнее. Когда к Нелу попытались подвести лошадь, она вдруг заартачилась и упёрлась копытами в землю и как ни старались, не смогли сдвинуть её с места. Лошадь фыркала, трясла гривой, но ни в какую не желала приближаться к Нелу.

- Ничего не понимаю! - недоумевал конюх. - Это одна из самых смирных лошадей, специально выбирал.

- Приведите другую лошадь! - приказала принцесса Алиана.

- Не стоит, - ответил Нел. - Животные бояться меня.

Алиана удивлённо приподняла бровь, и я тут же поспешила обратить внимание принцессы на себя. Ездить на лошади было совсем не то, что на кентавре, несмотря на...хм...некоторое сходство отдельной части тела. Лошадь ни коем образом не помогала взобраться на неё и не всегда понимала, что от неё хотят. Но после полудня тренировок под старательным обучением принцессы, нам удалось прилично держаться в седле, хотя я подозревала, что на следующее утро моё тело будет болеть.

День пролетел незаметно. Вечером после вкусного ужина мы снова сидели у камина и вели непринуждённую беседу.

- Хорошо у вас здесь, Ваше Высочество!

- Теперь вы понимаете, почему я люблю этот замок, вдали от королевских дел и забот?

- Ох и гневаться будет Его Величество, что вы опять самовольно уехали никого не предупредив, - посетовал Гонфри.

Принцесса махнула рукой.

- С отцом я сама разберусь.

- А ваш брат, мне кажется, совсем на вас не похож, - заметила я.

- Твоя правда, Валена, мы с ним абсолютно разные. Признаюсь, я даже не очень интересуюсь жизнью своего брата, к слову сказать, мы общаемся-то с ним редко.

- Он бывает в этом замке?

- Наверное. У него есть здесь свои покои, как и у каждого из королевской семьи в любом замке, но бывает ли он здесь... Не думаю, этот замок находится в отдалении, а мой брат слишком изнежен для таких продолжительных путешествий.

Так наша беседа текла мирно и не торопливо. Ближе к полуночи мы всё же разошлись по комнатам. Мои глаза нещадно слипались, и мозг категорически отказывался что-либо соображать. В итоге после довольно долгого скитания по длинным коридорам, я осознала, что забрела не туда. Было понятно, что я где-то не там свернула, пришлось остановиться и собрать в голове разбредающиеся как овцы в липком тумане мысли. Я попыталась вспомнить правильный маршрут к своей комнате. Надо было идти за всеми, а не задерживаться, чтобы выслушать мечту принцессы о том, как она желает однажды принять участие в воинском турнире. Так, ладно, где я неправильно свернула? Поднялась вроде, как и нужно на третий этаж. Да нет же, на второй надо было! Стоп, на втором живут слуги... Нет, слуги живут на первом этаже. Значит всё-таки на второй? Там на повороте, я помню, стоит в углу канделябр со свечами. Я вздохнула - канделябры здесь стоят в каждом углу.

- Кто-нибудь! - раздался чей-то голос.

Я от неожиданности отпрянула к стене.

- Кто здесь? - сиплым голосом спросила я.

- Помогите! Кто-нибудь!

Я похолодела. Это был далёкий, как будто неземной голос. Может здесь бродят приведения? В каждом замке, наверное, должны быть приведения. Ещё только не хватало увидеть их собственными глазами! От страха у меня прошла вся охота ко сну.

- Помогите! Помогите мне кто-нибудь! - это был голос отчаяния. Он не удалялся и не приближался. Но приведения нигде не было видно.

Я прислушалась, но стук испуганного сердца заглушал все звуки. Впрочем, их и не было. Весь замок спал.

Ещё один негромкий крик о помощи и мне показалось, что он исходит от одной из закрытых дверей. Надо было бы бежать отсюда сломя голову, но любопытство пересиливало, тем более, когда просят о помощи, это обезоруживает. Я на цыпочках подошла к двери. Прислушалась. Оттуда не доносилось ни звука. Постояла в нерешительности, и, взявшись за ручку, мягко надавила на неё. Дверь не открылась. Я подёргала дверь сильнее, но она так и не поддалась.

- Помогите! Если вы слышите меня, мне очень нужна помощь! - раздалось из-за двери.

«Кого-то заперли» - подумала я. Неужто здесь занимаются чем-то страшным?! - пронзила меня мысль. Но ведь принцесса Алиана такая благородная! Может, там слугу какого-нибудь заперли по случайности? Я стояла вся в сомнениях. Наконец я решилась и побежала кого-нибудь позвать. Не сразу, но мне всё же удалось найти комнаты, отведённые для нас. Я постучалась во все двери. Первым вышел Лекс.

- Что случилось?

- Там кто-то зовёт на помощь!

Из своих поклев вышли Тиллиус и Света. Оба были сонными, видно я подняла их прямо с кроватей. Из комнаты не вышел только Нел, наверное, он уже был на своей ночной прогулке.

- Наташа, ты сошла с ума? - поинтересовалась подруга, нещадно зевая.

- Там кто-то зовёт на помощь! - повторила я.

- Это тебе приснилось, - ещё шире зевнула Света и повернулась, чтобы опять скрыться в своей комнате.

- Да нет же! Там кого-то заперли!

- Кого? - спросил Тиллиус, напяливая на нос очки.

- Не знаю! На третьем этаже, за дверью зовут на помощь!

По сонным глазам моих друзей я понимала, что они не воспринимают мои слова всерьёз.

- Ну и что стоим?! - рассердилась я.

Лекс вздохнул.

- Надо позвать принцессу.

- Ладно, утром расскажите, чем всё закончилось, - сказала Света, и пошла было в свою комнату, но кентавр схватил её за шкирку мягкой пижамки и вытащил обратно. Поняв, что сопротивление бесполезно, она, не переставая зевать, уныло побрела за нами.

Разбудить принцессу не составило труда. Похоже, у неё был чуткий сон. Она сразу вышла из комнаты.

- Что случилось?

- Извините, Ваше Высочество, что мы вас беспокоим, но я заблудилась, когда искала свою комнату и услышала из-за одной двери крик о помощи.

- Крик о помощи? В моём замке? - удивилась Алиана. - Ты ничего не путаешь? Покажи мне эту дверь.

К нам присоединился Гонфри. Мы поспешили по коридорам. Когда мы оказались у нужной двери, криков о помощи слышно уже не было.

- Эта дверь? - удивилась Алиана.

- Эта, - подтвердила я. - Я пыталась её открыть, но она заперта.

- Здесь никого не может быть. Это комната Тиандера. Я не знаю, когда он был здесь в последний раз, но думаю, что давно.

- Помогите кто-нибудь! - раздался голос.

Все мигом насторожились.

- Так, Гонфри, немедленно возьмите ключ у слуги, который убирает комнаты, и принесите нам.

- Сию минуту, Ваше Высочество!

Пока мы ждали Гонфри с ключом, призыв о помощи раздавался ещё несколько раз. Мы пытались позвать неизвестного, но отклика не получали.

- Это не слуга, которого случайно заперли, иначе старший лакей давно бы уже его хватился, - опровергла моё предположение принцесса, и в логике ей нельзя было отказать.

Гонфри вернулся довольно быстро.

- Ваше Высочество, ключа нет.

- Как нет?

- Слуги говорят, что Тиандер держит ключ у себя и никому не разрешает входить в его комнату.

- Тиандер держит ключ у себя и никому не разрешает входить в его комнату? - переспросила принцесса, как будто не верила ушам. - На моего брата это совсем не похоже...

- Помогите! - снова раздался голос.

- Выбиваем дверь! - решила Алиана.

- Жаль Нела здесь нет, - не подумав, ляпнула я.

- А кстати, где ваш загадочный друг? - спросила принцесса.

- На охоте, - скривилась Света.

- Где? - не поняла Алиана.

- Лекс может сломать дверь! - быстро постаралась я перевести тему.

Лексу эта идея не очень понравилась, но возражать он не стал.

Мы все отошли, а Лекс, приноровившись, стукнул дверь. То ли удар был слабым, то ли дверь слишком прочная, но она не поддалась. Кентавр попробовал ещё раз, но дверь и на этот раз осталась на месте.

- Это надолго, - издевательски сказала Света.

Лекс разозлился и со всей силой налетел на дверь. И... она распахнулась!

Мы заглянули в комнату практически одновременно. Но вперёд пришлось пропустить Гонфри - он был единственный, кто позаботился взять подсвечник. Даже в неверном свете свечей была видна поистине королевская роскошь спальни. Огромные гобелены на стенах, красивые тяжёлые шторы на окнах, мягкий ковёр под ногами и гротескная мебель с искусной резьбой. Верхом шика была, конечно же, кровать, коричневая с балдахином багрового (насколько мне удалось разглядеть) цвета. Но самое главное - здесь никого не было. На всякий случай мы заглянули и под кровать и в шкаф и даже за шторы.

- Ничего не понимаю - растерялась я. - Зов был слышан явно из этой комнаты.

- Приведения! - дрожащим с истеричными нотками голосом проговорила Света, пятясь к стене.

- Помогите! Я здесь! - снова вдруг раздался голос.

Мы опять стали оглядываться: обладатель голоса явно находился в этой комнате. Мой взгляд наткнулся на предмет, закрытый чёрной тканью. Я осторожно потянула её, и моему взору открылось зеркало. Зеркало как зеркало, большое, коричневое, овальное. И отражение в нём тоже было... только не моё! У меня отвисла челюсть. В зеркале был старик! Я невольно пощупала своё лицо.

- Здравствуйте, милая барышня! - вдруг сказал старец.

- А-а, - ответила я.

- Ничего себе! - все столпились возле меня.

Мы смотрели на старика, а он глядел на нас. С длинной белой бородой и в очках он был чем-то похож на мага Оливуса.

- Маг Алиандр! - ахнул вдруг Тиллиус.

Я удивлённо посмотрела на юного друга.

- Ты хочешь сказать, что это...

- Маг Алиандр, тот самый, что пропал из своего дома.

- Именно так, - подтвердил «зеркальный» старик. - Рад тебя видеть, Тилли!

- Ну что же, раз вы знаете, кто это, давайте теперь выясним, что он делает в зеркале, - сказала Алиана.

- Принцесса Алиана, я полагаю? - осведомился старик. - Я видел вас во дворце вашего отца, когда вы были ещё совсем маленькой. Вы были очень милым ребёнком, а сейчас вы просто расцвели.

- Благодарю...маг, я не ослышалась?

- Нет, Ваше Высочество, не ослышались, я действительно маг.

- О, Высшие! - прикрыл рот ладонью Гонфри.

- А вы Гонфри - наставник Её Высочества. Вас я тоже помню, вы уже тогда состояли при принцессе.

- Маг Алиандр, скажите, как вы попали сюда? - спросил Тиллиус.

- Не по своей воле.

- Ха, понятное дело! Какой дурак полез бы в зеркало самовольно? - заметила Света, которая уже оправилась от шока.

- Верно говоришь, гоблин. Но история эта долгая.

- Ничего, мы никуда не спешим, - сказала принцесса.

- Да и мне уже некуда торопиться, - ответил ей маг Алиандр.

Алиана скрестила руки на груди, всем видом показывая, что вся во внимании.

- Ну что же, - вздохнул старичок, - похоже мне действительно надо рассказать вам всю историю, тем более, что больше мне надеяться не на кого. Итак... Тиллиус знает, а всем остальным я должен поведать, что являюсь одним из Хранителей Великих Артефактов.

Если маг Алиандр и ждал от нас какой-то реакции, то напрасно. Для нас со Светой и Лексом это была уже не новость, а принцесса Алиана обладала достаточным хладнокровием, чтобы не выдать своего удивления. Только Гонфри ахнул, но заметив спокойствие своей подопечной, ничего не сказал.

Маг Алиандр продолжил.

- Я не буду объяснять про Артефакты. По вашей реакции вижу, что вы всё знаете, ну а членам королевской семьи знать это положено по статусу. Несколько дней назад (точнее сказать не могу, я потерял счёт времени), - вздохнул старик, - ко мне в дом ворвались Безликие, полагаю, вы слышали о них, - вопросительно взглянул на нас маг.

- Даже более чем слышали... Но об этом потом. Пожалуйста, продолжайте, - попросила я.

- Так вот. С ними был Готлон - один из сильнейших чёрных магов. Они пришли за Ларцом Мудрости - артефактом, Хранителем которого я являюсь. Я сражался до последнего, но тяжело победить врагов, которых не видишь. Пока я отражал нападение Безликих, Готлон заманил меня в хитрую ловушку.

- Зеркало! - догадался Тиллиус.

- И не просто зеркало, Зеркало Времени!

- Это оно? - ошарашено произнёс Тилли.

- Да, мой юный друг, да. Это Зеркало - ещё один Великий Артефакт.

- Но как это получилось?!

- Готлон поймал и заточил меня в обыкновенное карманное зеркало, а потом перенёс к Зеркалу Времени и отразил меня в нём. Так я и попал в него. Это одно из свойств этого артефакта. Теперь я могу появляться в любом зеркале, в котором отражусь, но не могу выйти из него.

- Вот, не зря я с недавних пор недолюбливаю зеркала, - сказала Света, наверное, вспомнив, как мы попали в Запределье.

- Если это Зеркало Времени, выходит, вы можете видеть будущее? - спросила я.

- И прошлое, но только в том месте, где находится Зеркало, в данный момент в этой комнате. Если бы я знал, как пользоваться Зеркалом Времени, то мог бы выйти из него, но, увы, нужное заклинание знает только Хранитель данного Артефакта.

- Вы всё объяснили, неясным остаётся только одно, - сказала принцесса, - как Зеркало Времени оказалось в комнате моего брата?

- Ваше Высочество! - вздохнул маг и удручённо покачал головой. - Это самая неприятная часть моего рассказа.

- С моим братом что-то случилось? - встревожилась Алиана.

- Случилось, Ваше Высочество, и очень плохое.

- Немедленно говорите! - приказала принцесса.

Маг Алиандр нерешительно взглянул на нас, но, увидев требовательный взгляд принцессы, вздохнул и продолжил.

- Это ваш брат, Его Высочество Теандер, приказал магу Готлону забрать у меня Артефакт.

- Мой брат... приказал? - не поверила своим ушам Алиана. - Но зачем?!

- Дело в том, Ваше Высочество, что ваш брат задумал стать Величайшим Правителем, и чтобы приобрести безграничную силу, он решил собрать все Артефакты, которые обессмертят его, дадут власть над жизнью, смертью, временем и пространством, ну и всем остальным... по мелочи.

В комнате повисла тишина. Все как один были ошарашены словами старика. В моей памяти всплыл образ женственного королевского отпрыска с утончёнными манерами и беззаботным лицом. Видимо и все остальные представили то же самое, потому что чуть ли не в один голос воскликнули.

- Не может быть!

- Увы, - развёл руками маг Алиандр. - я тоже не мог поверить своим глазам и ушам, когда встретился с ним здесь.

- Это недоразумение какое-то! - принцесса нервно зашагала по комнате. - Теандер никогда не желал власти! Он даже политикой не сильно интересовался. Его больше занимала мода, танцы, приёмы...

- Принцесса Алиана совершенно права, - согласился со своей воспитанницей Гонфри.

- Мне горько это говорить, но Его Высочество на самом деле оказался жестоким и коварным тщеславцем. Его мало занимает политика Мирании, потому что он намерен завоевать весь мир!

- А почему я должна вам верить? - спросила Алиана. - Своего брата я знаю лучше, чем вас.

Маг снова покачал седовласой головой.

- Боюсь, милая принцесса, вы совсем не знаете своего брата.

- Всё, я больше не намерена выслушивать бездоказательные обвинения! - рассердилась Алиана.

- Совершенно согласен с Её Высочеством. Вы обвиняете самого принца - наследника престола! - воскликнул Гонфри.

- Боюсь, что когда вы получите доказательства моим словам, будет уже слишком поздно. У Теандера уже есть три Артефакта.

- Три?! - воскликнул Тиллиус.

- Да, мой мальчик. Зеркало Времени, Хранителем которого и является чёрный маг Готлон; Ларец Мудрости...

- Но постойте! Мы ведь видели Ларец в вашем доме, в тайнике! - воскликнул Тиллиус.

- Нет, это всего лишь магическая иллюзия. Подставка, на которой кажется Ларец, на самом деле сейчас совершенно пустая.

- Но если Ларец теперь у моего брата, как вы утверждаете, то зачем ему вы? - спросила принцесса.

- Чтобы выведать как работает Ларец Мудрости. Ведь только Хранитель знает всё о своём Артефакте.

- Маг Алиандр, - съёжился Тиллиус. - вы ничего ему...

- Конечно нет, Тилли. С помощью магии Готлон пытался заставить меня рассказать всё, но ведь и я далеко не самый слабый маг, - подмигнул старик. - Пока мне удаётся сдерживать натиск Готлона, но боюсь, что вечно так продолжаться не может. Рано или поздно они найдут способ выведать у меня мои знания, ведь без них они не смогут воспользоваться Артефактом.

- Маг Алиандр, - вмешалась я. - вы говорили, что у Теандера уже три Артефакта. Какой третий?

- Кольцо Власти.

- Теперь понятно, почему Безликие охотились за нами, - сказал Тиллиус.

- За вами? - разом спросили и старик и принцесса.

Тилли кивнул, посмотрел на нас и принялся рассказывать. Мы внимательно следили за его повествованием, изредка добавляя подробности.

- Ключ от врат пространства у вас?! - воскликнул старец.

- Да. И судя по вашему рассказу, Безликие пытаются отнять ключ для своих хозяев - мага Готлона и Теандера.

- Так и есть. Вы говорите, что ключ был при вас, когда вы оказались в нашем мире? - уточнил у нас маг Алиандр. - Значит, Хранитель ключа знал об опасности, которая угрожает Артефакту, и решил спасти его, попытавшись перенести ключ в другой мир.

- Почему же у него это не получилось? - спросил Тиллиус.

- Не знаю, но боюсь предположить страшное, - маг Алиандр замолчал. Но мы ждали, и он продолжил. - Единственный вариант, что маг Готлон успел связать Кольцом Власти остальные Артефакты. Теперь их невозможно перенести в другие миры. Если только все разом. Хранитель ключа видимо об этом не знал, открыл врата и перенёсся сам, ключ остался в этом мире...

- Вместе с его телом, - вставила Света, но никто не обратил внимания на её слова. Сейчас всем было не до её душевных страданий по поводу нахождения в чужом теле.

Все молчали. Картина событий была ясна и выглядела совсем безрадостной.

- Надо что-то делать! - воскликнул Тиллиус. - Нельзя допустить, чтобы маг Готлон и Теандер захватили все Артефакты! Тогда уже никто не сможет их остановить! Маг Алиандр, мы попробуем высвободить вас из Зеркала.

- Нет, мой мальчик, - покачал головой старец, - вы ничего не сможете сделать, и никто не сможет. Меня больше нет в физическом мире, теперь я могу существовать только здесь, в Зазеркалье.

- Но как же так?! - растерялся Тиллиус. - А кто же станет Хранителем Ларца Мудрости?

- Ты, - ответил маг.

- Я?! - выпучил глаза Тилли.

- Да. Именно тебя мы с магом Оливусом готовили мне в приемники. И верно мой дорогой друг выполнил свою часть обучения, раз послал тебя ко мне. Конечно, слишком рано ты становишься Хранителем, ты не готов к этому в полной мере, но так сложились обстоятельства. Теперь ты Хранитель Великого Артефакта! - торжественно провозгласил старичок, и уже менее патетично добавил. - С церемониалом, извини, придётся подождать.

По ошарашенному лицу Тиллиуса было видно, как шокировали его слова мага Алиандра. Такого поворота событий он явно не ожидал и растерялся.

- Но как...как...

- Я передам тебе все знания, но со временем. Сейчас главное вернуть Артефакт.

- Но где он?

- В Пустынных землях, - ответил старик и Тиллиус сник.

- Вы уверены, маг Алиандр?

- Я же Хранитель, я всегда знаю, где находится Артефакт. Ты тоже этому научишься.

- Ну что же, - вмешалась принцесса Алиана. - если всё что вы говорите - правда, то я должна рассказать это отцу. Мы не допустим, чтобы Теандер осуществил свои планы. Гонфри, - обратилась она к наставнику, - мы выезжаем на рассвете.

- Но Ваше Высочество, мы же не спали всю ночь!

- Выспитесь в седле.

Гонфри сник.

- Боюсь, у меня вряд ли это получится.

Но принцесса его уже не слушала.

- Маг Алиандр, это всё, что вы можете нам рассказать? - спросила она.

- Пожалуй да, - ответил старик, - коли чего не забыл. Годы уже не те...

- А что делать мне? - спросил растерянный Тиллиус.

- Ехать в Пустынные земли и попытаться вернуть Артефакт.

- Удачи, Тилли! - сказала Света. - Жаль, что ты не сможешь продолжить путь с нами.

- Зато мы сможем продолжить путь с ним, - сказала я.

- Как это? - недоумённо посмотрела на меня моя подруга.

- Мы поедем с Тиллиусом.

- Вот к чему приводит бессонная ночь, - резюмировала Света. - Человек начинает говорить всякие глупости.

- Вовсе нет! Тиллиус нам стольким помог, что сейчас мы не имеем права оставить его одного.

- Я благодарен вам, но Пустынные земли находятся очень далеко, мы не успеем добраться туда, а потом к вратам.

- Вот видишь! - зацепилась Света за слова Тиллиуса.

Я помолчала. Меня гложили сомнения. Вернуться домой нам надо во что бы то ни стало. Но Тилли наш друг, он рисковал ради нас жизнью... Я решилась.

- Всё равно. Оставить его было бы неблагодарностью.

- А мы прямо сможем чем-то помочь! - всплеснула руками подруга.

- Вместе мы сила, - повторила я когда-то уже сказанную мной фразу.

- Я пойду с Тиллиусом, - вмешался Лекс. - Маг Оливус когда-то помог мне, и я не могу оставить без помощи его ученика.

Видя нашу с Лексом решительность, Света сдалась.

- Я не доживу до старости! - со стоном произнесла она.

- Зато ты умрёшь молодой и... чуть не добавил - красивой, - издевательски улыбнулся Лекс.

Глава 20. Пустынные земли



В эту ночь поспать удалось нам немного. Утром я чувствовала себя разбитой. И не только я. В мрачном расположении духа была моя дражайшая подруга. Света старалась выместить своё плохое настроение на окружающих, доставалось даже слугам. У меня слипались глаза, и голова была тяжёлая, но увидев Тиллиуса, я поняла, что ему ещё хуже. По всей видимости, он вообще не спал, проговорив всю ночь с магом Алиандром.

- Где принцесса Алиана? - спросил он, поприветствовав меня.

- Слуги сказали, что они с Гонфри уехали ещё на рассвете, а Её Высочество дала им распоряжение оказывать нам всякое содействие. Я уже попросила их собрать нам вещи и провизию в дальнюю дорогу. Принцесса разрешила нам взять лошадей в конюшне.

- Так будет намного быстрее, - устало кивнул Тиллиус, и мне показалось, что за одну ночь он успел повзрослеть на несколько лет. - Нел едет с нами?

- Он ещё не вернулся.

- Нам некогда его ждать, он догонит нас в дороге.

Я согласилась со словами Тиллиуса.

После завтрака все поспешили по своим комнатам за вещами. Слуги замка исправно выполнили наши пожелания, собрав всё, что мы просили. Бегло осмотрев свои дорожные мешки, я убедилась, что они хоть небольшие, но всё необходимое в них есть. Я напоследок окинула взглядом комнату, вздохнула - так не хотелось покидать уютные покои, взяла сумки и двинулась к выходу.

В коридоре мне пришло в голову, что надо бы помочь маленькой гоблинше, которая, скорее всего сейчас вне себя оттого, что её оставили один на один с её баулами. До её комнаты был один поворот. Дверь приоткрыта. Ожидая услышать гневный словесный поток, я осторожно просунула голову в дверной проём. Комната Светы была похожа на ту, в которой разместили и меня, такая же комфортная и уютная. Но Света уже успела внести свои коррективы в её убранство. На стене больше не висел гобелен с морским пейзажем, так как Светка сказала, что её укачивает, когда она на него смотрит; окна плотно закрыты, так как её продувает; на приземистом столике стояла большая ваза с фруктами и ягодами на две трети опустошённая - Свете нужны витаминчики... Наткнувшись взглядом на небрежно валяющийся плащ, я собралась отчитать подругу за то, что она ещё не собралась, но так и осталась стоять с раскрытым ртом. То, что я увидела, повергло меня в такой шок, что я забыла обо всём на свете. Далеко не сразу я опомнилась и, молясь, чтобы меня не заметили, высунула голову и тихонько прикрыла дверь. На цыпочках осторожно неся сумки, я постаралась оказаться как можно дальше от Светкиной комнаты. По дороге встретила Тиллиуса и отвечала на его вопросы невпопад. И когда в очередной раз он спросил всё ли со мной в порядке, я поняла, что мне надо забыть про то, что я видела, чтобы не выдать себя. И с усилием затолкав в глубь памяти увиденную сцену, попыталась сосредоточиться на насущных делах.

Несмотря на все наши старания, выехать в путь нам удалось не так скоро, как хотелось. Взяли трёх лошадей. Долго совещались, стоит ли брать лошадь для Нела, если он нагонит нас в пути, но, рассудив, что когда он вернётся в замок и слуги ему расскажут, что мы выехали, он сам решит, что ему делать. Лексу лошадь, понятно, была не нужна.

Покидать гостеприимный и уютный королевский замок совсем не хотелось, но другого пути у нас не было. Первые полчаса было тоскливо оттого, что снова предстояла длинная дорога, опять ночёвки под чистым небом и скудный рацион. Но день был хороший, а мы довольно быстро оценили преимущество путешествия на лошадях и по мере того, как мы удалялись от замка, мысли меняли направление и устремлялись вдаль, к цели нашего пути.

- Тиллиус, что это за Пустынные земли такие? - спросила Света.

- Это очень далёкая территория, которая не принадлежит ни одному королевству.

- Почему?

- Земля там бесплодна и бесполезна. На ней ничего нельзя построить и посадить. Её никак нельзя использовать. Сам там я не был, но слышал, что если и растёт там что, то очень редкое и чахлое. Зато, говорят, что там водится всякая нечисть.

- Нечисть? - настороженно переспросила Света.

- Ну кто как называет, кто нечестью, кто нежитью, кто монстрами и чудовищами.

Светка икнула.

- Ну что же, Света, ты вроде хотела приключений, - напомнила я ей.

Она сердито посмотрела на меня и, пожалев подругу, я решила больше её с этим не подкалывать.

Замок давно остался позади, а солнце шло к зениту, но Нел так и не появлялся, и у меня на душе было беспокойно.

- Наташ, чего ты всё время оглядываешься? - спросила меня Света. - Ждёшь своего ненаглядного?

На этот раз сердито посмотрела на неё я.

- Эй-ей-ей! Девушка! Вы чуть не затоптали меня своей лошадью! - раздался чей-то старческий голос.

Я удивлённо перевела взгляд и увидела то, что не заметила до этого. По дороге, по которой мы ехали, шла сгорбленная старуха, тащившая на спине большую вязанку хвороста. Пожилые женщины бывают двух типов: вредные старухи и бабушки - божьи одуванчики. Эта относилась к первому типу. В длинном чёрном бесформенном платье, с волосами грязно-седого цвета, выбивающимися из чёрного то ли платка то ли чепчика она выглядела не очень приятно. Да и выражение сморщенного лица, на котором выделялся крупный нос, нельзя было назвать милым или добродушным, но и неприязненным не назовёшь.

- Простите, пожалуйста! Я недавно научилась ездить на лошадях, ещё не умею хорошо ими управлять, - извиняющимся тоном пояснила я.

- Да уж знаю, - ответила старуха и очень удивила меня своими словами.

- Откуда?

Старуха хмыкнула и ничего не ответила.

- Ну раз вы чувствуете за собой вину, то постарайтесь её загладить.

- Каким образом? - спросила я.

- Вязанка больно тяжёлая. Я бы не отказалась, если бы кто-нибудь её за меня понёс.

- Давайте сюда вашу вязанку, - сказал Лекс.

Но старуха подождала пока он сам подойдёт и возьмёт со спины её ношу.

- Старая я стала, уже тяжело ходить, вот если бы до дому кто-нибудь довёз...

Намёк я поняла и слезла с лошади, а сама подивилась бесцеремонности старухи. С большим трудом нам (мне ещё и Тилли помогал) удалось посадить старуху на лошадь. А мне пришлось идти пешком. Тиллиус мне предложил свою лошадь, но я решила, что прогулка пешком мне не повредит, сидеть в седле тоже устаёшь.

- А далеко ваш дом, уважаемая? - спросила Света, которой, судя по её тону, старуха явно не понравилась.

- Кому как, кто помоложе да побыстрее, да ещё и на коне, тому этот путь не долог.

- Ну а тому, кто пешком? - язвительно спросила Света, намекая на меня.

- Ну тому, конечно, дольше, - не смутилась старуха.

Тут даже Светка не нашлась, что ответить.

Однако лошадей пришлось пустить медленным шагом, чтобы старухе было комфортнее. Вскоре по её указанию, мы свернули с дороги и поехали по едва неприметной тропинке. Такое отклонение от нашего пути не очень нас радовало, но мы молчали и терпели, надеясь, что вот-вот покажется дом старухи. Шло время, на неё косилась уже не только Света, а тропка все бежала вперёд. Меня начало это раздражать, старуха ехала на моей лошади и «в ус не дула», а моим ногам уже требовался отдых.

- Не слишком ли вы далеко живёте от цивилизации, почтенная? - не выдержала моя подруга.

- Это она от меня далеко находится, - ответила старуха и опять замолчала, как ни в чём не бывало.

«А бабка-то не проста»! - подумала я.

Ещё несколько десятков метров пути и Света остановила лошадь.

- Вот что. Я полагаю, мы уже достаточно искупили свою небольшую вину, дальше, я надеюсь, вы сможете дойти пешком.

- Да и вы сможете, коли не поленитесь дойти вон до той хаты, - сказала старуха.

Мы посмотрели вперёд и увидели покошенную старую избу. Я удивилась. Ещё минуту назад, когда мы ехали, я её не видела, а сейчас она стояла прямо перед нами.

- Хворост положи возле двери, - распорядилась старуха, обращаясь к Лексу.

Несмотря на своё неудовольствие, кентавр выполнил приказ старухи.

Она открыла хлюпкую дверь избы.

- Ну что стоите, заходите.

«Старуха решила проявить гостеприимство», - подумала я, но вслух сказала. - Нет, спасибо. Мы спешим.

- Знаю я, куда вы спешите. В Пустынные земли.

Я ошарашено уставилась на старуху. Наша неожиданная встречная совсем не проста. Пока мы переглядывались, старуха, как ни в чём не бывало, продолжала.

- Долгий путь туда, но я краткий знаю, глазом моргнуть не успеете, как там окажитесь.

Мы напряглись. «Не зря старухе помогли», - пронеслась в голове мысль.

- Ну и что же это за путь, бабушка? - вежливо спросила Света.

- Уже бабушка, значит? - усмехнулась старуха. - Воды бы мне сначала натаскали.

Света упёрла руки в боки, собираясь уже возмутиться, но я жестом остановила её.

- А где вода? - спросила я.

- А вон в той стороне источник есть. Вёдра в сенях.

- Я принесу, - вызвался Лекс и ушёл.

- А вы чего без дела стоите? Печь надо затопить, еды приготовить.

- Вот ещё! - возмутилась Света, но я потащила её в избу. Она попробовала вырваться.

- С какой стати мы должны батрачить на эту старуху?!

- Ты слышала, что она сказала? - зашептала я. - Старуха знает короткий путь в Пустынные земли! Подумай, если мы не будем тратить время на дорогу, мы сможем потом успеть к вратам.

- Не нравится мне эта старая карга, - скривилась подруга, но возражать не стала и мы занялись делом.

У старухи находились дела для всех и до вечера мы ни разу не присели. Когда, наконец, на землю опустились сумерки, старуха успокоилась и позволила нам поужинать.

- Может теперь вы нам скажите короткий путь в Пустынные земли? - опять пристала Света к старухе.

- Могу и сказать, коли хотите по пустынным землям ночью бродить.

- Нет, ночью не хотим, - быстро сказал Тиллиус.

- А коли так, спать ложитесь, а с рассветом и отправитесь, - ответила старуха и полезла на печь.

Мы посмотрели друг на друга, вздохнули и начали укладываться спать. Нела в этот день мы так и не дождались.

Утром бабка разбудила нас ни свет, ни заря и приказала поторапливаться. Завтракать пришлось наспех тем, что осталось с вечера.

- Ну чего, готовы? - спросила старуха.

Мы закивали.

- Ну так слушайте. Есть в мире такие места, встав на которые в сей же миг перенесёшься на другое такое же место, как бы далеко оно не находилось.

- И в Пустынных землях такое место есть? - спросила я.

- Умна не по годам, - хихикнула старуха. - Есть. Одно место здесь, другое там. Встанешь здесь - окажешься там, встанешь там - окажешься здесь.

- Старуха, кажись, заговаривается, - шепнула мне Света.

- А что это за место? - вежливо спросила я.

- В Пустынных землях это место находится в пещере. Но пещера та не простая. Вход в неё есть - выхода нет.

Я посмотрела на Свету, подруга, кажется, права, старуха явно не в себе.

- Как это? - не понял и Лекс.

- Что здесь непонятного? - рассердилась старуха. - Кто войдёт, тот уже не выйдет!

- А-а... - протянул Лекс, но по его лицу было ясно, что он всё равно ничего не понял.

- А мы как туда попадём? - не сдавалась Света.

- Говорю же, есть здесь место, через которое вы сможете попасть в пещеру, выйдете из неё и окажитесь в Пустынных землях.

- Ну хорошо, где же это место? - спросила я.

- Погоди, скорая какая. Я ещё не всё сказала. В пещере есть несметные богатства.

- Богатства?! - оживилась подруга. - Это хорошо!

- Их не берите, - не обращая внимания на Свету, продолжила старуха. - Кроме богатств там есть магические предметы. Выберите, что вам может понадобиться в Пустынных землях. Но помните, каждый магический предмет можно использовать только один раз.

- А почему мы не можем взять и то и другое? - не успокаивалась Света.

- Потому что одна живая душа может вынести только один предмет. А в Пустынных землях магический предмет вам поможет больше, чем золото. Можешь мне поверить.

- Ну вот так всегда! - расстроилась Света.

- Спасибо, бабушка за совет, - сказала я. - Мы будем очень благодарны, если вы покажете нам это место.

- Покажу, так и быть, - согласилась старуха и вышла из избы. Мы не мешкая, последовали за ней.

К нашему удивлению, старуха повела нас не куда-то в сторону, а прямо за свою избу. Когда она остановилась, мы принялись удивлённо озираться по сторонам. Место было пустынно. Ничто не привлекало внимание, одна трава кругом, да одинокий камень.

- Ну и где? - спросила Света.

- Вот, - ответила старуха и указала на камень.

- Чего вот? Вот этот камень? - удивилась подруга.

- А вы чего хотели увидеть? Царский трон может?

- И как он действует? - спросила я.

- Становитесь на него и окажитесь в пещере в пустынных землях.

Мы переглянулись. Тиллиус пожал плечами. Все мешкали.

- Ну, попытка не пытка, - пробормотала я и, зажмурившись, встала на камень, почувствовав себя при этом круглой идиоткой.

Когда я открыла глаза, я тут же поняла, что нахожусь в другом месте, хотя так же стояла на камне. Я спустилась с него, удивлённо осматриваясь. Старуха оказалась права, кажется, я действительно находилась в пещере. Но что это была за пещера! Большая, с высоким потолком, вся заваленная золотом и драгоценностями! Я посмотрела под ноги. Здесь не было видно земли, я стояла на золотых монетах и россыпях драгоценных камней. Везде грудами лежали бесценные вещи: украшения - диадемы и ожерелья, браслеты и перстни, броши и серьги из драгоценных металлов с переливающимися всеми цветами радуги самоцветами; оружие - мечи и кинжалы с разукрашенными драгоценными каменьями рукоятками; доспехи и шлемы, сделанные из золота; жезлы, шкатулки, бокалы, блюда, статуэтки - всё, что мог охватить взгляд. Всё блестело и переливалось, манило своей роскошью и изяществом.

- Ух ты! Вот это да! - услышала я позади себя знакомый голос и обернулась. Светка спустилась с камня, в восхищении разинув рот. Я испугалась, что её глаза вот-вот вылезут из орбит.

- Света, нам нельзя всё это брать, - на всякий случай напомнила я ей.

- Но ведь никто не запрещал нам на это смотреть! - рассердилась она.

Пока она в восхищении трогала драгоценности руками, на камне один за другим появились Тиллиус и Лекс. Думается, что Лексу такое перемещение показалось не очень удобным. Мужчины тоже пораскрывали рты, увидев такие сокровища. Несколько минут мы в упоении перебирали в руках драгоценные предметы, разглядывали украшения и вещи.

- Всё, хватит, а то мы так никогда отсюда не уйдём, - сказала я наконец. - Старуха посоветовала взять нам магические предметы.

- Да где ж мы их здесь найдём?! - распростёрла ручки Света.

- Их не надо искать. Они здесь, - сказал Тиллиус и указал на стены пещеры. Там, то ли в естественных, то ли в вырубленных нишах находились различные предметы, некоторые весьма непривычные на вид, одни светились изнутри, другие дымили, третьи тихо вибрировали. Светка ткнула пальцем какой-то полупрозрачный конус, стоящий на острие, он закачался из стороны в сторону как Ванька-встанька.

- Как нам выбрать из всего многообразия? - спросила я.

- Трудно, - согласился Тиллиус. - Берите то, что покажется наиболее подходящим.

Я обвела глазами стоящие и лежащие предметы. Они были такие разные. Я тянула руки то к одной, то к другой вещи. И тут моё внимание привлёк предмет, который очень напоминал ледышку. Ничего особенного в нём не было, но изнутри его пробивался красивый голубоватый свет. Дотронувшись до магической вещицы, я почувствовала холод.

- Смотрите, рядом с предметами есть свитки! - сказал Лекс.

Рядом с ледышкой и впрямь лежала свёрнутый трубочкой листок. Я развернула его. Бумага оказалась коричневой, очень старой и на ощупь жёсткой. Смахнув песок, мне удалось прочесть написанное на ней.

- Похоже на инструкцию! - крикнула я остальным. - Прочитайте сразу, а то в минуту опасности на это не будет времени, - и вновь углубилась в чтение.

Предмет, на который я обратила внимание, оказался кусочком льда с Вечных гор Архира, несущий в себе холод. Согласно пергаменту, если выпустить его наружу, он скуёт льдом, до кого дотронется. Меня это впечатлило, и я решила взять с собой именно «ледышку», засунула её в карман и даже сквозь ткань чувствовала исходящий от неё холодок.

- Как у вас дела? - спросила я друзей.

Все продемонстрировали друг другу выбранные магические предметы. Настало время выходить из пещеры и вперёд, по Пустынным землям к Ларцу Мудрости.

- Тиллиус, а маг Алиандр хоть сказал тебе, где именно в пустынных землях находится Ларец?

- Да, - ответил юный маг.

- Ну тогда пошлите, - вздохнула я, настраиваясь на то неизвестное, что ждёт нас впереди.

Мы пошли к выходу, для чего нам пришлось пересечь почти всю пещеру. Когда Тиллиус и Лекс уже вышли наружу, я переглянулась со Светой.

- Ну, ни пуха ни пера! - и шагнула из пещеры.

Не сразу мои глаза привыкли к яркому солнечному свету. Но и потом приходилось щуриться, глядя на раскинувшуюся вокруг местность. Название Пустынные земли как нельзя лучше подходило к тому, что я видела. Куда хватало взгляд, всюду простиралась безжизненная серая земля с бесконечными трещинками, из которых изредка торчали сухие веточки и чахлые непонятные кустики. Зрелище неприятное и навевало ощущения безысходности.

Я посмотрела на друзей.

- А где Света? Она не вышла что ли ещё? - спросила я.

Мы оглянулись на пещеру. Но вместо входа, теперь была глухая каменная стена. Я испугалась.

- Света! - подскочила я к стене. - Света! Ты там?!

- Здесь! Я не могу выйти, проход закрылся! - донёсся до нас едва слышный голос.

- Что случилось? - мой страх перерастал в панику.

- Я сейчас! - крикнула Света.

Прошло несколько томительных минут. Вдруг стена исчезла, и опять появился проход, откуда кубарем вылетела Светка. Мы подскочили к ней.

- Что случилось?!

- Что-что... - проворчала подруга, потирая ушибленный бок. - Подумаешь, прихватила пару камешков.

- Света! Старуха же сказала, что из пещеры можно вынести только один предмет! - укорила я её.

- Я думала старая карга врёт.

- Теперь убедилась? - спросил Лекс.

- Убедилась. Пришлось их оставить.

- Держу пари, что камешков было отнюдь не два, - лукаво улыбнулся Лекс.

- Ну двенадцать, двадцать два, какая разница?!

Я только покачала головой на неисправимую Светку.

- Ладно, давайте не будем терять время.

Мы начали свой путь по пустынным землям. Пройдя первую сотню метров, я оглянулась. Пещера в этой выжженной солнцем земле смотрелась неуместно. Мы шли и намного десятков метров вокруг не видели ни единого деревца или хотя бы что-то, что давало бы тень. А солнце палило нещадно. На небосводе не было не единого облачка, да и само небо казалось раскалённым от солнечного жара. Мы постоянно прикладывались к фляжкам с водой, но от этого было ещё хуже, пот лился ручьями. Поэтому когда в разряжённом воздухе я увидела расплывчатую фигуру, я не сразу придала этому значения. А зря. Фигура приближалась к нам и от топота её ног дрожала земля. Он был не большой, он был огромный! Хотя без сомнения, это было человеческое существо, но таких размеров, что если люди и были его родственниками, то очень дальними. Огромные толстые, но короткие ноги несли массивное туловище с необъятными плечами и длинными руками. Лысая голова, напротив, была небольшая, но на толстой шее. Из одежды на гиганте была только звериная шкурка, но и это позволяло предположить, что существо разумно, хотя вряд ли дружелюбно - в руке оно держало дубину. Большую. Мне хватит одного лёгенького удара.

- Великан! - охнул Лекс.

- Никогда не слышал, чтобы великаны водились в Пустынных землях, - заметил Тиллиус.

- Они хорошие? - в надежде спросила Света.

- Э-э, ну как тебе сказать... - промямлил Лекс.

- Он приближается! - предупредила я.

- Может, он нас не заметит, мы же маленькие? - с ещё большей надеждой спросила Света.

- Зато нас четверо, вполне хватит перекусить, - ответил Лекс.

- У меня есть концептуальное предложение, - сказала я.

- Какое? - не поняли друзья.

- БЕЖИМ!!!

Что мне нравится в моих друзьях - понимают всё с первого раза. Как мы побежали! Так мы не бегали со времени погони в деревни, где спасали Рика. Только здесь бежать было тяжелее, казалось, сам воздух тормозит наше движение. Но бежали мы изо всех сил, чувствуя обжигающий кожу воздушный поток. Позади нас раздался крик, если этот рык можно назвать криком.

- Чего он разорался? - на ходу спросила Света.

- Представь, что ты вознамерилась позавтракать, а завтрак на твоих глазах вдруг делает ноги, - ответил ей Лекс.

«Они ещё разговаривать умудряются», - подумала я, судорожно глотая горячий воздух и пытаясь усилить темп. Тяжёлые шаги за спиной слышались совсем рядом, и казалось, что огромные ноги вот-вот меня растопчут.

- Это не дело, так дальше не может продолжаться, - сказала я задыхаясь.

- Какие есть предложения? - спросила подруга.

- Тиллиус, ты можешь что-нибудь сделать?

- На бегу? Помилуйте!

Я замолчала, пытаясь восстановить дыхание сбитые за эти пару фраз. «Надо было бежать к пещере» - подумала я, и тут же вспомнила слова старухи: «Вход есть - выхода нет». Делать нечего, я продолжала бежать. И тут!.. Я сунула руку в карман. На месте! Ледышка приятно охладила ладонь. Внезапно за спиной я почувствовала сильный удар, так что дрогнула земля. Великан пустил в ход свою огромную дубину. Казалось от такого удара, земля должна была проломиться, может быть тогда гигант упал бы в яму, но всё получилось по-другому. Волной от удара нас откинуло на несколько метров.

Глава 20 Пустынные земли. Часть 2



...Не чувствуя боли от падения, я смотрела, как великан одним шагом преодолевает эти несколько метров. Я швыряю в него ледышку, гигант подставляет свою дубину и ледышка разлетается на осколки. Голубой холод вырывается наружу и покрывает льдом сначала дубину, потом руку, доходит до плеча и постепенно превращает великана в ледяную скульптуру. В мгновение ока исполин застывает в нелепой позе...

Первые несколько минут я не могла поверить, что всё получилось.

- Что случилось? - изумлённо спросила Света.

- Это магический предмет, который я взяла в пещере, - ошарашено пояснила я.

- Молодец! - похвалил меня Лекс. - Предлагаю продолжить путь, пока он не разморозился.

Мы вняли его совету, и пошли дальше, хотя больше всего сейчас хотелось упасть и больше не двигаться.

- Что это был за магический предмет? - спросил меня Тиллиус.

- В свитке было написано, что это кусочек льда с Вечных гор каких-то там...

- Архира, - подсказал юный маг.

- Во-во, их самых.

- Что это за горы такие? - полюбопытствовала Света.

- Вечные горы Архира находятся далеко на севере. Они покрыты вечным льдом, там невозможно жить.

- А почему их назвали горами Архира? - спросила я только для того, чтобы как-то отвлечься от этой изнуряющей жары.

- Архир - величайший древний правитель самого могущественного государства, которое было расположено на том месте, где сейчас Вечные горы. Тогда там была прекрасная плодородная земля. Многие «положили глаз» на богатое королевство. Нет-нет да и нападало то одно государство, то другое по одиночке. Но Архир был не только хорошим королём, но и отличным полководцем. Никто не мог захватить Торедрафт. Но однажды, объединившись в «Союз восьми королевств» самые влиятельные короли пошли войной на Торедрафт. Есть много легенд и песен о той войне, отваге Архира и доблестных защитниках королевства. Но пересказывать я их не буду. Итог печален: королевство было на грани порабощения, тогда Архир только ему ведомым способом (говорят, он был связан с Высшими Силами!) превратил землю в горы и покрыл их вечным льдом.

- А куда делось королевство?

- Это до сих пор никому неизвестно. Ходят слухи, что Торедрафт до сих пор существует. Одни говорят, что Архир с остатками людей ушёл под горы, другие, что королевство осталось на нетронутой льдом земле, окружённое со всех сторон горами.

- Любопытная история. И что, никто не пытался найти королевство?

- Пытались, эта мысль будоражила головы многим поколениям, но Вечные горы не проходимы.

- А что... - начала я, но меня прервал Светкин возглас.

- Ой, смотрите! - указала она на что-то рукой.

Зрелище, которое привлекло Светкино внимание и правда было очень необычным. По выжженной солнцем земле катились весёлые разноцветные капли-пузыри, то на мгновение замирая, то снова начиная двигаться и менять форму.

- Какая прелесть! - восхитились мы со Светой.

Мы подбежали к каплям, пытаясь разглядеть их получше.

- Что это? - спросила я у Тилли и Лекса, но те только пожали плечами.

- Они почти прозрачные. Из чего они сделаны? - спросила подруга.

Я протянула палец, чтобы дотронуться до одного из пузырька. И меня тут же резко оттащили в сторону. Капелька вытягивающаяся было мне на встречу, тут же расплылась, меняя форму. Я собралась возмутиться такой бесцеремонностью и, повернувшись, увидела того, кого совсем не ожидала, но страстно хотела. В объятиях меня сжимал Он.

- Нел?! Что ты здесь делаешь?!

- Спасаю тебя.

- От этих безобидных пузырьков?

- Безобидных? - переспросил Нел. - Смотри!

Он бросил на землю возле пузырей перчатку, капельки тут же покатились к ней и через секунду облепили её со всех сторон, сливаясь между собой и образуя плёнку. Через несколько мгновений капельки снова растеклись, но на месте перчатки уже ничего не было.

- Ничего себе! - обалдела Светка.

- Откуда ты знал? - спросила я у Нела.

- Не знал, просто в Пустынных землях ничему доверять нельзя, - ответил он.

- Предлагаю убраться подальше от этих коварных пузырьков, - сказала Света, - а то они так и вертятся вокруг нас.

Капельки действительно ползали рядом, подбираясь поближе, пытаясь время от времени облепить чью-то ногу.

По пути я задала вопрос Нелу.

- Как ты нашёл нас?

- Я видел вас ещё вчера со старухой. Подходить не стал, шёл следом. Понял, что вы заночевали в её доме. Когда утром вернулся туда и не увидел, чтобы вы выходили из дома, я взял старуху за горло. Она мне всё и выложила.

- Как жестоко! - осудила Света.

- Зато действенно. Как видишь, это помогло и я здесь.

- Считаешь, что я должна радоваться? - съязвила Света.

- Веришь, что мне твои чувства абсолютно безразличны? - в тон ей ответил вампир и улыбнулся так, что у бедной Светы наверняка по телу пробежали мурашки. Она побледнела и замолчала.

На вопрос Нела, зачем нас занесло в Пустынные земли, я, увидев предупреждающий взгляд Тиллиуса, просто сказала, что нам надо найти одну вещь. То ли вампир от природы не любопытен, то ли это ему было вообще безразлично, но ответом он удовлетворился и больше ничего не спрашивал.

Мы шли, а пейзаж вокруг нас оставался неизменным, та же покрытая трещинами земля, те же чахлые кустики. И невыносимо палящее солнце.

- Я сейчас расплавлюсь! - застонала Светка.

- Убей себя, - предложил Нел. - Или давай это сделаю я, по-дружески.

- В принципе, если обмахиваться, то не так уж и жарко, - тут же заявила гоблинша.

- Поосторожней со словами! - сказал Лекс вампиру.

Нел усмехнулся:

- Кентавр и гоблинша - как романтично.

Света и Лекс ринулась на вампира, но я удержала одну за шкирку, другого - за... м-м... хвост.

- Тиллиус, где же находится Ларец? - спросила я, чтобы быстро перевести тему.

- В дереве, - ответил юный маг.

- В дереве? - переспросила Света. - Тилли, ты о чём? Я за всё время не увидела здесь ни одного дерева.

- Одно есть. Нам надо... - досказать Тиллиус не успел. Почва рядом с нами вдруг вздыбилась и из под разломов появилась голова. Напоминала она что-то среднее между головой змеи и ящерицы. Голова оказалась на длинной шее. Она, слепо извиваясь, потянулась из образовавшейся ямы. Но мы отскочили и бросились наутёк. Правда скоро заметили, что никто за нами не гонится. Оглянувшись, увидели, что из разлома торчит уже не одна, а множество голов на многочисленных шеях. По счастью существо, кем бы оно ни было, вылезать и преследовать нас не собиралось. Мы перевели дух, обогнули по крутой дуге опасное место и последовали дальше.

С тех пор, как мы покинули пещеру, прошло уже несколько часов. Устали ноги, болела голова и сами все измучались, но останавливаться было нельзя. Нам необходимо вернуться до темноты, когда Пустынные земли становились ещё опаснее, хотя избавление от этого палящего солнца казалось уже самым заветным желанием. Иногда откуда-то дул знойный ветер, и с иссушенной земли поднималась серая пыль, которая попадала в глаза, забивала нос. Если бы меня в тот момент спросили, что такое ад, я бы указала на Пустынные земли.

Через минуту я уже пожалела, что подумала об аде. Первым их заметил Нел.

- Мертвецы.

- Люди? - не поняла я.

- Похоже.

Когда мы приблизились, то увидели, что это действительно были люди. В Пустынных землях они выглядели странно и даже почему-то неуместно. Трупов было шесть. Трудно сказать, сколько они здесь пролежали, на жаре процесс разложения идёт быстрее, поэтому от трупов уже воняло, кожа приобрела мерзкий зеленоватый оттенок, а тела вздулись. На покойниках были видны повреждения, у кого-то пузырилась от ожогов кожа, у кого-то были изъедены лица или выедены глаза, видимо мелкие обитатели Пустынных земель уже попробовали «на зуб» непрошенных гостей.

- Кто это? - спросила я.

- Полагаю, Безликие. Наверное, после смерти они становятся видны, - предположил Тиллиус.

- Значит, Ларец уже пытались найти.

- Как ни жестоко это звучит, но нам повезло, что кто-то добрался до них раньше, чем они до Ларца.

- Фи, мы так и будем их разглядывать? - вмешалась Света, зажимая пальцами нос.

- Да, действительно, пойдёмте, - сказала я.

Мертвецы выглядели ужасно, меня передёргивало от отвращения и приходилось подавлять настойчивые позывы к рвоте. Отойдя на несколько метров, я оглянулась. Тиллиус, наклонившись, без видимого отвращения разглядывая один из трупов.

- Тилли, - позвала я его, - вряд ли они тебе уже что-то сообщат.

- Действительно, - согласился маг и бросил это занятие, но отойти не успел. Мертвец, которого с таким интересом рассматривал до этого Тиллиус, вдруг поднялся и набросился на мага. Я опешила. Такого поворота событий никто не ожидал. На землю рядом со мной грохнулась Света, вспомнив, наверное, что уже давно не падала в обморок. Тем временем ожили оставшиеся мертвецы. Пока мы таращились, на невиданное ранее явление, покойники нас окружили и явно с недобрыми намерениями. Я не спуская глаз с мертвецов, носком ботинка попихала Светку в бок, чтобы она очнулась, но эффекта это не возымело. Тогда кентавр поднял гоблиншу и прижал к себе. Однако сейчас было не до сантиментальных умилений - мертвецы начали угрожающе надвигаться. Я вышла из ступора только тогда, когда услышала призыв Тиллиуса о помощи. Тилли изо всех сил вырывался из рук покойника вцепившегося в него мёртвой хваткой. Наконец юноше удалось вырваться и в скрюченных пальцах мертвяка остались лишь клоки от одежды несостоявшейся жертвы. Наше положение было ненамного лучше. Мертвецы взяли нас в кольцо и неумолимо сжимали его. Я в отчаянии пошарила в кармане, увы, ледышку я уже использовала. Но ведь у других ещё остались магические предметы! Вряд ли нам могли помочь Света, которая была в обмороке и Лекс, который держал её. Оставался Тиллиус.

- Тилли! - крикнула я, но он уже и сам догадался.

В его руках оказалась плеть, которая полыхала огнём. Взмахнув ею, Тиллиус сжёг ближайший кустик. Казалось, что это должно было отпугнуть мертвяков, но то ли они были слишком голодны, то ли тупоголовы, но, увы, не помчались, куда глаза глядят, сверкая пятками, а продолжали сужать круг. Собственно ещё шаг и их руки уже смогут до нас достать. Дожидаться этого момента Тиллиус не стал. Взмахнув плетью, юноша мгновенно сжёг сразу трёх ближайших мертвяков. Не было сомнений в магическом происхождении огня: от мертвецов остались лишь кучки золы. Но даже происшедшее с их «братьями» не отпугнуло оставшихся покойников и Тиллиусу оставалось только применить огненную плётку ещё раз. Теперь ему удалось достать только двоих. Я уже вздохнула с облегчением - остался один мертвец, но тут произошло непредвиденное: плётка вдруг зашипела, выбросила сноп искр и... от неё осталось только рукоятка. Мы ошарашено уставились на то, что осталось от магического предмета, и в этот момент последний мертвец ухватил таки Нела. Только он выбрал не ту жертву. Вампир легко сломал руку мертвяку, правда того это не остановило и он потянулся другой рукой, уже жадно разевая рот. Нел не стал долго возиться с мертвецом, просто с неприятным хрустом сломал ему позвоночник. Мы тем временем решили убраться по добру по здорову. Через какое-то время, оглянувшись, мы увидели, что за нами, извернувшись под немыслимым углом, ковыляет мертвяк.

- Как же он меня достал! - раздражённо сказал Нел. - Идите вперёд, я вас догоню.последовали его совету. И всё время, пока Нел не вернулся, я не оглядывалась. Не знаю, что сделал с покойником вампир, но больше тот нас не преследовал.

- Нам надо спешить, когда Готлон не дождётся своих слуг, он пошлёт за Ларцом других, нам опасно с ним встречаться, - торопил нас Тиллиус и мы спешили изо всех сил.

Дерево мы увидели задолго до того, как дошли до него. Среди голых земель, оно было единственным, что привлекало внимание намного метров вокруг. Мы подходили ближе, разглядывая цель нашего пути. Дерево было под стать Пустынным землям: такое же высохшее и безжизненное. Серо-белёсое, оно стояло, вытянув свои корявые сухие ветки, на которых не было даже намёка на какую-то растительность. Но зато на ветвях я увидела то, чего совсем не ожидала. На суках дерева сидели большие белые птицы. Правда, сидели не совсем привычно, сложив крылья перед собой так, что закрывали ими тела.

- Какие огромные птицы! - удивилась Света.

- Боюсь, что это не совсем птицы, - ответил ей Тиллиус.

И тут одна из них распахнула крылья и мы поняли, что имеет ввиду маг. От птицы у этой рептилии были только крылья, всё остальное принадлежало женщине. Бледное лицо с женскими чертами и длинные белые волосы, обнажённое тело с прозрачно-белой кожей, сквозь которую просвечивали синие вены, только вместо рук птичьи крылья.

- Кто это? - изумлённо спросили мы со Светой.

- Гарпии. Женщины-птицы, - ответил всезнающий Тиллиус. - Меня о них предупредил маг Алиандр.

Гарпии зашевелились, заволновались, видимо почувствовав наше присутствие.

- Они нападут на нас?

- Да, как только мы предпримем попытку приблизиться к дереву.

- А ты уверен, что Ларец именно в этом дереве? - уточнила Света.

- По словам мага Алиандра, других деревьев в Пустынных землях нет.

- Но в нём нет никакого дупла!

- Ларец под корнями.

Мы ещё посмотрели на дерево и поняли, что это возможно.

- Что будем делать? - задал резонный вопрос Лекс.

- Может попытаться с ними договориться? - сказала Светка.

- Ну да. Переговоры с троллями ты тоже предлагала, - напомнил Лекс.

Неожиданно голос подал Нел.

- Гарпии разумны, но не настолько, чтобы понимать человеческую речь.

- Остаётся магия, - заключила я.

- Они почти не чувствительны к боевой магии, - покачал головой Тиллиус.

- А чего нам бояться их? Ну и подумаешь, женщины-птицы! - сказала Света.

- Да, если не знать, что питаются они свежим мясом, - ответил ей Нел.

- Значит, вопрос остаётся прежним: что будем делать?

- Можно попробовать пассивную магию, - предложил Тилли. - Света и Лекс магические предметы остались только у вас, свои мы с Наташей использовали. Какими свойствами они обладают?

- У меня нож-молния, - ответил кентавр.

- Не подойдёт. Света, что у тебя?

- А? - очнулась Света.

- Что у тебя за магический предмет? - повторил Тиллиус.

- Невидимый глаз. То есть, «сей стеклянный глаз делает невидимым того, кто его разобьёт», - старательно процитировала фразу из свитка гоблинша.

- Это может пройти, - сказала я. - Кто-нибудь из нас разобьёт глаз, возьмёт Ларец и мы все «делаем ноги».

- Не всё так просто, - ответил Тиллиус. - гарпии очень чувствительны, они могут учуять незваного гостя и тогда подойти к дереву будет очень сложно.

- Тогда остальным придётся их отвлекать.

- Я не буду приманкой для этих! - сразу взбеленилась подруга.

- А тебе и не надо. Ты пойдёшь за Ларцом, - сказал Лекс.

- Почему я? - возмутилась подруга. - Как что, так сразу Света!

- Одно из двух. Тем более, ты самая маленькая, тебе будет легче.

- Света, тебе лучше поторопиться. Кажется, они нас заметили, - сказала я, видя как женщины-птицы поднимаются с веток и взлетают в небо.

Светка ещё раз бросила на нас взгляд полный сомнения и, вздохнув, выудила из кармана предмет, действительно напоминающий стеклянный глаз. Гоблинша разбила его оземь и...исчезла.

- Ну как, получилось? - спросил её голос.

- Да! - выдохнула я.

- Не стой, - поторопил невидимую Свету Тиллиус. - вряд ли действие магического глаза будет очень долгим.

- Иду. А вы смотрите, не подпускайте их к дереву, пока я не вернусь, - ответила Света, и по звуку лёгких шажков, я поняла, что она убежала.

Теперь перед нами стояла не менее важная проблема. Гарпии уже летели на нас. Нел сразу незаметно оказался возле меня и тут же пригнулся, утянув меня за собой вниз. Первая гарпия пронеслась над нами.

- Прикройте меня пока, - бросил Тиллиус, творя руками пассы и шепча заклинание.

Я плохо себе представляла, как это можно сделать. Не знаю, как отбивался от гарпий Лекс, но я старалась всё время держаться за Нелом. Когда одна из женщин-птиц подлетело слишком близко, Нел ухватил её за ноги и с силой швырнул на землю. Гарпии отчаянно закричали и набросились на вампира. Только в последний момент я заметила, как на меня летит одно из этих существ. Взмахивая мощными крыльями, она вознамерилась напасть на меня, я уже видела её горящие глаза и открытый рот с острыми зубами. Когда гарпия оказались возле меня, я схватила её за одно из крыльев. Существо затрепыхалось, пронзительно закричала, попыталась вырваться. Ей это быстро удалось, в моём кулаке осталось несколько белых перьев. Гарпия нацелилась на лету пнуть меня ногами, но тут, взявшийся из неоткуда резкий шквал ветра снёс нападавших. Правда, те своих попыток не оставили и пытались лететь на нас против воздушного потока. Удивительно, но для нас это были всего лишь слабые порывы ветерка. Удивляться я перестала, когда поняла, что ураган для гарпий - дело рук нашего мага. Стало спокойнее, только изредка какой-нибудь женщине-птице удавалось с большим трудом преодолеть препятствие, тогда атаку отбивал Нел, снова выкидывая её за границу ветра. То время, которое мы ожидали Свету, было для меня мучительно долгим, казалось, можно было сбегать до дерева и обратно, по крайней мере, раз десять. Наконец, в очередной раз, вглядываясь в зыбкий от жары воздух, я увидела приближающийся к нам какой-то небольшой ящичек.

- Ларец! - воскликнул Тиллиус.

Вот оно что! Светка - то невидима, а вот вещь, которую она держит - нет! Я вздохнула с облегчением, значит, всё-таки нашла, несёт... Только я это подумала, как из воздуха стала возникать Света! Сначала она была еле видна, но с каждой секундой становилась всё «материальнее». Светка неслась к нам на всех парах, крепко сжимая в руках Ларец. Я поняла, что гарпии вот-вот заметят мою подругу. Видимо об этом же подумал и Лекс и бросился к Свете. Едва он подскочил к гоблинше и подхватил её, как полуптицы устремились за ними. Кентавр поскакал к нам что есть сил, мы бросились прочь от злополучного дерева. Мы бежали защищённые полусферой урагана, сквозь которую не могли пробиться гарпии. Но эта преграда казалась такой ненадёжной, и яростные крики крылатых женщин за спиной подгоняли нас, заставляя бежать, не останавливаясь. Не знаю, сколько прошло времени с начала этого бега за жизнь, когда я уже твёрдо решила упасть и будь что будет, гарпии, потеряв надежду полакомиться, наконец-то оставили нас и ещё немного покружив в небе и разочарованно крикнув - улетели. Тиллиус ещё несколько минут для верности удерживал ветер, а потом обмяк и упал бы, если бы мы его не подхватили. Но когда Света протянула ему добытый Ларец, он как будто воспрял, бережно взял его и положил в сумку. Когда он благодарил гоблиншу, его глаза светились радостью, как будто он получил главную ценность в мире. Впрочем, для него, видимо, так и было. Света видя с какой сердечностью благодарит её Тилли, вся зарделась от удовольствия и, похоже, готова была совершить ещё какой-нибудь геройский поступок. По счастью этого от неё не требовалось. Всё что теперь нам оставалось это добраться до пещеры. Как не хотелось нам остановиться, отдохнуть, но надо было продолжать путь.

Сделать это так быстро как хотелось, нам не удалось. Как всегда это бывает, на пути встретилось препятствие в виде большого и отнюдь небезобидного ящера. Тиллиус попытался атаковать рептилию несколькими слабыми магическими зарядами, но они не причинили вреда ящеру, а для более мощных зарядов у мага сил ещё было недостаточно.

- У него слишком толстая шкура, как панцирь, я не могу достать его! - крикнул Тиллиус.

Ящер приподнял свой длинный мощный хвост и смахнул нас. Удар был весьма ощутимым. Когда я упала на землю, в глазах помутилось, но сознание я потерять не успела. Кто-то поднял меня и поставил на ноги. Кажется, это был Нел. У меня гудела голова, в глазах расплывалось, и следующие несколько минут я плохо осознавала происходящее. Мне помогали избегать ударов ящера. Когда в голове прояснилось, я поняла, почему мы не спасаемся бегством, ящер пресекал каждую нашу попытку.

- Почему мы не захватили хотя бы один меч? - застонала Светка.

- Против него и меч бы не помог. Кажется единственное слабое место у него - это глаза, - отозвался Лекс, тяжело дыша. Он уворачивался от хвоста ящера, одновременно умудряясь прикрывать гоблиншу.

- Надо ослепить его! - воскликнула я и бросилась прочь от летящего на нас хвоста.

- Чем? - выдохнул кто-то.

Я улучшила момент и подскочила к Светке. Бесцеремонно залезла в её наплечную сумку и судорожно в ней порыскав, выудила небольшое зеркальце, с которым подруга не расставалась, всё время украдкой проверяя, не превратилась ли она обратно в человека, хотя в этом не было никакого смысла.

Не обращая внимания на недоумённые взгляды, я бросилась к зубастой голове ящера, и, поймав зеркальцем луч солнца, направила его прямо в глаза рептилии. Солнце отразилось от зеркальной поверхности нестерпимо слепящим светом, даже мне пришлось ненадолго прикрыть веки. Направленный же в глаза ящера луч, просто выжег их, оставив тварь без зрения. Ящер в бешенстве закрутился на месте, мощно ударяя хвостом по земле, и нам стоило больших усилий избежать этих ударов и обогнуть ящера, чтобы продолжить свой путь.

Как мы не спешили, но всё же застали сумерки в Пустынных землях, даже несмотря на то, что ночь, по словам Нела и Тиллиуса, здесь наступает позже, чем в других местах. С одной стороны, сумерки предвещали ночь, что было для нас крайне плохо, с другой, начала спадать жуткая жара, от которой у нас и так сошло семь потов, идти (почти бежать) стало легче, да и до пещеры оставалось совсем немного. Наши силы удвоились, когда мы увидели её очертания на горизонте и последние десятки метров мы преодолели насколько это возможно лёгким бегом. Перед самым входом в пещеру нас с подругой резко дёрнули назад. И через секунду я поняла почему. В последних лучах заходящего солнца на нас легла огромная тень. И подняв голову, я увидела гигантскую тварь, вылезшую из-за пещеры. Чудовище напоминало паука с маленькой головой и панцирем на спине. Из-под брюха свисали какие-то отростки, а на шести длинных тонких ногах были видны присоски. Вращая маленькими чёрными глазками и открывая клыкастый рот, тварь попыталась напасть на нас. Но мы, наученные бесценным опытом путешествия по Пустынным землям, успели отскочить. Правда Света оказалась не слишком проворна, и прилипла к присоскам паука. Я с силой дёрнула Светку, и она со звучным чмоком отлипла, тяня за собой нити какой-то слизи. Прежде чем паук атаковал нас снова, Лекс воспользовался единственным, что у нас осталось. Вынув нож-молнию с кривым лезвием, которое действительно напоминало зигзаг, он метнул его в тварь. Эффект оправдал название магического предмета. Через мгновение на земле остался лежать обугленный труп.

- Да что же это такое! - воскликнула Света. - Почему сегодня всем приспичило нас сожрать?!

- Давайте в пещеру, пока ещё кто-нибудь не появился!

Медлить никто не стал. Обогнув труп паука, мы вбежали в пещеру. Я почувствовала себя в безопасности, хотя только сейчас ощутила, как гулко и учащённо стучит сердце. Здесь мы позволили себе несколько минут отдыха. Главное мы сделали - Ларец Мудрости был у нас. Тиллиус бережно сжимал сумку с Артефактом. Теперь для него это была главная ценность. Не сомневаюсь, что если бы потребовалось, юный маг отдал бы жизнь, чтобы защитить доверенный ему Великий артефакт.

- Всё, пора домой, - сказала я. - Света, ну не бери ты эти побрякушки! - застонала я, увидев, что подруга запихивает в карман сверкающие камни и украшения. Она обиженно выпятила губу, но кольцо с изумрудом всё же сжала в кулачке.

Тиллиус, Нел и Лекс уже воспользовались камнем по очереди. Остались только я и подруга, которая всё никак не могла расстаться с богатствами пещеры. После того, как я проследила за отправлением Светы через волшебный камень, я бросила последний взгляд на стены с магическими предметами, на драгоценные развалы на полу и без сожаления встала на камень. Ни за какие богатства я больше бы не согласилась вернуться в Пустынные земли.

Глава 21 Ловушка



Как и в прошлый раз, я переместилась мгновенно. Через секунду, открыв глаза, увидела , что стою рядом с друзьями в знакомом месте. Но что бросилось в глаза, избы старухи не было! Хотя сама она стояла жива - здорова прямо перед нами, правда за границей какого-то круга, который очерчивал место вокруг нас. Я почти сразу почувствовала напряжение в воздухе. Мои друзья стояли рядом с камнем и не спускали глаз со старухи, у которой было крайне довольное лицо.

- В чём дело? Чего стоите? - спросила я у друзей и сделала несколько шагов.

- Стой! - крикнул Тиллиус. - Дальше нельзя!

Я недоумённо посмотрела на юношу.

- Хе-хе, вот все и в сборе, - прокаркала старуха.

- Что всё это значит? - потребовала я ответа.

- Ничего особенного, - ответила мне старуха. - Я не задержу вас надолго. Вам только надо отдать мне Ларец, который вы принесли из Пустынных земель и я отпущу вас.

Вот тут меня старуха и ошарашила. Откуда она знает про Артефакт?

- С какой стати вы решили, что мы отдадим вам Ларец? - спросил Лекс.

- Ах да, забыл вам сказать, что у вас нет выбора, - добавила старуха.

- Кто вы? - спросила я.

- Готлон, - тихо сказал Тиллиус.

Я изумлённо перевела взгляд на старуху и увидела, как она с неприятным смешком превращается в мужчину преклонных лет с орлиным носом и цепкими глазами.

- Что ж, раз вы проявили такую смекалку и догадались, кто я, скрывать своё лицо дальше, нет смысла, - сказал маг Готлон.

- Ну не знаю, кто ты там: Готлон, Мотлон, Дотлон, мне это без разницы. Отойди с дороги и не мешай, мы спешим, - сказала Светка и сделала несколько шагов, и тут её как будто что-то с силой оттолкнуло, и она упала на землю.

- Ай-яй-яй, я вижу, вы совсем не воспринимаете мои слова всерьёз. А зря, я шутить не люблю.

Я сделала про себя вывод, что старик мне совсем не нравится.

- С чего вы взяли, что Ларец у нас? - спросила я.

- Давайте не будем пытаться вести эти игры. Ни к чему. От вас требуется всего лишь малость - отдать мне Ларец.

- Да? Это с какой стати-то? - возмутилась Света, которая обозлилась после неудачной попытки покинуть очерченный круг. - Если он тебе так нужен, чего ты за ним сам в Пустынные земли не полез?

- А зачем, когда вы сделали это за меня? - усмехнулся старик. - Кстати, не забывайте, что это я показал вам этот камень.

- Ну не из доброты душевной, - парировала я.

- Вы правы, девушка, ради собственных целей. И как вы понимаете, с Ларцом я вас не отпущу.

- И как же вы попытаетесь нас остановить?

- О-о, это защитный круг. Ни одна живая душа не пройдёт через него.

- Ни одна живая душа? - переспросил вдруг молчавший до этого Нел. - А неживая? - и сделал несколько шагов, переступив черту круга.

У Готлона округлились глаза, но он быстро догадался.

- Вампир!

Нел усмехнулся.

- Да, а сейчас самое время утолить жажду.

Только сейчас я осознала, что наступила ночь, время, когда вампир приобретает наибольшую силу.

Готлон попятился. Вряд ли сильный маг боялся вампира. Но появление необычного противника стало для него неожиданностью.

- Полагаю, теперь у вас есть веская причина отпустить моих спутников, - холодно сказал Нел, остановившись в трёх шагах от Готлона.

- Что вы, я так быстро не отказываюсь от своих целей, - нехорошо усмехнулся маг и на глазах стал превращаться в большого зверя.

- Готлон - мастер перевоплощений, - прошептал стоящий рядом со мной Тиллиус.

- Мама! - ойкнула Светка.

- Советую сразу потерять сознание, чтобы не видеть этого, - сказала я подруге и, помолчав, мрачно добавила: - Я посмотрю, может и сама сейчас хлопнусь в обморок.

Превращаться маг Готлон умел хорошо. Буквально через минуту перед Нелом стоял большой зверь, отдалённо напоминающий волка-мутанта. Почти в человеческий рост, с мощным торсом и сильными ногами, на могущих плечах небольшая, по сравнению с телом, голова с крепкими челюстями в пасти, он выглядел устрашающе. Но только, наверное, не для Нела. Во всяком случае, он не выказал никакого испуга. Напротив, его лицо стало жёстким, он приготовился к борьбе. Зверь не заставил себя ждать, оскалив клыки, он сделал мощный бросок на Нела. Но тот высоко подпрыгнул, зависнув над землёй. Зверь не отступил и подпрыгнул, пытаясь вцепиться огромными зубами в вампира, но получил от него жестокий удар по морде. К сожалению, он не мог обездвижить такого сильного зверя и тот почти сразу снова бросился в атаку. Бились они долго и тяжело. Каждый сильный удар, каждый резкий выпад, каждый мощный бросок убил бы любого из тех, кто стоял в круге. Но эти двое продолжали биться. Несмотря на свою жестокость, этот танец смерти завораживал, и я не отрываясь, иногда забывая дышать, смотрела на битву. Делать это было сложно. На землю опустилась ночь и две чёрные фигуры были едва видны в темноте. В какой-то момент зверю удалось повалить на землю вампира. Он пытался дотянуться острыми зубами до Нела, но вампир удерживал пасть хищника в нескольких сантиметрах от своего лица. Это стоило ему неимоверных усилий. Ещё секунда и зверь доберётся до цели - из пасти текла слюна, глаза горели бешенным огнём, из горла доносился злой рык. У меня замерло сердце. Ещё немного, руки Нела напряжены до предела. Вдруг вампир сам издаёт тихое рычание и последним усилием отбрасывает зверя. Было видно, что устали оба. У зверя не хватало сил на мощные атаки. Нел неуверенно стоял на ногах и тяжело дышал. Мы не спуская глаз, наблюдали за происходящим.

- Готлон слишком ослаб. Он больше не сможет долго быть в облике зверя, - тихо сказал Тиллиус и оказался прав. Зверь на глазах стал превращаться обратно в человека. Маг Готлон в человеческом обличии выглядел куда хуже. Он еле стоял на ногах, весь в кровоподтёках и жестоких ранах.

- Кажется, я уже могу колдовать. Он больше не может удерживать защиту круга, - сказал Тиллиус и лёгким движением пальцев высек искры. - Тебе лучше оставить нас, Готлон! - грозно сказал юный маг. - Ты проиграл!

Готлон со злостью и ненавистью посмотрел на нас.

- Я ещё найду вас. Ларец будет моим!

Вампир угрожающе надвинулся на Готлона, тот смерил глазами Нела, нас и, видимо понял, что в своём теперешнем состоянии он вряд ли сможет заставить нас отдать ему Ларец. Он решил не рисковать и... растворился в воздухе. Сразу после этого линия круга вспыхнула голубым светом и тотчас погасла. Несколько минут мы стояли в оцепенении. Неужели всё закончилось и мы свободны? Но защитного круга больше не было, Готлон исчез и мы, наконец, могли вздохнуть спокойно.

- Где он? - спросил Лекс, озираясь.

- По мне, хоть у чёрта на куличиках, лишь бы подальше от нас, - сказала Света.

- Маг Готлон отправился залечивать раны и восстанавливать силы, чтобы снова попытаться забрать у нас Ларец, - сказал Тиллиус.

- Тогда выброси его на фиг! - замахала руками Света.

- Как выбросить?! - изумился юный Хранитель. - Это же Великий Артефакт!

- Ну тогда давай я выброшу, раз у тебя кишка тонка, - предложила моя подруга.

Но Тиллиусу этот вариант тоже не понравился.

- Тогда спрячь, от нас подальше, - посоветовала Света.

Пока они разговаривали, я подошла к Нелу. Оглядела его. В некоторых местах его одежда была порвана, на лице и теле видны глубокие царапины и даже раны. Я слегка дотронулась до ссадины на скуле.

- Сильно пострадал?

- Скоро восстановлюсь. У вампиров всё быстро заживает, - ответил он и через паузу спросил. - Беспокоилась?

Даже если бы я хотела соврать, я бы не смогла. Его глаза так глубоко смотрели в мои, казалось, вытягивая душу.

- Эй, Наташа, ты слышишь, о чём мы говорим? - отвлёк меня голос Светы.

- О чём?

Она недовольно поглядела на нас с Нелом и произнесла:

- Мы говорим о том, что надо спрятать Ларец.

- Что ты предлагаешь? - спросила я.

- Я? Ничего! Мы ждём умных мыслей от тебя.

Я растерялась. Честно говоря, у меня по этому поводу вообще не было никаких мыслей.

- Я думаю Тиллиус лучше знает самое хорошее место для хранения Ларца.

Все вопросительно уставились на юного мага. Но он и сам уже был в раздумьях. Через несколько минут он всё же выдал ответ.

- Да, думаю, я знаю такое место. Но до него далеко. Если я пойду туда, мне придётся оставить вас продолжать путь без меня.

- Не-не, так дело не пойдёт! - тут же запротестовала Света. - Что мы без тебя будем делать, если нам понадобиться магическая помощь?

Подруга была права. С магом было куда спокойнее и безопаснее продолжать путешествие. И тут меня осенила мысль.

- Тилли, а если мы дадим тебе кристалл, ты сможешь воспользоваться им, а потом вернуться обратно?

Тиллиус думал пару секунд.

- Могу! Кристалл может доставить в любое место, если точно представляешь, куда тебе надо попасть.

- Тогда решено! Нел, отдай, пожалуйста, Тиллиусу ключ.

Вампир без возражений отдал кристалл.

- Подождите! А если Готлон вернётся? - спросила Света, озираясь по сторонам, как будто рассчитывала увидеть его в любую секунду.

- В ближайшие дни он не вернётся. Он слишком слаб. Ему понадобиться время, чтобы восстановить свои силы, - успокоил её Тиллиус.

- Хорошо. Тогда иди. Сколько времени тебе понадобится, чтобы вернуться? - спросила я.

- Немного. Перемещение почти мгновенное. На всё мне понадобиться не более часа.

- Тогда действуй! - сказала я.

- Удачи, Тилли! - добавил Лекс.

- И не забудь вернуться с нашим ключом! - напомнила Света.

Тиллиус улыбнулся.

- Не волнуйтесь. Я обязательно вернусь.

Он надел на шею кристалл, закрыл глаза и через несколько секунд исчез.

Ожидание Тиллиуса было спокойным. Нел ушёл, как он выразился, восстанавливать силы. Наступила уже глубокая ночь, а день для нас был долгим и трудным. Только сейчас мы ощутили, что буквально валимся с ног, не было сил даже чтобы развести костёр. Долго не мешкая, мы завалились спать под первыми попавшимися кустами. Все так крепко заснули, что не слышали, как вернулся Тиллиус. Увидели мы его только утром, когда проснулись: он мирно спал рядом. Рано никто вставать не захотел, слишком все устали за предыдущий день. Зато проснулись в хорошем расположении духа, полные оптимизма, ведь все опасности были позади. Когда Тиллиус проснулся, мы спросили, всё ли получилось, как он хотел.

- Да. Я спрятал Ларец в...

Но Света тут же замахала руками.

- Молчи, молчи! Я ничего не хочу знать! Меньше знаешь, лучше спишь.

С ней нельзя было не согласиться, поэтому никто не настаивал на том, чтобы выяснить новое местонахождения Ларца. И благополучно выбросив это из головы, засобирались в дорогу. Мы приближались к цели, ради которой и был весь этот путь. Мы шли к вратам, а значит домой.

Глава 22 Света и Лекс



Оставшиеся дни все наши разговоры были о том, что скоро нам предстоит возвращение домой. Я заметила, что Света в последнее время как то уж не очень воодушевленно говорит об этом. Чем ближе мы были к вратам, тем реже она об этом хотела вспоминать. Однажды я выкроила время, когда мы оказались в стороне одни.

- Света, можно у тебя спросить?

- О чём? - подозрительно покосилась она на меня.

- В последнее время у меня создалось такое впечатление, что ты не очень стремишься домой.

- Я? Что за глупости?! - притворно удивилась она. - По твоему мне хочется остаться здесь в этой гоблинской шкуре?

- А ты что, разве к ней ещё не привыкла? - подколола я её.

Она посмотрела на меня уничтожительным взглядом.

Я поспешила примериться.

- Ну ладно, ладно, я это так, пошутила, - и, помолчав немного, спросила. - Ты не хочешь уходить из-за Лекса?

И увидев, как она вскинула на меня возмущённые глаза, поспешила добавить.

- Я видела, как вы целовались с Лексом в замке Алианы в тот день, когда мы уезжали...

Она хотела было разразиться гневной тирадой, но передумала, сникла.

- Ты влюблена, подружка?

Светка отвернулась, помолчала немного.

- Глупо, правда? Казалось бы, какие романтические отношения могут быть при таких обстоятельствах. Я гоблин, он - кентавр. Всё так нелепо... Скажи мне такое в начале нашего путешествия - ни за что бы не поверила. А видишь, как всё вышло, - развела она руками

- И Лекс тебя любит, - сказала я.

- От этого только больней, ведь расстаться нам всё равно придётся. Для меня чужой этот мир, а Лексу нельзя появляться в нашем.

Я помолчала. Как ни была я всей душой за любовь Светы и Лекса, но не могла не признать правоту подруги. Вряд ли у них есть будущее. Хотя в этом мире казалось возможным всё и если она решит остаться здесь...

- Вот и у вас с Нелом всё не просто, - вдруг сказала Света и настала моя очередь прятать глаза.

- У нас всё по-другому. Я не знаю, что он чувствует, чего хочет, чего добивается. Он мне нравится, очень. А вот что чувствует он ... - я задумчиво посмотрела на Нела, который шёл чуть в стороне от нас, как всегда спокойный и безразличный. Кто знал, что именно он притянет меня к себе, ведь я всегда была уверена, что мне нравятся эмоциональные люди. А он твёрдый как мрамор и такой же холодный.

Так мы и закончили с подругой этот разговор, не придя ни к какому решению, но на душе осталось тяжёлое чувство.

Несколько дней мы шли без приключений, с каждым днём приближаясь к вратам. В дороге больше не было никаких задержек. Ни Готлон, ни Безликие не препятствовали, и нам оставалось только молиться, чтобы так было до конца нашего путешествия.

Однажды утром Тиллиус объявил, что нам осталось пройти только одну рощу.

- Как рощу? - ошарашено переспросила Света. - И мы придём к вратам?

- К тому месту, где появятся врата, - поправил Тиллиус. - По нашим с учителем Оливусом расчётам врата появятся через три дня вон за той рощей.

- Хорошо, - сказала Света, но в её голосе не слышалось радости.

Я тоже не могла разобраться в своих чувствах. С одной стороны то, к чему мы стремились весь месяц уже совсем близко, с другой... а с другой стороны мужчина, с которым бы я хотела остаться навсегда, если бы я встретила его в нашем мире, а не здесь. Я взглянула на Нела, который в эту ночь, как ни странно, оставался с нами. Он выглядел как всегда невозмутимым, но мне показалось, что он чаще, чем раньше смотрит на меня. На сердце была тоска. И будто в тон настроению, день выдался пасмурным и влажным.

- Никто не знает, где Лекс? - вдруг спросила Света и тут я вспомнила, что действительно с утра не видела кентавра.

Выяснилось, что никто понятия не имеет, куда и зачем ушёл Лекс, и так как его не было уже долгое время, мы забеспокоились. Сразу в голове пронеслись мысли о Безликих и новых кознях Готлона. Мы немедленно пустились в поиски. Преодолев сотню метров, остававшиеся до рощи, мы решили разделиться, так как она оказалось немаленькой, а Лекса необходимо было найти как можно быстрее, очень может быть, что ему требуется помощь. Поначалу я хотела идти с Нелом, но, глядя на Свету, которая казалось, от беспокойства не замечает ничего вокруг, решила сопровождать её. Мужчины направились в другую сторону. Несколько часов поиска ничего не дали. Мы нервничали всё больше. На Свету нельзя было смотреть, она была словно комок оголённых нервов. Взбудораженная, с диким взглядом она металась по роще, не переставая звать Лекса. Она уже почти не слышала и не замечала меня, не реагировала на мои попытки успокоить её. Да и как я могла говорить её, что всё будет в порядке, если сама всё больше утверждалась в мысли, что с Лексом что-то случилось. Начал накрапывать мелкий дождь. При другой погоде он не доставил бы больших неудобств, но сейчас, вкупе с сырым воздухом, он был особенно неприятен. Но Света не замечала этого, её плащ так и остался лежать на месте утренней стоянки. Скользя и падая на влажной земле, она продолжала отчаянно искать и звать Лекса. Видя её метания, я закусив губу, уже просто следовала за ней, отгоняя упорно лезшие в голову мысли о том, что будет, если мы не найдём кентавра или найдём, но... Нет, лучше не думать об этом.

Когда день стал клониться к вечеру, тучи, наконец, разошлись, и выглянуло солнце, и природа вновь наполнилась цветами и звуками, запахло свежестью. Зелень листвы и травы стала ещё сочнее. Но Света не обращала на это внимания, в её взгляде сквозило отчаяние. Я уже собралась предложить ей вернуться, чтобы вместе с мужчинами посоветоваться и решить, что делать дальше, как вдруг мы вышли к водоёму: то ли к большому пруду, то ли к озеру. Это было чудесное место. Среди зелёной травы и деревьев голубая чаша воды с белоснежными кувшинками. Лучи солнца падали на поверхность, и она поблёскивала, маня своей чистотой и прозрачностью. Но ни красота озера меня поразила, самым удивительным было то, что на камнях возле воды сидели девушки, хотя в нескольких днях пути не было ни одного селения, ни тем более города. Их было пять, неземной красоты, они болтали и смеялись между собой.

- Девушки! - я не сразу поняла, что это моя подруга решила обратиться к ним.

Красавицы нас заметили, переглянулись и звонко рассмеялись.

- Девушки?! Посмотрите на нас внимательно! - сказала одна из них и весело плеснула по воде ногами. Нет, не ногами. Я пригляделась и изумилась: то, что я приняла сначала за одежду, оказалось рыбьим хвостом. Сверху девушки были как девушки, грудь их прикрывали длинные волосы или водоросли, но, начиная с талии, кожу покрывали у кого серебряные, у кого зелёные чешуйки, которые заканчивались хвостом.

- Русалки! - выдохнула я.

- Верно! - рассмеялись они моему изумлению.

Но, похоже, Свету встреча с русалками совсем не взволновала. Она спросила то, чем были заняты все её мысли.

- Милые русалки, скажите, не видели ли вы здесь кентавра?

- Кентавра? - русалки снова переглянулись. - Да, он приходил сюда набрать воды.

Мы оживились: хоть какая-то зацепка!

- А вы не знаете, куда он потом пошёл? - в голосе Светы было столько надежды, что вряд ли бы кто смог остаться равнодушным.

- Он остался здесь, - прозвенели голоса русалок.

- Где здесь? - не поняла Света.

- Здесь, под водой.

- Под водой?! - хором переспросили мы.

- Да. Он спит.

- Спит в озере? Но как? - недоумевали и я, и моя подруга.

- Мы усыпили его, и теперь он может долго находиться под водой. Очень долго.

Я всё поняла и зашептала Свете.

- Русалки заманивают случайных путников и уводят их под воду.

Света бросилась к воде и зашла чуть ли не по колено.

Сейчас, на фоне сказочно прекрасных русалок Светка в своём обличии гоблинши выглядела особенно жалко. Уставшая, измученная, в грязной, насквозь промокшей одежде, с повисшими ушами она держалась только за счёт своего сильного желания, во что бы то ни стало, найти Лекса.

- Отдайте нам кентавра! Ведь он вам не нужен! - взмолилась она.

- А что ты дашь нам взамен? - мелодичным голосом спросила одна из русалок.

- Что? - растерялась Светка. - Деньги? Золото? Драгоценности? У меня есть!

Она судорожно полезла в карманы, доставая и роняя, драгоценные камни и украшения, которые она насобирала в пещере в Пустынных землях.

Русалки рассмеялись, и их смех звучал как звон колокольчиков.

- Зачем нам деньги под водой? А драгоценных каменьев у нас и самих много!

- Тогда что?.. Жизнь? - спросила она с какой-то обречённой надеждой.

Я с тревогой посмотрела на подругу. За последние несколько часов Света превратилась из вечно капризной и сварливой девчонки в серьёзную, упёртую девушку, борющуюся за любимого человека. И глядя на её взволнованное лицо и полные решимости глаза, я поняла, что сейчас Света готова на всё.

- Жизнь? - рассмеялись русалки. - Зачем нам твоя жизнь?

- Но у меня больше ничего нет, - ещё больше растерялась Светка.

- Любовь. У тебя есть любовь.

- Моя любовь?

- Нет, - прозвенели колокольчиками голоса русалок. - Его любовь. Он любит тебя. Отдай это нам.

- Но я не могу это сделать! Это не в моих силах!

- Можешь. Просто откажись от его любви, и мы вернём его тебе.

Я замерла. Света тоже замолчала и с каким-то обречённым видом опустила голову. Наступило напряжённое молчание, и даже русалки перестали плескать в воде хвостами, чтобы не мешать Свете думать. Я не пыталась ничего ей советовать, потому что знала, это решение в любом случае должна принять она. Медленно текли минуты. Тихо было вокруг, лишь негромкие звуки природы: шелест листьев и пение птиц напоминали о реальности происходящего.

- Каково твоё решение? - неожиданно и особенно звонко в этой тишине прозвучал голос одной из русалок.

Света мучительно медленно подняла голову и посмотрела на всех сразу и ни на кого конкретно. Так же медленно она разлепила губы.

- Я согласна, - сказала она, наконец, так тихо, что я, несмотря на то, что была ближе всех, едва расслышала. Я ожидала, что русалки переспросят её, но они лишь переглянулись и негромко засмеялись.

Я смотрела на Светку и видела нестерпимую боль в её глазах. Даже представить себе не могла, как тяжело ей далось это решение.

- Что же, ты мужественная девушка. Мы вернём его тебе, как и обещали.

Одна из русалок легко соскользнула с камня и нырнула под воду. Несколько минут томительного ожидания. Когда от напряжённого всматривания в голубую, чуть покрытой зелёной рясой воду, у меня начали слезиться глаза, поверхность пошла рябью и постепенно из воды стала появляться голова Лекса. Света было дёрнулась к нему, но резко остановила себя, и продолжала с места смотреть, как кентавр выходит из воды. Высокий, красивый, с бронзовым телом, по которому стекали ручейки воды, он больше подходил прекрасным русалкам, нежели маленькой зелёной гоблинше, какой и являлась сейчас Света. Она, несомненно, чувствовала это, оттого, наверное, стояла, с замиранием глядя на любимого.

- Лекс, как мы рады, что ты вернулся! - искренне сказала я, когда он подошёл к нам.

- И я рад, что снова вижу вас.

- Мы столько тебя искали! - вымолвила, наконец, Света, в волнении сжимая замочком кулачки.

- Я был в гостях у прекрасных русалок.

Света едва заметно встрепенулась, распрямила обвисшие уши, пригладила руками грязную измятую одежду. Её потуги выглядели жалко. Я отвела глаза.

- Пойдём, Лекс. Все ждут тебя.

Я пошла было, но неожиданно услышала:

- Нет, я остаюсь здесь.

Я удивлённо оглянулась. Замерла Светка.

- Что?

- Вы почти дошли до нужного места, мне незачем идти дальше с вами. Нел и Тиллиус проводят вас до конца. А мне будет хорошо здесь, с русалками. Мы будем веселиться, петь и плескаться в воде. Я остаюсь с ними.

- Лекс! Любимый, - Света выглядела совсем жалкой и растерянной, - неужели ты всё забыл?

- Я всё помню, Света. Просто здесь мне хорошо, здесь я буду счастлив. Русалки так прекрасны!

Я всё поняла и Света тоже. Она опустила голову и тихо прошептала:

- Они всё-таки забрали тебя у меня.

Но Лекс не слушал Свету и не смотрел на неё. Его взор приковывали прекрасные русалки, резвящиеся в воде, он уже всем своим существом был с ними.

- Мне пора, - сказал он. - Они ждут.

- Не уходи, - сделала ещё одну попытку Света. - Я не...

- И вам пора. У вас не так много времени.

Я с чувством обняла Лекса:

- Ты уверен?

- Больше, чем когда-либо.

Я отпустила Лекса. И Света, немного помявшись, прижалась к кентавру. Это была самая необычная картина, которую я когда-либо видела: красивый кентавр, с лоснящейся бронзовой кожей и маленькая, зелёная, перемазанная, всем телом прижавшаяся к нему, гоблинша. У Светы по лицу текли слёзы, и было видно, как она не хотела отпускать Лекса, но время шло.

- Меня ждут, - повторил Лекс и мягко высвободился из Светкиных объятий.

- Спасибо тебе за всё, Лекс. Ты был для нас настоящим другом, - сердечно сказала я ему.

- И вы для меня. Я никогда вас не забуду. Прощайте и удачи!

И взглянув на нас в последний раз, он повернулся и пошёл к русалкам, крикнув напоследок:

- Передайте остальным, что это мой выбор!

Ушёл, больше не оглядываясь.

- Нет, любимый, это мой выбор, - тихо сказала Света, с невообразимой тоской и болью глядя ему вслед.

Я хотела позвать её, но не смогла нарушить это молчаливое прощание подруги с её любовью. Несколько долгих минут она смотрела на удаляющегося Лекса, а затем, не оглядываясь, побрела к берегу.

Глава 23 Домой



Весь остаток дня Света не обмолвилась ни словом. Впрочем, никто не лез к ней в душу. Ещё когда мы пришли, и мужчины вопросительно посмотрели на нас, я показала им взглядом, что все вопросы потом. Я попыталась выяснить у Тиллиуса и Нела, чем можно помочь Лексу, но они мне сказали, что кентавр может уйти только сам, если захочет, проблема в том, что он этого не хотел, чары русалок слишком сильны. Нам ничего не оставалось, как надеяться, что Лекс сможет освободиться от этих пут и вернётся к нам. Мы остались на ночь на том же месте. Все легли спать, кроме Светы. Она так и просидела всю ночь возле костра и вглядывалась в темноту, в ту сторону, откуда мог прийти Лекс. Ночь сменило утро, уже погас костёр, а Света всё так же сидела. Я встала раньше мужчин. Ёжась от утренней прохлады, я села рядом с подругой, обняла её за плечи.

- Может оно и к лучшему? Теперь тебя ничто здесь не удерживает.

- Да. Пора домой.

После завтрака все отправились в путь. Все... нас осталось только четверо. И не думалось, что не дойдут до конца те, кто начинал с нами путь.

Мы благополучно покинули рощу. До появления врат оставалось два дня. Я испытывала лёгкое возбуждение в предвкушении этого события, но оно было вперемешку с грустью. Я всё чаще смотрела на Нела, и мыслями обращались к нему, но как не убеждала я себя, что мы с ним не пара, легче от этого не становилось. Накануне решающего дня, я ушла в рощу, чтобы привести мысли в порядок. Столько пережито за этот месяц, столько испытано. Может, через год, когда мы будем уже там, в своём мире, мы решим, что всё это было только странным сном. А сейчас наш мир казался таким же нереальным, каким было для нас Запределье в самом начале пути. Что ждёт нас, когда мы вернёмся? Течёт ли время в нашем мире так же, как и в этом? Или может, когда мы окажемся по ту сторону врат, из памяти сотрутся все воспоминания? Вопросов было много, жаль, что никто не может дать на них точные ответы.

- Думаешь о доме?

Я вздрогнула от неожиданности, обернулась на голос. Нел... По коже побежали мурашки, как и каждый раз, когда мы оказывались с ним один на один.

- Да, и мысленно прощаюсь с Запредельем.

Он подошёл ко мне ближе.

- А стоит? Может, тебе лучше остаться здесь?

Нел встал напротив меня, но так близко, что нас отделяли лишь несколько сантиметров.

- Зачем? - спросила я и осмелилась посмотреть прямо в его глаза.

И снова эта чернота. Бездонный, затягивающий океан, в котором я тонула и не могла выплыть. Чем дольше я смотрела, тем глубже проникала в глубины. Мысли потеряли чёткость, я уже вообще не могла ни о чём думать. Туман, серый туман в голове.

- Останься со мной.

Его слова уходили в подсознание и застревали там. Я уже не ощущала ветерка, не слышала птиц, не видела ничего кроме этих глаз. Липкий туман заполнял всю голову. Я растворилась в этом чёрном океане его глаз.

- Навсегда.

Его рука обхватила сзади мою шею, и он потянулся ртом к моим губам. Они жаждали его поцелуя лёгким покалыванием. Я хотела...

- Эй, а вы что, целуетесь?!!

Как холодной водой окатил нас чей-то голос. И голос этот принадлежал, конечно же, Свете. Я будто очнулась, отодвинулась от Нела. Подруга стояла неподалёку от нас и пялилась во все глаза. Нел повернул к ней голову, и его лицо стало меняться. Черты лица обострились, приобрели резкость, Нел показал свою вампирскую сущность. Он оскалился, обнажив вмиг выросшие клыки. Света ойкнула, её уши стали торчком, и она рухнула на землю.

Лицо Нела снова стало нормальным.

- Она нам помешала, - произнёс Нел, наверное, намереваясь продолжить прерванное. Но я уже избавилась от наваждения.

- Ты пытался загипнотизировать меня. Это нечестный приём.

- Знаю. Но вряд ли ты захочешь остаться со мной добровольно, - полувопросительно - полуутвердительно сказал он.

- Мы слишком разные и никогда не сможем быть вместе.

- Я могу сделать тебя подобной себе.

Но я покачала головой.

- Вряд ли бы ты согласился изменить свою сущность даже ради меня (он промолчал). Вот и я не могу.

Я пошла приводить в чувство подругу - больше разговаривать нам было не о чем.

В последнюю ночь я не спала, ворочалась с боку на бок. Завтра, завтра всё закончится. Мы будем дома. А здесь навсегда останутся наши друзья: немного наивный и застенчивый юный маг Тиллиус, такой неуверенный в себе в начале пути, а теперь ставший волею судьбы Хранителем Великого Артефакта; Лекс, первый, кого мы встретили в этом мире, тот, кто оставил след в сердце Светы, ироничный, но верный, на кого всегда можно было положиться; мудрый и серьёзный гном Делти, который готов был пройти все препятствия, чтобы спасти свою возлюбленную, добрую Илану; Рик, - и сердце сжалась сильнее, тот, кто отдал за меня жизнь, оплатив «долг» и в последние дни, перед смертью, познав, может, настоящую дружбу; Нел - мой мужчина, моя любовь... За один этот месяц я испытала столько, сколько не испытывала за всю жизнь. Я буду скучать по этому миру, по Запределью...

Утро было необычно тихим. Никто почти ничего не ел за завтраком. Оставался час до появления врат.

- Тиллиус, а они точно появятся в это время? - спросила Света, наверное, только для того, чтобы что-нибудь спросить.

- Да. Я перепроверил наши с учителем расчёты сегодня ночью.

Значит, тоже не спал. Все помолчали. Неожиданно Света встрепенулась от посетившей её мысли.

- А когда я попаду в свой мир, я останусь гоблином?

Тилли нахмурился.

- В этом проблема. По закону перемещения вы поменялись сознаниями с гоблином так как находились в пересекающийся пространственной точке. Ты оказалась в его теле, он - в твоём. Значит, при обратном перемещении всё должно произойти наоборот. Если только... гоблин рассчитает в том мире эту точку и окажется в нужное время в нужном месте. Вы откроете врата и снова поменяетесь с ним телами.

- О, боже! - застонала Света. Дальше она не продолжала. Всё было ясно. Если гоблина на месте не окажется... Об этом лучше не думать.

Врата появились совсем не так, как я ожидала. Не было никаких голубых арок, которые рисовались в моём воображении. Просто в какое-то мгновение воздух пошёл лёгкой рябью. Я бы даже не обратила внимания. Но Тиллиус тут же вскочил и сказал:

- Пора!

Вот и всё. Света вдруг с рыданиями бросилась к Тиллиусу и у меня была возможность попрощаться с Нелом. Всё утро я пряталась от его взгляда. Больше не хотела. Последний раз взглянула на него, запоминая дорогие черты. Никаких объятий и красивых фраз.

Потом я обнялась с юным магом.

- Спасибо тебе за всё, Тилли. Ты так много сделал для нас.

Он часто заморгал, и я увидела, как его глаза за очками наполнились слезами.

- И вам спасибо. Вы меня многому научили. Я рад, что мне довелось повстречаться с вами.

- Ты хороший друг и настоящий маг! - улыбнувшись, сказала я. - И уверена, что станешь достойным Хранителем. Главное, что всё позади.

- Боюсь, что для нашего мира всё только начинается, - сказал Тиллиус.

Я не стала ничего отвечать. Это уже не наша история.

Моё внимание привлек неожиданный поступок Светы. Она подошла к Нелу, помялась.

- Ну, прощай что ли?

- Рад, что ты осталась в живых, - усмехнулся Нел.

Света поспешила от него отойти. Ключ - кристалл одели на шею Светы. Гоблин должен найти его на своём теле, когда (если) вернётся. Нел и Тиллиус отошли и Света по указанию мага приблизилась к воздушной ряби. Кристалл вдруг сам притянулся к невидимой «скважине» и воздух пошёл кругами, как тогда, на зеркале в комнате смеха. Я глубоко вздохнула, бросила последний взгляд на мужчин.

- Прощайте!

И шагнула вслед за Светой.

------

Дорогой читатель! Спасибо, что эти несколько месяцев ты был с героями книги. Шёл с ними долгой дорогой, делил приключения, смеялся и грустил. У Натальи и Светы всё будет хорошо, а жителям Запределья предстоит ещё побороться за спокойствие в своем мире. Но это уже совсем другая история.

Мой читатель, если тебе понравилась эта книга, то нажми на кнопку «Отслеживать автора» и ты не пропустишь новые истории, с которыми автор непременно будет делиться.


home | my bookshelf | | Страсть и ничтожество |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 2
Средний рейтинг 1.5 из 5



Оцените эту книгу