Book: Мой брат с Земли



Мой брат с Земли

Геннадий Ищенко

Мой брат с Земли





   Пролог


   Свой четырнадцатый день рождения Лей ждал с радостным нетерпением. Тогда были еще живы родители и старший брат, и ничего не предвещало тех страшных событий, которые обрушились на королевскую семью. Сначала неизвестно как попавший в Эльгерванд кнор перебил охранявших короля и королеву эльфов, а потом крылатый ящер разорвал лошадей и перевернул карету. Что для него были меч отца или магия матери! Трон занял старший брат, но и он погиб во второй весенний месяц. Неизвестно почему взбесившийся конь умчался в лесную чащу, где егеря и эльфы свиты нашли своего повелителя со свернутой шеей. После его гибели наследником стал Лей, которого должны были увенчать короной в пятнадцать лет. Принц знал, что ему не дадут дожить до коронации, и не собирался покорно ждать конца. Единственным, кто мог помочь, был дядя, но он старался держаться подальше от племянника и при нечастых встречах спешил уйти. Сестры тоже избегали его общества. Не потому, что у них не было родственных чувств к брату, просто принцессы уже смирились с его скорой смертью, которая ничего не меняла в их положении. Кто бы ни стал новым королем, они сохранят свои титулы и домены. Их будущие сыновья не имели права на трон, и это защищало принцесс сильнее обычаев. Вот если бы девушки оказались рядом с братом, когда его придут убивать, могли бы разделить его судьбу.

   Лей не обладал ни силой и красотой брата, ни магическими способностями сестер. Невзрачная, по меркам эльфов, внешность и почти полное отсутствие магических сил рождали обиду и чувство неполноценности. К тому же брат, как наследник, не испытывал недостатка в родительской заботе и внимании двора, а младший принц никого не интересовал. Он мстил окружавшим его эльфам, придумывая замысловатые каверзы, и при этом почти всегда умудрялся избегать наказания. По большей части эти проделки не приносили Лею ничего, кроме мимолетного удовлетворения, но были и исключения. Пять месяцев назад он сумел стянуть у королевского мага одну из ее книг и так замести следы, что не сработало ни одно из поисковых заклинаний. Еще одно полезное приобретение принц сделал перед смертью брата, позаимствовав у него полностью заряженный накопитель. Теперь эти две вещи должны были спасти ему жизнь. После недолгих раздумий Лей решил вызвать и привязать к себе демона. Рискованное занятие, но не для того, кому нечего терять. Демонами эльфы называли любых разумных существ других миров, обладавших большой магической силой. Ритуал вызова был описан в украденной книге, и Лей мог его провести, используя силу накопителя. Без источника силы об этом нечего было и думать. Принц дождался, когда Серин по какой-то надобности покинула дворец, и принялся торопливо чертить контур призыва в самой большой из своих комнат. Делать это можно было только в отсутствие королевского мага, иначе старуха сразу почувствовала бы, что кто-то соединяет миры. Эта работа заняла целый час, но когда закончивший ее Лей осмотрел рисунок, он не нашел в нем ни одной ошибки.

   "Теперь впишу руны, - подумал он, читая инструкцию в книге. - В этом луче нужно нарисовать руну языка, чтобы демон его знал, а в этом - руну вида. В таблице их всего девять, и ни один меня не устраивает. Попробовать, что ли, свободный поиск?"

   Он замкнул луч на себя, зажег магией свечи и стал вливать в рисунок силу из накопителя. Некоторое время ничего не происходило, а потом все линии ярко вспыхнули, заставив зажмуриться. Когда принц открыл глаза, в центре фигуры стоял человеческий юноша. Внешне он ничем не отличался от живших в королевстве людей, но разумные этого вида не имели силы, а у призванного им демона ее было в десять раз больше, чем у уехавшей Серин!

   - Куда это я попал? - растерянно спросил демон. - И говорю на каком-то другом языке!

   - Ты в самом сердце королевства Эльгерванд, - объяснил Лей. - Я вызвал тебя и связал с собой, чтобы получить помощь! Поможешь мне своей магией, а я тебя награжу и помогу вернуться домой.

   - Возвращай сейчас! - срывающимся голосом потребовал демон. - Нет у меня никакой магии! Господи, только бы вернуться! Клянусь, что брошу на хрен все игры!

   - Как нет магии, если я ее вижу? - спросил принц, который понял, что ему в очередной раз не повезло.

   Надо же было потратить всю силу накопителя на это ничтожество, от которого ему не будет помощи! Юноша не врал: он действительно не видел свою силу, а значит не мог ею управлять. И что теперь делать?

   - Неужели я чокнулся из-за игр? - сам себе сказал демон, вышел из фигуры и побрел к одному из диванов.

   "Силы у него навалом, - думал Лей, глядя на упавшего на диван юношу, - так неужели ее нельзя использовать? Ждать, когда до меня доберутся, глупо, а бежать из королевства одному - это та же смерть! Может, обратиться за помощью к сестрам? Не так уж трудно открыть демону третий глаз, а если он увидит потоки... Пользы от неуча мало, но хотя бы с помощью книги зарядит шар, а потом я от него как-нибудь избавлюсь. Пожалуй, это единственный выход. И лучше идти к Лори, потому что Белла перепугается и побежит к дяде. Решено, так и сделаю!" - Принц подошел к демону и сел рядом.

   - Если хочешь вернуться домой, успокойся и слушай меня! - повысив голос, сказал он. - Если будешь реветь на этом диване, очень скоро окажешься в подвалах. Ни один человек не может войти в королевский дворец без печати подчинения, поэтому первый же, кто тебя увидит, вызовет стражу! Даже мне будет трудно тебя защитить, потому что обычаи выше воли наследника!

   - Ты точно не глюк? - спросил демон, сел и вытер слезы рукавом рубашки. - Что мне делать, чтобы вернуться?

   - Только слушать меня! - ответил принц. - Дай сюда руку!

   - Зачем она тебе? - опасливо спросил юноша, протянув правую руку.

   - Ты не видишь потоки магических сил, - снизошел до объяснения Лей, - поэтому и для меня бесполезен, и себе не сможешь помочь. Я потратил на вызов всю силу, но ее много у тебя. Попробую научить тебя видеть магию, а ты по описанию в книге зарядишь накопитель. Тогда я вызову другого демона, а тебя отправлю туда, откуда забрал. А рука нужна для того, чтобы влить в тебя немного моей крови.

   Сказав это, он левой рукой взял за запястье руку демона, а правой вынул из ножен на поясе небольшой кинжал.

   - Сума сошел?! - рванулся юноша. - Я даже от человеческой крови могу сдохнуть, если у нее не та группа, а твоя для меня наверняка ядовита!

   - Не дергайся! - рассердился принц и разрезал ему ладонь. - Сколько там той крови! И учти, что я на нее подействую магией. На это моих сил хватит. С тобой ничего не случится, а те, кто охраняет проходы, почувствуют королевскую кровь и пропустят.

   Он аккуратнее порезал свою руку и прижал друг к другу порезы.

   - У нас так проводят ритуал братства по крови, - сообщил демон, больше не пытаясь вырваться. - Точнее, проводили в старину. Теперь, наверное, таких психов нет. Кто ты такой и как тебя звать?

   - Я принц и наследник короны славного народа эльфов Лей Эльгер! - гордо ответил Лей. - Ты должен обращаться со мной почтительно и каждый раз добавлять "Ваше Высочество".

   - Меня твое высочество может звать Сергеем, - сказал юноша. - Не скажешь, зачем я тебе нужен?

   - Мне надо бежать из королевства, - ответил он, решив пока не обращать внимания на манеры демона. - Родителей и брата убили, а через месяц мне будет пятнадцать лет!

   - Ну и что? - не понял Сергей. - Мне тоже скоро исполнится пятнадцать. Наверное, наш год мало отличается от вашего, потому что ты выглядишь моим ровесником.

   - У нас пятнадцать - это возраст самостоятельности. В этот день меня должны короновать. Как ты думаешь, позволят это сделать те, кто убил моих родных? Так, моей крови в тебе уже достаточно. Сейчас попробую затянуть порезы. Может не получиться, потому что совсем не осталось сил.

   Сил у принца хватило, и сочившиеся кровью порезы затянулись на глазах удивленного таким чудом Сергея.

   - Вытри! - приказал Лей, бросив ему один из своих платков. - А теперь бросай его в камин. Нельзя оставлять мою кровь.

   - У вас зима? - спросил выполнивший приказ юноша.

   - Первый месяц осени, - ответил принц. - Сегодня холодный ветер, поэтому я приказал разжечь огонь. Хватит болтать! Сейчас пойдешь следом за мной и постарайся обойтись без вопросов. Стражи проходов не любят шума.

   - А куда идем? - спросил Сергей.

   - К старшей из моих сестер. Когда придем, молчи! Если она к тебе обратится, говори с почтением и называй "Ваше Высочество". Это я пока терплю нарушение этикета, а Лори терпеть не будет, тем более от человека.

   Лей подошел к одной из стен и приложил руки к ее светящейся поверхности. Стена под ладонями исчезла, открыв проход размером с обычную дверь.

   - Поторопись! - сказал он юноше и зажег на ладони маленький светящийся шар.

   - Ты же сказал, что остался без сил, - прошептал очутившийся в коридоре Сергей, - а сам светишь...

   - Он их почти не требует, - отозвался Лей. - А теперь заткнись, если не хочешь, чтобы Стражи выпили твою жизнь! Они это сделают с удовольствием!


   Глава 1


   В свои неполные пятнадцать лет Сергей Полынин полностью уверился в том, что жизнь не удалась. У юноши были некрасивое лицо и посредственное здоровье, а из-за пробелов в воспитании он пропускал мимо ушей наставления родителей, не рвался учиться и не интересовался ничем, кроме развлекательных книг, фильмов и компьютерных игр. В этом учебном году невзрачную внешность дополнили прыщи на лице и худоба, а четверки в его дневнике стали появляться намного реже троек. Сергей уже второй год был небезразличен к одной из одноклассниц, только и на любовном фронте его ожидал полный облом. Брат был ничем не лучше него, но почему-то на пятерки окончил школу и сейчас учился на втором курсе университета. Нужно ли говорить о том, что Николай был красивее? И с мышцами у старшего брата был полный порядок. Правда, он три года качался, но и Сергей пробовал заниматься с гантелями. Разве он виноват в том, что из-за этих занятий начинал болеть живот? Нет в жизни справедливости и никогда не было!

   В тот вечер, когда Сергея выдернули из родного мира, он успел по-быстрому подготовиться к школе и хотел сесть за комп, но вместо этого очутился в каком-то помещении, которое было раза в два больше трехкомнатной квартиры Полыниных. Сначала он не поверил тому, что видят глаза, потом удивился, а страх пришел позже. Юноша осмотрел слабо светящиеся стены, непривычно высокий потолок с большой люстрой и целые заросли каких-то кустов, росших возле огромных окон, а потом неожиданно для самого себя заговорил на чужом певучем языке, причем язык был для него таким же понятным и привычным, как родной русский. Ответили на том же языке. Вот после этого ответа на Сергея и навалились страх и отчаяние. Он не знал, сумасшествие это или реальность, и не смог бы ответить на вопрос, что для него страшнее. Юноша не считал себя трусом, но одно дело не испугаться, когда тебя собираются за что-нибудь бить, и совсем другое - лишиться своего мира и попасть в чужой, в котором даже нет людей, а только выдуманные ими эльфы с кроличьими ушами. Когда вызвавший его эльф сел на диван и заговорил, выяснилось, что люди здесь все-таки живут, и что у него есть шанс вернуться домой! Это немного успокоило, поэтому остальное Сергей слушал уже более внимательно. Даже мелькнула мысль о том, как было бы здорово вернуться домой магом. Вторично страх пришел в коридорах, которые принц назвал проходами. Шли минут пять, и постепенно страх юноши перешел в ужас. Наверное, Лей это как-то почувствовал, потому что повернулся и взял его за руку. Если бы он этого не сделал, Сергей повернулся бы и дал деру.

   - Не бойся, - шепнул принц. - Они только с виду страшные, но не причинят вреда тем, в ком есть хоть капля крови Эльгеров!

   Видимо, он не ограничился словами и как-то повлиял своей магией, иначе у юноши подкосились бы ноги при виде выступивших из мрака чудовищ. Они были похожи на мумий из одноименного фильма, только в глазницах горели красные огоньки, а тела были какими-то размытыми. Сергей обмирал от страха, но не мог зажмуриться или отвести взгляд. Пятеро Стражей застыли и позволили юношам пройти. Вскоре после этого страх начал ослабевать, но так до конца и не прошел.

   - Они здесь не одни, - шепотом сказал Лей. - Поначалу мне тоже было страшно, а потом привык. Мы здесь редко ходим, только когда нужно незаметно попасть в другую часть дворца. Все, уже пришли. Сейчас попрошу у сестры разрешения войти.

   Он приложил ладони к стене коридора и шагнул в возникший в ней проход. Не теряя ни секунды, Сергей бросился следом, едва не сбив принца с ног. Юноша очутился в такой же большой комнате, как и та, в которую его призвали с Земли, только в этой было намного больше красивой мебели и зелени. И еще на одной из стен висело огромное зеркало. Открылась одна из трех дверей, и в комнату вошла очень молодая девушка. Красивое лицо из-за надменного выражения и кроличьих ушей не притягивало взгляд, но вот фигура... Такого совершенства он не видел даже в фильмах! Полупрозрачная ткань, обтягивающая точеную фигуру красавицы, ничего не скрывала, и от вида ее прелестей кровь вскипела и прилила к положенным в таких случаях местам.

   - Кого это ты ко мне привел? - певучим голосом сирен спросила она и изящно присела на один из диванов. - Я назвала бы его человеком, вот только сила...

   - Это вызванный мной демон, - ответил Лей. - Лори, мне нужна твоя помощь!

   - Это понятно, - кивнула она. - Ты не пришел бы ко мне без дела. Значит, ты вызвал демона. Не скажешь, как тебе это удалось?

   - С помощью нее, - принц достал из-за пояса маленькую книгу, похожую на карманный словарь. - И еще у меня был один из накопителей брата.

   - Книга Серин? - спросила принцесса. - Так вот кто ее украл! И как же тебе удалось это скрыть? Может, и мое пропавшее ожерелье тоже у тебя?

   - Я верну, - пообещал Лей, - только помоги!

   - И в чем нужна помощь? - спросила Лори. - Демона ты вызвал сам, а у него в сто раз больше сил чем у меня.

   - Мне попался демон, который не видит своей магии, - объяснил принц. - Открой ему третий глаз, тогда он хотя бы зарядит мне накопитель!

   - Первый раз о таком слышу, - удивилась девушка, - и даже не читала в книгах. Тебе, брат, первый раз в жизни крупно повезло! Если ты думаешь с помощью заряженного накопителя повторить вызов, то я с тобой сразу прощусь. Что на меня так смотришь? Ты все прочитал о вызове или только сам ритуал?

   - Там слишком много написано, - покраснел Лей.

   - Мало вызвать демона и привязать его к себе! - назидательно сказала принцесса. - Нужно самому иметь большую силу, иначе демон вернется в свой мир вместе с тобой. Он не сможет тебя убить из-за привязки, но вместо него это сделает кто-нибудь другой. Даже если оставят жизнь и посадят в клетку, радости тебе от этого будет немного. Демонов вызывают редко и только самые сильные из магов. Ты все еще хочешь, чтобы я тебе помогла?

   - Мне нужно бежать! - в отчаянии сказал принц. - Сама знаешь, что моя жизнь измеряется днями! Если нельзя вызвать других демонов, пусть будет этот. Зарядит накопитель, а потом хоть чему-нибудь научится по книге. Может быть, повезет добраться до одного из человеческих королевств...

   - Ты обещал меня вернуть! - возмутился Сергей.

   - Ты разрешил ему разговаривать? - спросила Лори, встала с дивана и обошла вокруг юноши, рассматривая его так, как он мог бы рассматривать забравшуюся в квартиру обезьяну.

   - Мне сейчас не до его дрессировки! - возмутился Лей и, повернувшись к юноше, сказал: - Я не смогу тебя вернуть, но позже ты это сделаешь сам! Сможешь видеть потоки и изучишь книгу. В ней все написано. А для того чтобы уцелеть, ты должен бежать из королевства. Мы покупаем людей или для работы на фермах, или в качестве слуг, но ни у кого из них нет силы. Как только попадешься на глаза даже слабому магу, мигом лишишься свободы и очутишься в пыточных подвалах. Там сразу же узнают, что ты демон, и убьют! А одному из нашего королевства не выбраться, иначе я бы не морочил с тобой голову!

   - А ведь вы похожи, - сказала закончившая осмотр принцесса. - Если не считать безобразных ушей и темного цвета волос, он почти твоя копия. Какой ты выбрал тип демона?

   - Мне не подошел ни один из таблицы, - ответил брат, - поэтому я поставил руну свободного поиска. Вот смотри.

   Он раскрыл книгу, нашел нужную страницу и объяснил, как проводил ритуал.

   - Ты замкнул поиск на себя, - засмеялась девушка, - вот и получил такого же недотепу! Не сердись, Лей, сейчас я все сделаю. Нам Серин два года назад объясняла, как открывать третий глаз, нужно только все освежить в памяти. Дай сюда книгу!



   Она забрала у принца книгу, быстро нашла нужное и прочитала.

   - Как я и говорила, ничего сложного, - довольно сказала Лори. - Если бы у тебя было больше сил, мог бы сделать сам. Все, готово!

   Последних слов Сергей не слышал. В голове что-то взорвалось, и мир исчез. Когда прошло беспамятство и юноша открыл глаза, он не увидел ничего, кроме причудливых цветных пятен.

   - Видишь магию? - услышал он взволнованный голос принца.

   - Что вы со мной сделали? - испуганно спросил Сергей. - Все переливается разными цветами, а кроме них, ничего не вижу!

   - У него открылся третий глаз, но почему-то перестало работать обычное зрение, - сказала Лори. - Не знаю, почему так получилось, но я все сделала правильно. Наверное, это из-за того, что заклинание составлено для эльфов, а не для твоего ненормального демона. Вот оно и подействовало как-то по-другому.

   - Пошли вы!.. - крикнул юноша и запнулся, не найдя в эльфийском языке ни одного матерного слова. - Немедленно возвращайте мое зрение! Мне ваша цветомузыка и даром не нужна!

   - Лей, можешь на меня обижаться, но я не буду заниматься этим демоном, - сказала принцесса. - Если на него по-другому действует магия, нужно вызвать настоящего мага. Может, его лучше убить? Я могу купить услуги кого-нибудь из егерей, и он доведет тебя до границы.

   - Дядя говорил, что кого-то из них подозревали в убийстве брата, - ответил принц. - И потом граница - это самое опасное место, а они туда со мной не пойдут. Я не хочу и почему-то боюсь убивать демона. Лучше придумай, кому его можно показать. Серин можешь не предлагать.

   - Тогда только няньку, - подумав, ответила Лори. - Сил у нее немного, но старуха - большой знаток магии. Когда нет защиты, с эльфами может работать даже слабый маг. Позвать?

   - Зови, - согласился Лей, - только не используй для этого слуг. Воспользуйся колокольчиком или сходи сама.

   - Вот еще! - фыркнула девушка. - Не собираюсь я из-за него идти в другой конец дворца. Конечно, вызову колокольчиком. Подожди здесь, я сейчас позвоню и вернусь. Учти, что старуха быстро не придет: она разучилась бегать сто лет назад.

   - Мне вернут зрение? - с тревогой спросил Сергей, когда по удаляющимся шагам принцессы и хлопку двери понял, что она вышла из комнаты. - Кто она, ваша нянька?

   - Нянька воспитывала два поколения Эльгеров и предана нашей семье, - ответил принц. - Силы у старухи немного, но знаний и опыта больше, чем у выпускников Академии. С заряженным накопителем нянька ни в чем не уступит нашему королевскому магу. Я думаю, что она быстро с тобой разберется.

   - Может, она вернет меня в мой мир? - спросил юноша. - Если я разберусь с зарядкой ваших накопителей, отдам вам всю силу лишь бы очутиться дома!

   - Ничего не получится, - сказал Лей. - Между нами очень сильная связь, поэтому ты не сможешь уйти в свой мир без меня, а я в него не пойду! Нужно выждать, пока она ослабеет, а я не могу ждать! Нам с тобой нужно бежать из королевства эльфов в какое-нибудь из человеческих.

   - А может, все-таки уйдешь со мной? - предложил Сергей. - Какая тебе разница? Все равно будешь жить среди людей, а у нас жизнь намного легче и безопаснее, чем в каких-то королевствах! В моем мире нет магов, поэтому даже у такого слабого мага, как ты, будет много возможностей!

   - Я не уйду из родного мира! - отказался принц. - Возьмем с собой много золота и драгоценностей и хорошо устроимся. И я не уверен в том, что никогда сюда не вернусь. Когда меняется династия, проливается много крови. Мало взять власть, ее еще нужно суметь удержать. Посмотрим, чем все это закончится.

   - Но я смогу уйти сам?

   - Не вижу причин, по которым это у тебя не получится, - ответил Лей. - Силы в тебе не просто много, а очень много, как и в любом демоне. Поэтому вас и вызывают. Магические потоки ты уже видишь, осталось вернуть обычное зрение. Изучишь книгу...

   - И я в ней все пойму? - с сомнением спросил юноша.

   - Основы магии я тебе расскажу, - пообещал принц, - а читать на нашем языке ты умеешь. Если встретится что-нибудь сложное, заплатим одному из изгоев, и он все быстро объяснит.

   - Что еще за изгои?

   - Это маги из эльфов и очень редко из гномов, которые по разным причинам покинули свои народы, - объяснил Лей. - У людей своих магов нет, поэтому нанимают наших и очень хорошо им платят. Этим мало кто занимается, но королям и графам магов хватает.

   - У вас и гномы есть? - удивился Сергей. - А тролли с гоблинами?

   - В этом мире, кроме нас, живут только люди и гномы, - ответил принц. - Других разумных народов нет, разве что где-то очень далеко. Людей мы используем для работ, а коротышки не выносят рабства. Мы с ними торгуем. Гномы нам продают металлы, а мы им - настойку для продления жизни.

   Хлопнула дверь, и послышались приближающиеся шаги.

   - Я вызвала няньку, - сказала брату Лори и обратилась к Сергею: - Учти, демон, что это для нас она нянька, а для тебя - благородная леди Фери! Твоя жизнь в ее руках, так что советую проявить почтительность и не распускать язык!

   Нянька семьи Эльгеров пришла минут через двадцать, но юноше, который страшно боялся остаться слепым, показалось, что прошло не меньше часа. Брат с сестрой ушли в другой конец комнаты и там о чем-то тихо разговаривали. Леди Фери не стала хлопать дверью, и он не услышал ее шагов, поэтому вздрогнул от раздавшегося рядом голоса.

   - Интересный экземпляр хорка! - сказала нянька и обошла вокруг Сергея. - Лей, твоя работа? Ну да, вы же насмерть связаны.

   - Как это насмерть? - дрогнувшим голосом спросил принц.

   - Вызов делал по украденной книге? - спросила старуха. - Наверное, и пропавший амулет Гая - это твоя работа? Своей силой ты не смог бы вытянуть из другого мира даже комара!

   - Объясните, что я сделал не так! - сказал принц.

   - Проще объяснить, что ты сделал правильно, - насмешливо ответила она, - иначе мы проговорим до завтрашнего утра. Для начала скажи, для чего тебе демон? Думал с его помощью побороться за трон или удрать?

   - Чтобы бороться, нужно знать с кем, - буркнул Лей. - И одного демона мало, нужны преданные эльфы, а от меня шарахаются даже родственники!

   - Значит, побег, - кивнула нянька. - В твоем положении это не самый плохой выход, только осуществлять задуманное нужно с умом! Ты все прочитал о вызове демонов или только описание ритуала?

   - Не читал я всю эту заумь! - рассердился принц. - Может, скажете, наконец, что не так?

   - Сначала нужно вызвать демона, а потом его привязывать, а не наоборот! - тоже сердито ответила нянька. - А ты связал себя с его образом в самом начале, да и поиск вел по себе. В результате вытянул в наш мир не демона, а хорка. Это такой вид людей, у которых много сил, но нет знаний для их использования. Когда-то их часто вызывали, а некоторых после отработки даже вернули в родной мир. Этот хорк очень похож на тебя, а ваша связь так сильна, что ее разрыв грозит смертью вам обоим. Если кто-то из вас погибнет, другой его не переживет. Связь будет ослабевать, но продержится не меньше месяца. При этом вы оба будете меняться. Не уверена, что вскоре смогу вас различить. Для тебя в этом есть большой плюс: станешь сильным магом.

   - А что с моим зрением? - подал голос Сергей. - Леди, Фери, вы можете что-нибудь сделать?

   - А что с ним не так? - удивилась нянька. - Ты должен нормально видеть.

   - Я вижу только цветные пятна, - пожаловался юноша. - Как только открыли третий глаз...

   - Хорки не могут видеть одновременно тремя глазами, - объяснила она. - Закрой третий глаз и будешь нормально видеть. Нужно просто захотеть.

   - Здорово! - с облегчением сказал Сергей, к которому вернулось зрение. - Благодарю вас, леди! Я бы хотел спросить... Если я заряжу накопитель, вы сможете вернуть меня домой?

   - Смогу, но не буду, - ответила стоявшая рядом с ним женщина.

   Телом она мало отличалось от принцессы, разве что была выше, но возраст выдавали глаза и волосы. С красивого и молодого лица на него смотрели умные старческие глаза, а пышные, забранные в высокую прическу волосы были не просто светлыми, а белыми как снег. Еще возраст выдавал голос. Теперь, когда юноша увидел няньку, он даже про себя не мог называть ее старухой.

   - Это из-за Лея? - спросил он.

   - Принц разрешил называть себя по имени? - не отвечая, спросила нянька. - Хотя вы же сейчас ближе друг другу, чем братья. В свой мир ты не уйдешь, потому что не сможешь это сделать без Лея, а он может понадобиться здесь. Поможешь ему уйти из Эльгерванда и устроиться у гномов или у людей. Заодно немного научишься магии и станешь красавчиком. Я сделаю так, чтобы вы получили друг от друга только лучшее. Принцу не нужны твои бородавки, а тебе не помешает эльфийское здоровье.

   - У меня не бородавки, а прыщи, - буркнул юноша, понявший, что возвращение надолго откладывается. - Я хочу спросить. Эти гномы и ваши люди... Они говорят на других языках? Вы меня научили своему, может, так же быстро можно научиться другим?

   - В каждом из трех королевств свой язык, - ответила леди Фери. - Я знаю их все. Многие гномы тебя поймут, но лучше выучить их язык. Будет совсем другое отношение. Садись на диван и закрой глаза!

   Сеанс обучения языкам длился минуты.

   "Выучить бы так английский!" - подумал он, поговорив с эльфийкой на четырех только что выученных языках.

   - Лей, рассказывай, как ты собираешься бежать! - закончив с Сергеем, сказала она принцу, - Наверняка я смогу тебе чем-то помочь.

   - До границы поедем на лошадях, - ответил тот. - Как будем пробираться через Зону... Этого я пока не знаю, но ясно, что лошадей придется оставить. Чтобы хоть что-нибудь с собой унести, возьмем вельшей. На каждого нагрузим по тридцать калей золота, а с собой возьмем драгоценности и оружие. Я думаю, что границу с гномами охраняют не так сильно, как с людьми, поэтому через гномов и пойдем. А укроемся в Логарме. Это королевство ближе других к столице и достаточно большое и богатое, чтобы можно было в нем затеряться и приятно жить.

   - Вы сможете выйти из дворца проходом, а как ты думаешь выводить коней или вельшей? - спросила нянька.

   - Мы не будем брать наших, - ответил Лей. - Пока Сергей будет носить золото, я сбегаю на рынок. Я думал с помощью магии демона подчинить конюхов и псарей, но теперь от этого плана придется отказаться.

   - Не хотела я в это вмешиваться! - с досадой сказала она. - Ладно, один раз помогу. Купите только продовольствие, а все остальное будет на Круглой площади. Когда вы бежите?

   - Сейчас вернемся к себе, соберемся и уйдем, - ответил принц. - Вы успеете?

   - Должна. Если будет задержка, ждите!

   - Опять идти через проходы? - запаниковал Сергей. - Может, пройдем как-нибудь по-другому?

   - Напугали Стражи? - понимающе спросила нянька. - Сейчас я сниму страх. А по-другому тебе по дворцу ходить нельзя. Магов мало, но много таких, как принц. Их способностей хватит для того, чтобы увидеть твою силу.

   На юношу навалилось безразличие, и Лею пришлось несколько раз его подталкивать, чтобы быстрей двигался. Мимо Стражей он прошел, не испытав никаких эмоций. Когда пришли в комнаты принца, последовал приказ сменить одежду.

   - Это один из моих охотничьих костюмов, - сказал Лей, бросив на диван штаны и куртку из тонкой кожи, - а это рубашка. Твою обувь тоже нужно сменить. Не понимаю, как в ней можно ходить.

   - Это обувь для комнат, - вяло ответил юноша, послушно сбрасывая тапочки. - А твои сапоги подойдут? У меня нестандартные ноги. И как надевать кожу на голое тело?

   В эльфийском, да и в других разученных языках, не было многих привычных ему слов, поэтому он их заимствовал из русского.

   - Там подкладка, - раздраженно ответил принц, тоже менявший бархатную одежду на кожаную, - а мои сапоги тебе подойдут. Двигайся быстрее, нам еще носить золото!

   Кожаная одежда изнутри была обшита чем-то вроде байки, а сапоги оказались большими, но быстро стянулись до нужного размера. Перед тем как заняться золотом, вооружились.

   - Прикрепи к поясу этот кинжал, - приказал Лей. - Возьмешь парадный меч моего брата, но не насовсем, а на время. Потом купим тебе что-нибудь попроще. Меч будет мешать, поэтому пусть пока лежит на диване.

   Он приложил ладони к стене, которая открыла вход в тайник. В нем на полу лежали небольшие, но очень тяжелые кожаные мешочки с завязками.

   - Выноси кошели с монетами, - сказал принц, - а я займусь драгоценностями. Ожерелье оставлю сестре, а все остальное поделим и спрячем в пояса. У меня здесь только крупные камни и жемчуг, поэтому за них можно получить столько же золота, сколько у нас будет с собой. Какой-то ты, Сергей, бестолковый! Дай мне свой пояс, я сам все уложу.

   - Может, я все же возьму свою одежду? - спросил юноша, когда они полностью собрались. - Брюки совсем новые, да и рубашка...

   Безразличие почти прошло, и он начал проявлять инициативу, а не только подчиняться приказам.

   - В этой одежде тебя не признает чужим только слепой! - ответил Лей. - Потом купим сменную одежду в каком-нибудь небольшом городе. Главное - быстрее покинуть столицу и забрать с собой самое ценное. Складывай золото в эти сумки. Теперь бери две и иди за мной.

   Оказавшись в проходе, Сергей опять ощутил страх. В каждой руке у юношей было килограммов пятнадцать золота, которое они несли минут десять и сложили в конце прохода. Стражей встретили, когда возвращались за оставшимися сумками. Принц высветил своим магическим фонарем три фигуры, похожие на высоких и очень худых людей, на которых набросили серые накидки. Ничего страшного в их виде не было, но на Сергея навалился такой страх, что он чуть не замочил штаны. На подгибающихся ногах юноша догнал Лея, с облегчением чувствуя, как запредельная жуть превращается в привычный здесь страх.

   - Не толкайся! - недовольно сказал принц, открывая вход в комнату. - Сколько можно говорить, что они тебя не тронут! Бери сумки и пойдем. Нас, наверное, уже ждут на площади.

   - Я не могу их не бояться, - ответил он. - Не скажешь, кого мы встретили? Это не ожившие мертвецы?

   - Что за бред? - сказал Лей. - Мертвых можно оживить, но только сразу после смерти и ненадолго. Это созданные магией существа, которые убивают страхом всех, в ком нет нашей крови. Наверное, я ее в тебя мало влил, если ты на них так реагируешь.

   - Первый раз было страшно, но не так, - взяв в руки сумки с золотом, сказал Сергей. - Наверное, это из-за того, что ты помог магией.

   - Я тебе не помогал, - озабоченно отозвался принц. - Очень похоже на то, что в тебе исчезает моя кровь. Я бы влил еще, но у нас совсем нет времени. Тверди про себя, что ты Эльгер. Они читают мысли, поэтому не должны так сильно действовать. По крайней мере, я так думаю.

   Помогла ли мантра о принадлежности к королевскому семейству, которую твердил юноша, или ему просто повезло, но до тупика с оставленным золотом дошли, никого не встретив.

   - Это подвал одного из домов на площади, в котором живет доверенный эльф, - объяснил Лей, когда они перенесли золото в небольшое, облицованное камнем помещение. - Дверь в дом никогда не запирается, а хозяина я сейчас не чувствую.

   Минут десять ушло на переноску сумок в одну из комнат, окна которой выходили на площадь.

   - Нас ждут, - сказал он, показав Сергею рукой в окно на двух эльфов, державших под уздцы лошадей.

   Рядом с ними сидели на задних лапах какие-то животные. Присмотревшись, юноша узнал в них огромный псов. Если они и уступали размерами лошадям, то ненамного. Наверное, это и были вельши, о которых говорили принц с нянькой. Лей вышел на крыльцо и помахал рукой. Оба эльфа выглядели какими-то сонными, но послушно подвели к дому лошадей и прикрепили к седлам сумки с золотом. Вельши подошли сами. Оставив принцу животных, находившиеся под воздействием магии слуги ушли.

   - Этого красавца зовут Элгор, - сказал он, поглаживая огромную башку довольно скалящегося пса, который был размером с молодого льва. - А это у нас Эйэль. Хорошая девочка! Они наполовину разумны и понимают простые команды.

   "Девочка" открыла пасть и дала Сергею возможность полюбоваться клыками, которым позавидовали бы саблезубые тигры.

   - Не бойся, - успокоил Лей отшатнувшегося юношу. - Они своих не трогают. Этих милашек когда-то, очень давно, вывели из собак с помощью магии. Ладно, не будем терять время. Садись на коня и поедем.

   - А как на него садиться? - спросил Сергей. - Он не цапнет? Вон какие зубы!

   - Ты, что же, никогда не ездил на лошадях? - удивился принц.

   - У нас на них почти никто не ездит, - ответил юноша. - Я видел, как это делают в кино, но боюсь браться за повод. По-моему, этот подлец только этого и ждет, чтобы откусить мне пальцы.

   - Если начнет кусаться, ударь по морде, - посоветовал Лей. - Сам виноват! Ты боишься, а конь чувствует твой страх. Делай как я и побыстрее! - Он перебросил повод через голову коня, положил на его шею левую руку и, вставив ногу в стремя, взметнул себя в седло.



   У Сергея это тоже получилось, но не так ловко и не с первого раза. Вся сбруя была подогнана под рост принца, поэтому ничего не пришлось поправлять. Ехать шагом оказалось нетрудно, а по городу скачек не устраивали. Когда выехали с площади, Лей надел на голову капюшон и приказал сделать то же самое Сергею. Теперь встреченные ими эльфы не видели лицо принца, а опознать в его спутнике человека мог только маг. Вельши вперевалку бежали следом за лошадьми, клацая огромными когтями по булыжникам мостовой. Когда их кавалькада подъехала к открытым воротам, вперед пустили вельш и подождали, пока стражники спрячутся от них в караулке, а потом проехали сами.

   - Учти, что поедем рысью, - предупредил Лей. - Сначала будет трудно, но через несколько дней привыкнешь, а боль я попробую снять магией. Вдоль тракта стоят трактиры, в которых можно переночевать. Если нет свободных мест, ставят шатры. У нас с тобой нет ни шатров, ни провизии, поэтому едем до первого же трактира, в котором будут комнаты, ужинаем и ночуем.

   - А с ними пустят? - спросил юноша, показав рукой на бежавшего первым Элгора.

   - Они будут ночевать в наших комнатах, - ответил принц. - Такие звери могут быть только у высших аристократов, поэтому никто не посмеет открыть пасть. Но заплатить за них придется. Темнеть начнет через пять часов, так что ночевать должны под крышей. Старайся не гнуть колени, когда будем переносить золото. Из-за вельш вряд ли кто-нибудь решиться на грабеж, потому что их трудно убить железом и еще труднее подчинить магией, но все равно не стоит выставлять напоказ мое богатство.


   Глава 2


   Рысь сильно отличалась от езды шагом. Ехали не очень быстро, но тряска рождала неуверенность и заставляла прижимать ноги к лошадиным бокам. До трактира добрались через два часа такой езды. Сергей пока пользовался не местными часами, а земными, а время смотрел на дисплее еще живого телефона. Первым делом сдали лошадей конюху, которого Лею из-за вельшей пришлось успокаивать магией, а потом вошли в двухэтажное здание трактира. Большую часть первого этажа занимал трапезный зал, а меньшую - кухня и подсобные помещения. Комнаты для путников были на втором этаже, там же жила и семья трактирщика. Сам он сидел рядом со входом за отдельно стоявшим столом. При виде посетителей толстяк поднялся со стула и изобразил на круглом лице приветливую улыбку. Вошедшие вслед за юношами вельши превратили его в статую.

   - Милейший, у вас есть свободные комнаты? - надменно спросил принц. - Нам нужны две. Эти собачки будут ночевать с нами, поэтому к нашему ужину добавьте две миски с сырым мясом. Да, ужинать мы будем в своих комнатах.

   - Конечно, господин! - засуетился оживший трактирщик. - Сейчас все сделаем в лучшем виде! Уверяю вас, что будете довольны! И комнаты большие, и еда у меня не хуже, чем в столице! Сейчас возьму ключи, провожу вас в комнаты и прикажу готовить ужин!

   Каждая комната была рассчитана на двух постояльцев, поэтому слуги по приказу принца вынесли лишние кровати.

   - Вот теперь нормально, - сказал он, осмотрев свою комнату в тридцать квадратов, уставленную резной мебелью из светлого дерева. - Еще бы занавески на окна... Ладно, на одну ночь сойдет и так, только застелите на освободившееся место какой-нибудь ковер для моей собаки. Во второй комнате сделайте то же самое. И после ужина нас не беспокоить!

   Принц взял в свою комнату Элгора, а Сергею досталась Эйэль. Юноша проголодался и съел принесенное слугой жареное мясо с кашей и овощами быстрее, чем его клыкастая собака управилась с большой миской рубленного мяса. Когда слуга забрал посуду, он хотел лечь на кровать, но помешал пришедший Лей.

   - Еще не стемнело, поэтому займешься делом, - сказал он, садясь на один из двух стульев. - Сначала я расскажу об основах магии, а потом ты будешь по книге учить заклинания. И не вздумай изучать ритуал возвращения! Там все сложно, и сейчас это будет пустой тратой времени. Тебе нужно научиться маскировке и выучить хоть какое-нибудь атакующее заклинание. С твоей силой лучше всего начинать с огненных.

   - Что за маскировка? - спросил Сергей.

   - Тебе надо скрывать силу, - объяснил принц. - Полностью это сделать не получится, но уже никто не будет шарахаться. Просто посчитают сильным магом. Не перебивай и слушай! Вопросы, если они будут, задашь потом.

   Суть магии, по его словам, сводилась к следующему. Силу мага можно было разделить на семь основных потоков, которые в разных сочетаниях использовались в заклинаниях. Сами заклинания не имели ничего общего со словами или с маханием руками. Это были мысленные образы, которые начинали работать при подаче силы нужных потоков.

   - Любое заклинание можно питать своей силой без разделения, - объяснял Лей, - но оно примет только те потоки, на которые рассчитано, а остальное потратишь зря. С твоей ненормально большой силой это не страшно, но у большинства магов ее не хватает, поэтому они вынуждены экономить.

   - Как такое можно запомнить? - растерянно спросил Сергей, открыв книгу.

   - Ты говоришь о рисунке заклинания? - тоже заглянув в книгу, спросил принц. - Обычный человек не запомнит, а тот, у кого открыт третий глаз, может не только видеть магию, он и думает по-другому. К тому же у тебя скоро будет такая же память, как у меня, а я помню все!

   - Так уж и все? - не поверил он.

   - Все, что хочу запомнить, - поправился Лей. - Начни с разделения потоков, а потом учись вспоминать рисунки самых простых заклинаний, которые питаются одним видом силы. Проще других будут огненные, но они не для трактира. Прежде всего разучивай заклинания зарядки накопителя и маскировки силы, а из атакующих - "Огненный удар". В них все очень просто.

   - Расскажи о своем мире, - попросил юноша. - Хотя бы самое основное, а то я о нем совсем ничего не знаю. Слышал только о гномах и о том человеческом королевстве, в которое мы бежим.

   - Тебе сейчас будет больше пользы от учения, - недовольно сказал принц. - Ладно, расскажу, но только самое основное. Помимо королевства Логарм, в котором правит король Варг, есть еще два: Нубар и Гамрин. Они граничат с нашими землями на севере и востоке. На западе расположено королевство гномов Аралан. Вообще-то, это не совсем королевство, потому что у коротышек нет короля. Вожди их кланов выбирают Совет и его главу. В мирное время этот глава общается с владыками соседей и решает с ними все вопросы. В остальном прав у него ненамного больше, чем у любого другого члена Совета. Вот во время войны он у гномов главный и в случае непослушания может казнить любого вождя. Граница на юге идет по Великой пустыне, которую еще никто не смог пройти.

   - А что за землями гномов и людей? - спросил Сергей. - Как велики их королевства?

   - В Аралане много гор, которые на западе становятся такими высокими, что на их вершинах нечем дышать. На севере за королевством Логарм на сотни дней пути стоят леса. По словам людей, никто из тех, кто пытался их пройти, назад не вернулся, хотя ходили не только одиночки, но и большие воинские отряды. На востоке королевства Нубар и Гамрин ограничивает океан. Все, кто далеко уплывает от своих берегов, исчезают без следа. И неважно, куда они плывут, в океан или на юг вдоль побережья. А точных размеров я тебе не скажу. Если очень приблизительно, то протяженность королевства Гамрин во всех направлениях - две тысячи карбов, а два других будут меньше. О гномах трудно что-нибудь сказать, потому что они никого не пускают вглубь своей территории и не продают карт. Чужаки могут двигаться только по некоторым трактам и останавливаться в приграничных городах.

   - Вы с кем-нибудь воюете?

   - Мы уже давно не воюем, - ответил Лей. - Воевали лет триста назад с людьми, но война закончилась неудачно, поэтому мы от всех отгородились Зоной. Из-за нее я тебя и вызвал. Зона - это полоса нашей земли, тянущаяся вдоль границ со всеми соседями. Ее ширина примерно полсотни карбов.

   - Что такое карб? - задал вопрос юноша. - Заодно расскажи и об остальных ваших мерах. Мне это нужно знать.

   - Карб - это тысяча моих шагов. Вес у нас измеряют в калях. В тебе их двадцать пять. Время отмеряют удары сердца, которые у всех эльфов в покое бьются одинаково. Сто таких ударов - это минута, а девяносто минут - это час. В одном дне шестнадцать часов. В человеческих королевствах такие же меры, которые люди позаимствовали у нас, а у гномов все свое. Да, в году четыре сезона по два месяца в каждом. Число дней во всех месяцах разное, потом, если интересно, посмотришь на каком-нибудь календаре. Это все? Тогда садись учить магию, пока не стемнеет. Здесь есть лампы, но лучше ими не пользоваться. Масло воняет, а сейчас слишком холодно, чтобы открывать окна.

   - А чем вы измеряете температуру? - спросил Сергей, который при поездке не мерз.

   - Ничем, - ответил принц. - Разве ее можно измерять? Ладно, учись, а я пойду отдыхать.

   "Наверное, эльфы большие мерзляки, - подумал юноша. - На улице точно не меньше двадцати, да еще без ветра, а Лей в конце поездки совсем замерз. А о Зоне он мне так и не рассказал. Чем же эльфы могли отгородиться от соседей? Если в ней бродят такие же чудовища, как в тех проходах..."

   К занятиям он приступил без охоты, но вскоре увлекся. Многого до темноты сделать не смог, но научился быстро переходить на магическое зрение и обратно и разделять свою силу на потоки, цвета которых для его третьего глаза совпадали с цветами солнечного спектра. Последнее, что успел вычитать, - это объяснение того, как их регулировать, и потом до самого сна в этом тренировался, лежа в кровати.

   Утром их никто не будил, а завтрак подали только по приказу принца. Сразу после завтрака они расплатились и уехали.

   - Черт! - выругался Сергей, с трудом забравшись на коня. - Как болят ноги! И ведь вчера ехали совсем недолго.

   - Потерпи, - сказал Лей, направляя своего жеребца в ворота. - Я уже восстановил силы и тебя подлечил. Скоро все пройдет. Много вчера выучил?

   - Тренировался с потоками, а к заклинаниям даже не приступал, - ответил догнавший его юноша. - Вроде все получается. Нам долго ехать?

   - Если продержится хорошая погода, то дней семь или восемь, - ответил недовольный его ответим принц. - Ты бы учился и во время езды. Мы не все время будем ехать рысью, а когда кони пойдут шагом, вполне можно читать.

   - Ты чего-то боишься? - спросил Сергей. - Что нам может угрожать?

   - До границы можем встретить магов или просто знакомых, - помолчав, ответил Лей. - С магами могут быть неприятности из-за тебя, а из-за знакомых в столице быстро узнают, что я удрал и по какому тракту. Если бы ты умел хотя бы скрывать силу и отводить глаза...

   - А у вас разве нет защитных амулетов? - спросил юноша.

   - А что это такое? - не понял Лей. - Никогда не слышал такого слова.

   Пришлось объяснять, что такое амулет.

   - Это глупые выдумки, - сказал принц. - Сила может быть только в живом, а в мертвых предметах ее совсем мало, поэтому обычный эльф или человек перед магом беззащитны. Можно сделать мертвую вещь, которая отреагирует на магию и предупредит своего владельца, но это не защита.

   - Буду учиться на ходу, - пообещал Сергей, - а пока трясемся, расскажи о Зоне. С чем мы в ней можем встретиться?

   - С чем угодно, - помрачнев, ответил Лей. - В нее сотни лет запускают самых разных магических тварей. Конечно, не все из них служат долго, но там всяких хватает. За границы зоны они не выходят, но внутри от них не спрячешься. Одна надежда - успеть пройти или пробиться. Каждый выпускник Академии должен год проработать на границе, вот они и работают. Могут создавать тварей сами, а могут вытягивать из других миров. Потом их как-то меняют, чтобы не удрали из Зоны и не дрались между собой. Живности для них хватает. Защита получается идеальная, и не нужно держать на границе большие силы. Не имеющий магии не пройдет, а значит, людей можно не бояться. Гномы могут забрести в Зону, только упившись вусмерть. В ней есть несколько проходов, которые защищены от тварей и хорошо охраняются. Я один ее не пройду, а с вельшами и с тобой, если выучишь хоть что-нибудь боевое, можно попробовать.

   - А через проход не пойдем? - спросил юноша. - Ты же наследник. Все равно узнают, что ты сбежал, и будут искать.

   - Ты совсем не знаешь нашей жизни, - вздохнул принц. - Никто меня не выпустит. Не выпустили бы даже короля с охраной и магами. Король и наследник не должны покидать пределов Эльгерванда. Это не закон, а обычай, который сильнее законов! Меня уже из-за одного этого бегства могут не принять, если решу вернуться. Есть такая магия, которой можно менять мозги, причем другие маги этого не почувствуют. И кому нужен такой король? Мне ужасно не хочется бежать, просто не оставили другого выхода. В королевстве меня быстро найдут. Если бы еще помог дядя, но он чего-то боится еще больше, чем я. Хватит об этом говорить, лучше займись учебой!

   Они перевели коней на шаг, и Сергей открыл книгу. До трактира, в котором остановились обедать, он успел выучить одно огненное заклинание. Рисунок был совсем простым, а красный поток выделялся легче других.

   - Попробуешь, когда продолжим путь, - сказал Лей, когда юноша похвастал своим успехом. - Будет здорово, если у тебя получится.

   Магия принца помогла, и с коня он спрыгнул, уже не чувствуя боли. В конюшне разбудили конюха и приказали ему накормить лошадей и не трогать сумки. Охранять золото оставили вельш, которым было достаточно двухразового питания.

   - Поспешим, - сказал Лей. - Здесь нет других лошадей, поэтому не должно быть и посетителей. До сих пор меня никто не узнал, хорошо бы, чтобы так было и дальше.

   Этот трактир был почти точной копией того, в котором они ночевали. Даже вскочивший при их появлении трактирщик был таким же полным и круглолицым. Обед подали почти сразу, ну и они не стали засиживаться, быстро съев вкусное мясо с какими-то клубнями, отдаленно напоминавшими картофель. К вину не притронулись, а слуге приказали принести фляги с водой. Когда трактир остался за поворотом дороги, Сергей захотел проверить заклинание.

   - Ударишь огнем вдоль тракта, - сказал ему принц. - Только сначала слезь с коня, иначе напугаешь, и он тебя сбросит. Пройди вперед с полсотни шагов, а то нам может достаться, потому что у тебя нет никакого опыта. И придерживай поток, а то еще зажжешь лес.

   Юноша отсчитал пятьдесят шагов, сформировал нужный рисунок и влил в него совсем немного силы. Делать это пришлось с закрытыми глазами, но, когда он их открыл, пламя еще до конца не погасло. Ударивший прямо от Сергея факел огня был метров тридцать длиной. Когда он погас, тракт слегка дымился, и от него несло жаром.

   - Много использовал силы? - спросил Лей, когда юноша взобрался на коня.

   - Совсем чуть-чуть, - ответил довольный Сергей. - Ведь огнем можно прожечь Зону?

   - Там почти везде густой лес, и две декады не было ни одного дождя, - ответил принц. - Наших врагов ты сожжешь, но и мы сгорим. Кроме того, за границей присматривают, поэтому проходить Зону лучше без большого шума. Огонь пригодится, но для гномов или людей. Учи дальше, я тобой доволен. Займись маскировкой, а то у меня дурное предчувствие. Хорошо, что сейчас осень и почти пустой тракт, летом здесь не протолкнуться от всадников и экипажей, да и обозов хватает. Возчики меня не волнуют, но среди благородных будет много тех, кто меня знает. К тому же обычно среди них много магов. Пока нам везет, но это не повод для того, чтобы расслабляться. Надо будет в первом же городе купить зеркало.

   - Зачем нам зеркало? - удивился последней фразе юноша.

   - У тебя исчезли прыщи, - пояснил принц, - и немного посветлели волосы. Наверное, и я как-то меняюсь, вот и хочу узнать как.

   - Я в тебе никаких изменений не вижу, - сказал Сергей, пощупав свой лоб. - Прыщей действительно нет! Ваша нянька сказала, что мы возьмем друг у друга самое лучшее. Ты красивее меня, поэтому возьмешь только магию. Хотя... можешь повернуть голову? Или мне кажется, или твои уши стали короче.

   - Не может быть! - закричал Лей и принялся ощупывать уши. - Демон бы тебя побрал! Если они станут еще короче, мне не будет обратной дороги в Эльгерванд! Внешность можно менять, но я не знаю как.

   - Нечего на меня орать! - рассердился юноша. - Я не просил вытягивать меня с Земли, и такую связь ты создал сам! А короткие уши - это хорошо. Внешне вы от людей отличаетесь только ушами, поэтому в тебе никто не узнает эльфа. И зачем тебе этот трон? Из-за него погибла вся твоя семья, кроме сестер. Золота у тебя навалом, да еще есть драгоценности, а скоро станешь сильным магом. Если захочешь, сможешь уйти в мой мир. Скажи, у вас бывают дети от смешанных браков?

   - От магов могут быть дети у кого угодно, - ответил задумавшийся принц. - У человеческих женщин точно были. Знаешь, а ведь у меня прибавилось силы! Если так пойдет и дальше, то на границе и я кое-что смогу. Читай книгу, а потом и я постараюсь что-нибудь выучить.

   До вечера у Сергея получилось создать заклинание отвода глаз. У него был не очень сложный рисунок, но использовались целых три потока. Помучившись, он плюнул и влил в заклинание чистую силу, а потом окрикнул эльфа:

   - Лей, посмотри, что у меня получилось!

   - Здорово! - ответил тот. - Я тебя не вижу. Пытаюсь смотреть, но не получается навести взгляд. Вроде на лошади кто-то есть, но непонятно кто. Это потому, что я о тебе знаю, а все остальные вообще ничего не заметят. Учи маскировку силы и зарядку накопителя, а в трактире я заберу книгу.

   - Сейчас начну, - согласился юноша. - Я хотел спросить, как мне себя называть. Я одет не хуже тебя и с мечом, поэтому все примут за дворянина. Ваши дворяне обязаны называть себя при встрече? Трактирщику ты не называешься, а если у него будут благородные?

   - Ты прав, - ответил Лей. - Я об этом не подумал. Если к тебе не подходят, можешь не представляться, а если обратятся, не представиться будет верхом невежества. Могут даже вызвать на дуэль, хотя они у нас очень редки. Вот люди дерутся часто. А имя... Какой у тебя род в вашем мире? Я как-то забыл поинтересоваться.

   - Полное имя - Сергей Полынин.

   - Да, это не пойдет, - принц ненадолго задумался и сказал: - Будешь бароном Сергом Побер. Баронов у нас больше двух тысяч, поэтому всех провинциалов никто не знает. Если спросят, где баронство твоего отца, скажешь, что в Маре. Это одна из самых дальних от столицы провинций. Если поинтересуются отцом, скажешь, что его зовут Ларг, а об остальной родне никто расспрашивать не будет.

   До вечера Сергей выучил оба заклинания, а их отработку оставил на время после ужина. Трактир, в котором они остановились на ночлег, был больше двух предыдущих. В конюшне увидели с десяток лошадей, а рядом с ней стояла карета.

   - Не повезло! - расстроенно сказал Лей. - Ладно, перегружаем золото на вельш и оставляем лошадей. Связывай сумки и клади им на спину. И не забудь надеть капюшон. Ты выучил маскировочное заклинание?

   - Выучил, но еще не пробовал.

   - Пробуй сейчас, - приказал принц. - Это не огонь, поэтому ничего страшного не случится. Без маскировки идти в трактир слишком опасно. Среди эльфов мало сильных магов, но каждый третий может чувствовать магию... Слава Кардаю, у тебя получилось! Теперь ты для эльфов просто очень сильный маг.

   - А кто такой этот Кардай? - спросил Сергей, надевая капюшон. - Бог?

   - Самый главный из богов, - ответил Лей, тоже прикрыл лицо и первый направился к дверям.

   Когда вошли в трактир и заселялись в комнату, видели только хозяина и его слуг. Двух свободных комнат не было, поэтому пришлось обойтись одной. Она была больше тех, в которых ночевали раньше, но принц остался недоволен.

   - В первом же городе купим шатер, - сказал он за ужином. - Будем брать у трактирщиков еду, а ночевать в нем. Тогда можно будет ехать до темноты. Нужно торопиться, чтобы успеть добраться в Логарм до зимних дождей.

   Когда вельши умяли свое мясо, Элгор подошел к двери, поцарапал ее когтями и оглянулся на Лея. Следом за ним к дверям подошла Эйэль.

   - Их нужно вывести во двор, - сказал принц. - Придется это сделать тебе. Меч брать необязательно, достаточно кинжала. И старайся ни с кем не общаться.

   Сергей открыл дверь, выпустил вельшей и пошел за ними к лестнице. Когда по ней спустились, "собачки" сразу побежали к входным дверям. В трапезном зале ужинали несколько эльфов, поэтому юноша поспешил выйти во двор. Там пришлось задержаться, потому что животные не только облегчились, но и побегали друг за другом. Наблюдая за их играми, он прикинул, что скажет, если не удастся избежать разговора. Эта "заготовка" пригодилась, когда, пропустив к лестнице вельшей, дорогу ему перегородил богато одетый эльф.

   - Граф Леар Элгон, - представился он. - Еду в столицу после посещения Аралана с дочерью и свитой. Не назовете себя? До сегодняшнего вечера я думал, что знаю всех сильных магов королевства.

   - Барон Серг Побер, - назвался Сергей, вспомнив про себя родной мат. - Вы, граф, уехали из Аралана, а я в него только еду.

   - Поберы... - задумался Леар. - Извините, но я не помню такого рода. Не скажете, где находятся ваши владения?

   - Баронство в Маре, - ответил он. - У вас все вопросы, граф? Извините, но у меня вельши...

   - Вы из провинции, но едете со зверями, которых не могут себе позволить купить многие графы. И ваша сила... Вы меня заинтриговали, барон! Не составите нам компанию? Дочери в дороге скучно...

   - Извините, граф, но не могу, - изобразив сожаление, ответил отказом Сергей. - Звери не мои, а моего друга, у которого более высокий титул. У меня много дел, поэтому вынужден отказать, хоть и очень хочу познакомиться с вашей дочерью. Может, ваше предложение останется в силе к тому времени, когда я буду в столице?

   - Разумеется, - утвердительно кивнул Леар. - Жаль, что у вас сейчас нет времени, но, когда оно появится и будет возможность, приезжайте.

   Юноша тоже кивнул и пошел к лестнице, бросив взгляд на сидевшую в трапезном зале компанию. В ней были трое молодых эльфов и девушка его возраста. Все они с любопытством смотрели в его сторону.

   "Интересно, бывают некрасивые эльфийки? - подумал он, поднимаясь на второй этаж. - Я пока видел только трех, включая няньку принца, и все красавицы, если не обращать внимания на уши, к которым я уже успел привыкнуть. Кажется, я себя в разговоре ничем не выдал. Спасибо за это прочитанным книгам фэнтези".

   Вельш возле двери не оказалась.

   "Наверное, они скреблись и Лей их впустил и теперь гадает, куда я подевался, - подумал Сергей, дергая запертую дверь. - Черт, они ее всю исцарапали".

   - Почему ты задержался? - встревоженно спросил открывший ему принц.

   - Знакомился с графом Леаром Элгоном, - ответил он, сев на кровать. - Знаешь такого?

   - Один из приятелей моего дяди, - ответил Лей. - Что он у тебя спрашивал?

   - Удивился моей силе и спросил, где наше баронство, - ответил Сергей. - Хотел, чтобы я развлекал его дочь, но мне удалось от него отделаться.

   - Так здесь и Нида! - сказал принц. - Дядя хотел, чтобы я на ней женился. Красивая девушка, но слишком умная и честолюбивая. С такой спокойно не проживешь. Очень плохо, Серг! Мы только второй день в пути, а меня уже раскусили!

   - Как он мог тебя раскусить, если даже не видел? - удивился Сергей.

   - Он видел зверей, - объяснил Лей. - Нянька приказала заменить им ошейники, но Леар слишком часто к нам приезжал, чтобы не узнать Элгора. Если граф спросит трактирщика, тот не станет скрывать того, что с вельшами вселились двое юношей. Он сразу поймет, что я где-то нашел мага и вместе с ним удираю из королевства. Учитывая твою силу, вряд ли он станет нам мешать, но дяде расскажет, а возможно, и не только ему. Ладно, с этим уже ничего не поделаешь. Давай сюда книгу.

   Юноша отдал книгу, снял сапоги и улегся на кровать. Накопитель магии был у него, поэтому ничего не мешало тренироваться с зарядкой. Все получилось легко и с первого раза. Потратив минут десять и не заметив убыли в силе, он вернул уже заряженный шарик Лею. Тот учил заклинания, а Сергею нечем было заняться, поэтому он в первый раз со времени появления в этом мире серьезно задумался о своей дальнейшей судьбе. Лезть в Зону и рисковать жизнью не хотелось, но в этом от него ничего не зависело. Здесь принца убьют, а если верить няньке, он этого тоже не переживет. Можно было вернуться домой, забрав с собой Лея, и Сергей так бы и сделал, наплевав на его недовольство, но отказался от этой мысли, посмотрев рисунок нужного заклинания. Пока оно ему было не по зубам. Да и что его ждет дома? Магия - это здорово, но с ней легко засветиться. Не хотелось пропасть в какой-нибудь секретной лаборатории или потерять самостоятельность и всю жизнь жить под охраной, выполняя чужие приказы. Не пользоваться силой, он уже не сможет, к тому же его сейчас никто не узнает, даже родители. Остаться незаметным не получится. Здесь же магия и те богатства, которые они забрали из дворца, давали такие возможности, что у юноши отказывала фантазия. Можно даже на три года раньше начать взрослую жизнь со всеми ее удовольствиями. Главное - это выбраться из эльфийского королевства. Было интересно посмотреть на жизнь гномов и самому пожить в мире меча и магии. Сразу после призыва Сергей был в отчаянии. От него ничего не зависело, а вот он был полностью во власти принца. Сейчас положение менялось. Он еще не стал самостоятельным, но уже начал становиться сильным. От былой спеси Лея почти ничего не осталось, и он вел себя с Сергеем, как с другом или даже братом. Пожалуй, от такого брата он бы не отказался. Командует, но так и должно быть, потому что ему об этом мире известно несравненно больше. Так что же все-таки делать? Остаться? Отложив решение на будущее, юноша незаметно уснул.

   Утром позавтракали, подождали, пока насытятся вельши, которые никогда не спешили с едой, и нагрузили их золотом, а остальные вещи взяли сами. Внизу расплатились с трактирщиком и пошли к конюшне.

   - Подождите, принц! - крикнул выбежавший на крыльцо граф. - Я не собираюсь вам мешать и надолго не задержу!

   - Что вам нужно, Леар? - спросил остановившийся Лей. - Хотели убедиться, что это я?

   - Я и так был в этом уверен! - ответил граф. - Вы ведь бежите в Аралан? Герцогу Лигору известно о вашей затее?

   - Дядя может догадываться, - ответил принц. - Я с ним планами не делился, потому что он уже давно меня избегает.

   - Вот, значит, как! - нахмурился граф. - Не ожидал от него! Видимо, все серьезнее, чем мне представлялось. Скажите, вам нужны деньги или что-нибудь еще?

   - У нас все есть, - ответил Лей. - Если вы по-прежнему ко мне расположены, постарайтесь хотя бы на время забыть об этой встрече.

   - Если вы не свернете с тракта, то не минуете Горлин, - подумав минуту, сказал граф. - Раз вам не нужны деньги, попробую помочь другим. Сами вы через Зону не пройдете, но вот с помощью... Я совершенно случайно узнал, что в этом городе есть эльфы, которые ходят через Зону к гномам с нашей настойкой. Это давний промысел, который приносит много золота. Видимо, часть доходов попадает егерям, иначе эти хождения давно бы прекратили. Несмотря на многолетний опыт и разные ухищрения, ходоки часто гибнут, но это не останавливает других. Мне о них рассказал глава магистрата, так что это не фантазия. Если вы их найдете, у вас будут шансы пройти, иначе проще перерезать себе горло. Единственная зацепка, которую я могу дать, - это золото гномов. Его слишком много у хозяев городского дна. С егерями вы вряд ли договоритесь, а с этими можете. Прощайте, принц, желаю вам удачи!

   - Никогда не слышал о безумцах, которые ходят через Зону, - сказал Лей, когда трактир скрылся за лесом. - Продажа настойки действительно должна давать сумасшедшую прибыль, но никакие деньги не стоят жизни. Многие люди думают иначе, но они живут в три раза меньше нас и намного бедней. Но если это правда, нужно быть идиотом, чтобы не воспользоваться. Остановимся в этом Горлине и поищем. Возьми книгу и продолжай учиться, а я буду отрабатывать то, что запомнил. Сегодня я опять почувствовал прилив сил. Знаешь, я уже не слабее Лори. Интересно, до какого уровня получится подняться с твоей помощью?


   Глава 3


   В конце третьего дня пути увидели город.

   - Это Нимдар, - сказал Лей. - До него недалеко, поэтому до темноты должны успеть. В облаках ни одного просвета. Давай поспешим!

   Здесь не было лун, поэтому ночью, когда небо закрывали облака, лучше было находиться под крышей. Эльфийские города не освещались, и даже окна закрывали ставнями, из-за чего в такую погоду после захода солнца эльфы не выходили из домов без фонарей. Ничего этого Сергей не знал, поэтому не понял слов об облаках и подумал, что принц опасается приехать к закрытым воротам.

   - В Нимдаре нет городской стены, - ответил тот на вопрос юноши. - Просто скоро станет так темно, что ты ничего не увидишь в двух шагах. Кони не собьются с дороги, но в городе мы будем долго искать постоялый двор с риском разбить себе головы и переломать ноги. Мы ночами не ездили, поэтому я не позаботился о фонаре. Хватит болтать, поспешим!

   Сергей уже неплохо держался в седле, но галоп, которым ему еще не довелось ездить, - это не рысь. Он не свалился с коня, но весь взмок от пота, а на следующий день болели ноги, и эльфу опять пришлось его лечить. В город въехали еще засветло и до темноты успели найти постоялый двор "Корона". Роскоши, на которую намекало название, в нем не было, но комнаты им дали просторные, а ужин был вкуснее той еды, которую готовили в придорожных трактирах. В трапезном зале было много посетителей, и юноши поспешили укрыться в своих комнатах. Вельши облегчились до въезда в город, поэтому съели свое мясо и улеглись спать на принесенные слугами подстилки. Лей опять забрал книгу и ушел в свою комнату учить заклинания, а Сергей, лежа на кровати, отрабатывал то, что успел выучить за день. Весь день он занимался заклинанием иллюзий. Оно было довольно сложное и использовало три потока, но он мог не экономить силы, поэтому сосредоточился на том, чтобы запомнить саму картинку. Принц считал, что он в пустую тратит время, но Сергей с ним не согласился. Пусть многие эльфы распознают иллюзии, а на гномов они вообще не действует, но, кроме них, будут еще и люди, а тренироваться в сложных заклинаниях лучше на этом. Если в чем-то ошибешься, голову не оторвет. Создав иллюзию роз, Сергей представил Элгора и вплел его образ в заклинание. Лежавшая на подстилке Эйэль поднялась и подошла обнюхать иллюзорную копию своего друга. Поняв, что это только фантом, она фыркнула, укоризненно посмотрела на мага и вернулась на подстилку. Созданные иллюзии были неподвижными, а "оживали" только тогда, когда накладывались на живых существ. Оторванные от создавшего их мага, они существовали от нескольких минут до часа, в зависимости от вложенной в них силы, а связанные с магом могли дурить головы столько времени, сколько ему было нужно. В конце этих занятий юноша наколдовал себе эльфийские уши и заснул.

   Утром пришедший к нему Лей потребовал убрать иллюзию.

   - Сейчас твои уши прикрыты капюшоном, и на них никто не обращает внимания, - сказал он, - а с иллюзией обратят. Не все, но многие. Мы сделаем по-другому. У нас часто наказывают преступников обрезанием ушей, и есть эльфы, которые за плату приводят преступников в нормальный вид. Как они это делают, я не знаю, но, пока не пощупаешь руками, подделку не отличишь. Причем это точно не магия. Позавтракаем и пойдем их искать. Наложишь нам иллюзию обрезанных ушей...

   - Лучше идти в капюшонах, - возразил Сергей. - Если они связаны с преступниками и почувствуют мою магию, можем вместо ушей получить удар ножом. Я думаю, что таким дельцам плевать, люди к ним пришли или эльфы, лишь бы заплатили за работу.

   Принц согласился и ушел распорядиться, чтобы им принесли завтрак. Завтракали раньше других постояльцев, поэтому, когда уходили, в трапезном зале почти никого не было, и на них не обратили внимания. Вельш оставили сторожить золото, с собой взяли только сотню монет.

   - Пойдем в бедные кварталы, - решил Лей. - Попробуем поискать нужных мастеров через трактирщиков. Это ушлые эльфы, которые должны знать городское дно.

   Нимдар был первым эльфийским городом, который Сергей хорошо рассмотрел. Когда бежали из столицы, ему было не знакомства с ее красотами. Он больше прятал лицо, чем смотрел по сторонам. Ничего красивого юноша в городе не увидел. Чисто, аккуратно и ничем не воняет, но дома самого обычного вида, чаще всего двухэтажные и почти без украшений. Улицы были широкие, мощенные булыжником, а возле домов не росло никакой другой зелени, кроме кустиков. Принц остановил одного из прохожих и что-то спросил, после чего свернули в один из переулков. Вскоре двухэтажные дома закончились, а вместе с ними исчезла и чистота.

   "И это эльфийский город! - думал Сергей, идя по грязному тротуару. - Конечно, намного лучше земного средневековья, но как же далеко от того, что о них напридумывали".

   Они вышли на небольшую круглую площадь, на которой увидели трактир. К коновязи были привязаны две лошади, которых охранял нанятый мальчишка, а больше поблизости никого не было. Не взглянув на вывеску, они вошли в заведение. В нем было два десятка столов и всего несколько посетителей. В стороне от них за своим столом скучал трактирщик. Увидев юношей, он оживился, но остался сидеть.

   - У нас к вам дело, уважаемый, - подойдя к его столу, сказал принц. - Вы, безусловно, очень знающий эльф и сможете нам помочь. Поверьте, что мы в долгу не останемся.

   - Смотря какое дело, - напустив на себя важный вид, ответил трактирщик. - Постараюсь вам помочь, господа, но ничего не обещаю. Если вам нужны горячие девушки...

   - Девушки будут в другой раз, - перебил его Лей, - а сейчас нам нужно немного удлинить уши. Мы в вашем городе проездом и, в отличие от вас, никого в нем не знаем.

   - Извините, господа, но я не знаю таких умельцев! - ответил он. - Что-то о них слышал, но уже не помню.

   - Может, это освежит вашу память? - сказал Лей и бросил на стол несколько золотых.

   - Кажется, я вспомнил, - ответил трактирщик, быстро собирая монеты. - Вам придется посидеть, пока я пошлю слугу за тем, кто вам нужен. Может, пока поедите?

   - Мы уже завтракали, поэтому просто подождем, - отказался Сергей, которого мутило от бившего в нос запаха браги.

   Юноши выбрали стол ближе к выходу и с полчаса ждали, пока к ним не подошел молодой скромно одетый эльф с неприметной внешностью.

   - Снимите капюшоны, - не здороваясь, попросил он. - Первый раз вижу такие уши! Они у вас не эльфийские и не человеческие, а нечто среднее.

   - Это результат действия магии, - сказал Сергей, который уже заметил, что его уши стали длиннее. - Я сильный, но неопытный маг. Хотел подправить внешность, а получилось это безобразие. В столице все вернем в норму, но до нее еще ехать три дня.

   - Пять золотых за ухо, - решил эльф. - Уши будут как настоящие, и накладки сохранятся, пока вы не захотите от них избавиться. Сделаю прямо сейчас.

   - Работайте, - ответил Лей. - Мы заплатим.

   Эльф оказался мастером своего дела. За десять минут он обработал обоих, взял свое золото и поспешно ушел.

   - Они у тебя такие же, какие были в столице, - с удивлением сказал Сергей, рассматривая уши принца. - У меня все так же?

   - Теперь можно избавиться от капюшонов, - отозвался Лей. - Можешь не щупать свои уши, они ничем не отличаются от моих. Сейчас вернемся в центр города и купим шатер и фонарь, а потом продолжим путь.

   - Изменить бы тебе внешность, - сказал Сергей, когда вышли из трактира. - Могли бы вообще ничего не бояться. Но в вашем языке нет слова "гример", поэтому наверняка нет и самих гримеров. Это те, кто может изменить лицо с помощью красок и разных накладок.

   - У нас в них нет необходимости, - ответил Лей. - Все это можно делать магией. Ты не найдешь таких заклинаний, потому что для них написаны другие книги. Там все очень сложно. Заклинаний тысячи, а в нашей книге их только четыре десятка. Магию изучают годами под руководством опытных наставников, а не верхом на коне. Если есть желание стать настоящим магом, будешь учиться в том месте, где мы остановимся. А сейчас постарайся выучить несколько боевых заклинаний из тех, которые попроще. Все равно за несколько оставшихся дней больше ничего не успеешь.

   С покупками долго не провозились, еще меньше времени у них заняли возвращение на постоялый двор, расчет с хозяином и сборы. Когда выехали из Нимдара, под копытами лошадей были уже не булыжники мостовой, а укатанная до каменного состояния земля тракта.

   - Едем как по асфальту, - довольно сказал Сергей. - Осточертело уже слушать это цоканье! Не представляю, как по этим булыжникам ездят в каретах без шин и рессор!

   - Я не понял половины слов, - отозвался Лей, - но ты зря ругаешь булыжники. Тракт хорош до тех пор, пока не пойдут дожди. Декаду еще можно ездить, а потом все раскисает. Кстати, прекращай говорить свои словечки. Обратить на себя внимание можно не только короткими ушами. Если ты эльф, то и веди себя так, как подобает высшим разумным!

   - А почему вы высшие? - поинтересовался юноша. - Знаешь, очень многие люди моего мира сочли бы вас дикарями. У нас нет магии, но много такого, что вам и не снилось.

   - Я говорю не о других мирах, а об этом! - сердито ответил принц. - В других можно найти всякое! Наверняка найдутся те, кто назовет дикарями вас!

   - Наверное, - согласился Сергей. - Не сердись, я не хотел обидеть. Расскажи лучше о вашей войне с людьми. Кто ее начал и зачем?

   - В хрониках сказано, что начали мы по велению богов, - ответил Лей, - хотя я думаю, что была какая-то причина. На богов и сейчас любят ссылаться.

   - Ты говорил, что война была тяжелая и неудачная...

   - Число эльфов сильно сократилось, и мы потеряли одну из провинций. Потеряли бы больше, если бы враги не заняли столицу. Удивлен? Когда поняли, что ее не получится удержать, врагам приготовили магические сюрпризы. Видимо, применили что-то по-настоящему страшное, потому что из занятой войском столицы не вышел ни один человек. Прошло триста лет, но в нее и сейчас опасно соваться. Говорят, что кое-кто из людей ищет там брошенное золото и магические книги. Иногда им даже удается вернуться.

   - Книги в брошенном городе? - удивился Сергей. - За триста лет они должны сгнить. И зачем они нудны людям? У них нет магии, а у вас и так все описано. Рисковать жизнью...

   - Большая часть магов погибла в войне, тогда же были потеряны многие библиотеки. Знания восстанавливают до сих пор, а за найденные старые книги платят золотом по весу. Для многих людей золото дороже жизни. А книги могли уцелеть, если хранились в помещениях без окон. Откуда-то их до сих пор несут.

   - А люди между собой воюют?

   - Конечно, - ответил Лей. - Чтобы люди и не воевали! Это самые драчливые разумные в нашем мире. Мы отгородились Зоной, а гномы показали людям, что с ними лучше не связываться, поэтому у них сейчас все войны только между собой. Воюют не постоянно, а где-то раз в десять лет. Дерутся обычно на границах, и проигравшим приходится платить. Заодно выбивают самых драчливых. Может, и были попытки кого-нибудь захватить, но я о них не знаю. Я не рожден наследником, поэтому не учил историю соседей, а сам ими не очень интересовался. Зачем учить то, что не пригодится? Меня все равно не выпустили бы из Эльгерванда.

   - У вас можно купить книги по магии? - спросил Сергей. - Учеба, если она будет, еще не скоро, а в этой книге мало боевых заклинаний. Ты сам сказал, что огненная магия не для Зоны, а водную можно применять только на воде или когда идет сильный дождь. Есть несколько заклинаний с потоком жизни, но они могут не подействовать на магических тварей.

   - Книжные лавки есть в любом городе, - нерешительно сказал Лей, - но я не знаю, продают ли в них книги по магии. Я и эту не покупал, а спер у нашего мага. Завтра должны приехать в Эрфед, там и узнаем. Это самый большой город на севере, а после него будет только пограничный Горлин.

   - А когда дожди? - поинтересовался Сергей. - Если верно то, что ты о них говорил, то у вас зимой должно лить как из ведра. Мы взяли твои плащи, но они не защитят от сильного дождя. Грязь меня сильно не беспокоит, но ехать мокрым...

   - Не намокнешь, - перебил его принц. - Дожди идут часто и подолгу, но они по большей части слабые, а у нас очень хорошие плащи. А грязь не беспокоит, потому что ты по ней еще не ездил. У нас хорошие кони, но и они смогут только полдня ехать шагом. Если пустим их рысью, можем загнать, да и сами будем в грязи с ног до головы. А дожди начнутся через одну или две декады, так что время у нас еще есть. Главное - пройти Зону, а потом можно будет или отсидеться у гномов, или ехать по их дорогам. Они у коротышек выложены камнем. Ладно, поговорили - и хватит. Займись книгой.

   В книге было только одно лечебное заклинание, которое использовало зеленый поток жизни. Сначала юноша решил его пропустить из-за сложности, но вчера заметил, что запоминание сложных узоров стало даваться намного легче. Наверное, сказывалось улучшение памяти. В книге говорилось, что это универсальное и не очень сильное заклинание для магов, которые не изучали целительство. Сергей решил учить его до обеда, а если не получится осилить, бросить и заняться другим. К его удивлению и радости, все получилось. Точнее, он воспроизвел узор, влил в него свою силу и убедился, что лечить некого. Стоило направить заклинание на себя или на Лея, как один из лепестков узора, который играл роль индикатора здоровья, наливался ярко-зеленым светом и начинал ритмично менять яркость. Судя по описанию, это означало отсутствие любых болезней и повреждений.

   - Твоя нянька просто замечательная! - с чувством сказал он принцу. - Слушай, Лей, а есть такие заклинания, с помощью которых можно стать сильным без изматывающих тренировок? И еще меня интересует меч. Для меня он только признак статуса и мешающая железка. Если попытаюсь использовать по назначению, сразу убьют. Я читал в книгах, что маги могут как-то передавать искусство мечника. Книги - это выдумка, но, может, такое действительно есть? Я не против тренировок, просто для них нет ни времени, ни условий.

   - Для силы что-то есть, - ответил эльф. - Сделает силачом, и заниматься нужно в десять раз меньше. Я как-то подкатил к Серин с такой просьбой. Захотелось стать сильней, а вкалывать было лень. Старуха сказала, что сделает меня сильным всего за две декады, только придется нагружать мышцы и терпеть сильную боль. На две декады занятий меня бы хватило, но столько терпеть боль, да еще сильную... Одним словом, я отказался. С мечом примерно то же самое, только боль будет не от заклинания, а от самих тренировок. Тренируются деревянными мечами в специальных куртках, но все равно каждый пропущенный удар - это полноценный синяк. Их можно убрать магией, но только после тренировки, а пока учат, приходится терпеть. Показался трактир. Вовремя, я уже проголодался.

   Трактир оказался небольшим, а в пустой конюшне на копне сена спал конюх. Его разбудили и приказали накормить лошадей, оставили вельшам сумки с золотом и ушли обедать. В трапезной никого не было, поэтому сбросили надоевшие капюшоны и с аппетитом принялись есть мясо, тушеные овощи и только что испеченный хлеб.

   Видимо, вошедшие в трактир эльфы не гнали коней и тоже отвели их в конюшню, а сами шли тихо и не переговаривались, потому что юноши не слышали их приезда и не успели прикрыть лица.

   - Влипли! - сказал Лей. - Молчи, я буду разговаривать сам.

   - Принц! - удивленно сказал самый пожилой из эльфов, в котором чувствовалась сила. - Не ожидал вас здесь увидеть! Я вам не помешаю?

   Он показал своим эльфам на один из столов, а сам сел напротив юношей.

   - Я не в восторге от нашей встречи, герцог, - ответил Лей. - Надеюсь, что после нее мы разъедемся каждый в свою сторону. Серг, это герцог Лерад Барос.

   - Бежите, - констатировал Лерад, - причем не один, а с очень сильным магом. Не скажете, юноша, откуда вы такой взялись? Молчите? Попробую угадать. У принца нет ни своих эльфов, ни поддержки уцелевших родственников, поэтому он не мог найти мага, да еще такой силы. Незадолго до гибели молодого короля у него пропал накопитель, а точно такой сейчас висит на шее принца. Кажется, у королевского мага пропала одна из книг? Наверное, принц решил призвать демона и получил вас. Хорк? Хотя нет, для хорка у вас мало сил.

   - А сейчас? - спросил Сергей, сняв маскировку.

   - Мне бы столько силы! - с завистью сказал Лерад. - Значит, хорк. Зря вы в это ввязались, юноша. Через Зону не пройти со всей вашей силой.

   - А вам-то что за дело? - спросил Лей. - Я спасаю свою жизнь и освобождаю таким, как вы, место на троне.

   - Вы можете не верить, но мне не нужен трон, - ответил герцог. - Я прожил двести лет и со своей силой проживу еще столько же. А ваш трон не способствует долголетию. Я не понимаю тех, кто к нему рвется, и стараюсь держаться подальше от их разборок. И вам я не враг, хотя это не основание для того, чтобы оказывать помощь.

   - А если я вам расскажу, как стать намного сильнее, это будет таким основанием? - спросил Сергей.

   - Не врете... - задумался Лерад. - Что вам нужно?

   - У меня много силы, но очень мало знаний, - ответил юноша, - и нет времени для учебы. Предлагаю обмен знания на знание. Я вам раскрою секрет того, как стать в десять раз сильнее, а вы мне дадите знания боевой магии и мастерство мечника.

   - Мальчишка! - с жалостью сказал Лерад, переходя на ты. - Я принимаю твое предложение, хорк, и не наврежу, но если ты и дальше будешь таким же наивным и доверчивым, тебе не помогут ни твоя сила, ни мои знания! То, что ты предложил, требует полного доверия. Ты должен будешь открыться и окажешься полностью в моей власти! Тебе повезло, что такое предложение сделано мне, а не другому. Все маги, которых я знаю, подчинили бы тебя и в результате получили бы и твой секрет, и тебя самого, и связанного с тобой принца! Никогда больше так не делай! А сейчас расслабься и не вздумай сопротивляться. Передача будет идти долго, и это не самая приятная магия. Учти, что ты два или три дня будешь спать на ходу и скверно себя чувствовать. И знания появятся не сразу, а с мечом нужно будет тренироваться, иначе за него лучше совсем не браться. Еще не передумал?

   - Начинайте, - решился Сергей, убирая разученное вчера заклинание защиты.

   Герцог был неправ, когда назвал процедуру записи знаний неприятной: она была отвратительной! Нельзя описать словами то, что он почувствовал, и эта мерзость все длилась и длилась. Казалось, что ей не будет конца!

   - Я закончил, - услышал он голос Лерада. - Дал все, что ты просил, и еще кое-что от себя. Теперь твоя очередь.

   - Вызовите хорка, - с трудом преодолевая навалившуюся сонливость, сказал Сергей. - Только ищите по своему образу и свяжите себя с ним до ритуала. Тогда у вас получится полная связь. Он наделит вас своими качествами, в том числе и силой, ну и вы с ним будете делиться. Леди Фэри сделала так, что мы делимся не всем, а только самым лучшим. Наверное, для вас это будет нетрудно. И учтите, что месяц ваши жизни будут связаны. Умрет он - умрете и вы. Принц уже в десять раз сильнее, чем был, и сила продолжает расти. Правда, у него уменьшились уши, но если вас это не пугает...

   - Ты идиот! - с возмущением выговаривал ему принц, когда они выехали за ворота трактира. - Так рисковать, причем не только своей, но и моей жизнью! Герцоги Барос всегда были соперниками нашей семьи. Правда, Лерад не участвовал в этом противостоянии, но все равно... Я еле дождался, пока он закончит свою магию. Сидел, сжимая кинжал, и был готов вонзить ему в грудь!

   - Не шуми, - поморщился Сергей. - Ужасно хочется спать. Знаешь, Лей, я почему-то понял, что этому герцогу можно довериться. Он бы действительно не стал нам помогать, но и вреда бы не причинил. Этому эльфу плевать на возню у трона и на честолюбие родни. У него есть все и нет желания увеличивать это "все" еще больше. Единственное, к чему стремился Лерад, - это магическая сила, но в ней он уже достиг своего потолка. Я был уверен в том, что герцог рассчитается честно, и не почувствовал в его словах лжи.

   - Тебе повезло, но не вздумай сделать еще что-нибудь в этом роде, по крайней мере, пока мы с тобой связаны! Послушай хотя бы своего герцога! Книга тебе сейчас не нужна, поэтому я ее оставлю себе. А ты постарайся не уснуть. Свалишься с коня и свернешь шею. Умрешь по собственной глупости и убьешь меня. Может, тебя привязать к седлу?

   Его спутник не ответил: он улегся на шею своего коня, обхватил ее руками и спал. Принцу пришлось спешиться и привязать своего хорка к седлу. Подумав, он связал ему руки. Теперь можно было не бояться падения, но ехать можно было только шагом. В результате в тот день до Эрфеда не добрались и заночевали в трактире. Лей за полдня выучил три заклинания, и это немного примирило его с потерей времени. Серг спал, и все пришлось делать самому, а потом еще нести хорка на руках в комнату.

   - Что с вашим братом, господин? - спросил встретивший их трактирщик. - Он не болен? А то в деревне есть маг, за которым можно послать слугу. Слабый, конечно, но у меня вылечил дочь.

   - Ничего не надо, - ответил принц, укладывая Серга на кровать, - брат просто сильно устал. Выспится - и все пройдет. Пусть принесут ужин на одного и мясо нашим вельшам.

   Трактирщик поклонился и вышел, а он сел на кровать и посмотрел на лицо хорка, так похожее на его собственное. Неудивительно, что хозяин трактира назвал их братьями. Когда этот юноша возник в его комнате, он был только средством спастись. Средство оказалось никуда не годным, поэтому и отношение к нему принца нельзя было назвать хорошим. Он не бросил Серга только из-за надежды получить часть его силы. И еще было страшно уезжать одному. Спутник ничего не знал о жизни эльфов, требовал заботы и раздражал своими промахами, но очень скоро раздражение прошло. Как-то незаметно и очень быстро неприязненное отношение сменилось дружеским. Лей еще ни с кем не дружил и не мог понять, чем вызвано это чувство. Может, его причиной были магическая связь или усиливающееся с каждым днем внешнее сходство? Или это из-за общей судьбе? Накрыв юношу одеялом, он дождался ужина, поел и лег в свою кровать. Спать было рано, а пробовать разученные за день заклинания в трактире - опасно, поэтому принц просто лежал и обдумывал планы на завтрашний день. Серг подал хорошую идею - купить магические книги. Лей еще не привык к своей силе, а то и сам пришел бы к этой мысли. Если осесть в человеческом Логарме, там не будет других магов, кроме изгоев, а ими становились слабаки и неудачники, которые многому не научат. Значит, придется учиться самим, и очень сомнительно, что в лавках людей будут продаваться нужные книги. А магия у людей будет сильнее золота, которого можно лишиться, хотя бы при прохождении Зоны. Завтра в Эрфеде придется заняться книгами. Если их не будет в лавках или такой товар продают только магам, нужно будет использовать кого-нибудь из них. Маг из слабых должен согласиться, если предложить достойную цену. Закончив с книгами, Лей задумался о сегодняшней выходке Серга. Ни один эльфийский маг не открылся бы незнакомцу, чем бы его ни прельщали. Долгая жизнь и свобода были важнее. Каждый из них воспользовался бы своим преимуществом, а о других все судят по себе. Герцог его удивил. Пусть он не рвется занять трон, но захват хорка и сбежавшего принца сулил большие выгоды. Лерад на них наплевал и выполнил свою часть соглашения. Сейчас это им мало что давало, но обещало большие возможности в будущем. Конечно, за какие-то двадцать минут неуча не сделаешь полноценным магом, но можно передать с сотню сложных заклинаний, на изучение которых может уйти год. От записанного мастерства мечника толку будет еще меньше, пока его не подкрепят месяцы тренировки. Ладно, что сделано, то сделано, возможно, у Серга получится успеть освоить хоть что-нибудь из полученного, и это поможет выжить в Зоне. Интересно, чем закончится история с хорками? Если у герцога получится то, что получилось у него, то в Эльгерванде впервые за три сотни лет появится великий маг. Учитывая то, что Лерад и так один из самых сильных магов, ему после слияния с хорком не будет равных. Когда-то у эльфов были маги, намного сильнее нынешних. Секрет их силы был утерян, а теперь его вторично открыл Лей со своим неправильно проведенным ритуалом. Вряд ли герцог будет им с кем-нибудь делиться, но и без этого могут догадаться. Во всяком случае, свяжут силу Лерада с появившимся хорком. И их связь будет видна любому магу. Если опять начнут вызывать хорков, меняя ритуал вызова, рано или поздно найдут нужное или просто догадаются. И к чему может привести появление большого числа великих магов? Если верить хроникам, триста лет назад войну начали именно они. Если история повторится, от Эльгерванда нужно держаться подальше! Прав Серг: к демонам этот трон! Люди - это почти эльфы, можно прекрасно прожить среди них. Сильный маг в человеческих королевствах - это могущество! Правда, такой маг у трона не понравится соседям, но вдвоем с Сергом можно рискнуть. Хорошо, что он уже не рвется возвращаться в свой мир. Одному слишком страшно и одиноко, а с ним отступают одиночество и страх. Лей не был близок со старшим братом из-за разницы в возрасте и обиды, а от такого брата, как Серг, он бы не отказался.


   - Зря вы отпустили мальчишек, герцог! - сказал барон Эвур. - Вы стерли память об этом разговоре у свиты, а я болтать не буду, но ваш клан не забыл бы такой услуги!

   - Вы сами еще мальчишка, Глер, - ответил Лерад. - Клану выгодно, чтобы принц сбежал из королевства или погиб в Зоне. При любом исходе он теряет право на трон. А его возвращение в столицу может принести неприятности. История со сменой династии очень мутная. Я в нее не суюсь и вам не советую! Сейчас с Эльгерами враждует кто-то неизвестный, а если я захвачу их принца, клан уже не сможет остаться в стороне от их схватки. Герцог Лигор - крепкий орешек! Он притворился напуганным и пожертвовал племянником, но никому не уступит трон без борьбы. Клан понесет потери, за которые мне вряд ли будут благодарны.

   - Пожалуй, вы правы, - подумав, согласился барон. - Скажите, вы действительно дали этому хорку все, что он просил? И никак не воспользовались его доверчивостью?

   - А почему бы мне не выполнить обещанное? - ответил Лерад. - Если мальчишкам повезет уцелеть, они направятся в одно из человеческих королевств. Два таких сильных мага неизбежно будут служить одному из королей. Вы думаете, что двое других с этим смирятся? Покушения или война - нам выгодно все, что внесет между ними раздор. Я честно поделился знаниями и сделал только одну маленькую закладку. Этот юноша скоро станет очень сильным магом, вот только свою силу он сможет использовать против кого угодно, кроме меня. Я думаю, что ему такая мелочь не помешает, а мне может оказаться полезной. Кто знает, какие сюрпризы готовит нам судьба? И я его честно предупредил, что дам кое-что от себя, поэтому ни в чем не нарушил слова. Этот хорк заплатил за мои знания достойную цену.

   - Не могу вспомнить, что вы от него получили, - потер лоб барон.

   - И не вспомните, - усмехнулся герцог. - Я не только стер память у свиты, я ее немного подправил и вам.

   - Но я маг! - воскликнул барон. - И сил у меня не намного меньше, чем их у вас! Как вы смогли?

   - Мне двести лет, а вам только тридцать, - ответил Лерад. - Вы не должны обижаться, Глер! Вы услышали то, что не предназначалось для чужих ушей. У меня было только два выхода: кое-что стереть в вашей голове или ее оторвать. Вы сын моего старого друга, поэтому я выбрал первое. И стер я всего несколько фраз. Очень вам советую не болтать о том, что я не тронул. Не было этой встречи. Если будете следовать моим советам, проживете очень долгую жизнь, в противном случае доставите огорчение мне и своим близким. Надеюсь, что вы меня поняли.


   Глава 4


   - Ужасно хочется спать! - сказал разбуженный принцем Сергей.

   - Потерпишь, - возразил Лей. - Нужно завтракать и отправляться. И так потеряли много времени из-за твоего сна. Когда приедем в Эрфед, я займусь книгами, а ты можешь дрыхнуть. Вспомнил хоть что-нибудь из того, что тебе дал герцог?

   - Не знаю, - пробормотал юноша. - В голове шум, трудно думать и все время хочется спать. Далеко до этого Эрфеда?

   - Трактирщик сказал, что с полсотни карбов, - ответил эльф. - Если ехать шагом, в городе будем только к вечеру, поэтому пойдем рысью, а тебе придется подождать со сном.

   Сергей поковырялся в завтраке и поплелся к конюшне, предоставив принцу рассчитываться с хозяином и собирать вещи. На коня ему пришлось взбираться с помощью конюха, а когда перешли на рысь, юноша чуть не выпал из седла. Езда немного прогнала сон и придала бодрости, но кони не могли полдня скакать таким аллюром, поэтому их несколько раз переводили на шаг, а потом сердитому Лею приходилось его будить. К полдню показались дома Эрфеда. Этот город тоже не имел стены, но на его въездах стояли караулы стражи, которые брали плату с крестьян и купцов. Дворяне ничего не платили, поэтому юноши беспрепятственно въехали в город и через полчаса вселились на постоялый двор "Караван". В нем останавливались купцы и провинциальные дворяне, поэтому Лей мог не опасаться встречи со знакомыми. Опять взяли одну комнату на двоих. Сергей отказался от обеда, лег на кровать и сразу заснул, а Лей запер дверь и спустился в трапезный зал обедать. Хорошо поев, он спросил хозяина заведения, есть ли поблизости книжные лавки, выслушал его советы и приказал оседлать коня. Лавки были неблизко, и он не хотел терять время на хождения, да еще нести в руках книги. В первой лавке ему не повезло.

   - Вы, наверное, из провинции, если не знаете правил торговли всем, что связано с магией, - сказал торговец. - Нужные вам книги продаются в некоторых лавках и не всем, а только членам гильдии и академикам. Кое-что могут продать и таким магам, как вы, но только по ходатайству вашего магистрата или кого-нибудь из дипломированных магов нашего города.

   - А у вас точно ничего нет? - спросил принц. - Я готов заплатить больше других. Нет у меня времени на возню с бумагами.

   - Увы! - развел руками торговец. - За повышенную цену кое-что можно достать, но на это понадобится время. Попробуйте обратиться в лавку старого Турла в переулке Резчиков. Давайте я вам объясню, как к нему добраться.

   Руководствуясь объяснениями торговца, Лей минут за двадцать добрался до нужного переулка, а потом пришлось ехать до его конца, где он разыскал небольшую книжную лавку с надписью над входом "У Турла". Привязав своего коня к закрепленному в стене кольцу, принц защитил его заклинанием от воров и зашел в лавку. Небольшое помещение было завалено книгами, а за стойкой читал одну из них мальчишка лет тринадцати.

   - Ты Турл? - с удивлением спросил Лей.

   - Что вы, господин! - засмеялся тот. - Дед приболел и отправил меня в лавку вместо себя.

   - Демон! - выругался принц. - Может, ты знаешь другую лавку, в которой торгуют магическими книгами?

   - А чем вас не устраивает наша? - спросил мальчишка. - У нас большой выбор нужных вам книг.

   - У меня нет рекомендации, - признался он. - Хотел договориться с твоим дедом...

   - Договаривайтесь со мной, - предложил юнец. - Дадите десять золотых и выбирайте все, что вам понравится. За книги, само собой, заплатите отдельно.

   - А тебе не влетит? - развязывая кошель, поинтересовался Лей.

   - А кто узнает? - ответил он. - У нас эти рекомендации все равно никто не проверяет. Говорите, что вам нужно, а я подберу. Я их всех прочитал не по одному разу. Силы у меня немного, поэтому мало что получается, но читать интересно. Зря вы удивляетесь. В таких лавках, как наша, могут торговать только маги, а в нашей семье сила есть у всех.

   - Мне нужны книги, по которым можно самому выучить магию, - сказал принц. - Главное, чтобы в них было больше заклинаний и они не повторялись. И не предлагай таких больших, как та, которую ты читаешь. Мне надо что-нибудь поменьше.

   - Смотрите, - предложил мальчишка. - Это справочник по магическому лечению. Он совсем маленький, а заклинаний больше сотни, и все они с подробными объяснениями. Вот "Общая магия". Ее обязательно нужно взять. В этой книге только боевые заклинания, а это очень маленькая, но полезная книга. В ней много самых разных заклинаний на все случаи жизни. Почти все, которые у меня получаются, я взял из нее.

   - А что это за книга, которую ты отложил в сторону? - спросил принц.

   - Вряд ли она вам пригодится, - ответил мальчишка. - В ней описано, как создавать магические существа. Вы лучше возьмите вот эти. Это "Ментальная магия", а это "Магия смерти".

   - Я беру все, - решил Лей. - Сколько за них платить?

   - Две сотни. Это цена без моей доли.

   - Свяжи их вместе или лучше положи в сумку, а я пока отсчитаю золото.

   - За сумку один золотой, - предупредил малец, складывая покупки в большую кожаную сумку.

   - За золотой можно купить сто таких сумок, - сказал довольный принц. - Ладно, демон с тобой.

   Лей прекрасно помнил дорогу до постоялого двора, поэтому минут через двадцать был на месте, отвел жеребца в конюшню и, перед тем как подняться в свою комнату, нашел хозяина заведения.

   - У меня к вам просьба, уважаемый, - обратился он к высокому, полному эльфу. - Среди ваших постояльцев много купцов. Не скажете, нет ли среди них тех, кто сегодня или завтра отправляет караван в Горлин? Я понимаю, что время караванов подходит к концу, но...

   - Есть такой купец, - кивнул хозяин. - Сказал, что уедет завтра утром со своим караваном к границе. Кажется, он что-то везет для егерей. Тракт идет через нужный вам Горлин, по-другому там не проедешь. Хотите с ним поговорить? Он сейчас должен быть в своей комнате. У нее пятый номер.

   Поблагодарив хозяина, принц поднялся в свою комнату. Серг до сих пор спал, а вельши лежали на своих подстилках рядом с золотом. Их надо было вывести погулять, но это могло подождать. Оставив сумку с книгами, он направился в пятую комнату.

   - Извините за беспокойство, - сказал Лей, коротко поклонившись открывшему дверь купцу. - Я барон Лей Побер. Мы с братом ехали в Горлин, но он немного перестарался и получил магическое истощение. Через два дня брат уже сможет держаться в седле, а пока засыпает на ходу. Я бы подождал, но вынужден спешить. Вы не могли бы нас взять на одну из своих повозок? Точнее, взять нужно брата, а я поеду верхом.

   - Почту за честь, барон! - поклонился купец. - Я Лифар Ордан. Караван отправляется завтра с утра. Я пришлю к вам слуг, которые помогут отнести вещи.

   Договорившись с купцом, принц вернулся к себе и повел выгуливать вельш в находившийся неподалеку парк. Таких парков в Эрфеде было пять, и все они, а так же дворец наместника, были известными в королевстве достопримечательностями этого города. Парк был огорожен и за вход с животными пришлось заплатить.

   "Жаль, что Серг этого не увидит, - думал Лей, рассматривая кроны огромных сосен высотой не меньше ста метров. - Это единственные сохранившиеся островки древнего леса. Говорят, что за Логармом много таких лесов, а у нас они остались только в этих парках".

   Он шел по выложенной плитами дорожке, а уже облегчившиеся вельши носились друг за другом между деревьями. Из-за пасмурной и холодной погоды других посетителей не было, и звери никому не мешали. Золото осталось только под охраной дверного замка, поэтому долго не гуляли. Когда вернулись, Серг по-прежнему спал. Решив его не будить, принц снял сапоги и лег на кровать изучать покупки. Первым делом он открыл книгу "Ментальная магия" и отыскал описание передачи знаний. Заклинание оказалось не очень сложным, и знания передавались по-разному. Чтобы записать кому-нибудь в голову образ, его нужно было вспомнить и связать с рисунком заклинания. Легко передавалось знание языка. Достаточно было вспомнить несколько слов, а все остальное заклинание делало само. Сложнее всего передавались навыки, например, искусство фехтования. В заклинание вплетался образ меча, а потом нужно было следить, чтобы не передать лишнее, например, память о дуэлях. Было предостережение о нежелательности передавать за один раз много знаний. Могли возникнуть шум в ушах и сонливость, а если знаний было слишком много, принимающий их эльф мог стать безумцем. Лей занимался до вечера, а потом поужинал и заставил поесть разбуженного Серга.

   - Поешь, а потом будешь спать, - сказал он стягивая хорка с кровати. - Завтра поедем с обозом, поэтому у тебя будет возможность отоспаться. Надеюсь, что герцог прав, и эта сонливость скоро пройдет, и мы продолжим путь верхом. Ехать до Горлина с караваном слишком долго. Нам еще в нем неизвестно сколько времени искать проводника, а скоро дожди. В столице уже должно быть известно, что я исчез, и найдется немало желающих поохотиться за сбежавшим наследником. Не так уж трудно дойти до мысли о том, что я решил покинуть королевство. Хорошо, что к границе идут три тракта, но нам все равно нельзя терять время! Демон бы побрал этого Лерада!

   Утром выехали сразу после завтрака. Сергей уже не засыпал на ходу, но был еще не в том состоянии, чтобы ехать верхом. Юноша самостоятельно добрался до указанной повозки, лег на нее и сразу уснул. Принц погрузил все сумки с золотом на освободившегося коня и привязал его повод к повозке.

   - Можем трогаться, - сказал он Лифару, сев на своего жеребца.

   Купец тоже ехал верхом. Он с удивлением посмотрел на вельшей и махнул рукой возчикам. Их на каждом возу было двое, для того чтобы в хорошую погоду караван мог два-три дня двигаться без ночлега, делая короткие остановки для кормления и отдыха лошадей. Каждый возчик был вооружен, поэтому никакой дополнительной охраны не требовалось. По городу ехали молча, а когда он исчез из вида, Лифар придержал своего коня и поравнялся с принцем.

   - Вы не против моего общества, барон? - обратился он к юноше. - Хотел задать несколько вопросов и, если нужно, предложить помощь.

   - А почему вы думаете, что мне нужна помощь? - спросил Лей.

   - Давайте я вам объясню, - сказал Лифар. - Я был в столице во время коронации и видел королевскую семью. Повезло стоять рядом с балконом. Прошло полгода, но вы совсем не изменились. Я не знаю, почему у вас столько силы, и откуда взялся брат-близнец...

   - Так вы принимаете меня за принца? - засмеялся Лей. - Я знаю о нашем сходстве.

   - Дело не только в этом, - ответил купец. - Вы сделали ошибку, взяв с собой вельш. С год назад я вел караван в Магол, и наш граф Эрлад сделал мне заказ на двух щенков. Там расположен один из трех питомников, в которых их выращивают, поэтому цены ниже столичных. Так вот, мне не хватило его чека на пять тысяч золотых. Никогда не поверю в то, что пару таких зверей может себе позволить барон. Кроме того, вы сказали о магическом истощении брата, а в нем больше силы, чем ее в вас. И имя вы оставили свое, чтобы не путаться. К тому же вас этот разговор не смешит, а нервирует.

   - Я не заметил в вас силы, - сказал принц. - Вы эмпат?

   - Очень слабый маг со способностью к эмпатии, - ответил Лифар. - Эти возможности сильно помогают в торговых делах. Зря вы меня боитесь. Я не причиню вреда, наоборот, могу помочь. У меня нет неприязни к королевской семье Эльгеров, и я всегда был далек от борьбы дворянства за власть. Среди купцов очень мало тех, кто в ней замешан. И мы не заинтересованы в смене династии. Такие перевороты нарушают привычное течение жизни и вредят торговле. У вас достаточно силы, чтобы понять, что я не лгу.

   - Допустим, что я принц, - сказал Лей. - И что дальше? Чем вы можете помочь?

   - Вы ведь собрались бежать? - спросил Лифар. - Никто не прячется на границе, а в вашем положении к ней можно стремиться только с целью покинуть королевство. Проход контролируют маги, которые вас никогда не пропустят. И что остается? Зона?

   - Еще раз допустим, что вы правы, - ответил принц. - И что из этого следует?

   - Я очень хорошо знаком с главным егерем, - ответил купец. - Уже восемь лет наша семья снабжает заставу Горлина. Мы не возим продовольствие, кроме вина, а выполняем заказы егерей на другие товары. Ежегодно туда отправляем пять караванов, с которыми я почти всегда езжу сам. Я не могу назвать Лива Лерона своим другом только из-за его баронского титула. Главный егерь далек от столичных разборок и не примкнул ни к одному из кланов. Может, ему это действительно неинтересно, а может, он сам никому в столице не нужен. Я думаю, что он прислушается к моей просьбе и поможет.

   - И в чем, по-вашему, может выразиться его помощь?

   - Прежде всего в том, что вам не будут мешать, - ответил Лифар. - Зона патрулируется егерями, которые пропускают только ходоков.

   - А кто они такие? - спросил Лей. - И почему у егерей такое наплевательское отношение к службе?

   - Сильные маги. Что смотрите с таким недоверием? Сильными бывают не только дворяне, которых принимают в Академию. Маг из простонародья может учиться только в школе, в которой не научат ничему серьезному. Именно из-за таких введены ограничения на продажу книг по магии. Обычному эльфу Зону не пройти, а эти проходят. Тоже гибнут, но редко. Это очень выгодный промысел. Мы продаем гномам настойку по бешеным ценам, и они вынуждены ее покупать, потому что нет ничего дороже жизни. Но покупают в основном старейшины, потому что у остальных нет таких денег. Золотых рудников в землях гномов нет, поэтому они продают людям свои товары за золото, а с нами расплачиваются железом. С тех пор как мы создали для них омолаживающую настойку, у нас не работает ни один железный рудник. Добываем в горах только медь.

   - Тогда я не понимаю, почему не борются с ходоками, - с недоумением спросил Лей.

   - Потому что они никому не мешают, - ухмыльнулся купец. - У магов все равно купят то, что они предлагают, а у ходоков товар более низкого качества, за который с ними расплачиваются серебром. Его через посредников берут гномы попроще. Принес десять калей настойки - унесешь столько же серебра, половина которого останется на заставе. Думаете, за счет чего оплачиваются товары в моих караванах?

   - И нас могут свести с ходоками?

   - Я думаю, что сведут, - кивнул Лифар, - но договариваться будете сами. Заранее могу сказать, что запросят дорого, но не советую торговаться. Золото не дороже жизни, а сами вы Зону не пройдете.

   - Мой друг - сильный маг, - возразил принц.

   - Это хорошо, но его сила вам пригодится у гномов или у людей. В Зоне мало одной силы, ее нужно знать. Ходоки изучали ее десятки лет и все равно платят своими жизнями из-за того, что маги забрасывают в Зону неизвестных им чудовищ.

   - А почему не разбегаются твари? - спросил Лей. - Я об этом думал, и ничего не пришло в голову. Магически измененных существ можно удержать только с помощью магии или стали. Постоянной охраны там нет, а в неживом магия не держится.

   - Есть такие создания, как гуры, - ответил Лифар. - Когда замышлялась Зона, маги вывели существо, которое объединяет в себе растение и животное. Растение, как ему и положено, тянет корнями влагу и растет, а заодно выращивает пищу для своей животной части. Эта часть может питаться и мясом, если схватит какую-нибудь зазевавшуюся косулю или творение магов. Но главное - это то, что у нее очень сильная магия. Все, что не смогут сожрать, гуры от себя отпугнут. Нужно быть сильным магом, чтобы напугать их самих. Если это получится, сможете пройти. Эти существа растут двумя полосами на границах Зоны и не выпускают из нее всех тех страшил, которых создают академики. О них мало кто знает, потому что в книгах не пишут о том, что связано с Зоной, а возле границы почти никто не живет. Только егеря и несколько таких городков, как Горлин, которые стоят возле проходов и кормятся торговлей.

   - Я хотел завтра от вас отделиться, - сказал принц, - а теперь придется ехать до конца. Когда мы приедем?

   - К концу третьего дня пути, - ответил купец. - Я не вижу у вас повода для спешки. Сами вы потратили бы намного больше времени. Если получится то, что вы задумали, будете у гномов до дождей. Хоть у них хорошие дороги, я бы советовал переждать грязь. Дней десять будете ехать по камню, а потом в ней утонете. В королевстве Логарм на дорогах отродясь не было ни одного булыжника, а дожди там посильнее наших. Если гномам заплатить, они вас неплохо устроят, а золота у вас много. Хоть вы никому не доверили свои сумки и носили их сами, было видно, как у вас подгибаются колени. Принц, не утолите мое любопытство? Если не ответите, я не обижусь. Откуда взялся ваш двойник, да еще с такой силой? И откуда она у вас? Всем известно, что у младшего принца ее почти не было.

   - Двойник получен с помощью магии, - ответил Лей, - а на остальные вопросы я вам не отвечу. Это опасно и для меня, и для вас. Давайте пока прервем разговор? Я купил интересные магические книги и не хочу терять время.

   Он достал из сумки одну из книг и занимался учебой до остановки на обед. Остановились возле трактира, но в нем обедали только купец, его главный караванщик и сам Лей. С такими сторожами, как вельши, он мог не опасаться за золото. Поев, принц купил у трактирщика окорок и булку хлеба для Серга. Когда они вышли из трактира, возчики уже пообедали, но пришлось ждать, пока поедят лошади.

   - Будем двигаться всю ночь, - сказал Лифар. - Вам надо сесть на какую-нибудь повозку. Возьмите с собой сумки с золотом и одну из собак и спите. Вторую можно пристроить на другой повозке. Я тоже пересяду и буду спать.

   - Мы отдохнем, а кони? - спросил Лей.

   - В каждой повозке четыре укрепленные магией тяжеловоза, - ответил купец, - а ваши жеребцы пойдут налегке. Будут остановки для кормления, так что отдохнут, а в Горлине отоспятся.

   Принц перенес золото на одну из повозок, привязал к ней повод своего коня и лег сам. Вельши до темноты шли за повозками, а потом он приказал им залезть на две из них. Возчиков немного нервировали такие пассажиры, поэтому к ним пришлось применить магию. Как только совсем стемнело, зажгли фонари и сделали остановку. Первым делом покормили лошадей, а потом поели сами. Читать было нельзя, поэтому, как только возобновили движение, Лей почти сразу уснул. На мешках было мягко, к скрипу возов он привык, а к возчикам применил магию, так что никого из них можно было не опасаться. Лифар обработке не подвергался, но юноша чувствовал, что купец не причинит им зла, к тому же дремавшие на соседних возах вельши отбили бы у любого мысли вредить их хозяину. Всю ночь ехали без остановок, и принц проснулся только утром от шума. Караван стоял возле небольшого трактира, а возчики распрягали лошадей и вели из в сторону конюшни.

   - Здесь сделаем большую остановку, - сказал Лифар соскочившему с повозки Лею. - Кони будут отдыхать, а мои эльфы поедят горячее. Посмотрите на своего брата, все ли с ним в порядке. Я его приветствовал, но не услышал ответа.

   Серг лежал на повозке с открытыми глазами, которыми с тоской смотрел в нависшее над головой темное от туч небо.

   - Как ты себя чувствуешь? - с тревогой спросил подбежавший к повозке принц.

   - Я теряю себя, Лей! - сказал юноша. - Зря ты меня вызвал! Пусть я был ленивым и не очень умным мальчишкой, не слишком хорошо учился и много времени отдавал развлечениям, но это был я! Я жил в семье, и у меня были родные люди и друзья, и это была моя жизнь! Теперь все вокруг чужое и ненужное, и я сам никому не нужен, кроме тебя, а когда ты устроишь свою жизнь, не буду нужен и тебе. О чужих мирах интересно читать в книгах, но не очутиться в них самому.

   - Ты можешь вернуться, - предложил Лей. - Я договорился с купцом о помощи. Меня сведут с ходоками, а они проведут через Зону. Выучишь заклинание...

   Говорить такое не хотелось, но ему было больно и стыдно смотреть на мучения Серга.

   - Я не вернусь, - помотал головой юноша, - по крайней мере, сейчас. Как мне возвращаться, если во мне ничего не осталось от прежнего Сергея, кроме памяти? Сначала изменилась внешность, а потом и все остальное. Во мне теперь и ты, и ваш герцог Барос. Как мне такому вернуться к родителям? И потом у меня уже нет прежнего желания возвращаться! Я не понимаю, что со мной происходит, и не знаю, сколько во мне останется меня, когда все это закончится!

   - У меня из всей семьи остались только сестры, которым я не нужен, - сказал принц. - Если хочешь, я буду твоим братом. Ты говорил, что в вашем мире становятся братьями те, кто смешает кровь, а мы с тобой это уже сделали. Нас и так все считают близнецами. Я купцу представился бароном Леем Побер.

   - Ты этого хочешь? - спросил Серг. - Или предлагаешь из жалости?

   - Из жалости не становятся братьями, - ответил обиженный его словами Лей. - Если ты мне не веришь...

   Серг не ответил, спрыгнул с повозки и его обнял. Это было неожиданно и очень приятно, только после его объятий принцу пришлось вытирать глаза.

   - Я для тебя вчера взял еду, - отвернувшись, чтобы скрыть слезы, сказал он, - но мы ее съедим позже, а сейчас пойдем нормально позавтракаем в трактире, пока туда не набежали возчики.

   Они оставили своих клыкастых сторожей охранять вещи и хорошо позавтракали, а когда вернулись к повозкам, принесли им полные миски мяса.

   - Пусть едят, - сказал Сергей, - а мы пока погуляем и поговорим. Ты говорил о ходоках...

   Они отошли от растянувшихся вдоль тракта повозок, и Лей рассказал о своем разговоре с купцом.

   - Нам повезло, - сказал юноша, - и уже не в первый раз. Если все получится, скоро будем у гномов. Ты много о них знаешь?

   - Не очень, - признался Лей. - Я же тебе говорил, что не интересовался соседями. Когда задумал бежать, порылся в библиотеке и нашел одну книгу, но в ней была написана такая чушь! Никогда не поверю в страстную любовь эльфа и гномы, поэтому верить остальному... Можно расспросить нашего купца. Он наверняка бывал у гномов, поэтому сможет ответить на вопросы. А пока расскажи о своих успехах. Что-нибудь удалось вспомнить?

   - Только десятка три заклинаний и фехтование, - ответил Сергей, - но я знаю, что он мне дал намного больше. Меч для меня уже не помеха, хотя без тренировок не будет ни скорости, ни нужной ловкости. И еще нужна сила. Здоровье и красоту я от тебя получил, а силы у тебя самого нет. Если будет возможность, будем заниматься у гномов. И займемся под заклинанием, так что приготовься терпеть боль. Теперь это не твое желание стать сильным, а жизненная необходимость.

   - Буду терпеть, - вздохнув, ответил принц. - Вдвоем с братом это будет легче. Мне в Эрфеде удалось купить книги, так что, если мы их не потеряем в Зоне, сможем учиться. Я уже начал.

   - А я подожду, пока вспомнится остальное. В голове еще шумит, и все время хочется спать, хоть уже не так сильно. Наверное, завтра все пройдет.

   - Спи, брат, - сказал Лей. - В Горлин приедем завтра вечером, так что время еще есть. А я поговорю с купцом о гномах. Когда остановимся на обед, я тебя разбужу.

   Разговор о гномах начался, когда впрягли лошадей и караван двинулся по тракту. На этот раз принц сам подъехал к сидевшему на первой повозке Лифару.

   - У меня к вам вопрос, - обратился он к купцу. - Я понял из вчерашнего разговора, что вы бывали у гномов. Я почти ничего о них не знаю, а хотелось бы знать. Не расскажете?

   - Конечно, расскажу, - согласился тот, - только будет удобней, если вы переберетесь ко мне. Привязывайте своего жеребца и садитесь. Как ваш брат?

   - Ему лучше, - ответил Лей, привязывая коня. - Завтра его сонливость пройдет.

   После отдыха кони шли ходко, и за повозкой приходилось бежать трусцой. Закончив с конем, он забрался на мешки с товарами и сел рядом с купцом.

   - Что вы вообще знаете о гномах? - спросил Лифар, выслушал ответ и сделал вывод: - Это не знания. Пусть вас не учили так, как учат наследника, но принцу нельзя так мало знать о соседях. Ладно, расскажу самое важное, а остальное узнаете сами. Прежде всего запомните, что все гномы считают себя выше и эльфов, и тем более людей. Ровней вас там не признают, но это не значит, что не будет вежливого обращения. Золото этот народ любит больше других, и на тех, у кого его много, не распространяются установленные для остальных правила. Их веры касаться не буду, потому что для вас это неважно. Фанатиков среди гномов нет, а к чужакам относятся снисходительно и могут простить за проступок, за который гному оторвут голову. Но это не основание для того, чтобы вести себя безрассудно. Если сильно оскорбите хозяев, оторвут головы и вам, а золото заберут. С их стороны недалеко от прохода построен небольшой город Нарин, от которого начинается дорога, ведущая к городу Деркин. От него отходят сразу три тракта. Западный идет к горам, где у гномов рудники. Северный ведет вглубь королевства к столице, а Восточный - вдоль границы к королевству Логарм. Именно по нему разрешают ездить купцам и вообще всем чужим. Больших городов вдоль него больше не будет, но есть небольшие поселения и деревни с трактирами. В Аралане у вас возьмут любое золото, но я бы советовал поменять наши золотые на монеты гномов. Лучше всего брать серебро, которым можно расплачиваться и у людей.

   - У них можно будет купить лошадей? - спросил принц.

   - Купите, только раза в два дороже, чем здесь, - ответил Лифар. - Скакуны из их лошадей плохие, но вам не придется устраивать там скачки, а по грязи они пойдут лучше ваших жеребцов. Да, воров среди гномов можете не опасаться. Если что-нибудь сопрут, то не они, а кто-нибудь из путешествующих эльфов или людей.

   - Я прочитал одну книгу, - слегка покраснев, сказал Лей. - Это история любви эльфа и гномы. Как вы думаете, такое может быть?

   - Вполне, - усмехнувшись, ответил купец. - Это мужчин у них не назовешь красавчиками, хотя сильны во всех смыслах. Женщины людей ими не пренебрегают. А гнома может быть прехорошенькой. Есть даже стройные, хотя я не встречал ни одной худышки. Если будут предлагать, можете смело пользоваться: больных среди них нет. У людей с этим хуже. Хотя если есть магия, то будет нетрудно вылечиться. У гномов вам охрана не понадобится, а вот когда приедете в Логарм, обязательно наймите с десяток воинов. Проверьте их магией и заставьте принести клятву именем Фара. Это их верховный бог, поэтому к таким клятвам относятся серьезно. Юноши с набитыми золотом сумками - слишком лакомая добыча для многих. Вы, конечно, сильные маги, но магия не защитит от болта, стрелы или яда. Лучше заплатить охране, чем всю дорогу до столицы отбиваться от желающих лишить вас золота и жизни.

   - Спасибо за совет, - кивнул принц, - так и сделаем. Скажите, чем можно заняться в Деркине? Если мы будем в нем пережидать грязь, то придется сидеть в трактире целый месяц. Есть там какие-нибудь развлечения?

   - Для вас там одно развлечение - гномки, - рассмеялся Лифар. - И лучше ждать не в трактире, а договориться с какой-нибудь семьей. Там многие этим подрабатывают, а сейчас мало приезжих, поэтому найдете без труда. И сэкономите золото, и не будете на виду. Если вас начнут искать в Аралане, трактиры будут проверять в первую очередь. Я не думаю, что до этого дойдет, но лучше поберечься.


   Глава 5


   Утром Сергей проснулся без малейших признаков сонливости.

   - Все закончилось, - сказал он подъехавшему к его повозке Лею. - Я, перед тем как встать, подсчитал число полученных заклинаний. Всего их восемьдесят семь, и все боевые. Помучился, зато теперь мы с тобой большая сила! Я сам все это учил бы минимум полгода. Среди заклинаний много очень сложных. А с фехтованием выгадал года два или три.

   - Ты у нас сила, - уточнил принц, - а мне еще только предстоит ею стать.

   - Пока я спал, ты стал в два раза сильней, - возразил Сергей. - Неужели не заметил? Я думаю, что твоя сила будет расти и дальше, может, уже не так быстро. Мне нетрудно передать тебе знания, и мы можем проделать это без спешки, поэтому обойдешься без сна. Сейчас не будем этим заниматься, но как только попадем к гномам, так и начнем. Ты говорил с купцом?

   - Сразу же после того, как ты ушел спать, - ответил Лей и рассказал все, что узнал из разговора с Лифаром.

   - Меньше всего меня сейчас интересуют гномки, - сказал юноша. - У тебя уже было с кем-нибудь?

   - Я не родился наследником, - смущенно ответил принц, - и у меня не было ни красоты, ни силы. Это брат в четырнадцать задирал юбки служанкам, а в пятнадцать у дверей его спальни стояла очередь готовых отдаться дворянок. Можно было, конечно, попробовать, но я боялся опозориться и решил не спешить. Я ведь и к Серин подвалил насчет силы не просто так...

   - Вот и я не хочу позориться, - сказал Сергей. - Если гномы так сильны... Надо будет узнать, что для этого дела есть в магии, и хоть немного накачаться. Может, ты не красавчик у эльфов, но у нас бы им был. Если к такой внешности добавить мышцы, можно ничего не бояться. У нас становятся самостоятельными в восемнадцать, хотя брак могут разрешить раньше. Но это не из-за недостатка сил. И в пятнадцать бывают такие бугаи... У нас нужно долго учиться и получить специальность, а уже потом жить взрослой жизнью. Ладно, я думаю, что мы найдем чем заняться в этом Деркине, главное - в него попасть.

   - Я вижу, что вам уже лучше, - обратился к нему подъехавший купец. - Ваш брат обо мне говорил, или мне нужно представиться?

   - Представиться нужно мне, - поклонившись, ответил юноша. - Вы вчера со мной поздоровались, а я проявил неучтивость. Барон Серг Побер. Позвольте вас поблагодарить за проявленное сочувствие и помощь!

   - Неожиданные, но приятные слова, - улыбнулся Лифар. - Хочу сказать, что мы немного ускорили движение и сократили время на отдых, поэтому в город приедем к обеду, и я вас сразу повезу на заставу. Скоро будет трактир, где позавтракаем и накормим коней, а потом поедем без остановок до самого Горлина. Не буду больше мешать вашей беседе.

   - Сегодня все решится, - сказал Лей, когда купец уехал к передней повозке. - Лишь бы получилось договориться с главным егерем. Ты сможешь там все сжечь, если нас попытаются задержать?

   - Не уверен, - ответил Сергей. - Понимаешь, я ведь еще никого не убивал, даже птиц. Мы сделаем по-другому. Маг средней силы может за один раз подчинить нескольких человек, а сильный - два-три десятка. Из-за этого ограничения маги служат высшему дворянству, а не наоборот. Ну а я смогу подчинить целую толпу. Будет лучше, если об этом никто не узнает, а то от нас начнут шарахаться или убьют. Если не получится договориться, для нас с тобой ничего не изменится. Егеря приведут ходоков и не будут нам мешать на границе.

   - А как у тебя с дальностью? - спросил принц. - У наших магов ментальная магия действует на расстоянии до полусотни шагов.

   - Не знаю, - ответил юноша, - нужно пробовать. Но для егерей хватит и этого. Не волнуйся, я справлюсь. Покажи купленные книги. Возьму что-нибудь учить. И польза, и скоротаю дорогу.

   После завтрака в трактире оба весь остальной путь проделали на своих лошадях с книгами в руках. Тракт изгибался как змея, а по обеим его сторонам рос густой лес, поэтому небольшой Горлин увидели внезапно за одним из таких поворотов.

   - В караване товары не только для заставы, но и для городской стражи, и магов прохода, - сказал подъехавший к юношам Лифар, - поэтому мы с вами оставим его в городе, а сами направимся к моему знакомому. Остальную работу караванщики сделают без меня. Забирайте свое золото, и поедем.

   Город юношей удивил. На его узких улицах не разъехались бы две повозки, а в двухэтажных домах не было окон. Почти у каждого дома был свой большой двор с крепкими воротами, а возле домов и заборов не увидели никакой зелени.

   - Не удивляйтесь, - сказал купец. - Горлин строили, когда создавали Зону. В то время защита была с изъянами, поэтому случались прорывы тварей. Все окна выходят во дворы, там же есть небольшие садики или хотя бы газоны. Это купеческий город, а в таком дворе можно разместить небольшой караван или хранить товары.

   Через город ехали минут десять и встретили всего несколько прохожих. Когда подъехали к выходившим к Зоне воротам, улица сузилась еще больше. Теперь на ней вряд ли разъехались бы даже два всадника.

   - Это для лучшей обороны, - объяснил Лифар. - Такую улицу нетрудно перегородить мешками с песком или завалить мебелью. Конечно, сейчас это никому не нужно, но не ломать же дома. Здесь все рядом, поэтому даже маги ходят пешком. Это вам неприятна теснота, а жители к ней привыкли. Едем к воротам.

   Северные ворота Горлина охранялись десятком стражников, которые знали купца и при его приближении открыли одну из створок.

   - Они с вами? - спросил старший, имея в виду юношей и их зверей.

   - Это гости Лива Лерона, - объяснил Лифар. - Как служба, сержант?

   - Все, как всегда, господин Ордан, - ответил тот. - Привезли наши заказы?

   - Привез, - подтвердил купец. - Сейчас Амгин разгрузится во дворе магистрата, а потом вам все разнесут. Я думаю, что будете довольны.

   До заставы ехали с полчаса по узкой лесной дороге. Когда она закончилась, увидели широкую полосу лишенной растительности и потрескавшейся земли. Со стороны города ее ограничивал обычный лес, с другой - виднелись заросли растений, отдаленно напоминавших низкорослые пальмы. Лес был сведен шагов на двести вдоль всей Зоны, причем не только вырубили деревьев и кусты, а вообще уничтожили все живое. Одноэтажное здание заставы построили не на этой мертвой земле, а на вырубке в лесу. Его огораживал высокий забор из толстых бревен, из-за которого виднелась крыша. Массивные окованные железом ворота охранялись караулом из пяти егерей.

   - Что за странная компания с тобой, Лифар? - спросил старший. - Два юнца и столько же клыкастых собачек. Ты их привел скормить нашим тварям?

   - Не помню случая, когда ты удачно шутил, Борхан, - ответил купец. - Эти юноши приехали к Лерону. Открывайте быстрее ворота, иначе не получите своих заказов.

   - У тебя шутки не лучше, - проворчал егерь и махнул рукой подчиненным.

   Въехав во двор, оставили лошадей с золотом у коновязи под охраной Элгора и Эйэль, а сами вошли в дом. Главный егерь читал книгу в роскошно обставленной комнате и встал при их появлении.

   - Я тебя жду уже третий день! - сказал он Лифару. - Ты привез то, что я заказывал? И кто эти юноши?

   - Ваш заказ скоро доставят, - ответил купец. - Барон, этих юношей нужно свести с ходоками и не мешать им перейти на ту сторону. Один из них - наш принц, а другой мне представился, как барон Серг Побер.

   - Рехнулся? - спросил главный егерь. - Даже если это принц, мой долг вернуть его в столицу, а не пускать в Зону. Забыл обычай?

   - Что вы с ним сделали? - спросил Лифар у юношей, глядя на застывшего егеря.

   - Ничего страшного, - ответил Сергей. - Возможно, вы уговорили бы барона, но мне кажется, что он не захочет рисковать. Если наши враги узнают о его содействии, могут лишить не только должности, но и головы. У него нет причины нам помогать. Можно, конечно, отдать ему часть золота, но подчинение - это более надежный и дешевый способ.

   - Ходоки пришли только вчера, - сказал оживший егерь. - Вряд ли у них готова настойка, а с пустыми руками они в Зону не пойдут.

   - Мы им хорошо заплатим, - пообещал Лей. - Получат больше, чем выручат за свою настойку! Вы можете за ними послать?

   - Сейчас кого-нибудь отправлю, - ответил барон. - Вы обедали?

   - Мы не стали задерживаться в городе, - объяснил Лифар. - Поездка в трактир заняла бы много времени, а юноши спешат. Я надеялся на ваше гостеприимство.

   - Отдыхайте, - сказал егерь. - Сейчас пошлю в город гонца и прикажу, чтобы вас накормили. Пока появится кто-нибудь из ходоков, успеете пообедать.

   Их хорошо накормили, после чего пришлось не меньше часа ждать ходока. Встреча состоялась в той же комнате, в которой разговаривали с бароном.

   - Кого нужно провести? - не представившись, спросила девушка, одетая в костюм для верховой езды.

   Вряд ли ей было больше двадцати лет. Внешне красавица ничем не отличалась бы от других виденных Сергеем девушек эльфов, если бы не ее коротко стриженные волосы. Силы у нее было раз в пять больше чем у принца.

   - Меня с братом, - ответил Лей. - Неужели вы туда ходите?

   - Не часто, но хожу, - сказала она. - Больше сейчас идти некому. Наша цена за двоих - десять тысяч золотом, и деньги нужно платить вперед.

   - Мы заплатим, - согласился принц. - Когда поведете?

   - Если сейчас заплатите, уйдем завтра утром, - сказала эльфийка. - Сегодня уже поздно. До темноты я вас до гномов не доведу, а очутиться в Зоне ночью - это верная гибель. Вельши ваши?

   - Наши, - ответил Сергей. - А что?

   - Я возьму только вас! - ответила она. - Я не самоубийца, чтобы тащить в Зону собак! Вы их не проведете даже через заросли гуров.

   - Брат может парализовать гуров, - сказал Лей, которому ужасно не хотелось бросать вельшей. - Эти собаки почти не поддаются магии и сильнее тигров. Я думаю, что они помогут нам в Зоне. И мы без них не унесем все золото!

   - Вы думаете только о себе и совсем не знаете Зоны! - возразила она. - Я сомневаюсь в том, что у вашего брата хватит сил, чтобы парализовать много гуров. Но если он это сделает, пусть даже ненадолго, из Зоны вырвутся тысячи тварей! Может, вам наплевать на то, что они здесь сделают, но не мне! Сколько у вас золота?

   - Шестьдесят калей, - ответил Лей.

   - Да, много... - задумалась эльфийка. - Мне надо было назвать другую цену. Десять калей вы отдаете нам, поэтому остаются пятьдесят. Даже если я за плату понесу часть золота, все равно много не унесем. Я предлагаю купить на ваше золото изумруды. Глупо сильно нагружаться, да еще в таком опасном месте, как Зона. Возьмете столько золота, сколько вам понадобится на первое время, а потом будете продавать камни. На той стороне они стоят дороже, чем у нас. И собак можете продать за те же изумруды. Если хотите, я все сделаю сама. Мне будет достаточно пятой части.

   - Не много? - заколебался принц.

   - Как хотите, - пожала она плечами. - Можете все продавать сами, только вы долго провозитесь. Я думаю, что вы очень спешите. Если бы это было не так, не стали бы посылать за ходоком на следующий день после возвращения. Все егеря знают, как выматывает хождение в оба конца, поэтому без отдыха вторично никто не пойдет.

   - Демон с вами, - согласился недовольный Лей. - Пойдемте, мы отдадим золото, и я передам вам вельшей.

   Юноши вместе с девицей в сопровождении купца и барона вышли во двор.

   - Возьмете наших лошадей, - сказал принц. - Можете их продать, но лучше оставьте себе. Барон, вас можно попросить дать девушке охрану? Поедут на наших лошадях, а потом вернутся пешком. Как вас звать?

   - Ланель, - ответила она. - Мне можете не представляться, все равно я сразу же забуду ваши имена.

   - Лишь бы не забыли о нашем уговоре! - буркнул Лей. - Поклянитесь богиней Аэрди! Серг, скрепишь клятву своей силой.

   - Магу моей силы клясться Аэрди? - насмешливо спросила она. - Ладно, если вам так будет спокойней, то клянусь. Ой, что это?!

   - Это моя полная сила, - ответил Сергей. - Уже не смешно?

   - Страшно! - ответила эльфийка. - Никогда ни у кого не видела столько силы! Страшно не из-за клятвы, потому что я собираюсь выполнить договор.

   - Мы себе оставим одну сумку с золотом, остальные на лошадях, - сказал принц и повернулся к вельшам: - Элгор и Эйэль! Эта девушка теперь ваша хозяйка! Вы должны следовать за ней и выполнять ее волю!

   Эльфы могли привязываться к вельшам, но сами звери не испытывали к своим хозяевам любви или привязанности. Был долг повиноваться и охранять. Отдав этот приказ, Лей сразу потерял над ними власть, которая перешла к эльфийке. Вскоре подошли два егеря, которые сели на лошадей и поскакали вслед за Ланель к воротом. За ними, не оглядываясь, убежали вельши. Сергей успел обработать егерей магией, поэтому о золоте можно было не беспокоиться.

   - Устроите нас? - спросил Лифар барона. - Юноши завтра уйдут, а я у вас, как всегда, задержусь на три дня.

   - Мог бы и не спрашивать, - отозвался Лив. - Комнаты вам приготовят. Поужинаете и пойдете отдыхать, а пока приглашаю вас к себе.

   - Интересно, где эта Ланель так быстро найдет столько изумрудов? - спросил принц.

   - Ничего интересного в этом нет, - ухмыльнулся егерь. - Ходоки переводят свое серебро в золото и драгоценные камни. Если учесть, сколько времени они копят богатства, золота и камней у них ненамного меньше, чем в королевской казне. Так что она вам продаст камни семьи, и еще на этом получит выгоду. Но для вас это выход, потому что много вы с собой не унесете. Если нагрузитесь золотом, там с ним и останетесь. Слушайте ходоков. Даже такая сопля, как Ланель, знает Зону лучше, чем все мои егеря и маги прохода. Она уже была в Зоне раз двадцать, причем неоднократно ходила одна. Принц, вас будут искать?

   - Наверное, - ответил Лей. - Вы можете этого не опасаться. Постройте перед нашим отбытием тех, кто мог нас видеть, и мой брат заставит их об этом забыть.

   - Брат? - удивился барон. - Вы похожи, как близнецы, но ваш единственный брат мертв.

   - Он мой названный брат, - объяснил принц, - а сходством мы обязаны магии. Вы не обидитесь, барон, если мы вашему обществу предпочтем чтение книг? Хочется как можно лучше подготовиться к завтрашнему дню.

   - Занимайтесь, - ответил Лив, - я не обижусь. Любопытно с вами поговорить, но для вас важнее учеба, а собеседник у меня есть.

   Егерь с купцом ушли, а юноши до ужина читали свои книги.

   - Советую поменьше есть, - сказал им барон за столом. - Завтрака у вас не будет. Голод обостряет чувства и ум, а сытость их притупляет. Отъедитесь у гномов.

   После еды собрались в большей из трех комнат барона.

   - Вы можете рассказать о ходоках? - спросил Лей. - Мы вынуждены им довериться, поэтому хотелось бы хоть что-нибудь знать.

   - Вас не обманут, - ответил Лив, - но если влипните в неприятности, бросят и уйдут. Они могут рискнуть собой ради вашего золота, но не станут рисковать ради вас самих, если сочтут положение слишком опасным. Имейте это в виду и выполняйте все, что вам скажут. Сильному магу, который хорошо знает Зону, не так уж опасно ее пройти, иначе в нее никто из них не лез бы. Многие твари сидят на одном месте, а у ходоков проложены свои, обходящие их маршруты. Конечно, есть опасность от тех, которые ищут добычу, особенно от недавно выпущенных и еще неизвестных ходокам, но таких не очень много. Зона замышлялась как препятствие для людей и гномов. У людей совсем нет магии, поэтому, сколько бы их ни вошло в Зону, все в ней и останутся. Гномы все немного маги, но сильных среди них почти нет, и их магия отличается от нашей. Армия гномов пройдет через Зону, но с большими потерями.

   - А сами вы в ней были? - спросил Сергей.

   - Я похож на идиота? - засмеялся Лив. - В Зону идут ради больших денег или в случае необходимости, как у вас. Рисковать жизнью из-за любопытства - это глупость. К тому же у меня почти нет сил. На моей должности должен быть маг, поэтому мне было нелегко ее получить.

   - Скучно, наверное, здесь жить? - спросил принц. - Вы не обидитесь, если я спрошу о семье?

   - Никаких развлечений здесь нет, - согласился барон, - для меня это только книги. И служба скучна, потому что из Зоны не может вырваться ни одна тварь, а в нее никто не лезет, кроме ходоков. Обходим свой участок и стоим в караулах. Но здесь очень хорошо платят, а в свободное время можно поехать в Горлин, где много горячих девиц. Для меня в этой службе есть преимущество. Когда отслужу десять лет, получу назначение в столичную стражу. Семью сюда тащить глупо, поэтому я ее пока не завел. Что такое десять лет? Пролетят - и не заметишь!

   О поборах с ходоков, которые наверняка многократно превышали его жалование, Лив умолчал.

   - А у вас уже были случаи, когда ходоки кого-нибудь брали в Зону? - спросил Сергей.

   - За три года моей службы такого не было, - ответил барон. - Может, брали на другом участке границы, но вряд ли. Дешевле заплатить магам прохода и не подвергать себя опасности. Это у вас так не получится, а других беглецов пропустят. Учтите, что завтра уйдете с первыми лучами солнца, поэтому ложитесь пораньше. Нужно хорошо отдохнуть и обязательно выспаться. Соваться в Зону сонным... Проще пойти в лес и повеситься.

   Они так и сделали. Немного поговорили на разные темы и ушли в выделенные комнаты. Утром принца разбудил Лив, а Сергей проснулся сам. Обработка егерей много времени не заняла, и к приезду Ланель юноши были готовы к выходу. Каждый нес за спиной котомку со своими вещами, книгами и семью килограммами золота. Остальное золото в кошелях закрепили на поясах.

   - Попрыгайте! - приказала девушка. - Ничего не звенит, но мечи лучше взять в руки. Не для того чтобы драться, просто если придется ползти, на поясах они вам будут мешать. Зря не взяли фляги, хотя... Ладно, один день потерпите, и так сильно нагрузились. Держите свои камни.

   Сергей с Леем получили тяжелые кошели, которые поспешили убрать в котомки.

   - Идите за мной - и ни шагу в сторону! - сказала Ланель. - Все приказы выполняйте без рассуждений, иначе я вас там брошу и уйду. Если захотите что-нибудь спросить, говорите шепотом. Все понятно? Тогда пошли!

   Юноши заранее простились с провожавшими их Орданом и Лероном, поэтому поспешили за девушкой. Полосу безжизненной земли прошли за две минуты. Приблизившись к Зоне, смогли рассмотреть гуров. Каждый из этих стражей границы напоминал трехметровую пальму со свисавшими с вершины кроны тонкими лианами. Когда подошли к зарослям на полсотни шагов, на них отреагировали. С полсотни росших ближе других гуров начали наклоняться в сторону эльфов. В середине кроны каждого из них темнело большое отверстие с множеством росших по краям длинных загнутых игл. Лианы оказались щупальцами, которые сейчас были подняты вверх и возбужденно извивались, как-то умудряясь не сталкиваться с соседними гурами.

   - Напугайте их! - тихо приказала девушка. - У вас много силы, а моя нам еще понадобится. Пошлите волну страха!

   Сергей послушно вспомнил рисунок заклинания и влил в него намного меньше сил, чем мог. Реакция стражей была мгновенной: все щупальца разом исчезли, стволы быстро выпрямились, и даже листьев в кронах стало меньше. Заклинание не действовало на сотворившего его мага, но немного задело спутников, что было видно по их побледневшим лицам и выступившим на них каплям пота.

   - Идите быстрее! - поторопила Ланель. - Они скоро вернутся в прежнее состояние!

   Пригнувшись, все трое добежали до края зарослей, а потом прошли под застывшими в страхе гурами. Когда закончились стражи, впереди увидели обычный не очень густой лес.

   - Зачем было врать? - пробурчал принц. - Вельши пробежали бы еще быстрее нас!

   - Заткнись! - оборвала его девушка. - Будешь меня обвинять, когда придем к гномам! Помолчите, мне нужно провериться.

   Она закрыла глаза и применила магию, в которой никто из юношей не разобрался. Постояв так несколько минут, Ланель уверенно пошла в лес, забирая вправо.

   - Рядом с гурами почти безопасно, - тихо сказала она юношам. - Твари стараются держаться подальше от стражей границы, но бывают и исключения. Сейчас найдем нашу тропу, на ней будет намного безопаснее.

   - Не опасно использовать магию? - шепотом спросил Сергей.

   - Когда как, - ответила она. - многие твари не чувствуют магию, но есть и чувствительные. На них магия действует по-разному: кого-то отпугивает, а другие бегут на ее источник, как бабочки на свет. Но здесь без магии не обойтись. Замрите! Вон там!

   Сергей посмотрел туда, куда показывала рука девушки, и увидел, как между деревьев ползет... трава. Как будто кусок поросшей травой поляны двинулся искать для себя другое место. Это чудо проползло мимо них, обтекая деревья, и исчезло. Ланель пошла дальше и через несколько минут вывела их к поросшему мхом камню, размером с лошадиную голову.

   - Нам нужно пройти полсотни карбов, - сказала она, обращаясь почему-то к Сергею, - и сделать это нужно до темноты. Поэтому идите за мной след в след и не отставайте! Постараюсь обойтись без драки, но если я применю силу, то можете помогать.

   С полчаса двигались по лесу, ориентируясь по зарубкам на деревьях. Ничего опасного не встретили, поэтому Сергей решил, что их проводница преувеличила опасность, чтобы содрать за свои услуги больше золота. Постепенно лес редел и становился чахлым. Встречалось много засохших и поваленных деревьев, повсюду рос мох, и не было слышно никаких звуков, кроме негромкого шума их шагов.

   - Замрите! - приказала Ланель. - Демон бы его забрал! Не видите? Посмотрите вон на то дерево! Это фракен. Попробуем его обойти.

   Стоило им свернуть вправо, как лежавшее на земле дерево превратилось в огромную зеленую змею, плохо видимую из-за росшего повсюду мха. Она с такой скоростью метнулась им наперерез, что на мгновенье исчезла из вида. Сергей не стал ждать того, что предпримет эльфийка, и ударил перед собой одним из самых эффективных боевых заклинаний, не пожалев на него сил. Весь лес перед ними исчез не меньше чем на сто шагов. Деревья, не выдержав обрушившейся на них силы, превратились в труху, а от всего остального вообще не осталось следа! Нет, от фракена след остался. Впереди, в двух десятках шагов, на сгладившейся и ставшей твердой земле виднелось большое зеленое пятно.

   - Ты что применил? - спросил потрясенный Лей. - Никогда не слышал о таком заклинании!

   - Не мог ты о нем не слышать, - ответил сам удивленный результатом юноша. - Это обычный "Удар молота", просто я в него вбухал слишком много сил.

   - Спасибо, - сказала Ланель. - Фракен - очень быстрая и опасная тварь, а этот еще близко подобрался. Я могла не успеть. Эти хищники из тех немногих, которые живут здесь сотни лет. Оружием его не убьешь, только магией. Пошли быстрее, пока сюда никто не приперся. Среди тварей попадаются очень любопытные.

   Они пробежали через уничтоженный участок леса и нашли тропу. Минут двадцать шли без помех, пока сплошной лес не сменился лесостепью.

   - А ты говорил, что в Зоне повсюду лес, - шепотом сказал Сергей принцу. - Здесь запросто можно ударить огнем! Трава зеленая, да и вообще сыро.

   - На многих тварей огонь действует слабо, - сказала услышавшая его девушка, - а если ударить с вашей ненормальной силой, нам не поможет никакая сырость. И дым от пожара будет виден издалека. Если можно, лучше обойтись без огненной магии. Демон, не повезло!

   - И в чем заключается невезение? - спросил принц, который не видел ничего опасного.

   - Видите, впереди роятся мошки? - спросила Ланель. - Там не один рой, а несколько. Это ядовитые и очень опасные твари, уйти от которых уже не получится. Два-три укуса - и эльф или человек становятся трупами. Потом на них отъедаются, а в то, что останется, откладывают личинки. Многие заклинания на этих мошек не действует. Вот их можно жечь огнем, только так, чтобы не загорелась трава.

   - Четыре роя, - определил Сергей. - Сейчас сожжем.

   Выпущенные им языки огня спалили мошек, после чего продолжили путь.

   - Я думал, что здесь больше тварей, - сказал Лей. - Тысячи магов выпускают их сотни лет...

   - Сотни, а не тысячи, - поправила его девушка. - И с каждой тварью приходится долго возиться, иногда не меньше декады. И не все они существуют долго. Зона протянулась на пять или шесть тысяч карбов, а это огромная территория! И учтите то, что большинство тварей рассчитано не на эльфов, а на существ без магии. Эльфийская магия их просто пугает. Если в Зону войдет чужая армия, она ее, может быть, и пройдет, но уменьшится в несколько раз. Кроме того, вторжение уничтожит стражей, поэтому тысячи тварей потянутся из Зоны в человеческие королевства. Люди будут вынуждены бросить на их уничтожение немалые силы. А тыл их армии будут беспокоить чудовища, прорвавшиеся в Эльгерванд. И потом мы с вами идем по маршруту, на котором нет оседлых тварей, или они нами уничтожены за десятки лет. В других местах так не походишь. Видите корягу?

   Она подняла палку и бросила в поросший мхом пень. Бросок был точным, но не достиг цели. Палку поймали взметнувшиеся из земли корни, повертели и отбросили в сторону.

   - Теперь можете попробовать на него сесть или просто пройти мимо. И таких ловушек здесь намного больше, чем бегающих чудовищ. Тропу тоже приходится регулярно чистить, но на ней в сто раз безопасней, чем наобум переться через Зону. Даже если повезет обезвредить все ловушки и отбиться от тварей, до ночи не уложитесь, а ночью просыпаются самые паскудные твари. Задержаться в Зоне после захода солнца - это верный конец.

   - Что-то есть в траве! - с тревогой сказал Лей. - Вон там, шагах в двадцати впереди нас! Смотрите магическим зрением!

   - Заболталась! - с досадой и страхом сказала Ланель. - Это бродень. Можете ударить так, как били в лесу?

   - Я израсходовал почти весь желтый поток, - ответил Сергей. - Может, использовать силу жизни?

   - Она на него не подействует! - крикнула побледневшая эльфийка. - Сделайте хоть что-нибудь! Бродень сейчас нападет, а я своей силой могу его только разозлить! Демон, зачем я с вами пошла?!

   Из высокой травы взметнулась тварь, похожая на гориллу, только ростом не меньше трех метров. Жутко оскалившись, она прыгнула на добычу. Сильный удар воздуха остановил прыжок и отбросил чудовище на полсотни метров. Ударившись о землю, оно вскочило и бросилось прочь от эльфов.

   - Ничего себе! - сказал испуганный Сергей. - Я думал, что это заклинание переломает ему все кости. Интересно, как такая туша могла прятаться в траве?

   - Они роют ямы, - ответила еще не отошедшая от страха Ланель. - Это одна из немногих тварей, у которых есть своя магия. С ней трудно справиться даже сильному магу. Теперь с полчаса можно идти без большого риска. Вы напугали бродня, а он распугал других тварей. Что-то сегодня на тропе слишком много сюрпризов.


   Глава 6


   - Что будем делать? - спросил Сергей. - Молчишь, ходок?

   - Я не виновата в том, что нас согнали с тропы, - ответила Ланель. - До границы еще десять карбов совершенно незнакомой местности, а до захода солнца всего два часа. Мы уже все равно что мертвые. Если хотите, могу вам отдаться, теперь уже все равно!

   Девушка обхватила плечи руками и заплакала.

   - Мы пустые, но у тебя-то осталась сила! - не глядя на нее, сказал Лей. - Десять карбов - это совсем немного!

   - Ты не понимаешь! - всхлипывая, сказала Ланель. - Эти десять карбов нужно исследовать и чистить несколько лет! Мы даже стражей не пройдем, потому что у твоего брата осталась только сила жизни! К утру можно было бы частично восстановиться, но мы не переживем ночь!

   - От этих тварей можно отбиться мечами, - возразил принц и плюнул на сидевших внизу зверей.

   Плевок попал в вожака, который зарычал и в очередной раз попытался запрыгнуть на один из громадных валунов, на которых укрылось мясо. Зверь был похож на громадного волка, только из верхней челюсти торчали не уступавшие кинжалам клыки, и на лапах были не когти, а настоящие крючья. Впрочем, они не помогли твари удержаться на гладком и почти отвесном камне. Разочарованно взвыв, вожак упал на землю. Сергей с эльфами очутился наверху с помощью лежавшего неподалеку ствола. Когда взобрались, ствол тоже втянули наверх.

   - Не плачь, - сказал Сергей эльфийке. - Еще не ночь, и мы пока живы. Попробую поискать что-нибудь, основанное на зеленом потоке. Лей, хватит плеваться! Возьми какую-нибудь книгу и тоже ищи!

   Принц пожал плечами и взял одну из книг. Он не верил в затею брата, но лучше хоть чем-то заниматься, чем покорно ждать темноты и того ужаса, который придет вместе с ней. Ходоки знали Зону, поэтому он верил Ланель. Если бы ночь не грозила неотвратимой гибелью, храбрая девчонка не стала бы так убиваться.

   - Я тоже буду искать! - утерев слезы рукавом, решила она. - Дайте книгу.

   С полчаса все торопливо просматривали книги. Найти повезло Сергею.

   - Кто такой кнор? - спросил он. - Я этого слова почему-то не знаю.

   - Крылатый ящер, - оторвавшись от чтения, объяснила Ланель. - Их уже давно нет в обитаемом мире. Хотя за лесами севера могли сохраниться, потому что такого ящера признали виновным в гибели короля и королевы.

   - Их точно убил кнор, - подтвердил Лей. - А почему ты спросил?

   - Используя силу жизни, можно вызвать и подчинить кнора, - объяснил Сергей. - Написано, что кноры необычайно чувствительны к этой магии и услышат вызов за тысячу карбов. Они быстро летают?

   - Быстрее молнии, - ответила девушка. - И нас троих он унесет без труда, но все это ерунда. Их вызывали только великие маги, и это было задолго до войны с людьми. Даже если в Эльгерванд год назад залетел один кнор, и они еще где-то сохранились, вряд ли ты до них докричишься.

   - Не верю я в такую дальнюю связь, - сказал Лей. - Какая бы ни была чувствительность, тысяча карбов - это слишком далеко. И он из такой дали со всей своей скоростью не успеет!

   - Вы продолжайте искать, а я попробую, - не согласился Сергей. - На вызов нужно немного сил. Ищите в "Ментальной магии" и в книге по магическим тварям. Не может быть, чтобы маги не оставили способов управлять своими творениями... Все, позвал. А зажженный нами пожар уже потушен.

   - На всех заставах есть маги-погодники, - оторвалась от книги Ланель. - В Зоне не должно быть пожаров. Если сгорят стражи... Вызвать грозу нетрудно, вот они ее и вызвали, использовав одного из духов воздуха. Теперь наверняка заставят платить мою семью. Нетрудно понять, что пожар вызван огненной магией, а кроме нас здесь никто не ходит. Мало того что накрылась тропа, так теперь еще и это! Хоть не возвращайся домой!

   - Ну и не возвращайся, - сказал ей принц. - Втроем веселей. Изгоям у людей и так неплохо живется, а с нашими камнями устроимся не хуже их королей.

   - Так вы идете не к гномам? - спросила девушка.

   - У коротышек только переждем дожди, - ответил Лей. - Потом поедем в королевство Логарм. Здесь ты маг, каких тысячи, к тому же не дворянка, а там можешь пробиться высоко! Подумай, я серьезно предложил.

   - Рано об этом думать! - спохватилась она. - Сначала нужно спастись. Не отвлекайте!

   - Летит... - глядя в темное от уходящей грозы небо, сказал Сергей. - Я почувствовал отклик. Не знаю, откуда взялся кнор, но он скоро будет здесь. Как на нем летают?

   - Я видела картинку в книге, - оживилась девушка. - На ней маг сидел у основания шеи, но под ним было седло. Можно даже ухватиться за лапы. Кнор будет лететь до границы считанные минуты, поэтому как-нибудь продержимся!

   - Интересно, что он делает в королевстве, - хмуро сказал Лей. - Они наполовину разумные, поэтому можно попытаться узнать. Ты ведь его подчинил?

   - Все сделал по книге, - ответил Сергей. - Если летит сюда, значит, подчинился. Попробую я его допросить, но только после того как будем у гномов. Быстро собирайте книги и все остальное, сейчас он будет здесь! Лей, не забудь свой меч.

   Кнор появился с запада и, гася скорость, подлетел к камням. Юноша ожидал увидеть огромного птеродактиля, но ящер был больше похож на драконов из американских фильмов. Перед посадкой кнор затормозил крыльями, сразу же потерял скорость и приземлился возле камней. Твари бросились удирать, но одной не повезло, и она исчезла в огромной пасти.

   - Спускаемся, - сказал Сергей, берясь за ствол. - Брат, помогай!

   Они спустили дерево, а потом сползли по нему на землю. Только один Сергей подошел к ящеру без опаски. Он был связан с ним заклинанием и знал, что этот летающий ужас не причинит вреда. Юноша чувствовал любопытство и доброжелательность кнора и мог с ним общаться, передавая нужные образы.

   - Все садимся на спину, - сказал он спутникам. - Вы не удержитесь на задних лапах. Кнор передал, что сам нас посадит.

   У ящера в средней части крыла были два больших пальца, которыми он обхватил Сергея и усадил на спину между костяными выступами. Точно так же на его спине очутились и Лей с Ланелью. Все ухватились за эти выступы, а девушка зажмурила глаза. Кнор не разбегался, а бросил себя в воздух мощным толчком задних лап и сразу же развернул огромные крылья. Толчок прижал его пассажиров к спине, а потом полет был ровным и сидеть мешал только сильный ветер. Ящер не стал набирать высоту и пролетел Зону минут за пять. Ветер мог сдуть со спины, поэтому все лежали, обхватив ее руками и ногами. Кнор сам выбрал место для приземления и сел так же, как и возле камней, погасив удар задними лапами. На землю спускались сами по подставленному крылу. Последним был Сергей, который подошел к опустившейся голове кнора и кинжалом срезал у него с шеи какой-то ремень. После этого все отбежали в сторону, чтобы дать возможность взлететь своему спасителю.

   - Что это ты у него взял? - спросил Лей, когда ящер скрылся из вида.

   - То, чего, по твоим словам, не существует, - ответил Сергей. - Помнишь, мы с тобой говорили об амулетах? Так вот, этой штукой его кто-то подчинил. Мое заклинание оказалось сильнее, поэтому получилось перехватить управление, но как только я его отпустил, амулет снова заставил бы выполнять чью-то волю.

   - И для чего его хотели использовать? - спросила Ланель.

   - Такое чудовище можно использовать только для убийства, - сказал Сергей, - для этого его и использовали. Лей, это он убил твоих родителей. У кнора только зачатки разума, поэтому мы с ним общались не словами, а образами. Он не знает, кого хотели убить с его помощью. В Зону заходят горы гномов, где у него есть пещера. Это недалеко от наших камней, поэтому он так быстро прилетел. Повезло.

   - Постойте! - взволнованно сказала девушка, глядя на Лея широко открытыми глазами. - Так ты наследник трона?

   - Принц, - уточнил он. - Я не собираюсь отдавать жизнь за ненужный мне трон, поэтому отказался от наследства. Пусть за него, если хочет, дерется дядя. Может быть, следующей жертвой кнора наметили его. Тогда ты спас ему жизнь.

   - Давайте поговорим потом, - предложил Сергей, - а сейчас нужно отсюда выбираться. Через час стемнеет, а у нас нет фонаря. Пусть это не Зона, но ночью здесь будет холодно. Разве что нас согреет Ланель, как обещала. Не нужно так смущаться, это я пошутил. Сколько тебе лет?

   - Семнадцать, - ответила смущенная девушка, - но меня все считают старше, наверное, из-за короткой стрижки. По Зоне неудобно ходить с длинными волосами, а я все равно не буду красивой, длинные они или короткие.

   - Кто тебе сказал такую глупость? - спросил Сергей. - Для меня ты настоящая красавица. Это эльфы такие привереды, а люди будут восхищаться твоей красотой. Это еще один повод, для того чтобы идти с нами. Никто не будет посягать на твою свободу, а если станешь нам сестрой, поделимся всем, что у нас есть.

   - Зачем это вам? - не поняла она. - Постой, так ты даже не эльф?!

   - Я человек, только из другого мира, - объяснил он. - Лей хотел вызвать демона, а вытянул меня. Уже позже он предложил стать его братом. А похожи мы из-за возникшей связи. Ты спросила, зачем нужно... Втроем веселей и безопасней. Мне кажется, что ты замечательная девушка и будешь хорошим и надежным товарищем и сестрой. Но если откажешься, мы не обидимся и отведем к проходу.

   - Хорк! - заворожено глядя на Сергея, сказала Ланель. - Я о вас читала. Теперь понятно, откуда такая сила! Дворянство дадите?

   - Баронессы будет достаточно? - спросил Лей. - Этот титул я могу дать на законном основании. Печать с собой, поэтому нетрудно составить грамоту. Заодно составлю такие же Сергу и себе.

   - Я с вами! - решила она. - Пошли быстрее, а то действительно здесь застрянем. В какой стороне дорога?

   - В той, - показал рукой Сергей. - Я спросил у кнора. Он нас высадил рядом с небольшим городом. Это должен быть Нарин. Кстати, наверное, нужно сообщить твоим родичам о том, что накрылась ваша тропа. Как ты думаешь, они ее будут восстанавливать?

   - Не знаю, - ответила Ланель. - Я бы не восстанавливала. Золота в семье столько, что его хватит на сто лет, а чистка займет много времени, и при этом почти наверняка кто-нибудь погибнет. Но отец может решить иначе. Я его никогда не понимала. Дорога!

   - Зона за спиной, поэтому нам в ту сторону, - определил направление Сергей. - Пошли быстрее. Надеюсь, что нам не придется долго объясняться со стражей.

   - В Нарине все улицы хорошо освещены, - сказала девушка. - Я в нем была два раза со старшими братьями. Мы там не ночевали, но я видела фонари и спросила гномку. Днем стража не придиралась. Плата за вход - серебряная монета.

   Они очень быстро шли, почти бежали. Когда увидели за поворотом городские ворота, дорогу еще было видно, но уже плохо.

   - Кого это принесло? - проворчал приоткрывший калитку гном. - Почему так поздно? За опоздание платите по два серебряных!

   - Возьми золотой за всех, - сказал принц, протягивая деньги. - Не скажешь, уважаемый, где у вас хороший постоялый двор и как до него добраться?

   - Конечно, скажу, - вмиг подобрел гном. - Идите по улице от ворот, никуда не сворачивая. Дойдете до круглой площади, а на ней оба наших постоялых двора. Я в них не ночевал, только пил пиво, так оно в обоих заведениях неплохое.

   Поблагодарив, прошли мимо посторонившегося стражника и оказались в Нарине. Стражника Сергей толком не рассмотрел из-за темноты и доспехов, а вот гномов на улице было видно лучше, потому что через каждые полсотни шагов висел зажженный фонарь. Лицами мужчины ничем не отличались от людей, причем бород ни у кого не было, только усы, но вот фигуры были широкоплечие и на голову ниже даже невысоких юношей. Женщины были еще ниже, но у них отсутствовала мужская коренастость. Обычные человеческие женщины, только низенькие и с пышными формами. Дорога была вымощена сглаженными булыжниками, а тротуары покрыты тесаным камнем. Дома по обеим сторонам улицы были одноэтажными с закрытыми ставнями окнами. Через пять минут ходьбы начали попадаться двухэтажные дома, а возле площади они все были такими. Пока шли до постоялого двора, не увидели ни одного дерева или куста.

   - У них нет даже клумб с цветами, - подтвердила Ланель, - но в домах много зелени. Сейчас окна закрыты ставнями, а днем увидите. В какой из этих домов пойдем?

   - Похоже, что в них одинаковое не только пиво, но и все остальное, - сказал Лей, рассматривая два постоялых двора. - Пойдем в правый.

   - А почему в правый? - спросил Сергей, следуя за братом.

   - Надо же куда-то идти, - ответил тот и открыл дверь.

   Изнутри постоялый двор гномов отличался от эльфийского только кадками с кустами, которые стояли у всех окон. Торговый сезон закончился, и с постояльцами было плохо, поэтому их появление обрадовало сидевшего за столом хозяина.

   - Добро пожаловать в "Радость эльфа"! - воскликнул он и проворно для гнома выбрался из-за стола.

   - Мы вас тоже приветствуем, - отозвался Лей. - Только, по-моему, уважаемый, ваше заведение называется "Радость гнома".

   - Оно меняет название в зависимости от постояльцев, - объяснил хозяин. - Когда торговля и много эльфов, название одно, а когда никого из ваших нет, приходится менять вывеску. Для вас главное не название, а качество нашего обслуживания! Уверяю, что вы останетесь довольными! Вот увидите, вам еще не захочется никуда от меня уезжать!

   - Посмотрим, - сказал принц. - Нам нужны две комнаты. Одна - для меня с братом, а другая - для баронессы. И приготовьте хороший ужин. В комнаты его подавать не нужно, мы спустимся в трапезную.

   Хозяин взял ключи и сам отвел постояльцев в расположенные рядом комнаты. Двухместная была не меньше сорока квадратов, а одноместная - около тридцати. Обе были уставлены красивой, только громоздкой, на их взгляд, мебелью.

   - У тебя вообще ничего нет, кроме этого уже грязного и продранного костюма, - сказал Лей, отдавая Ланель кошель с золотом. - У гномов можно купить что-нибудь из готового или придется заказывать швеям?

   - Все у них есть, - ответила девушка, - но лучше пошить. Мы куда-нибудь спешим?

   - Я думал здесь задержаться на день или два, - ответил он, - но, наверное, задержимся дольше. Нужно нормально одеться и купить лошадей. А тебе надо съездить к проходу и передать кем-нибудь письмо родным. Они узнают, что с тобой все в порядке, и будут осторожней с тропой.

   - Не буду я им писать, - покачала головой Ланель. - Такое письмо не доставит им радости. Пусть лучше думают, что меня разорвали твари. Не поняли? У нас не обычная семья, а семья ходоков. Когда-нибудь, если будет желание, я вам объясню разницу. А в Зону они после пожара и так полезут с опаской.

   - Может, прибарахлимся в Деркине? - предложил Сергей. - Он намного крупней Нарина, поэтому выбор товаров будет больше.

   - Посмотри на нас, - сказал Лей. - Похожа сестра на баронессу? Когда я ее так назвал, хозяин ухмыльнулся. Он постарался скрыть ухмылку, но я заметил. Точно так же будут ухмыляться, когда представимся мы. На ухмылки хозяина мне плевать, потому что мы скоро съедем и вряд ли когда-нибудь встретимся. А вот в Деркине придется сидеть месяц, а первое впечатление - самое сильное. Поэтому мы и нарядимся в соответствии со своим положением, и купим самых лучших коней, каких только сможем найти в этой дыре. Мне нежелательно задерживаться так близко от границы, но два-три дня погоды не делают. Раз сестра не поедет к проходу, завтра, после завтрака, делаем обход здешних лавок и покупаем все необходимое, а потом займемся лошадьми. Если не найдем нужной одежды и обуви, закажем. Доплатим за срочность, и все сделают быстро.

   - Серг, я хочу с тобой поговорить, - сказала Ланель, когда юноши собрались вернуться в свою комнату. - Я тебя долго не задержу.

   Лей хмыкнул и вышел, а Сергей сел на стул и вопросительно посмотрел на эльфийку.

   - Твой брат действительно принц? - спросила она.

   - Мы тебе не сказали ни слова неправды, - ответил он. - На заставе о многом умолчали, а сейчас ты своя, поэтому от тебя ничего не скрывают.

   - Мне странно такое слышать, - вздохнув, сказала девушка. - Пригрели совершенно незнакомую и чужую девчонку, назвали ее сестрой и забросали золотом. Я понимаю, что у вас его много, но это не основание, чтобы им сорить. Может, кто-нибудь из вас в меня влюбился?

   - Я, конечно, могу ошибаться, но не вижу в брате такой любви, - ответил Сергей. - А я свои причины уже сказал. Ты мне нравишься и как женщина, и как человек, но это не любовь. Рано мне еще любить. Вот симпатия к тебе есть, а почему не помочь симпатичному человеку? Золота много, а твой титул Лею ничего не стоит. Мы тебя будем защищать и поможем устроиться, но и ты будешь делать то же самое, так что в нашем решении есть и расчет. Как маг ты сильнее принца.

   - А почему ты сказал, что не созрел для любви? - спросила она. - Тебе нет пятнадцати?

   - Я не считал дни, но уже должно было исполниться. А почему это тебя интересует?

   - Неужели ты еще не реагируешь на женщин? - Ланель подошла к вставшему со стула юноше и обняла. - Да нет, реагируешь хорошо. Соврал, что я тебе нравлюсь, чтобы утешить?

   - Убери руки, - сказал покрасневший Сергей. - У тебя уже кто-нибудь был, женщина?

   - Еще нет, - ответила девушка. - Многие не придают этому значения, но меня воспитывали в строгости.

   - Вот и не спеши, - сказал он. - У нас с тобой нет никакого опыта, а у меня еще слишком молодое и хилое тело. Не испытаешь ничего, кроме разочарования. Когда приедем в Деркин, мы с братом собой займемся.

   - Я не очень-то и хотела, - соврала она. - Больше хотелось тебя отблагодарить. Странный ты какой-то. Неужели хорки все такие?

   - И в чем заключается моя странность? - спросил юноша.

   - У меня одному из братьев пятнадцать лет и такого же возраста кузен. Так вот, если бы им предложила девушка, не думали бы ни минуты, а ты рассуждаешь, как умудренный жизнью мужчина, хотя у самого сейчас лопнут штаны.

   - Совсем недавно я ничем не отличался от твоего брата, - сказал Сергей. - Не знаю, что на меня больше повлияло, изменения в судьбе или магия брата и одного герцога, но я здесь сильно изменился и думаю уже не тем, что может порвать штаны. Ты все сказала?

   - Серг, мне обязательно быть вашей сестрой? - глядя ему в глаза, спросила девушка.

   - Можешь назваться другим именем, - ответил он. - Это не повлияет на наше отношение.

   Сергей вышел из ее комнаты и минут пять стоял в коридоре, пока прошло возбуждение.

   - О чем можно было столько говорить? - насмешливо спросил Лей, когда он открыл дверь. - И почему ты такой красный? Неужели Ланель хотела затащить в кровать, а ты от нее отбивался?

   - Никто меня не затаскивал, - сердито ответил юноша, - просто предложила. Давай не будем об этом?

   - Если не хочешь, не будем, - согласился брат. - Только ты должен знать, что все дети у хорка и эльфийки будут сильными магами, даже если у матери нет силы. Я не хочу сказать, что Ланель хочет детей, они ей сейчас не нужны, но она может иметь это в виду на будущее.

   - Чувства не исключают расчет, - сказал Сергей. - Ланель мне нравится, но когда я предлагал присоединиться к нам, тоже рассчитывал на ее силу. Лей, она не хочет быть сестрой.

   - Пусть будет подругой, - согласился брат. - Три мага - это сила. Наймем дружину и можно будет завоевывать королевство. Хотя зачем мне чужой трон, если я отказался от своего? У людей королей травят и режут еще чаще, чем у нас, но число желающих занять трон не становится меньше. И к высшей власти рвутся те, у кого и без нее все есть: титул, богатство и дворцы. Не скажешь почему? Можно прожить жизнь в почете и достатке, в окружении любимых людей... Почему всем этим рискуют только ради того, чтобы забраться на трон? В Логарме за сто лет сменились шесть королей! У нас до покушения на родителей за триста лет убили всего пять королей, но мы и живем намного дольше людей. Виды разные, но во всем, что касается власти, нет никакой разницы. У гномов, кстати, то же самое, хотя у них редко доходит до убийств. Но у коротышек нет нормального короля, поэтому за трон главы Совета борются с ленцой.

   - Не знаю, - ответил он, - я к власти не стремлюсь. Придется карабкаться вверх, чтобы стать сильным и жить с уверенностью в том, что завтра никто не свернет шею, но от трона постараюсь держаться подальше. А вообще, это я сейчас так думаю, а кто его знает, что придется делать. Давай потушим эту вонючую лампу и будем спать? Рановато после такого ужина, но я сильно устал.

   - Все устали и перенервничали, - сказал Лей, - а я еще потратил всю силу. Запирай дверь, погаси лампу и ложись. Я тоже хочу спать и ждал только тебя.

   Они сразу заснули и проснулись, когда совсем рассвело. Перед тем как выйти из комнаты, посмотрели и как смогли почистили костюмы.

   - Ну и вид! - сердито сказал принц, осматривая ободранную кожу. - Вчера я этого не увидел. Сейчас берем кошели с золотом, а остальное запрем в денежный ящик. Камни тоже придется взять с собой. Не настолько я доверяю гномам, чтобы их здесь оставлять. Позавтракаем и первым делом купим костюмы! И сапоги я так ободрал, что стыдно смотреть. Были бы мы ходоками, никто бы на такой вид не обратил внимания, но не будешь же всем объяснять, что мы шли не проходом, а через Зону! Идем будить Ланель.

   Девушка уже проснулась и тоже занималась своим внешним видом. Когда они постучали, пришлось ждать несколько минут, пока Ланель им открыла.

   - У меня нет расчески! - чуть не плача, пожаловалась она юношам. - Не смотрите на меня такую! И кожа на костюме спереди вся ободрана и в смоле. Наверное, это из-за того ствола, по которому мы спускались. Может, не будем завтракать и сначала сходим в лавки?

   - Сначала завтрак, - не согласился Лей. - Для нас ты в любом виде хороша, особенно для Серга, хозяин нас уже видел, а на подавальщиков наплюй. Судя по тому как нас встретил хозяин, других постояльцев у него нет или их очень мало. Выше нос, ты теперь баронесса! Да, скажи свое родовое имя, оно мне нужно для грамоты.

   - Лавэ, - ответила девушка. - Ладно, если завтракать, то пойдемте сейчас. Может, действительно не будет никого, кроме нас.

   Они ошиблись, и в трапезном зале уже сидел какой-то эльф.

   - Глор! - удивленно воскликнула Ланель. - Господа, это один из моих старших братьев.

   - Сестра? - тоже удивился он. - Надо же! Мы были уверены в том, что ты погибла. После пожара с нас содрали пятьдесят тысяч за стихийного духа, а меня отправили сюда проверять тропу со стороны гномов. Отец был в бешенстве, поэтому я не советую тебе сейчас возвращаться. Это твои клиенты?

   - Теперь это мои друзья, а если захочу, то и братья, - ответила девушка. - Домой я не вернусь, можешь об этом сообщить. И на тропу лучше не лезть: от нее мало что осталось.

   - А что случилось? - спросил Глор. - Для чего было жечь Зону?

   - Я не знаю, что сделали маги прохода, но этот поход совсем не походил на другие, - ответила она. - Обычно на тропе два-три сюрприза, с которыми не очень трудно справиться с моими силами, а в этот раз их были десятки! Эти юноши - сильные маги, но и их сил не хватило. В десяти карбах от границы с гномами нас согнала с тропы большая стая родов. Сил драться не было, поэтому пришлось удирать. Повезло спрятаться на груде камней. О том, как мы оттуда выбрались, рассказывать не буду. А ты подумай, стоит ли тратить годы и рисковать жизнями родных для восстановления тропы? У семьи миллионы...

   - Это решать не мне, - с беспокойством посмотрев на юношей, перебил ее брат. - И тропу я должен проверить, иначе тоже придется податься в бега. Тебе нужны деньги?

   - Спасибо, у меня все есть, - поблагодарила Ланель. - Будь осторожен.

   Пока разговаривали, два подавальщика накрыли на стол, и все сели завтракать. Глор закончил раньше и, не прощаясь, ушел. Когда поели, поспешили отправиться в лавки. Готовых вещей для эльфов продавали мало, поэтому, чтобы подобрать подходящие и приличные одежду и обувь, пришлось ходить до обеда. Купили только дорожные костюмы, плащи и сапоги, а Ланель взяла еще две исподние рубашки и много нужных женщине мелочей. Платья и другую одежду решили купить в Деркине. Переоделись в лавках, поэтому на постоялый двор пришли уже совсем в другом виде. После вкусного обеда Ланель поднялась в свою комнату, а юноши узнали у хозяина, где торгуют лошадьми, и пошли их покупать. Скотного рынка в Нарине не было, поэтому все покупали лошадей у трех торговцев. У ближайшего из них принц ничего не нашел. В загоне на большом дворе торговца стояло несколько невысоких и коренастых, как сами гномы, лошадей, которые ему не приглянулись. Вот у второго увидели четырех лошадей, на которых было не стыдно сесть. Трех из них купили вместе со сбруей, подогнали ее под себя и вернулись верхом. Лошадей оставили в конюшне постоялого двора, а сами поднялись в свою комнату. Услышав их разговор, в комнату постучала Ланель.

   - Я пришла вернуть золото, - сказала девушка, протягивая кошель Лею. - Истратила всего три золотых и еще на сдачу дали серебро.

   - Убери кошель, а то я рассержусь и отдам тебе везти все наше золото, - пошутил он. - Садись, будем решать, что делать дальше. Раз так быстро со всем управились, можно завтра ехать в Деркин. По словам тех, кого мы расспрашивали, до него три дня пути. На дороге будут два трактира и еще какие-то деревни. Предлагаю не заезжать в деревни, а утром купить у нашего хозяина еду в дорогу, а на рынке - шатер. До дождей должны успеть. И еще одно... Ланель, у тебя на поясе один кинжал. Хочу спросить, каким оружием ты владеешь?

   - Могу драться легким мечом, - ответила девушка. - Не мастер, но фехтую не хуже многих. Еще неплохо управляюсь с охотничьим луком, хотя больше рассчитываю на магию. Я уже наполовину восстановилась.

   - Значит, купим лук и меч, - решил Лей. - Я к завтрашнему утру восстановлюсь, а вот Серг уже полон сил. Хорошо быть хорком! Брат, покажи, что ты вчера срезал с шеи кнора.

   - Смотри, - сказал Сергей и достал из своей сумки небольшую пластинку из серого металла. - В ней чувствуется сила и виден какой-то незнакомый мне узор.

   - Действительно... - растерянно сказал принц. - Никогда такого не видел и не читал о мертвых магических вещах. Что с ней думаешь делать? Может, выбросим?

   - Выбросить недолго, - ответил Сергей, - как бы потом об этом не пожалеть. Пусть лежит в сумке. Лей, может, купим арбалет? Магией можно ударить, но не очень далеко, а с луком нужно долго учиться, и стрелой трудно пробить доспехи. Как ты думаешь?

   - Если будешь с ним возиться, тогда купим, - согласился брат. - Ну что, друзья, все решили? Тогда предлагаю поговорить о жизни. Ты мне о своей говорил мало, а о Ланель мы вообще ничего не знаем. Время у нас есть, и его все равно нужно чем-нибудь занять. Я вам тоже расскажу о своей семье. Друзья должны знать друг друга!


   Глава 7


   - Интересно, здесь есть разбойники? - спросил Сергей своих спутников.

   Они после завтрака покинули "Радость гнома", купили в Нарине все, что было намечено, и час назад выехали из городских ворот на дорогу, ведущую в Деркин. Поначалу вдоль нее тянулся молодой лес, перемежавшийся вырубками, а сейчас он как-то сразу сменился старым с таким густым подлеском, что через него было бы трудно идти без топора.

   - Вряд ли, - отозвался Лей. - А для чего они тебе?

   - Хороший лес для разбойников, - объяснил юноша. - Ударили стрелами из засады, обобрали тела и ушли. В таком лесу их не найдешь.

   - Я не слышал о разбойниках у гномов, - сказал принц. - К тому же слишком близко к городу, и закончился сезон торговли. Нужно быть ненормальным, чтобы сторожить пустые дороги и мокнуть под дождем. Если где-то и есть душегубы, они сейчас греют пузо в теплых домах. Вот у людей с разбойниками полный порядок: трудно сказать, где их нет.

   - А ты откуда знаешь? - спросил Сергей. - По-моему, ты мне говорил, что не интересовался соседями.

   - Не интересовался, - подтвердил брат, - но это не значит, что я ничего о них не знаю. Года два назад в наш дворец приезжал граф Балер. Большой, надо сказать, оригинал. Многие из нас неохотно пускается в дальний путь, а этот только тем и занимался, что путешествовал. Он и у гномов бывал там, куда они не пускают чужаков, и объездил все человеческие королевства. Об Эльгерванде не говорю: и так должно быть понятно, что не было ни одного сколь-нибудь интересного места, в котором не побывал граф. Он рассказывал моим сестрам о своих путешествиях, ну и я немного послушал. Граф собирался набрать отряд таких же сумасшедших и пройти северные леса за королевством Логарм. Больше я о нем не слышал. Зачем ты сейчас использовал силу?

   - Создал сторожевое заклинание, - объяснил Сергей. - Не хочется получить стрелу от каких-нибудь ненормальных разбойников. Нужно было поговорить о них с хозяином, а то поинтересовались одними трактирами. Ладно, давайте продолжим вчерашний разговор. Мы о себе рассказали, осталась ты.

   - Все интересное в моей жизни связано с Зоной, - сказала Ланель. - Я уже говорила о том, что ходоки сильно отличаются от других эльфов. Во-первых, они все маги. Те, кто занялся нашим делом больше ста лет назад, сами имели много сил и жен для себя подбирали только с магическими способностями. В школу нас не отдавали. Это дворян учат по-настоящему, остальные там только зря теряют время. Меня всему учила мать, а с мальчиками занимались отец и дед. Второе отличие в том, что наши женщины много рожают. В обычных семьях чаще всего двое детей, трое - это уже редкость, а в нашей их было шестеро. Двое уже погибли в Зоне, а теперь и я сбежала. Третье отличие - это воспитание. В нашей жизни было слишком много секретов, оплаченных годами тяжелого труда и кровью родных. В нас с детства вколачивали, что мы сами по себе, что дело семьи - это самое важное, что есть в жизни. За выдачу секретов чужим могли и убить.

   - А зачем это сейчас? - не понял Сергей. - Наверное, когда-то в таком воспитании был смысл, но вы уже выжали из гномов столько денег! Сама сказала о миллионах. Твоего брата при этих словах даже перекосило. Зачем вам больше? Лей, у вас можно купить дворянство?

   - Только благородство рода, - ответил брат. - Но это по закону. За крупные подношения любой герцог может дать титул барона, а с миллионами нетрудно создать баронство. Купить землю, посадить на нее крестьян и построить замок. Так иногда делают очень богатые купцы. Но выше барона такие дворяне не поднимутся. Не позволит клеймо купивших титул, которое останется на всех поколениях их потомков.

   - Вы не поймете моего отца, - покачала головой девушка, - я его сама плохо понимаю. Когда эльфы всю жизнь живут в обнимку со смертью, это не проходит бесследно для их рассудка. Нет, они не сходят с ума, просто становятся другими. Отец - фанатик своего дела, которое уже давно стало для него дороже набитых золотом сундуков. И я бы такой стала лет через пятьдесят, если бы дожила.

   - И это все, что ты о себе расскажешь? - разочарованно спросил Сергей.

   - А что тебя во мне интересует? - искоса посмотрев на него, спросила Ланель.

   - Как ты жила, с кем дружила, что тебя интересовало. Неужели вся твоя жизнь состояла из учебы и походов в Зону?

   - Нет, конечно, - ответила она. - Подруг у меня не было, а братья занимались со мной только оружием и водили в Зону. Была и у меня отдушина - книги. Деньги в семье никто не считал, много их давали и мне. Вот я и покупала у торговцев книгами в Горлине все, что они привозили. Многое потом отдавала соседским девчонкам, а себе оставляла самое лучшее. Мне почти не жаль брошенной семьи, но книги... Ты ведь читал их в своем мире?

   - Очень много самых разных, - подтвердил Сергей. - В некоторых даже описывали что-то вроде вашей жизни. Я думаю, что об эльфах и гномах узнали от тех хорков, которым повезло вернуться. А почему ты спросила?

   - Расскажи какую-нибудь книгу, - попросила Ланель. - Это будет интересней моих историй. Если нам трудно понять жизнь твоего мира, может, будет легче понять ваши выдумки?

   - Да, расскажи что-нибудь интересное, - поддержал ее Лей. - Потом и мы расскажем.

   Обостренная связью с принцем память позволяла без труда вспомнить любую из прочитанных книг, поэтому Сергей до обеда почти дословно рассказывал "Берсерка" Григорьевой. Друзей так увлек рассказ, что они с трудом дождались, пока он торопливо съест свою порцию хлеба с ветчиной. Сами они ели не спеша, но вряд ли чувствовали вкус пищи. Коней до вечера не кормили в расчете на конюшню трактира. Когда он закончил рассказ, Ланель расплакалась навзрыд.

   - Ничего ты не понимаешь! - всхлипывая, сказала она подъехавшему ее утешать юноше. - Это никакая не выдумка, потому что такого нельзя придумать! Ты еще знаешь такие истории?

   - Очень много, - ответил не ожидавший такой реакции Сергей, - но сегодня ничего рассказывать не буду. Имейте совесть, у меня скоро отвалится язык. Хватит историй, лучше выучите заклинание маскировки, пока еще светло.

   - А зачем оно нам? - не понял Лей. - Это ты скрываешь свою ненормально большую силу, а нам ее скрывать не нужно. Магов уважают и боятся...

   - Если захотят причинить вред, вряд ли злоумышленников остановит твоя магия, - перебил его Сергей, - но они будут осторожными и ударят внезапно. Компания из трех магов - это, конечно, сила, но если напасть неожиданно, то перебить их не очень трудно. А с двумя олухами и девицей, которые имеют глупость путешествовать без охраны, осторожничать не будут. Жаль, что я не могу полностью скрыть свою силу.

   - Попробуй наше заклинание, - предложила Ланель. - Отец за его разглашение оторвал бы мне голову, но если вы ни с кем не будете делиться...

   - Откуда у ходоков свои заклинания? - удивился Лей. - Их могут составлять только маги Академии.

   - У нас их немного, - сказала девушка. - Заклинание маскировки очень похоже на то, каким пользуется Серг, но оно лучше. В Зоне есть такие твари, от которых нужно скрывать силу, вот мы с его помощью и скрываем. Открывайте разум, я его передам.

   - Ты умеешь передавать образы? - поразился принц.

   - А чему ты удивляешься? - спросила она. - Это не очень сложное заклинание, и нам приходится часто им пользоваться. Как я иначе передам семье ориентиры на тропе или вид какой-нибудь новой твари?

   - А книги? Вам же их не продают.

   - Ты рассуждаешь как мальчишка! - рассмеялась Ланель. - Если есть деньги, магистрат даст разрешение, а торговцы привезут любую книгу по магии. У нас их больше сотни.

   - В твоем заклинании два лишних лепестка, - рассматривая полученный образ, сказал Сергей. - Сейчас я его попробую.

   - Здорово! - удивленно сказал Лей. - У тебя не больше сил, чем было у меня до нашей встречи. Для эльфов это не магия, да и гномы тебя не признают магом. А у нас вообще ничего не видно.

   - Еще немного проедем и будем устраиваться на ночлег, - посмотрев в потемневшее небо, сказал Сергей. - Плохо, я рассчитывал на трактир. Овес у нас есть, а воды для лошадей нет.

   - По словам гномов, до трактира должны добраться до темноты, - сказала Ланель. - Лучше все-таки ночевать под крышей. Если не успеем, можно ехать с фонарем.

   Нужное заведение увидели через десять минут после этого разговора, поэтому обошлись без фонаря и ночевки в шатре. Оставили лошадей заспанному конюху и с сумками в руках вошли в трактир.

   - У меня нет двухместных комнат, - сказал трактирщик Лею. - Они все не очень большие, поэтому не поставишь две кровати. И зачем это вам? Не бойтесь, у меня все недорого.

   Других постояльцев не было, поэтому заняли расположенные рядом комнаты и подождали, пока жена хозяина разогреет мясо с кашей. Всех утомила дорога, и после ужина разошлись по своим комнатам. Вонючие лампы никто не разжигал, разделись в темноте и легли в кровати. Прошло с полчаса, когда в комнату к Сергею постучали.

   - Открой, это я, - услышал он тихий голос Ланели.

   - Что тебе нужно? - спросил подошедший к двери юноша.

   - Мне очень одиноко и хочется немного тепла, - ответила девушка. - Не бойся, если у тебя ничего не получится, я не обижусь. Хоть полежим вместе. Неужели ты меня боишься?

   - Я себя боюсь, - ответил Сергей, - и очень не хочу спешить. Иди в свою комнату и спи.

   - Дурак! - сказала она и ушла.

   "Черт-те что! - подумал он, стараясь унять сердцебиение. - Девушка хочет моей любви, а я ее отталкиваю. Своего опыта нет, но есть прочитанная "Камасутра" и десятки просмотренных порно фильмов, в которых этого опыта... Все бы я смог, но почему-то уверен в том, что еще рано заниматься с ней любовью. А ведь не так давно об этом мечтал и выпрыгнул бы из штанов, если бы предложила такая красотка! Что же со мной сделали? Но долго я не продержусь. Если Ланель придет еще раз... Черт, вот надо ей было припереться! Теперь хрен уснешь! Может, сходить к ней самому?"

   Сергей с час ворочался в кровати, пока не уснул. Утром девушка не ответила на его приветствие и за завтраком демонстративно отворачивалась.

   - Что между вами было? - спросил Лей, когда пошли забирать вещи. - Чем ты ее обидел?

   - Не пустил ночью в комнату, - буркнул он. - Слушай, отстань! И без тебя тошно!

   - Дурак, - сказал брат и с сумками в руках пошел к лестнице.

   "Может, я действительно дурак? - подумал юноша, спускаясь к выходу вслед за братом. - Надо будет не рассказывать им сказки, а попробовать в себе разобраться. Что во мне изменила связь с принцем? Внешность можно не считать: она на мозги не влияет. Единственное, что я заметил, - это улучшение памяти, а в остальном я тогда оставался тем же самым шалопаем. Выходит, что со мной что-то сделал герцог, или как-то повлияла передача в мозг большого объема знаний. Он ведь передавал не только заклинания, но и фрагменты своей жизни, связанные с обучением фехтованию. Я получил мастерство, а их почему-то не помню. И в книгах об этом ничего нет. Наверное, нужно найти опытного мага и с ним побеседовать".

   - Расскажешь еще что-нибудь? - спросил брат, когда трактир скрылся за поворотом дороги.

   - Не сейчас, - отказался Сергей. - Давайте не будем терять время. Книг у нас много, поэтому, когда будем ехать шагом, учите заклинания. В Деркине остановимся на целый месяц, там я вас и буду развлекать рассказами.

   Они торопились и ехали больше рысью, а заночевали в шатре, который установили у небольшой речушке, о которой говорил хозяин трактира. Судя по оставленным дровам и многочисленным следам от костров, здесь многие останавливались на ночлег. Накормив лошадей овсом, разожгли костер и сварили кашу. Мясо и хлеб взяли в трактире, поэтому ужин получился сытным. Ланель уже не сердилась и положила свое одеяло рядом с одеялом Сергея. Ему при этом вспомнился эпизод из фильма "Золото Маккенны", когда то же самое делала Хешке.

   "Любит она меня или просто хочет тепла? - думал он, слушая тихое дыхание девушки. - Я ее точно не люблю. Если уедет, будет жалко, но вслед не поскачу. Но как же к ней тянет, когда она рядом! Наверное, это из-за красоты. Если бы здесь лежала другая красавица, меня бы точно так же тянуло к ней. Черт, я же так не усну! А она еще притулилась головой".

   - У тебя в твоем мире осталась любимая? - тихо спросила Ланель. - Лей уже спит и не проснется от такого разговора.

   - Нравилась одна девчонка, - признался Сергей, - но это не было любовью. В моем возрасте все ищут любовь, а когда ее нет, придумывают. Вот и я придумал, потому что здесь о ней ни разу не вспомнил. Ты можешь немного отодвинуться, а то я не смогу заснуть?

   - Мучишься сам и мучишь меня, - ответила она и повернулась к нему спиной.

   - Скажи, ты меня действительно любишь? - спросил он. - Мы с братом одинаковые...

   - У вас одинаковые лица, - поменяв бок, сказала девушка. - Во всем остальном вы совсем разные. Я сначала хотела притулиться к нему из-за титула, но потом почему-то потянуло к тебе. Не думай, что это из-за силы. Я смотрю в его глаза и ничего в них не вижу, а взгляну в твои - и мне сразу понятно, что ты чувствуешь! Лей еще мальчишка, несмотря на его пятнадцать лет, а в тебе чувствуется мужчина, причем умный, сильный и надежный. Если оттолкнешь, мне будет очень плохо. Это у людей женщины легко меняют мужчин, а у нас любимый чаще всего один на всю жизнь.

   - Я не отталкиваю, просто прошу не спешить, - сказал юноша, которого от ее шепота и близости начало трясти. - Отодвинься, а то я опозорюсь. Все равно сейчас ничего не будет.

   "Завтра найду какое-нибудь заклинание от любви! - твердо решил он. - Наверняка есть, что-нибудь, чтобы так не реагировать на женщин".

   Ланель отодвинулась, но Сергей еще долго лежал, пока спало возбуждение, и он уснул. Проснувшись утром, обнаружил, что лежит в обнимку с девушкой. На месте, где вчера спал Лей, лежало смятое одеяло.

   - Вы еще долго будете обниматься? - ехидно спросил заглянувший в шатер брат. - Я уже разжег костер и вскипятил воду, но не знаю, сколько в нее сыпать крупы. Вчера не посмотрел, как кашеварит твоя любовь, а теперь вынужден сидеть голодным и вас ждать.

   - Сейчас все сделаю! - вскочила Ланель. - Нужно торопиться, потому что сегодня может пойти дождь. Я его почему-то почти всегда угадываю без всякой магии.

   Девушка сложила свое одеяло и вышла из шатра.

   - Я скормил лошадям остатки овса, - сказал Лей, сворачивая свое одеяло. - В обед будет второй трактир, тогда поедят нормально. А дождь действительно может пойти. Холодно, небо забито тучами, и сильный ветер. Если к этому добавится дождь, будет плохо. Сбегай отлить, а я пока сверну шатер.

   Через полчаса сварилась каша, которую быстро съели с оставшимся мясом, оседлали лошадей и выехали на дорогу. До трактира доехали за три местных часа. Когда пообедали и собрались идти за лошадьми, начался дождь.

   - Вы бы задержались, - предложил трактирщик. - Этот дождь может идти несколько дней. С таким ветром вы промокните даже с плащами.

   - Задержимся? - спросил друзей Сергей.

   - Я думаю, что не стоит, - ответил Лей. - Сделайте себе исцеляющее заклинание и надевайте плащи. До Деркена осталось часа четыре езды, так что как-нибудь доберемся. Очень похоже, что этот дождь зарядил надолго, а мне не хочется здесь сидеть.

   Лошади в конюшне поели и согрелись, и с большой неохотой вышли под дождь. Он пока был не сильным, но по-зимнему холодным. Как и предупреждал трактирщик, плащи помогали мало, и через час езды все промокли. Этот участок дороги не мостили камнем, а просто засыпали смесью гравия и песка и хорошо утрамбовали, поэтому грязи не было. Плащи прикрывали от ветра, но все равно, пока добрались до города, все сильно замерзли. Дождь усилился, и укрывшиеся в караулке стражники не вышли взять плату за въезд. Одна створка ворот была приоткрыта, поэтому в город въехали на халяву. Горожане торопливо шли по улицам, прикрываясь большими зонтами. Остановили гнома, который быстро объяснил, как добраться до постоялого двора. Руководствуясь его объяснениями, минут через десять вселились в "Гордость Деркина". Хозяин отвел их в комнаты, а потом организовал помывку горячей водой. Мокрые и грязные костюмы отдали прачке, а так как сменной одежды ни у кого не было, гном расщедрился на теплые халаты. После этого был горячий ужин.

   - Я только сейчас начал согреваться, - сказал Лей.

   Еду для всех принесли в его комнату, где сейчас и сидели. Юношам достались широкие и короткие халаты хозяина, в которых они выглядели смешно, а Ланель дали женский, поэтому у нее в нем был удивительно милый и домашний вид.

   - А я, наверное, одна не согреюсь, - сказала девушка и откровенно посмотрела на Сергея. - Пойду в свою кровать.

   - Не валяй дурака и иди к ней, - посоветовал Лей, когда она ушла. - Не видишь, что ли, что она в тебя втрескалась? Все равно теперь не отстанет. Только перед этим посмотри одно заклинание. С ним точно не опозоришься. Я на него натолкнулся, когда сидели на камнях. Сейчас найду.

   Брат развязал сумку и быстро перебрал книги. Две из них положил сушить, а в третьей быстро нашел нужное.

   - Это ментальное заклинание, которое позволит любить хоть всю ночь, - объяснил он, протягивая книгу Сергею. - Только потом еще нужно сделать заклинание исцеления, а то завтра не сможешь сесть в седло.

   - Спасибо, - поблагодарил юноша, быстро запомнивший простой рисунок.

   Он решил идти в комнату к Ланель, наплевав на пытавшийся остановить внутренний голос. Она была рада, а Сергей... Заклинание сработало, и возбуждение было под контролем. Многого из его знаний применять не пришлось. Девушка оказалась страстной и сразу вспыхнула как свеча. Юноша старательно отработал, довел ее до взрыва, ну и сам испытал все, что испытывают в таких случаях. Ланель светилась от счастья, а вот он такого счастья не чувствовал, наоборот, остались ощущение совершенной ошибки и чувство вины. Сославшись на усталость, Сергей поспешил уйти.

   Утром он опять к ней пришел, и все получилось еще лучше, причем уже без заклинания.

   - Что с тобой? - спросила Ланель, с тревогой глядя ему в глаза. - Не ври, я же чувствую, что тебя что-то мучит! Когда любишь, ты счастлив, а как только уходит наслаждение, вместе с ним исчезает твоя радость. Все хорки так любят или это только у тебя?

   - Не забивай себе голову такими мыслями, я в себе разберусь, - ответил юноша и поцеловал ее в макушку. - Хватит валяться, а то долежимся до прихода брата. Дождь закончился, и у нас много дел. Нет никакой одежды, кроме дорожных костюмов, да и вообще мы многого не покупали, чтобы не таскать с собой барахло. Сейчас все это нужно купить. И надо снять жилье. Лея могут искать, и делать это будут на постоялых дворах. Он и без поисков может здесь натолкнуться на знакомых. Когда устроимся, поищем себе охрану из людей. Здесь должны быть наемники. Да, еще нужно оформить всем дворянские грамоты.

   - Тогда нужно начать с жилья, - сказала девушка, надевая нижнюю рубашку. - Сейчас оденусь и пойду узнаю, готова ли наша одежда. В этих халатах опять придется есть в комнатах.

   Первым из ее комнаты в свою ушел Сергей. Он отпер дверь и сел на застеленную кровать. Минут через десять служанка принесла костюм. Гномка поклонилась, положила одежду на стул и, не выдержав, хихикнула из-за его вида. Когда юноша оделся, пришел тоже нормально одетый брат.

   - Рад за вас, - сказал он, садясь на единственный стул. - Ланель такая счастливая! А вот ты какой-то озабоченный. Неужели не понравилось? Или это из-за заклинания? Не сердись, для меня это важно. Сейчас предложила одна служанка, так я ей сказал, чтобы пришла вечером. С заклинанием я ничем не рискую. Она, конечно, не эльфийка, но очень симпатичная. И опыта в таких делах у служанок столько, что она меня быстро всему научит.

   - Заклинание работает нормально, - ответил Сергей, - а ты должен думать не о бабах, а о том, как быстрее отсюда съехать. Забыл, о чем мы говорили? Войдите!

   Услышав его разрешение, в комнату вошла постучавшая в дверь Ланель. Она тоже была в своем костюме.

   - Я спросила хозяина о том, кто здесь сдает дома, - сказала она друзьям. - Он, конечно, огорчился из-за потери клиентов, но сказал, что сам найдет дом. Если нас устроит цена, то завтра сможем переселиться.

   - Одной заботой меньше, - довольно отозвался Лей. - Тогда давайте займемся покупками. Много пока набирать не будем, но возьмем хотя бы самое необходимое и закажем одежду и обувь. Сейчас возьму у хозяина бумагу и перо и составлю грамоты.

   - Я уже попросила, - сказала Ланель. - Все это должны принести в твою комнату.

   - Тогда я пошел заниматься делами, - поднялся Лей. - Когда закончу, пойдем завтракать.

   Закончил он через полчаса и отдал им небольшие листы плотной белой бумаги, в которых красиво написал грамоты на эльфийском и поставил четкую печать принца королевского рода Эльгеров.

   - Теперь я барон Лей Побер и твой брат! А это твоя грамота, баронесса Ланель Лавэ. Грамота личная, поэтому на остальных твоих родственников баронство не распространяется. Вложите свои грамоты в книги, тогда они не помнутся. Ну что, идем завтракать?

   В трапезном зале было много посетителей. Все они были гномами и, видимо, не постояльцами, а горожанами. Хозяин пересадил двоих и освободил им стол, а через несколько минут слуги принесли завтрак.

   - Я сейчас захлебнусь слюной, - сказал Лей, поедая необычайно нежное и вкусное мясо. - А эту прелесть я вообще никогда не ел. Вкусно готовят, коротышки, на нашей кухне так не готовили. Даже расхотелось отсюда съезжать. Нужно будет нанять кухарку, а то баронесса нас закормит кашами.

   - Эта прелесть называется жареной картошкой, - сказал Сергей. - Вряд ли ее принесли с Земли, наверное, у вас была своя. Непонятно только, почему ты о ней не знаешь. А кухарку наймем. Слугами займемся в последнюю очередь. Все поели? Тогда давайте займемся делами. Я думаю, что пока обойдемся без лошадей. Пройдемся возле трактира и посмотрим на то, какие здесь лавки. Заодно узнаем, где у них рынок. Погода хорошая, поэтому обойдемся без плащей. Будем брать с собой камни?

   - Обязательно, - ответил брат. - Они у нас есть в поясах, но будет обидно, если обчистят сумки. Сложим все в одну и будем нести по очереди. А ты о таких вещах говори потише.

   - Тогда и ты не ори, когда называешь гномов коротышками, - отозвался Сергей. - Здесь многие понимают наш язык. Вон тот гном, например, посмотрел на тебя очень сердито. Иди за камнями, мы тебя здесь подождем.

   Лей поднялся в свою комнату и вернулся с тяжелой сумкой, после чего вышли на площадь. Сегодня небо полностью очистилось от туч, и в первый раз за весь месяц было по-настоящему солнечно и тепло. Постоялый двор находился не в центре города, но и здесь было много лавок с самыми разными товарами. Пока ничего не покупали, только смотрели, где продаются нужные вещи.

   - Подождите меня, - сказал друзьям Сергей, увидевший вывеску "У мага". - Я зайду по своим делам. Долго вас не задержу.

   Друзья не стали расспрашивать, зачем ему маг, или набиваться идти вместе с ним. Они зашли в одну из лавок, а юноша поднялся по ступенькам и открыл дверь. Прихожей не было, и он сразу очутился в небольшой комнате, в которой за низким столом в креслах сидели двое.

   - Посидите, господин! - сказал ему пожилой и довольно сильный маг, показав рукой на стоявшее у стены кресло. - Я сейчас освобожусь.

   - Ваше Высочество! - вскричал вскочивший эльф. - Как же так? Почему вы в Аралане?

   - Зачем вы это сделали? - спросил Сергея гном, имея в виду застывшего эльфа.

   - Я не принц, за которого меня приняли, - ответил юноша, снимая маскировку. - Кто это?

   - Хорк! - с удивлением воскликнул гном. - Надо же! Не думал, что когда-нибудь увижу такую силу! Судя по крику графа, вы сильно похожи на наследника эльфов. Это он вас вызвал?

   - Может, мы поговорим о том деле, с которым я к вам пришел? - предложил Сергей. - Если вы мне поможете, возможно, я отвечу на некоторые ваши вопросы. Еще я попрошу стереть у вашего клиента память о моем появлении. Я могу попробовать это сделать сам, но почти не имею опыта в ментальной магии. Боюсь, что если я ему сотру лишнее, то претензии будут к вам.

   - Излагайте ваше дело, - сказал гном. - Постараюсь вам помочь.

   Было видно, что это не обычная фраза для клиентов, а его действительно очень заинтересовал посетитель. Сергей коротко, не вдаваясь в подробности, рассказал о своих странностях.

   - Откроете разум? - спросил маг, получил отказ и продолжил: - Жаль, своим отказом вы сильно ограничили мои возможности. Попробую помочь, исходя из вашего рассказа. Связь с принцем могла повлиять на сознание, но не очень сильно. Вы одного с ним пола и возраста, и оба были, по моим понятиям, мальчишками. Это у эльфов юнцов в пятнадцать лет считают мужчинами, у нас ими признают после двадцати, да и то не всех, а только тех, кого сочтут зрелыми их родители. Вас изменила встреча с герцогом. Наверное, вы его сильно заинтересовали, если получили такую помощь. Но в ней для вас кроется немало сюрпризов. Передача заклинаний на вас не повлияла бы, но вы захотели быстро стать мастером меча. Мастерство можно передать только со всем, что с ним связано, а это годы жизни, из которых никакая магия не может вычленить одни тренировки. Заклинания вы получили последовательно, а вот слепок части личности герцога был передан сразу. Остальное время он занимался условиями этой передачи. Вам запретили вспоминать его жизнь, но запрет касается только сознания. Ваше подсознание сильно изменилось и теперь понемногу меняет вас. Бояться этого не стоит хотя бы потому, что вы с этим ничего не сможете сделать. Вы не потеряете свою личность, просто приобретете какие-то черты личности герцога. Кстати, запрет на его память можно снять. Вы этого сделать не сможете, только кто-нибудь другой, опытный в ментальной магии. Если захотите, это могу сделать я, но только со снятой защитой. Теперь то, что касается ваших чувств. Вы ведь не любите эту девушку?

   - Меня к ней тянет, - ответил Сергея. - Я уже не смогу без близости, но мне не очень важно, она со мной будет или другая. По-моему, это не любовь.

   - А она любит, - кивнул гном. - Вот вам и ответ. Девушки эльфов очень влюбчивые и тяжело переносят отказ, а если у них и их избранников много силы, после близости уже никогда не полюбят никого другого. Отвергните - и она просто умрет. Герцог это знал, а вы - нет! Отсюда и возникший в вас запрет, и чувство вины. Вы еще можете полюбить, но теперь ваше счастье будет оплачено горем и смертью вашей подруги. Если не хотите такого исхода, постарайтесь разжечь в себе любовь к любящей вас эльфийке. В вашем возрасте это не слишком трудно.

   - Я что-то такое и предполагал, - сказал юноша. - Герцог поставил только запрет вспоминать?

   - Откуда мне знать, если вы не пускаете в свой разум? - ответил маг. - Он мог записать в вас что угодно. Если это порядочный эльф, то он ограничился только одним запретом. Мог еще, учитывая вашу силу, поставить запрет на причинение вреда лично ему. Я бы, не зная, чего от вас можно ждать, поставил. Вам это не навредит, а я бы чувствовал себя в безопасности. Кто знает, на что вы способны? Вот если бы мы стали друзьями... Скажите, вы задержитесь в городе?

   - Думал переждать в нем дожди и грязь, - ответил Сергей. - А почему вы спрашиваете?

   - Грязь? - не понял гном. - А, вы, наверное, собрались в Логарм. Спрашиваю потому, что очень заинтересовался и вами, и вашим миром. Мы вообще не лезем в чужие миры и не похищаем их обитателей. Когда-то вызывали и не повезло вызвать что-то страшное. С тех пор такие вызовы запрещены. Да и у эльфов, насколько я знаю, сейчас этим занимаются редко. Хотелось бы с вами пообщаться. Взамен на ваши рассказы могу что-то посоветовать или помочь в чем-нибудь другом. Судя по всему, вы плохо знаете мир, в который попали, а ваши спутники тоже не обременены знаниями и опытом. У нас это не поощряется, но могу поделиться кое-чем из нашей магии. Не отказывайтесь, я такое предлагаю редко. И у меня нет никаких причин вам вредить.


   Глава 8


   - В доме шесть комнат, трапезная с кухней и две веранды, - говорил открывший калитку гном. - Во дворе, как вы видите, конюшня и сарай для хранения сена и нужных в хозяйстве вещей. Еще есть клумба, но за ней долго никто не ухаживал, да и вам она не нужна, раз снимаете дом только на месяц. За кухаркой я послал. Готовит вкусно, а если доплатите, то может заняться уборкой комнат. Возьмите ключи. Если надумаете съезжать раньше срока, просто оставьте их кухарке. Желаю вам успеха!

   - Вы оставайтесь, а я вернусь на постоялый двор, - сказал друзьям Лей, когда ушел хозяин дома. - Возьму свою лошадь и договорюсь о том, чтобы перегнали ваших. Потом предупрежу мастеров, а то они все наши заказы доставят в "Гордость Дерска".

   Он оставил им ключи и поспешил уйти.

   - Хоть ненадолго, но у нас есть дом, - прижавшись к Сергею, сказала Ланель. - Будет ли когда-нибудь свой? Пойдем посмотрим комнаты и выберем себе спальню. Заодно проверим кровать. Пока еще вернется твой брат...

   - Комнаты осмотрим, а все остальное подождет, - отозвался юноша. - Скоро должна подойти кухарка, да и вообще еще много дел.

   Вчера они только знакомились с городом и сделали много заказов на пошив одежды и обуви, а сегодня с утра занялись домом. Как выяснилось после осмотра, в нем не было многого из того, что нужно для жизни двум баронам и одной баронессе.

   - Можно, конечно, бегать по лавкам самим, - сказал приехавший Лей, - но я бы предпочел нанять слугу, а то и двух. И конюх нужен, иначе придется самим возиться с лошадьми. Я заезжал к ювелирам и для пробы продал один изумруд. Золота много, но я хотел узнать цены на камни. Они здесь такие же, как и в Эльгерванде.

   - Маг посоветовал нанимать слуг на Нижнем рынке, - сказал Сергей. - Там же есть трактир, в котором собираются наемники. Вы можете съездить сами? Я бы тогда сходил к магу. Он мне вчера рассказал много интересного, хотелось бы продолжить разговор. Заодно закажете сено и овес, а то в сарае только пустые мешки.

   - Может, Лей справится сам, а я пойду с тобой? - предложила Ланель.

   - Нет, я пойду один, - отказал юноша. - Борин не слишком жалует эльфов и готов с ними общаться, только когда ему за это платят. В твоем присутствии у меня не будет с ним доверительного разговора. Я постараюсь не задерживаться.

   Друзья уехали за слугами, а он не стал брать коня, так как до дома мага можно было быстро дойти пешком. Клиентов у Борина не было, поэтому он оставил одного из двух сыновей дежурить в приемной, а сам увел Сергея в комнату, которая в его доме служила для приема гостей.

   - Не хотите пообедать? - спросил он юношу, усадив его в одно из кресел.

   - Спасибо, - поблагодарил тот, - но я недавно ел. Кухарку уже наняли, а сегодня наймем остальных слуг, тогда с их помощью решим все вопросы. Мы вчера говорили очень недолго...

   - Вы спешили к друзьям, - сказал Борин, - а вдумчивый разговор не терпит спешки. Давайте сначала поговорим о ваших делах. Я после вашего ухода кое-что выяснил и понял, почему эльфийский принц сбежал, наплевав на трон. Он не был рожден наследником, не имел поддержки своего клана и обоснованно боялся тех, кто уже истребил почти всю его семью. Бегство в его положении - умный поступок, особенно если бежать не с пустыми руками. Самое безопасное для него - это жить у нас, но он не останется в Аралане. Мало радости в том, чтобы провести большую часть жизни среди созданий чужого вида.

   - Я слышал, что гномы считают себя выше других разумных, - сказал Сергей.

   - Есть такое, - согласился маг. - А кто из разумных так не считает? Самые спесивые и самовлюбленные - это эльфы, причем никаких оснований для превосходства у них нет. Если отобрать магию, они во многом уступят даже людям. Их Зона - это не безопасность, а ее видимость. Наша армия прошла бы ее без больших потерь, только нам не нужны ни эльфы, ни их земли. Людям будет трудно пройти, но это только сейчас. У них отсутствуют способности к магии, но есть многое из того, чего нет у других. За триста лет королевства усилились, и этому не помешали их войны. Наоборот, сражения пошли только на пользу. Я видел то оружие, которое сейчас делают в Логарме. Оно легче и прочнее нашего, почти не ржавеет и не требует заточки. Их стеклянная посуда не бьется, а огненным порошком легко разрушать крепостные стены. И армия у короля Варга намного лучше, чем была у его предшественников. А вот эльфы из-за своей Зоны расслабились и армией не занимаются. Если Зона развалится, они не смогут справиться даже со своими тварями, не говоря уже об армиях людей. У нас тоже есть чем гордиться, а превосходство... Чаще всего оно проявляется в ответ на чужое пренебрежение. Если вы с ним столкнетесь, просто не обращайте внимания. Не скажете, чем собираетесь заняться?

   - Мы переждем дожди и грязь, наймем охрану и отправимся в Логарм, - сказал Сергей. - Если не получится там осесть, уедем к их соседям.

   - А что вы знаете о короле, его окружении и вообще о высшем дворянстве? - спросил Борин. - Возле трона постоянно идет борьба за влияние. Вам не удастся отсидеться где-нибудь на задворках королевства, а ехать в столицу, не зная расклада сил, - это глупость. В человеческих королевствах почти нет сильных магов, и будет очень много желающих вас использовать. Учтите, что на приеме у любого вельможи магия запрещена. Люди или изгои придумали устройство, которое на нее реагирует. Если ослушаетесь, могут убить, особенно если у того, кто вас примет, нет своего мага, а значит, и защиты от магии. Гномы - очень веротерпимый народ, а вот многие люди не отличаются терпением. Очень рискованно к ним ехать, не зная верований и обычаев. В лучшем случае вас будут использовать, оплачивая услуги, а о худшем не хочется говорить. По-любому трем молодым и не знающим жизни магам не позволят стать самостоятельными игроками.

   - Вы хорошо знаете соседей? - спросил юноша.

   - Кое-что знаю, но вам будет мало моих знаний, - ответил маг. - И мне будет трудно передать их за какой-то месяц. Я вижу для вас выход в том, чтобы взять на службу какого-нибудь авантюриста из людей или эльфа, который хорошо знает Логарм. Если хотите, могу поискать такого знатока. Заодно проверю магией, чтобы он служил вам, а не наоборот.

   - Поищите, если это для вас нетрудно, - согласился Сергей.

   - А вы не тяните с охраной, - посоветовал Борин. - Большой сняли дом?

   - Шесть комнат, - ответил юноша. - Не скажете, зачем нам охрана в вашем городе? Есть какая-нибудь опасность?

   - Принца будут искать, - ответил гном. - Если так взялись за род Эльгеров, то постараются не оставить никого из мужчин. А кроме заговорщиков могут быть другие игроки. Кстати, вы тоже можете пострадать из-за сходства с принцем. Если у вас много денег, лучше не тяните с наймом охраны и поселите охранников в своем доме, чтобы были под рукой. Среди наемников много сброда, поэтому нужно время, чтобы их проверить. Менять охрану в пути будет трудно. Сделаю вам подарок, а потом будет ваша очередь отвечать на вопросы. У эльфов хорошее заклинание маскировки, которое не обнаружит ни один маг, но у него есть большой недостаток. Скрыв свою силу, вы не сможете использовать ее ни для чего серьезного. Перед применением магии обязательно придется снимать маскировку. У нас есть свое заклинание. Его редко используют, потому что у гномов не принято скрывать свою силу. Маскировку заметят другие маги, но не смогут оценить вашу силу, а вам оно не будет мешать применять магию. Вы не хотите мне открываться, поэтому учите его сами.

   Он взял со стола небольшую книгу, открыл ее на нужной странице и протянул Сергею. Рисунок не имел ничего общего с заклинанием эльфов, но был простым, и юноша его быстро запомнил. После этого он с полчаса рассказывал о своем мире и еще столько же времени отвечал на вопросы. Потом к Борину пришел клиент, и Сергей не стал ждать, пока он освободится. Договорились встретиться завтра.


   - Знаете, почему вы еще живы, барон? - спросил своего начальника охраны герцог Лигор.

   - Догадываюсь, Ваша Светлость, - ответил Магир Рохан. - Я постараюсь исправить ошибку!

   - Я специально ослабил охрану племянника! - сердито сказал герцог. - Его должны были убить, а я на законном основании занял бы трон! А вы должны были всего-навсего за ним следить и схватить злоумышленников после покушения! В результате мальчишка сбежал, и удар пришелся по мне! Если бы вам не удалось меня сберечь, уже не было бы ни вас, ни вашей семьи! Пока Лей жив или официально не отказался от трона, герцоги не утвердят меня королем, еще, чего доброго, возьмут власть в свои руки!

   Разговор, точнее разнос, велся в огромном кабинете, в котором, несмотря на дневное время, из-за задернутых гардин царил полумрак. Герцог сидел за большим, заваленным бумагами столом, а барон стоял в пяти шагах от него с выражением смущения на лице.

   - Мои люди не могут ходить проходами, - возразил он, - и никто не мог предположить, что принцу с его силами удастся вызвать демона... К тому же ему помогла леди Фэри...

   - Я сам разберусь с этой старой ведьмой, - перебил его герцог, - а вы мне лучше скажите, как моему племяннику удалось стащить из королевской казны столько золота! Его только из-за него могут убить! И как я тогда докажу то, что он мертв? Сколько у вас осталось эльфов?

   - Три десятка и еще двое, - ответил Рохан. - Всех своих магов я потерял, когда на вас напали.

   - Моей охраной займется Эльб! - приказал Лигор. - Оставьте ему два десятка стражников, а сами с остальными отправляйтесь за головой Лея! И наймите сильного мага, а то мне вместо головы племянника привезут вашу. Демон здесь был или хорк, вам с ними без мага не справиться! И поторопитесь, пока не пошли дожди!


   - Говори скорее, что ты узнал! - поторопил Мэгла Аргома Фил Айвэ.

   Он был старшим и два часа назад отправил своего напарника в Горлин. Сам Фил находился в розыске и не рискнул идти в город.

   - Он ушел в Зону, - хмуро ответил Мэгл, сев на бревно возле еще не до конца погасшего костра. - Договорился с семьей ходоков, которые выделили ему какую-то семнадцатилетнюю соплю. Через несколько часов после их ухода Зона заполыхала, да так, что магам для тушения пришлось использовать одного из самых сильных духов.

   - Ты говорил с главой семьи? - спросил Фил.

   - Не стал он со мной разговаривать! - ответил Мэгл. - На семью наложили крупный штраф, к тому же у них что-то случилось с тропой. Меня там едва не убили. Не мог я на них давить: в этой семейке даже бабы сильнее меня.

   - Чтобы его взял Ситай! - выругался Фил, помянув бога мертвых. - И что будем делать? Сначала пропал кнор, потом сорвалось покушение на герцога и мы потеряли всех своих эльфов, а теперь неизвестно, жив сбежавший щенок или нет! Я с такими результатами не вернусь. Не сомневаюсь, что Маар сдерет с нас кожу!

   - Может, плюнем? - нерешительно предложил Мэгл. - Вряд ли Маар будет нас искать, по крайней мере, пока сам не придет в Эльгерванд.

   - А что будет потом, ты думал? Рано или поздно нас найдут и не ограничатся снятой кожей! Меня не пустят в проход, поэтому к гномам тебе придется идти одному. До сих пор эти мальчишки не таились, а у гномов и подавно не будут скрываться. Если им повезло уцелеть, найдешь принца и отрежешь ему голову.

   - А как я узнаю, кто из них принц? - возразил Мэгл. - Нарвусь на хорка - и никто меня больше не увидит! Что для него моя сила!

   - Не трусь, - успокоил Фил. - Принц не останется у коротышек. Наверняка решит после дождей отправиться в столицу Логарма. Тебе самому не придется рисковать. Продашь камни и наймешь два десятка головорезов. От болтов не поможет никакая магия! Выезжай прямо сейчас.


   - Ну как я вам? - спросила Ланель, вошедшая в их гостиную в одном из двух новых платьев.

   "Почему одежда так преображает женщин? - подумал Сергей. - Я всю ее видел и ласкал руками, но вот надела красивое платье и уже смотрится совсем по-другому. Ее тонкая талия, высокая грудь и лебединая шея - все такое знакомое, но в этом платье действуют сильнее, чем в постели. Или это я уже успел к ней привыкнуть?"

   - Замечательно смотришься, - ответил Лей. - Интересно, почувствуешь ты подмену, если я вечером приду вместо Серга?

   - Почувствуешь ты, - засмеялась девушка. - Меня братья учили не только обращению с оружием, но и драке. По их словам, у меня неплохо получалось.

   - Да, очень красиво, - подтвердил Сергей, - только ты зря экономила на отделке. Я слышал, что тебе говорил мастер.

   - Это повседневные платья, - возразила она. - Нам пока не нужны дорогие наряды. Серг, ты не забыл о своем обещании? Мы уже в Деркине, в котором пробудем целый месяц. Все куплено и наняты слуги. Даже дожди пошли, а ты до сих пор не рассказал ни одной истории! Каждый день ходишь к магу и что-то ему рассказываешь, а о друзьях забыл.

   - Хорошо, что напомнила, - вспомнил юноша, - не о рассказах, а о маге. Борин пообещал, что завтра познакомит меня с очень полезным человеком, которого можно будет нанять. Он не только многое расскажет о дворянстве Логарма, но и возьмет на себя охрану. Не сверкай глазами: будут вам рассказы. Только учтите, что каждую книгу буду рассказывать несколько дней. Это для вас отдых и удовольствие, а мне нужно вкалывать.

   Его тут же увели на диван и сели с двух сторон. На этот раз Сергей начал рассказывать повесть Пехова "Крадущийся в тени". Через несколько минут друзей рядом с ним не было, они уже жили в выдуманном мире и с замиранием сердца следили за приключениями Гаррета. Юноша думал ограничиться малым, но пришлось рассказать чуть ли не половину первой книги. Ланель заявила, что, пока не услышит, чем закончилось путешествия вора по заброшенному городу, она его никуда не отпустит.

   - Не приведи Кардай попасть в такой город! - передернув плечами, сказал Лей, когда закончился рассказ. - У нас есть похожий, только в нем уже триста лет никто не живет. Хорошо, что старая столица будет в стороне от нашего пути. После твоей истории я не полезу в нее даже под страхом смерти!

   - Можно подумать, что в вашей Зоне меньше кошмаров, - возразил Сергей.

   - Ты не понимаешь, - сказала Ланель. - В Зоне страшно и полно тварей, но все они - это или наши животные, или существа из других миров, которых как-то изменили с помощью магии. Разумных среди них нет. И мертвых для Зоны не используют. Магию смерти вообще трудно использовать. Можно поднять только свежего покойника, но он продержится очень недолго. Такие мертвецы почти ничего не соображают, но тянутся к живым людям. Не для того чтобы убить или сожрать, их просто тянет к теплу и жизни. Они не вызывают ничего, кроме жалость и отвращения. А вот девочка из твоего рассказа... Как представлю мертвый город и охотящегося в нем мертвого ребенка... Я бы на месте этого Гаррета умерла от страха! И этот смех...

   - А в погибшей столице было что-то по-настоящему страшное, - добавил Лей. - Я даже представить не могу, что нужно было вызвать, чтобы из нее не вышел ни один из воинов. А их там было пятьдесят тысяч, и все в броне! И эта смерть там жила сотни лет! Вряд ли это живые создания, потому что для них просто не было бы пищи. В Зоне страшно, но всех ее тварей можно изучить и с ними можно бороться. А как ты будешь бороться с тем, чего нельзя понять? Ладно, мне на сегодня хватит твоих рассказов. Такое нужно слушать с утра, а не на ночь. Пойду к себе.

   Он ушел, а Ланель решила, что расстроенные нервы лучше всего лечить любовью. "Лечением" занимались долго, и, когда закончили, сразу уснули.

   Утро началось с завтрака, который им готовила пожилая гномка со смешным именем Биля. Она жила неподалеку и приходила готовить рано утром, а пока хозяева ели, убирала в их комнатах. Конюх тоже появлялся утром, а двое других слуг жили в одной из комнат дома. Когда купили все необходимое, надобность в одном из них отпала, но обоим заплатили за месяц вперед, поэтому не было смысла кого-то увольнять. Пока их работой была растопка печи и хождение с кухаркой на рынок за продуктами. После завтрака брат занялся изучением магии, а Ланель легла на диван с купленной для нее любовной книгой гномов. Девушка прекрасно знала язык коротышек, но в книге было много непонятного из-за неизвестных ей особенностей их жизни. Сергей оставил друзей заниматься чтением, взял один из двух купленных зонтов и отправился к Борину. Дождь был не сильным, но продолжался почти без перерывов второй день. Зонт от него прекрасно защищал, и гномы построили в Деркине ливневую канализацию, в которую быстро стекала вся вода с дорог и тротуаров, поэтому юноша даже не намочил сапоги.

   - Оставьте здесь свой зонт, - сказал ему сидевший в приемной маг. - Я решил сегодня отдохнуть, поэтому приема не будет. Сейчас повешу предупреждение об этом на дверь. Моего протеже пока нет, но он скоро должен подойти.

   Он на минуту вышел на улицу, а когда вернулся, повел Сергея в гостиную.

   - Пока мы вдвоем, хочу задать вопрос, - сказал юноша, когда они сели в кресла. - Мы с принцем хотим защищать себя не только магией, но и сталью. Умение у нас есть, но мало сил и времени. У эльфов есть заклинание, которое позволяет нарастить мышцы в десять раз быстрее, но при его применении приходится терпеть сильную боль. Нет ли у вас чего-нибудь более щадящего?

   - Знаю я ваше заклинание, - ответил Борин. - Не вздумайте его применять! От него может быть польза, но только в том случае, если вы усиливаетесь под наблюдением опытного мага. Растут только те мышцы, которые вы нагружаете, поэтому их нужно нагружать все, а это не так-то легко. Могу научить нашему заклинанию. Мышцы вырастут без боли, даже если не будете тренироваться, причем все сразу. Только расти будут всего в три раза быстрее обычного, и без тренировок не получите настоящей силы. Согласны? Тогда берите книгу и изучайте. И не один рисунок, но и все пояснения, в них много важного. Например, то, что это заклинание нельзя делать себе, а только другому. И женщинам его выполняют иначе. Вот рисунок для них.

   Сергей сел учить заклинание, а хозяин ненадолго вышел и вернулся с невысоким, широкоплечим мужчиной лет тридцати, с красивым и располагающим к себе лицом. Его кожаный костюм сильно потерся, но кружевной воротник сиял белизной, а длинные волосы были тщательно вымыты и расчесаны. Судя по ушам, он был человеком.

   - Младший сын графа Варона Экрен! - представился он. - Мой отец входит в первую сотню вельмож королевства Логарм. У меня с ним не очень хорошие отношения, поэтому приходится заботиться о себе самому. Если вы меня наймете, смогу обеспечить охрану в пути и заочно познакомлю со многими из наших дворян. Заодно вам нужно изучить наши обычаи и веру. У нас терпят чужаков до тех пор, пока они все это не нарушают.

   - Во что вы оцениваете свои услуги? - спросил юноша.

   - Если будете платить сто золотых в месяц, только доведу до столицы, - ответил Экрен. - Если мои услуги оценят выше, могу послужить и потом.

   - Пока пусть будут двести золотых, - сказал Сергей, - а там посмотрим. Как вы думаете, сколько нужно набрать охранников?

   - Мне, чтобы доехать, хватило бы пятерых, - ответил Экрен, - но за вашим другом может быть погоня. Ехать с большим отрядом безопасно, но не всегда удобно. Летом можно ночевать под открытым небом, а сейчас людей нужно где-то устраивать. Опять же, с большим отрядом вы привлечете к себе много внимания. Я бы предложил ограничиться десятком, но решать вам.

   - Набирайте десяток, - решил юноша. - После разговора пойдем в тот дом, где мы остановились, и я познакомлю вас с друзьями. Заодно возьмете свое золото и то, которое вам понадобится для охранников.

   - Мне о вас рассказывал уважаемый Борин, - сказал Экрен. - Он сказал, что вместе с вами путешествует благородная девушка. Она тоже едет верхом?

   - Баронесса - прекрасная наездница, - ответил Сергей. - Она нас не задержит.

   - Я спросил не из-за задержки, - мотнул головой Экрен. - Я немного изучил обычаи у эльфов и здесь, в Аралане. У вас благородная девица может путешествовать без слуг в компании мужчин, которые ей не родственники, а у нас подобное сочтут распутством. Даже если она едет с мужем, отцом или братом, должна быть хоть одна служанка. Если купить карету, такую девушку будет нетрудно найти. А с девицей, которая поедет верхом, могут быть сложности.

   - А какие дороги в королевстве? - спросил юноша. - Проедем мы там в карете?

   - Если переждем грязь и в карете будет четверка лошадей, то проедем везде, - ответил сын графа. - И карета нас не сильно задержит. Через месяц еще не будет тепла и часто придется ехать под холодным дождем. Зачем такое баронессе? Да и вы можете составить ей компанию. Если хотите, я могу поискать возчика с каретой, который довезет нас до Боора. Это первый после границы королевский город.

   - Мы это решим вместе, - сказал Сергей. - Борин, вы не обидитесь, если мы сейчас уйдем? Обещаю, что завтра приду надолго.

   - Если обещаете, да еще выполните свое обещание, тогда не обижусь, - улыбнулся маг. - И приходите утром, как сегодня. В это время у меня редко бывают клиенты.

   - Как к вам лучше обращаться? - спросил юноша, когда они вышли из дома Борина. - По имени будет слишком фамильярно, а я не понял, какой у вас титул. Граф, как у отца?

   У спутника не было зонта, и он держал свой так, чтобы прикрывать обоих.

   - У меня нет титула, - ответил Экрен. - Титулы сыновьям дает отец, конечно, не выше своего собственного. Мой старший брат будет графом, а меня должны были сделать бароном. Но после размолвки с отцом ни о каком титуле не могло быть и речи. Называйте по имени, я не обижусь. Лет пять назад мог бы счесть такое обращение оскорблением, но в то время я бы к вам не нанялся. Мне за эти годы много чего удалось пережить, так что спеси, можно сказать, уже не осталось.

   - А если мой брат даст вам титул, его у вас признают? - спросил Сергей.

   - Если титул получен законно, его признают все, - ответил Экрен, - но я не слышал и не читал, чтобы кто-нибудь из людей получал титулы от эльфов.

   - Все будет законно, - заверил его юноша. - Брату нетрудно написать грамоту, а вам она пригодится и придаст авторитет в отряде.

   - Я отслужу! - пообещал взволнованный Экрен. - Вы не пожалеете!

   Минут через десять они вошли в дом, и Сергей познакомил своих друзей с будущим командиром охраны. После знакомства юноша вкратце рассказал о том, что от него узнал. Сын графа Варона понравился друзьям, и все его предложения были ими приняты. Через час он покинул их дом с баронской грамотой и несколькими кошелями золота.

   - Хорошо, что ничего не нужно делать самим, - довольно сказал Лей. - Узнал у мага насчет заклинания? Есть у них что-нибудь, или нам с тобой придется исходить слезами? Тогда о вашей любви придется на время забыть.

   - Есть, но не такое сильное, - ответил Сергей. - Открывай сознание, сброшу рисунок. Его нельзя делать себе, только другим. Я сделаю тебе, а ты - мне. Могу сделать Ланель, есть у них заклинание и для женщин.

   - А я не стану такой, как гномки? - спросила девушка.

   - Станешь сильнее, особенно если будешь тренироваться, - объяснил юноша. - Как только решишь, что на тебе достаточно мяса, так и прервешь. Я покажу, как это сделать.


   - Господа, я вас собрал, чтобы решить судьбу трона, - сказал герцог Фарм Герол трем сидевшим в комнате мужчинам. - Наш король погиб, наследник сбежал, а Герт Лигор меня в качестве короля не устраивает!

   - И куда сбежал принц Лей? - спросил герцог Элнар Дахор. - Я о его бегстве ничего не слышал. Как же его упустил дядя? Ведь мальчишку должны были убить.

   - Он оказался хитрее дяди, - усмехнулся Фарм. - Обчистил королевскую сокровищницу, получил у кого-то помощь и сумел вызвать хорка. По моим сведениям, он уже должен быть в Горлине. Не сомневаюсь в том, что Лей купит помощь ходоков и не задержится у гномов. Скорее всего, его пригреет король Варг. Конечно, не из жалости, а просто на всякий случай. Мало ли для чего может понадобиться эльфийский принц?

   - Это плохо! - сказал герцог Эрам Ворен. - Короля мы себе выберем, но Лея нужно убрать. Этот мальчишка оказался не так плох, как я о нем думал, жаль, что он сбежал.

   - А почему не пригласили самого Лигора? - спросил герцог Хар Барос. - Сразу бы все решили. Его голос против нас четверых...

   - Я его приглашал, - ответил Фарм, - но Герт не принял приглашения. На него недавно покушались, поэтому он окружил себя стражей и не выходит из дворца.

   - Удалось узнать, кто покушался? - спросил Элнар. - Наверняка это те же, кто организовал остальные покушения. Я думал, что это дело рук самого Герта.

   - Это не он, - покачал головой Фарм. - Покушение было настоящим. Погибли две трети охранников и все маги Герта, а он сам спасся чудом. Все напавшие были перебиты. Пока нашли сильного мага, прошло слишком много времени. Убитых подняли, но не смогли допросить. Я думал, что действует кто-нибудь из вас, но недавно удалось кое-что узнать. Те, кто организовывал покушения, пришли из человеческих королевств. Они смогли сбежать к границе, но я принял меры и надеюсь, что мы все-таки узнаем, кто это затеял и для чего.

   - Тогда тем более Лея нужно убить! - взволнованно сказал Эрам. - За ним кого-нибудь послали?

   - Герт отправил за его головой барона Магира Рохана, - ответил Фарм, - но будет неплохо, если еще и вы пошлете своих эльфов. С этим решили? Тогда давайте решим с тем, кто из нас будет королем.


   - Мне тоскливо, Серг! - сказала Ланель. - Я не хотела сбегать из Эльгерванда, но еще больше не хотела и боялась после всего вернуться в семью. А потом пришла любовь к тебе. Я хорошо отношусь к Лею, но, если бы не ты, ни за что не уехала бы к людям! Они для нас совершенно чужие. Чужая вера, чужие обычаи и совсем чужая жизнь! Мы там никому не нужны, нужна только наша магия. Днем я пытаюсь себя чем-нибудь занять, по вечерам таю в твоих объятиях, но когда приходит ночь... И еще эти дожди, которые усиливают тоску! Знаешь, я их никогда не любила. Мы в дожди не ходили в Зону, и отец с матерью становились злыми на весь мир, в том числе и на нас. Они уже не могли без Зоны, а я ее всегда боялась. Почему-то была уверенность в том, что однажды я из нее не вернусь. Если бы не ты, так бы и случилось.

   - Если бы не мы, ты бы в нее не пошла, - сказал Сергей и сильнее обнял девушку. - Скажи, что хорошего в Эльгерванде? Семья, в которой тебя не любили, а только использовали, или Зона с ее чудовищами? Книг у тебя будет много и в Логарме, а мы с Леем сделаем все, чтобы ты была счастлива! Мне у вас тоже все было чужим и незнакомым, но быстро освоился, потому что рядом был Лей. В конце концов, если не получится устроиться у людей, вернемся сюда, к гномам. Пройдут годы, и все забудут о принце Лее, тогда можно будет вернуться и в Эльгерванд.

   - Серг, давай поженимся? - робко предложила Ланель. - Ты же слышал, что говорил этот Экрен о человеческих нравах! Служанку нанять недолго, но нам придется от всех скрывать любовь! А если мы будем мужем и женой...

   - Ладно, завтра сходим в храм, - согласился юноша, который запутался в своих чувствах и сам себе не мог сказать, любит он эту эльфийку или нет, но не хотел ее огорчать отказом.

   Подло говорить о своей любви, пользоваться любовью этой девушки и бояться взять на себя ответственность за ее жизнь. Ему с ней хорошо, а остальное неважно. С такой жизнью можно в любой момент лишиться головы, так пусть в ней будет хоть что-то хорошее!


   Глава 9


   Экрен привязал повод купленного сегодня жеребца к коновязи трактира "Для сброда", бросил сидевшему на ступеньках мальчишке медную монету и вошел в заведение. Этот трактир на Нижнем рынке был единственным в городе, в котором хозяин, его работники и все постояльцы были людьми. Цены за проживание были низкими, и условия жизни полностью им соответствовали, но у снимавших комнаты наемников не водилось больших денег, поэтому им приходилось терпеть и тесноту, и неважную готовку, и издевательское название трактира.

   Кивнув сидевшему за одним из столов трактирщику, барон по скрипучей лестнице поднялся на второй этаж и постучал в дверь, на которой была нарисована тройка. Услышав невнятный возглас, он ее открыл и вошел в маленькую комнату, треть которой занимала кровать. На ней лежал крепкий молодой мужчина, одетый в такой же задрипанный кожаный костюм, какой утром был на самом Экрене.

   - Я не разрешал входить, - раздраженно буркнул он. - Чего ради ты приперся с утра?

   - Надо было громче кричать, - равнодушно сказал барон. - А если не хочешь, чтобы к тебе заходили, запирай дверь. Что, опять нажрался? И потом уже не утро, а полдень.

   - Арав получил выгодный заказ, - сев на кровати, сказал наемник. - Он проставлялся брагой, а я ее малость перебрал. Ты зашел по делу или поболтать? Если второе, то у меня неподходящее настроение для болтовни.

   - Я тебе его улучшу, Бевир, - пообещал Экрен и сел на стоявшую у окна табуретку. - Твой отряд еще не разбежался?

   - Заказ? - оживился наемник. - То-то я смотрю, что ты приоделся. Много платят?

   - Ты не ответил на мой вопрос, - напомнил барон. - Мне нужно набрать десять головорезов, готовых за хорошие деньги рискнуть своей шкурой.

   - Мы все, по-моему, только этим и занимаемся, - ответил Бевир. - Десятка у меня нет, но шестеро остались. Это не считая меня. Но найти трех наемников будет нетрудно. Что за работа?

   - Из Эльгерванда сбежал наследный принц. Если бы не успел удрать, лишился бы головы. Но он не собирается сидеть у коротышек и ждать убийц, поэтому, как только закончатся дожди, рванет в Логарм.

   - Не хотелось связываться с магами, - недовольно сказал Бевир. - И сколько платят?

   - Ты сам маг! - возразил Экрен. - Уши подправил и скрыл силу, но ее не лишился. Платят много, причем не только сам принц, но и гномы. Не понял? Вместе с принцем удирают его друг и молодая баронесса из ваших. Этот друг, который похож на принца, как брат-близнец, умудрился подружиться с одним из городских магов. Чем-то юноша понравился коротышке, что не помешало ему доложить о принце в городской Совет.

   - Понятно, - задумался наемник. - Гномы не хотят, чтобы эльфы разбирались со своим принцем в их городе.

   - Не только. Если он попадет в столицу к Варгу, это вызовет трения между эльфами и людьми. Видимо, друг принца - сильный маг, иначе он не заинтересовал бы гнома. Сам видел, как он смотрел его книгу по магии. А появление сильного мага при дворе нашего короля не понравится королю Нубара. По слухам, он и так в последнее время собачится с Варгом. Коротышки не зарятся на земли соседей, но с опаской за ними следят, особенно за людьми. Если можно их как-то ослабить и внести раздор, оставаясь в стороне, гномы это сделают.

   - И сколько заплатят за работу?

   - Принц платит по полсотни золотых, а ты получишь сотню. Еще столько же добавят гномы. Маг сказал, что принца с его друзьями скоро выпрут из Деркина. Мол, пусть едут в Боор и в нем пережидают дожди и грязь. До границы хорошая дорога, а от нее до королевского города недалеко, так что как-нибудь доедут. Кто у тебя остался?

   - Из тех, кого ты знаешь, остались только братишки Боханы, Рыжая Марта и Фарс. Недавно прибились два наемника, которых я проверил магией. О себе не врали, но я не знаю, как они себя поведут в драке. Оба хорошие лучники, потому и взял. Я хотел подождать конца дождей, а потом наняться к купцам, но отряду не хватит денег. Не хочется мне ввязываться в это дело, но придется. Пусть заплатят аванс, и я найду еще троих.

   - Держи! - Экрен бросил на кровать тяжелый кошель. - В нем шестьсот золотых. Это половина того, что вам заплатят гномы. Такой же аванс будет от заказчика перед отъездом. Тогда же заплачу остальное от коротышек. И постарайся побыстрее собрать отряд и подготовиться к походу. Я не знаю, когда нас выгонят гномы, но на их месте не стал бы с этим затягивать.

   Он вышел из трактира, забрал своего коня и через десять минут скачки под дождем был возле трактира "Путник". Оставив жеребца конюху, барон забрал у него зонт и уже через несколько минут стучал в дверь дома Борина.

   - Вы совсем промокли, - заметил открывший ему маг. - Проходите, угощу горячим вином...

   - Благодарю, но я лучше вернусь в трактир, - отказался Экрен. - Хотел доложить, что отряд будет готов через два или три дня. Что с каретой?

   - К этому времени будет им и карета, - ответил гном. - Кучера вооружим, и в случае нужды он вам поможет. Девушку нашли?

   - Сказал кое-кому. Если к завтрашнему дню не найдут, займусь этим сам.


   - Я на вас надеюсь! - сказал маг короля Варга Маар Турлад. - Вы должны добраться в указанные места и дать сигнал тем, кто его давно ждет!

   - Не беспокойтесь, Учитель! - отозвался один из стоявших в тронном зале магов. - Граница будет разрушена!

   - Идите! - махнул рукой Маар. - После того как будут уничтожены гуры, бегите в провинцию Амгинар!

   Подождав, пока пятьдесят три мага выйдут из зала, он устало опустился на трон. Подданных короля могла смутить такая вольность, но сейчас сюда не пустили бы и его самого.

   "Когда вся власть будет в моих руках, нужно будет переделать трон, - подумал Маар. - На этом слишком жестко сидеть. Двадцать лет я трудился ради этого момента! Теперь уже ничего нельзя изменить".

   Двадцать лет назад благородный юноша Маад Турлад влюбился в юную дочь барона Дирафа. Красавица Нариэль ответила ему взаимностью, но барону не нужен был зять, у которого не было ни знатности, ни богатства, ни большой магической силы. Юноше указали на дверь, а девушку вскоре выдали замуж за кого-то из высокородных соседей. Маад был в таком гневе, что не побоялся вызвать демона. Ни один из указанных в книге не показался достаточно страшным для мщения, и тогда юноша связал поиск с самим собой, а себя - с тем, кого призывал. Ошибка привела к тому, что он вместо демона вытянул хорка. У появившегося в фигуре существа были внешность молодого человека и сила, в сто раз большая чем у самого мага. Поговорив с ним, Маар впал в отчаяние. Забытый хорк не был убит, а на второй день юноша почувствовал, что стал намного сильнее! Хорк жил целый месяц, пока не разрушилась связь. Получивший огромную силу Маар перерезал ему горло во время сна и стал думать, что делать дальше. Он понял, что случайно открыл тайну великих магов прошлого. Теперь нужно было понять, что ему с ней делать. Открывать кому-нибудь одному было опасно, а открыть всем - глупо. В первом случае Маара просто убили бы, а во втором он со всей своей силой оказался бы никому не нужен. И в сердце по-прежнему горела ненависть к тому, кто уничтожил его любовь и счастье, да и вообще ко всем эльфам. Он был младшим сыном в семье и не получил от родителей ничего, на что, по его мнению, мог рассчитывать, а любимая при желании могла воспротивиться воле отца. Оставаться в родном Амгинаре, да и вообще в Эльгерванде было нельзя. Рано или поздно о его силе узнали бы, и что тогда? С безродным и нищим магом никто не стал бы церемониться и быстро вытрясли бы из него все секреты. Сопротивляться без дружины с одной своей силой было глупо. К тому же Маад, как маг, слишком мало знал. Результатом его размышлений стала поездка к границе и переход в Аралан. У гномов он не задержался и с их торговым караваном добрался до столицы королевства Логарм - города Мериба. У короля Фарина уже был маг, которого старик не захотел менять на молодого и более сильного Маара. Король и его маг умерли, а взошедший на трон Варг отблагодарил своего нового мага, отдав ему один из своих дворцов. Именно тогда он придумал, как можно не только отомстить, но и подмять под себя соседей. В королевствах было много изгоев, которые служили магами графам или оказывали магические услуги в крупных городах. Главный маг часто выезжал с визитами к вельможам и подчинял и хозяев, и служивших им магов. Магов вывозил в свой дворец и заставлял их вызывать хорков. Когда из слабого мага получался сильный, хорка умерщвляли. Постепенно почти все маги королевства перебрались в его дворец и многократно увеличили свою силу. После этого настал черед магов соседей. В Нубаре выкрали с полсотни магов, едва не вызвав войну. Тогда у него состоялся разговор с королем, в котором Варг потребовал объяснений. Можно было его подчинить, но Маад не стал этого делать. Подчиненный человек становился марионеткой, способной только выполнять приказы, а маг не хотел взваливать на свои плечи управление королевством. Он честно рассказал королю о своих замыслах, вызвав у него восхищение. Маад и раньше хорошо относился к Варгу, а после этого разговора они стали друзьями. Маг даже решил, что не станет его убивать. Ему не помешает такой помощник, а лет через тридцать король и сам умрет. Люди слишком недолговечны. Семь лет назад он начал отсылать своих магов в Эльгерванд. Они должны были поселиться в расположенных вдоль границы городках и ждать сигнала, по которому нужно на большом участке выжечь стражей Зоны. Магов к гномам и в королевство Нубар отправили в последнюю очередь с полгода назад. В Гамрин никого не посылали, потому что на это королевство не хватило сил. Чтобы затруднить эльфам борьбу с их собственными тварями, нужно было лишить их короля. Маар подчинил кнора, с помощью которого один из его магов убил короля с королевой, а потом этот же маг расправился с их старшим сыном. Кнор получил ключ, который позволял долго сохранять подчинение и давал возможность управлять ящером тому, у кого был такой же амулет. Эта пластинка стала результатом похода его магов в старую столицу. Вернулись немногие, но принесенные ими книги оправдали потери. Со временем подчинение угасало, поэтому не один кнор носил ключ, а все его маги. Маар не был безумцем и понимал, что эльфы, гномы и даже живущие в Нубаре люди уничтожат вырвавшихся из Зоны тварей, но все они должны были понести огромные потери. Гномы ему были не нужны, но остальные должны были подчиниться королю Логарма, а значит, и Маару! Он еще приедет в родной Амгинар и посмотрит в глаза барону Дирафу! Прошло двадцать лет, но ничего не забыто!


   - Они были здесь, ваша милость! - доложил барону Мэглу Аргому посланный в заведение воин. - Хозяин постоялого двора "Радость гнома" их в точности описал! Да, он сказал, что не мы первые задаем такой вопрос. До нас был еще какой-то эльф.

   - Собирай всех, - приказал ему Мэгл. - Нужно срочно ехать в Деркин.

   - Ваша милость, может, возьмем вам карету? - предложил воин. - Дорога не раскисла, а ехать под дождем...

   - Быстро выполняй приказ! - прикрикнул на него Мэгл. - Ничего со мной не случится. Мы через три дня должны быть в Деркине, нет времени возиться с каретой!


   - У меня для вас неприятная новость, Серг! - сказал юноше Борин. - В городском Совете узнали о приезде вашего друга. Никто не хочет неприятностей, и мы в этом не исключение. Узнали даже о том, что я с вами дружен, и попросили передать, что не позже чем через два дня вы должны покинуть Деркин.

   - А как же мы сейчас поедем? - растерялся Сергей.

   - По нашим дорогам поедете без труда, - ответил маг. - Вы будете в карете, а наемникам дождь не страшен. Вдоль дороги много трактиров, так что у них будет возможность согреться и отдохнуть. Единственный грязный участок пути будет от нашего Тефура до королевского Боора, но там всего два десятка карбов пути. Когда приедете в Боор, дожди должны закончиться, поэтому вам придется там посидеть с декаду, пока немного высохнут дороги. Мне жаль лишаться вашего общества, но вам там будет безопасней. Совет вас выпроваживает не просто так. Его члены боятся того, что скоро вашего принца будут убивать. Здесь у вас не получится затеряться, а у людей это сделать проще. Я свяжусь с вашим Экреном и передам, чтобы он приехал и отчитался. Если будет нужна помощь...

   - Спасибо, вы и так много для нас сделали, - ответил юноша. - Я, наверное, вернусь к друзьям. После вашей новости нет никакого желания общаться. Вы не обиделись?

   Гном заверил, что все прекрасно понимает и не обижается, поэтому Сергей попрощался, взял свой зонт и ушел. Юноша с самого приезда в Деркин ходил только под охраной заклинания, которое распознавало желание причинить вред. Дальность обнаружения злоумышленников у него не превышала сотни шагов, но в большинстве случаев этого хватало, так как на большем расстоянии было трудно сделать прицельный выстрел. Когда он прошел половину пути, это заклинание сработало, да так, что Сергей сразу понял, что его сейчас убьют. Единственное, что он мог сделать, - это упасть на мокрый тротуар. В стену стоявшего рядом с ним дома ударил арбалетный болт и отлетел на дорогу. Вскочив и оставив лежать мешающий зонт, юноша бросился бежать, стараясь дергаться из стороны в сторону, чтобы затруднить прицеливание. Стреляли в спину, поэтому он с каждым шагом удалялся от убийц. Через две минуты бега холод в груди прошел, и Сергей перешел на шаг и как смог отряхнул грязь с одежды. Он несколько раз проверялся магией, но не обнаружил слежки. Хотя зачем за ним следить? На улице в момент покушения никого не было, значит, стреляли из чердачного окна, а если устроили засаду на одном из чердаков, то перед этим, конечно, выяснили, где он живет и к кому ходит. Если у Экрена все готово, нужно не ждать два дня, а побыстрее уносить отсюда ноги!

   Дома друзья удивились и его внешнему виду, и тому, что он так рано вернулся.

   - Как ты умудрился упасть? - спросил Лей. - Куртка вся грязная.

   - У тебя ободрана рука! - встревожилась Ланель. - Серг, что случилось?

   - Плохо дело, ребята, - ответил он, снимая куртку. - Гномы как-то узнали, что имеют честь принимать в своем городе самого наследника Эльгерванда. Они здесь все очень скромные, поэтому от такой чести отказались. Что вы на меня так уставились? Борин сказал, что городской Совет дает нам два дня, чтобы убраться. Коротышки не хотят смотреть на то, как тебе будут сворачивать шею, ну и мне заодно, чтобы не разбираться в том, кто из нас настоящий принц.

   - Да никто за мной не поедет! - рассердился Лей. - Из-за их бредней пускаться в путь под дождем...

   - В меня только что чуть не всадили болт, - перебил его Сергей. - Хорошо, что я не хожу без заклинания и успел вовремя отреагировать на холод! И сейчас будешь утверждать, что опасность для нас - это только фантазии гномов? Борин обещал прислать к нам Экрена. Если у него все готово, нужно сразу же уезжать. До границы хорошая дорога и много трактиров, и ехать будем не верхом, а в карете. Двадцать карбов до Боора как-нибудь одолеем, а там будет видно. Если грязь не подсохнет, тогда подождем.

   - А мы сегодня хотели сходить в храм! - расстроенно сказала девушка. - Теперь из дома лучше вообще не выходить.

   - Поженимся в храме людей в Бооре, - успокоил ее Сергей. - В их королевстве к такому браку будет совсем другое отношение, чем к союзу, скрепленному каким-то несуществующим божеством гномов.

   - Как-то это все подозрительно, - хмуро сказал брат. - От кого здесь могли обо мне узнать, кроме твоего мага? Он и Экрена тебе подсунул. И как ему теперь доверять? Только приказали выметаться, и тут же в тебя стреляют. Не верю я в такие совпадения!

   - Мы его проверяли магией, - возразил Сергей. - Даже если Борин доложил о нас в Совет, я уверен в том, что со мной он был искренен. Гномам нет смысла нам вредить. Если бы они захотели, перебили бы без всяких предупреждений.

   - Давайте соберем вещи, - предложила Ланель. - Если придется срочно уезжать, у нас все будет готово.

   Едва успели приготовиться к отъезду, как появился Экрен.

   - Мне сообщили, что нужно выезжать через два дня, - сказал он своим нанимателям. - К этому времени у меня все должно быть готово.

   - Вам еще не все известно, барон, - сказал Лей. - Два часа назад покушались на моего брата, поэтому мы пересмотрели планы. Нужно уехать или сегодня, или если это не получится, то завтра. Поскольку охране придется ехать под дождем, мы удвоим вознаграждение. Что вы можете сказать?

   - Отряд набран и готов к походу, - ответил Экрен. - Ехать под зимним дождем неприятно, и плащи от него не защитят, но за те деньги, которые вы платите, можно потерпеть. Карета с кучером тоже есть, нет только служанки, но ее можно нанять в Бооре. Если прикажете, я всех соберу возле вашего дома примерно через два часа. За оставшиеся полдня до Турина не доедем, но можно будет остановиться в одном из двух трактиров.

   - Действуйте, барон! - приказал Лей. - И пусть все пообедают, чтобы не делать лишних остановок. Мы уже собрались, сейчас тоже поедим и будем вас ждать.

   Когда закончили с обедом, Сергей сходил в конюшню и передал конюху, что нужно оседлать лошадей, а Лей отпустил слуг и отдал кухарке ключи от дома. Вскоре во главе отряда всадников приехал Экрен. Открыли ворота, и все заехали во двор. Дождь ненадолго стих, поэтому никто из приехавших в дом не пошел.

   - Карета сейчас подъедет, - сказал спешившийся барон вышедшему их встречать Лею. - Если есть желание, можете пока познакомиться с охраной. Ее командир - благородный Бевир Маррой. Эти два здоровяка - братья Май и Фарк Боханы, женщина - Марта Брай, которую все зовут Рыжей. Наемник в доспехах - это Фарс Мерот, а остальных я не знаю. Представь их, Бевир.

   - Парни с луками - тоже братья, - представил двух бородачей командир. - Фард и Мел Дедоры. Этого толстяка зовут Хай Эльхаб, а последний - это Боин Руфур.

   - Разве гномы наемничают? - спросил Лей, с интересом посмотрев на сидевшего на коне коротышку.

   - Реже других, - ответил Экрен. - Мы наняли еще одного, но он отказался ехать в дождь. Так, подъехала карета. Вам помочь с вещами?

   - Вещи мы перенесем сами, - отказался принц. - Займитесь нашими лошадьми.

   Карета не имела ящика для багажа, поэтому свои сумки засунули под сидения. Рессор в этом экипаже не имелось, но сидения были мягкие, а дороги у гномов мостили не булыжниками, а тесаным камнем, поэтому при езде сильно не трясло. Из Деркина выбрались без происшествий. Карету немного потряхивало на стыках каменных плит, скрипели колеса, и гремели по камням подкованные копыта лошадей, но к шуму и тряске скоро привыкли. Через час после выезда из города пошел дождь, и всадники надели капюшоны плащей. До первого трактира ехали около пяти часов.

   - Поедем дальше или остановимся здесь? - спросил Экрен приоткрывшего дверцу кареты Лея. - Следующий трактир будет через четыре часа.

   - Остановимся! - решил принц. - Слишком сильно льет, лучше переждать под крышей. Если все разместимся, переночуем, а утром поедем. Обычно дождь усиливается к вечеру, а утром только моросит.

   В трактире не было других постояльцев, поэтому хозяин без труда разместил господ и их охранников и быстро всех накормил горячим ужином. Ужин состоял из жареного мяса и мятой вареной картошки с маслом. Съев это пюре и совсем немного мяса, друзья удалились в свои комнаты, а довольные остановкой наемники заказали вино и задержались в трапезной осуждать своих необычных нанимателей.

   Лей ушел в свою комнату заниматься магией, а Ланель уединилась с Сергеем.

   - Как он льет! - сказала девушка о дожде. - А ведь могли еще столько проехать. Мне страшно, Серг! Страшно и за тебя, и за себя. Я впервые почувствовала себя счастливой, и это счастье отнимает у меня храбрость. Легко рисковать жизнью, когда в ней нет ничего хорошего, а когда появился любимый человек, и жизнь наполнилась смыслом, с ней уже страшно расстаться! Когда ты сказал о покушении, я в первый миг не сообразила, только стало страшно жалко, что ты не поведешь меня к алтарю. Уже потом поняла, что могла тебя лишиться, и пришел страх!

   - Страх лишает сил и приводит к гибели, - обняв ее, сказал Сергей. - Мы сильные маги, а сейчас еще наняли охрану, поэтому не нужно бояться. Надо только соблюдать осторожность. Если будешь изводить себя страхом, лишишься красоты, а вместе с ней и моей любви.

   - Ты смеешься, а я хочу знать, - уклонившись от поцелуя, спросила Ланель. - Ты действительно меня разлюбил бы, если бы я потеряла красоту?

   - Я тебя не брошу даже безногую, - сказал он правду. - Мог не влюбиться, если бы ты была некрасива, но когда любовь возникла, любят уже не только внешность.

   "Люблю я ее или нет? - в который уже раз подумал юноша. - Я ее не брошу даже покалеченную, но будет ли это любовью или только жалостью? Ладно, ей мои сомнения ни к чему".


   - Кто хочет хорошо заработать? - спросил вошедший в трактир Мэгл Аргом. - Нужно ехать в дождь в Логарм и убить трех эльфов. Они сегодня выехали из Деркина под охраной десяти наемников.

   - Сегодня уехал Бевир Маррой, - сказал пожилой наемник. - Нам резаться с его парнями?

   Собравшиеся в трапезном зале наемники недовольно зашумели.

   - Вам не придется с ними драться, - успокоил их Мэгл. - Выбьете болтами нанимателей, а охрану я отгоню магией. Ваших приятелей набирали охранять эльфов, а не за них мстить, поэтому вам не будет смысла драться. Заказ против заказа.

   - Маг! - с опаской сказал один из наемников. - Не скажешь, почему ты нас уговариваешь, вместо того чтобы подчинить?

   - Потому, что от подчиненных мало толка! - раздраженно ответил Мэгл. - Будете послушными говорящими куклами, а мне нужны бойцы!

   - Сколько нужно бойцов и сколько заплатишь? - спросил пожилой наемник.

   - Вас здесь пятнадцать, - сказал маг. - Могу нанять всех. Плата - две сотни золотом сейчас и еще по сто заплачу после выполнения заказа.

   - Мне твой заказ не нравится, - отказался сидевший ближе других. - Я знаю Бевира. Потеряв нанимателей, он спустит шкуру с того, по чьей вине это произошло. Твоя магия действует на полсотни шагов, а болты летят дальше. И у каждого из уехавших парней был арбалет.

   Отказались еще трое, а одиннадцать приняли заказ. Каждому был вручен тяжелый кошель с золотом.

   - Сегодня выезжать поздно, - сказал Мэгл теперь уже своим наемникам. - Я приеду завтра утром, и вы должны быть готовы!


   - Мы нашли дом, в котором останавливался принц, ваша милость! - доложил стражник. - В нем одна служанка, а господа с охраной из наемников уехали из города пять часов назад.

   - Сегодня мы уже никуда не уедем! - с досадой сказал барон. - Через два часа стемнеет, а такой дождь погасит любой фонарь. Нужно где-нибудь переночевать, а завтра продолжим преследование. Где здесь трактиры?

   - Фадор уже бывал в Деркине и должен знать, - подсказал стражник. - Позвать?

   - Зови скорее, пока нас не смыло этим дождем! - приказал Магир Рохан. - Вряд ли мы все поместимся в одном заведении, поэтому придется искать еще одно. Ситай бы побрал этого Лея!


   - Его привезли, Ваша Светлость, - почтительно доложил начальник охраны. - Какие будут приказания?

   - В пыточную! - приказал герцог Фарм Герол. - Пусть туда же прибудут мой главный маг и тот, кто сопровождал пленника! Вам, барон, там присутствовать необязательно.

   Через десять минут он уже сидел в большом подвальном помещении, освещенном десятком фонарей. Рядом в таком же кресле находился маг герцога, а перед ними навытяжку стоял один из эльфов охраны.

   - Что при нем было? - спросил Фарм.

   - Кошель с полусотней золотых, - начал перечислять стражник, - много драгоценных камней и еще вот эта пластинка на цепочке.

   - Дай сюда! - протянул руку маг. - Интересно... Я об этом только читал.

   - Что это? - спросил его герцог.

   - Хранящая магию мертвая вещь, - ответил маг. - Такие умели делать еще до войны, а потом это знание было утеряно. Наверняка его хозяин нашел где-то старые книги.

   - Пусть приведут пленника! - сказал Фарм. - Вы ведь лишили его силы?

   - Сразу же лишили, Ваша Светлость! - почтительно ответил стражник. - Ее в нем было на удивление много.

   Он убежал выполнять приказание, и вскоре два других стражника ввели в пыточную Фила Айвэ. Пленник был избит и получил несколько ран, но еще мог держаться на ногах. Руки у него были связаны за спиной тонким ремнем.

   - Будешь отвечать сам, или тебя заставит говорить мой маг? - спросил герцог. - У тебя нет сил сопротивляться. Меня пока не интересует то, чем ты у нас занимался. Скажи, кто твой хозяин?

   - Я отвечу, - усмехнулся Фил и поморщился от боли в разбитом лице. - Теперь это ему не навредит. Мой хозяин - главный маг короля Варга Маар Турлад.

   - И какой для него прок в уничтожении королевской семьи? - удивился Фарм. - Неужели какие-то старые обиды?

   - Надо было лишить вас головы, когда полыхнет граница и все ваши твари ринутся в Эльгерванд! - злорадно сказал Фил. - Этот момент вот-вот настанет, и вы уже ничего не успеете предпринять! Две сотни сильных магов уничтожат стражей Зоны у вас, у гномов и в королевстве Нубар!

   - Он сказал правду! - подтвердил побледневший маг. - Отвечай, зачем это твоему хозяину?

   - Власть, - равнодушно ответил Фил. - Королевство Логарм уже сейчас сильнее Эльгерванда, а когда всех соседей сильно ослабят твари, королю Варгу не будет противников, а он только тень моего господина! Когда-то вы развязали войну против людей и были разбиты, а потом сотни лет выращивали собственную смерть. Пришло время собирать урожай!

   - Уведите! - махнул рукой герцог, и стражники поспешили вывести пленника.

   - Мы не успеем, - сказал маг, - они начнут раньше.

   - И чем, по-твоему, это закончится? - спросил Фарм.

   - Трудно сказать... - задумался маг. - Многое будет зависеть от того, сколько они уничтожат стражей. Не все твари подвижны, многие привязаны к Зоне. Тех, которые будут вырываться, начнут уничтожать маги и егеря. Часть тварей ринется к гномам и в Нубар...

   - Мне все это известно! - раздраженно оборвал его герцог. - Говори дело!

   - Будет плохо! - испуганно сказал старик. - Со многими тварями трудно бороться сталью. Мы специально делали их такими против людей. Магов мало, и они быстро потратят силы. Нужно сообщить обо всем остальным герцогам и срочно собирать магов и армию. На севере многим, наверное, придется запереться в городах. Я думаю, что потеряем треть или даже половину населения и большинство магов. Если на нас после этого навалится Варг, мы не устоим!


   Глава 10


   - Почему я нигде не видел ни одной статуи? - спросил Сергей, когда въехали в Эрфур. - Это уже третий город гномов, и все они ничем не отличаются один от другого, кроме размеров. Да и ваши города, включая столицу, такие же серые и однообразные. Слово "статуя" в вашем языке есть, а самих статуй нет. В чем причина?

   - Много ты видел наших городов! - сказал задетый его словами Лей. - Когда удирали из столицы, прятал голову в капюшон, а потом почти все время дрых. У нас в городах много красивых зданий и дворцов, и почти в каждом есть парки. А статуи ставят во дворцах, поэтому ты не мог их видеть. Вот о гномах ничего не скажу.

   - У нас их ставят на площадях, - объяснил юноша, - а у вас на них либо пусто, либо помост для казней. А на этом даже виселица.

   Во время разговора проезжали площадь, в центре которой действительно стоял большой помост с колодой и двойной виселицей. Возле помоста сидел нищий.

   - Останови! - крикнул кучеру Лей и открыл дверцу кареты.

   - Что ты хочешь сделать? - спросил Сергей.

   - Это эльф, - объяснил вышедший из кареты брат. - Сейчас узнаю, почему он здесь и в таком виде.

   Вид у сидевшего был такой, что в нем трудно было признать эльфа. Слипшиеся волосы, лицо в шрамах, босые ноги и грязное рванье вместо нормальной одежды.

   - Граф! - пораженно воскликнул подошедший к нему Лей. - Вы ли это? И почему в таком виде?

   - Принц! - вытаращился на него сидевший мужчина. - Как вы здесь оказались?

   - Потом будем задавать друг другу вопросы, - сказал Лей, посмотрев на глазевших на них гномов. - Вы сможете ехать верхом?

   - Если недалеко, то доеду, - ответил эльф и с трудом поднялся с брусчатки.

   - Барон! - окликнул принц Экрена. - Дайте графу одну из наших лошадей. Нужно остановиться для отдыха. Вы знаете, где здесь постоялые дворы?

   Он вернулся в карету, а увечному эльфу помогли сесть на лошадь. Барон хорошо знал Эрфур, поэтому обошелся без расспросов.

   - Кого это ты нашел? - спросил Сергей, когда брат сел на свое место.

   - Помнишь, я тебе рассказывал о графе Балере? - сказал Лей. - Ну о том, который собирался пройти северные леса? Вот это он и есть. Сейчас остановимся на постоялом дворе, и он приведет себя в порядок, а заодно отдохнут наши охранники.

   Когда приехали на постоялый двор, он поговорил с его хозяином и щедро оплатил его услуги. После этого графа вымыли, одели в приличную одежду, поселили в отдельную комнату и сразу же понесли в нее обед. Все остальные пообедали в трапезном зале и разошлись по своим комнатам отдыхать. Вечером уже пришедший в себя граф попросил принца уделить ему немного времени. При их разговоре присутствовали и Сергей с Ланель. Увидев двух принцев, Балер растерялся.

   - Не удивляйтесь, дорогой Мар, - засмеялся Лей. - Я вызвал Серга из другого мира, а наше сходство - результат магической связи. Теперь он мой брат. Я вам о себе расскажу, но сначала хотелось бы послушать вас. Как вы дошли до такой жизни? Да, сидящая здесь девушка - баронесса Ланель Лавэ.

   - Наверное, вы, Ваше Высочество, знаете, что я собирался пройти северные леса, - начал рассказывать граф. - Во всяком случае, когда я развлекал ваших сестер и об этом сказал, вы находились в той же комнате. Я не привык откладывать свои замыслы, поэтому быстро собрал отряд из десятка сильных бойцов, среди которых были два мага, и тронулся в путь. У гномов мы не задержались и вскоре были уже в Логарме. В королевстве я уговорил идти в поход еще два десятка наемников, щедро им за это заплатив.

   - Судя по вашему виду, поход оказался неудачным? - предположил Лей.

   - Все погибли, - ответил Балер, - вернулся я один. Не знаю, почему меня отпустили. Семь дней мы шли по самым величественным лесам, которые я когда-либо видел. Дичи было много, и часто попадались ручьи с хорошей водой, поэтому мы ни в чем не испытывали недостатка. А потом на нас напали дикари. Магия на них действовала слабо, а оружие мы просто не успели пустить в ход. Они обстреляли нас какими-то отравленными иголками, а потом спрыгнули с деревьев, чтобы добить. Яд не отнимал жизнь, но лишал сил, и мои бойцы стали беспомощнее детей. Их всех потом съели. Не потому, что у лесных жителей мало мяса, это было как-то связано с их религией. Два шрама, которые изуродовали мое лицо, я получил в сражении. У меня нет магических сил, чтобы себя исцелить...

   - А кто эти жители? - спросил Сергей. - Люди?

   - Они похожи на людей, - ответил граф, - но намного ниже и зеленые. Цепкостью и проворством эти существа не уступают обезьянам и могут быстро передвигаться по лесу, не спускаясь на землю. Но живут они на земле в деревнях, которые строят рядом с реками. Их там тысячи, поэтому нет ничего удивительного в том, что в этих лесах пропадали даже большие отряды. Там слишком жарко и душно, чтобы идти в броне, да и толку от нее! Нам всем плевали своими иголками в лица.

   - В моем мире было такое оружие, - сказал юноша, - но оно стреляло всего шагов на тридцать. Вряд ли ваши дикари выдували свои иглы на большее расстояние. Как же вы их к себе подпустили?

   - Вас бы туда! - неприязненно ответил Балер. - Там такой лес, что можно подкрасться совсем близко. А маги их почему-то не заметили до самого нападения. У этих тварей не кожа зеленая, а растущие на ней волосы, и их очень трудно увидеть на фоне леса. На нас охотились полторы сотни дикарей, которые прятались вверху за стволами деревьев, а потом прыгали по лианам, да так быстро, что рябило в глазах! Свои трубки, которые немного короче вашего меча, дикари крепят на спинах, чтобы не мешали прыгать. Они и друг с другом воюют. Я там был очень недолго и не знал языка, поэтому мало в чем разобрался. Когда уходил, от одежды остались одни лохмотья, а сапоги у меня отобрали в самом начале. Вот меч почему-то отдали, но его пришлось продать, иначе я бы сюда не добрался. Пытался попросить помощи в двух баронских замках, но оба раза прогнали, да еще пригрозили спустить собак. Ладно, о себе я рассказал, скажите и вы, почему эльфийский принц путешествует под охраной людей по Аралану? Неужели вас отпустил король?

   - Брата убили, - ответил Лей. - Меня тоже должны были убить, только я не стал этого дожидаться. Вызвал в помощь Серга, нагреб из казны золота, сколько смог увезти, и сбежал. Пусть с заговорщиками дерется дядя. Он, наверное, потому и не оказал мне помощи, что сам хотел после моей смерти сесть на трон.

   - И что дальше? - спросил граф.

   - Для вас? - сказал Лей. - Дам вам золото на покупку коня и дорогу домой, а сам с друзьями поеду к королю Варгу. Они сильные маги, да и я стал намного сильнее. Кроме того, у нас много драгоценных камней. Пусть Ситай заберет этот трон вместе с моим дядей и заговорщиками! Не хотел я вами править и не буду!

   - В вас говорят молодость и обида! - попробовал его переубедить Балер.

   - Во мне, дорогой Мар, говорит ум! - отрезал принц. - Если хотите, напишу отречение в вашу пользу. Что это вы так побледнели?

   - Вы разрешите ехать с вами? - спросил граф. - Помогу вам устроиться и хоть этим отблагодарю. Я объездил все три человеческих королевства и неплохо знаком с их высшим дворянством. И мне очень не нравится ваше желание ехать в столицу. Я проезжал через Логарм, когда два года назад возвращался из Нубара, и хотел на декаду остановиться в Мерибе у герцога Таррада Осдорна. Так вот, герцог меня отговорил и рассказал много такого, что вызвало тревогу. Если верить его словам, в королевстве много лет назад пропали все изгои. Магов нет не только у дворян, их не осталось ни в одном их крупных городов, в том числе и в столице! И маг герцога тоже исчез, а как это случилось, никто не смог вспомнить. По слухам, во дворце у королевского мага Маара Турлада живет много сильных магов. Если в этих пропажах замешан Маар, тогда понятны и общее молчание дворян, и их забывчивость. Но исчезновения не ограничились магами. Те немногочисленные эльфы, которые не имели магических сил и долго жили в Мерибе, тоже куда-то пропали. Мне очень не хотелось оказаться в их числе, поэтому поспешил уехать. Я бы посоветовал на время укрыться у кого-нибудь из дворян, которые не связанных с королевским двором. С некоторыми из них у меня очень хорошие отношения. Уже потом можно будет без спешки разобраться с тем, что творится в столице. Если подтвердится то, что Маар действительно охотится на магов, а Мериб очищают от эльфов, можно будет уехать в Нубар. По-моему, там вас примут лучше. Мы триста лет назад напали на Логарм, и память о той войне жива до сих пор. Людям о ней постоянно напоминают их короли и наша Зона. А вот с Нубаром никогда не воевали, и к нам в этом королевстве совсем другое отношение.

   - Если вы этого хотите, буду только рад, - ответил Лей. - Место в карете есть, а при первом же удобном случае купим вам лошадь и оружие. Мы наняли младшего сына графа Варона, но вам у меня будет больше веры.

   - То-то мне показалось знакомым его лицо, - сказал Балер. - Младшего сына Арада, кажется, звали Экреном.

   - Он нам так и назвался, - подтвердил Сергей. - Мы его проверили магией и не услышали ни слова лжи. Не знаю, почему брат подозревает барона, но я ему верю.

   - Барона? - удивленно спросил граф. - Разве Арад дал ему титул? Я слышал, что он его выгнал. Кажется, сын переспал с его молодой женой и был на этом пойман.

   - Баронство он получил от меня и обещал отслужить, - объяснил Лей.

   - Тогда должен быть верен, - сказал Балер. - Я не знаю всю их семью, но слышал, что в младшем сыне не было гнили. Правда, это было года четыре назад. Это он набирал охрану?

   - Если вы едете с нами, я вам расскажу немного больше, чем собирался, - сказал принц. - Слушайте...


   - Вечно ты опаздываешь! - раздраженно сказал герцог Хар Барос своему кузену Лераду. - Кроме тебя, все давно собрались!

   - Могли начать без меня, - пожав плечами, отозвался Лерад и сел на свое место.

   - Я собрал семейный совет, потому что наше королевство оказалось на грани гибели! - нервно сказал Хар. - Сегодня Фарм Герол ознакомил всех герцогов Совета с результатами допроса одного из магов королевства Логарм...

   - Какие у Варга маги? - перебил главу семьи кто-то из племянников. - Вы, наверное, хотели сказать "изгои"?

   - Все молчат и слушают то, что я говорю! - разозлился герцог. - У этого изгоя сил раз в двадцать больше, чем их у тебя! И таких сильных магов сейчас больше сотни только с нашей стороны границы, а они есть и у гномов, и в Нубаре! Несколько дней назад все эти слуги Варга должны были сжечь стражей Зоны! Сами понимаете, что нам об этом доложат только дня через три. Егеря и маги проходов будут сметены тварями, а других сил у границ нет. Сейчас Фарм собирает армию и магов, и мы с вами должны заняться тем же самым!

   - Я вам еще в нашу молодость говорил, что затея с Зоной не кончится добром, - насмешливо сказал Лерад. - Может, сейчас, когда мы потеряем север, до вас дойдет, что я был прав.

   - Речь идет не о севере, который уже потерян, а обо всем королевстве! - рявкнул Хар. - Варг не зря все это затеял! Ослабив своих соседей, он их добьет! Может, не тронет гномов, но не нас! И меня сейчас меньше всего интересует то, что ты мне говорил сто лет назад!

   - Есть очень простой выход из положения, - по-прежнему насмешливо сказал кузен. - Я не так давно вызвал хорка, у которого сил раз в сорок больше, чем их у вашего мага. Как и все остальные хорки, он о своих силах не знал и не умел их использовать. Я за два дня превратил хорка в сильного боевого мага, ну и записал в его голову кое-что еще, кроме заклинаний. Теперь я для него старший брат и пример для подражания. Скажу - и он, отбросив сомнения и страх, пойдет жечь тварей. И таких хорков можно вызвать тысячи. Зачем гибнуть самим, если можно послать других? И сил даже у самых слабых будет намного больше, чем у наших магов. Соберите их, и я научу делать вызов, чтобы не привнесли в ритуал ничего своего. Выживших хорков можно будет наградить и отправить домой, хотя я бы перед этим прогулялся с ними по югу Логарма, чтобы надолго отбить у его королей желание воевать с Эльгервандом.

   - Так можно захватить их королевства... - задумался Хар.

   - А для чего? - спросил Лерад. - Нам хватит своей земли на тысячу лет. Вы так увеличите королевство, что не сможете им управлять! Можете делать глупости, только без меня. Люди не смирятся и будут мстить, и не всегда вам поможет магия. И что тогда? Уничтожать всех? Так ведь хорки - это те же люди. Вы уверены в том, что они это сделают? Будет полезно ударить один раз, чтобы отомстить и отучить делать гадости, но не воевать.

   - Ладно, об этом подумаем, когда избавимся от тварей, - сказал Хар. - Сейчас соберем магов семьи, и ты покажешь им своего хорка и ритуал. Если и у них все получится, тогда я соберу Совет. Несколько дней ничего не изменят. Север слабо заселен, поэтому больших потерь не будет.


   - Они прорвались! - крикнул вбежавший в комнату егерь. - Два бродня разломали ограду, а пролезший под воротами фракен сожрал Остина и Борхана! На заставе больше никого нет, одни мы!

   - Значит, пришел наш черед, - спокойно сказал Лив Лерон. - Брось меч и возьми копье. Может, вдвоем завалим хоть одного бродня. Другим будет легче.

   - Да поможет нам Кардай! - закричал егерь и схватил прислоненное к стене копье. - Я бы с большей радостью вонзил его в того, кто сделал этих бродней!

   Два дня назад маги почувствовали, что по всей границе применяется огненная магия. К такому не были готовы и растерялись. Когда использовали всех духов воздуха и вызванными ими грозами залили пожары, было уже поздно. Заросли гуров были уничтожены во многих местах, и через бреши в защите хлынули те обитатели Зоны, которые не были привязаны к местам охоты. Маги и егеря попытались их остановить и почти все погибли в первые же часы. Жители Горлина закрыли ворота и взялись за оружие, но судьба кормивших их крестьян была трагичной. В пяти деревнях твари разорвали всех эльфов и их скот. Лив Лерон успел послать гонца в столицу. Жители городов, через которые он будет проезжать, будут предупреждены, а остальные... Да поможет им Кардай! Стены были только в каждом третьем городе, для жителей остальных оставался один выход - бегство. Они могли спастись только в том случае, если узнают о беде до того, как она обрушится на их головы. Большинство вырвавшихся тварей передвигалось слишком быстро, чтобы от них можно было убежать пешком, а сколько тех лошадей! С забитого тучами неба лился дождь, и его капли смешивались с катившимися по щекам слезами. Лив их не стыдился. Это не слабость, а просто тоска по сотням лет непрожитой жизни, которую у него сейчас отберут. Крепче сжав копье, главный егерь сделал шаг к бегущей к нему громадной обезьяне.


   - Нас кто-то нагоняет, - сказал подъехавший к Магиру Рохану стражник. - Трое или четверо - пока не разобрать. Идут со сменными лошадьми.

   - Всем остановиться и на всякий случай приготовить оружие! - приказал барон. - Подождем.

   Ждать пришлось несколько минут. Подскакавшие гномы остановили лошадей, и один из них спросил, кто старший в отряде.

   - Я старший, а в чем дело? - ответил Магир. - Зачем мы вам нужны?

   - Вы мне не нужны, - сказал гном, - просто хотел предупредить, а заодно дать отдых лошадям. По обе стороны нашей с вами границы исчезла защита. Не везде, но таких мест много. Ее уничтожили какие-то эльфийские маги. Мы поймали нескольких, но они себя убили, да так, что потом не удалось поднять для допроса.

   - Страшное известие! - сказал барон. - Надеюсь, вы не думаете, что это сделали маги Эльгерванда? И как вы узнали о прорывах с нашей стороны?

   - По проходу прибежали ваши маги, которые уцелели при прорыве тварей, - ответил гном. - Они и рассказали о несчастье, а потом вместе с нами дрались с чудовищами. Если бы не это, виновниками признали бы вас. Мы пытались вывести крестьян в города, но мало кого спасли. Ваши твари слишком быстрые и живучие, и их очень много! По всем трактам посланы гонцы для сбора воинов и магов, а нас послали узнать, какое положение на других участках границы.

   - Возвращаемся! - выслушав гнома, сказал Магир. - Попробуем прорваться по проходу в Эльгерванд, а если это не получится, будем вместе с гномами сокращать число тварей здесь. Кому сейчас нужен сбежавший принц!


   - Скажи, любезный, - обратился Мэгл Аргом к одному из стоявших в воротах стражников, - в ваш славный город въезжала карета в сопровождении десятка наемников?

   - Сегодня не было никого, кроме гонцов, - ответил гном. - Может, они приехали вчера? Если хотите узнать, езжайте в стражу.

   - А что за гонцы? - спросил один из сопровождавших мага наемников.

   - Случилось страшное, - ответил стражник. - Эльфы заигрались со своими тварями, и они прорвали защиту по обе стороны их Зоны. Мы сейчас срочно свозим из окрестных деревень в Эрфур всех крестьян и часть их скота. Вы бы тоже побереглись, а то ведь тракт никто не охраняет, а твари, по рассказам гонцов, жутко быстрые. Вы своим отрядом от них не отобьетесь. Вот из-за стен...

   - Опаздываем! - с досадой сказал Мэгл наемникам. - Надо было вчера дольше ехать!

   - Я останусь здесь, - сказал ему один из них. - Если хочешь, гонись за ними сам. Когда договаривались, не было никаких тварей! Могу даже вернуть часть золота!

   После непродолжительных разборок и ругани маг остался один с большим кошелем золота, который ему собрали уехавшие наемники. Уговорить их не получилось, а подчинять было бессмысленно, да и не справился бы он сразу со всеми.

   "И что мне теперь делать? - думал Мэгл. - Если возвращаться к Маару, то только с головой принца, иначе лишусь своей. Война уже началась, кто со мной будет разбираться! А что если попытаться действовать самому? Догнать принца и набиться в попутчики, а потом выждать момент и ударить! Лишь бы успеть и не попасть на корм тварям. Решено! Нужно только купить заводную лошадь".


   - Нужно решать, что будем делать, - сказал Лей спутникам.

   Когда утром выезжали из Эрфура, о прорыве еще не знали. Узнали днем, когда остановились обедать в придорожном трактире, в который одновременно с ними завернули гонцы гномов.

   - Может, вернемся в Эрфур? - предложил тоже сидевший в карете Балер. - До Раина можем не доехать.

   - Давайте рассуждать, - сказал Сергей. - Граница с гномами тянется на две сотни карбов от прохода, а магов, которые жгли заросли гуров, не может быть слишком много. Поэтому твари прорываются только в отдельных местах...

   - И что это нам дает? - перебил его Лей. - Все равно не знаем, где эти места. Тракт намного длиннее границы, поэтому в Тефуре будем только через два дня. Давайте все-таки рискнем и доедем до Раина, а в нем узнаем, можно ехать дальше или нет. Ланнель, какие твари могут примчаться раньше других?

   - Кто-нибудь из крупных хищников, - ответила девушка. - Бродни быстрее многих, но они не смогут долго бежать. Хищники Зоны не бегают стаями. Исключение - это роды, которые загнали нас на камни. Но если сейчас встретим стаю, ее сожгу даже я. Наверное, пока можно ехать. Много тварей не будет, а мы полны сил.

   - Принц - очень слабый маг, - возразил граф.

   - Пощупайте свои шрамы, Мар, - сказал Лей. - Я вас вчера подлечил, и за ночь они почти исчезли. Мне помогли стать сильнее, так что и я теперь могу сжечь два-три десятка тварей. Два неслабых мага, хорк и наша охрана - это сила! Едем дальше.

   - А откуда вы, баронесса, знаете тварей? - спросил Балер.

   - Я, граф, не всегда была баронессой, - засмеялась Ланель. - До этого я принадлежала семье ходоков. Знаете, кто это?

   - Конечно, - ответил он, с удивлением и уважением глядя на девушку. - Так это вы вели принца и его друга! Он мне вчера этого не сказал.

   Сергея Мар бароном не называл и вообще старался с ним не общаться. Когда юноша применил магию, он понял, что причиной такого отношения был страх. Видимо, граф читал много книг по эльфийской истории и хорошо знал, кто такие хорки. Для не имеющего магии эльфа чужак с такой чудовищной силой был воплощенным кошмаром. Друзья его знали и любили, а Балер боялся и подозревал в управлении принцем. В его присутствии ехали без обычной болтовни. Лей взялся читать одну из книг, а остальные думали каждый о своем. Когда начало темнеть, Ланель привалилась к плечу Сергея и задремала. Вскоре к карете подъехал Экрен.

   - Нас кто-то догоняет, - сказал он Лею. - Скачут на двух лошадях. Не выходите из кареты, мы разберемся сами.

   Послышался приближающийся топот копыт. Когда их догнали, перевели лошадей на шаг и завязали с бароном разговор.

   - Это маг Мэгл Аргом, который просится присоединиться к вашей компании, - сообщил вернувшийся к карете Экрен. - Он, как и вы, едет в Мериб. Охрана была, но наемники из-за тварей отказались уезжать из Эрфура, а он не может ждать. Думал добираться один, но увидел вас и хочет ехать вместе.

   - Места в карете нет, а на своих лошадях пусть едет, - ответил Лей. - В Раине проверим магией. Если откажется от проверки, дальше поедет сам.

   - Маг, который в такое время спешит в столицу, скорее всего, работает на Маара Турлада, - сказал Балер, когда отъехал Экрен. - С ним нужно быть осторожными.

   - Мне кажется, что вся эта затея с Зоной - дело рук королевского мага, - сказал Сергей. - Граф говорил, что у него было много сильных магов. Ваши маги не стали бы разрушать защиту Зоны, а его - могли. Скорее всего, все покушения на королевскую семью тоже устроил этот Маар. Очень естественно обезглавить противника перед нападением. Не удивлюсь, если он сделал такую же пакость для Нубара. Хороший план: ослабить всех соседей, а потом разделаться с вами. Причем причиной вашего поражения станет Зона, которую вы триста лет создавали в первую очередь против королевства Логарм.

   - Получается, что нам нельзя туда ехать, - сказал Балер, с уважением посмотрев на юношу.

   - Наоборот, - возразил тот. - Если я прав, то Логарм сейчас будет самым безопасным местом. Конечно, не стоит повсюду кричать о том, что с нами принц, или ехать в столицу. Если, как вы предложили, укрыться у кого-нибудь из дворян и представить Лея бароном, никакой опасности не будет. А Маару сейчас будет не до принца. Он своего добился, и Лей уже никому не нужен. Только надо будет избавиться от нашего попутчика. Не сейчас, а позже. Если придется драться с тварями, он может пригодиться.

   - Так и сделаем, - решил Лей. - В каком городе у людей проход в Эльгерванд?

   - В Бедоре, - ответил граф. - Это второй город от границы с гномами. Недалеко от него находится наша старая столица. А зачем нам проход?

   - Маги прохода будут уничтожены тварями или сбегут к соседям, - объяснил принц. - Как вы думаете, смогут твари пройти через проход, если его никто не охраняет? Если королевский маг позаботился об охране со своей стороны, тогда опасности нет, а если он об этом не подумал, или охрана будет недостаточной, в Бедор лучше не соваться и подождать в Бооре, пока люди не выбьют прорвавшихся тварей. А нам с вами нужно заняться своими ушами. Серг, снимаем накладки.

   - Что с вашими ушами? - удивился Балер. - Они почти человеческие!

   - Последние два дня я учил заклинание трансформации, - сказал Лей. - Оно очень сложное, но если запомнил рисунок, то пользоваться очень легко. Нужно только представить нужные изменения, а все остальное заклинание сделает само. Ну же, Мар, не нужно хвататься за свои уши! Мы их сейчас укоротим, а когда можно будет вернуться в Эльгерванд, вернем им прежний вид. Друзья, снимите маскировку, сейчас я и вас обработаю... Все, через три-четыре дня будете людьми.

   - Уже сильно стемнело, - выглянул в оконце кареты Сергей. - Дождь такой, что фонари сразу зальет. Будет плохо, если не успеем до темноты добраться до Раина.

   Было еще кое-что видно, когда они подъехали к городским воротам, но они оказались закрытыми, и пришлось долго стучать, а потом еще ругаться со стражей. Когда их все же впустили, не было видно ни зги. Пришлось договариваться со стражниками и отдать пять золотых, после чего один из них взял фонарь и большой зонт и проводил всех к большому постоялому двору.

   - Если только на одну ночь, то я вас впущу, - сказал им хозяин. - Завтра приедут окрестные дворяне, и я должен буду их устроить. С меня снимут шкуру, если их места займут какие-то люди.

   Его заверили, что утром непременно уедут, да еще заплатили больше обычного, после чего всем немедленно предоставили комнаты и горячий ужин и занялись их лошадьми. После ужина Сергей решил проверить примкнувшего к ним мага.

   - Я думаю, что с этим Мэглом можно не церемониться, - сказал он спутникам. - Заклинание подчинения я знаю, а в магических поединках всегда побеждает тот, у кого больше силы. Если этот маг нам ничем не угрожает, просто заставлю забыть мое подчинение, а если угрожает... Тогда будем решать в зависимости от того, что он скажет. Я думаю, что графу необязательно об этом знать. Сейчас я прикажу кому-нибудь из охранников его привести. И вот еще что... Лей, если Мэгл связан с теми, кто управлял кнором, у него на шее может висеть такая же пластинка, какая была у ящера. Она будет мешать, поэтому, если увидишь, что я не могу взять его под контроль, сними.

   Сергей вышел из комнаты и увидел идущую по коридору Рыжую.

   - Марта, позовите в мою комнату присоединившегося к нам мага, - приказал юноша. - По-моему, его устроили в шестом номере.

   После этого он вернулся к друзьям и стал ждать. Ожидание не затянулось, и минут через пять после стука в комнату вошел уже виденный ими эльф. Встретившись взглядом с Сергеем, он все понял и рванулся к двери. Лей несколько минут ждал, глядя на застывшего брата и такого же неподвижного Мэгла, а потом нащупал на груди у мага амулет и снял.

   - Спасибо, - поблагодарил Сергей. - Сильная штука. Я бы ее переломил, но пришлось бы потратить много сил. Он уже подчинен. Садитесь, сейчас мы все узнаем.


   Глава 11


   - Я его убью! - крикнул Лей. - И не нужно меня отговаривать!

   - Я не отговариваю, - сказал Сергей. - Хочу только, чтобы ты мне объяснил, в чем он виноват. В том, что оказался слабее Маара Турлада и попал ему в подчинение? Он убил твоих родных, но действовал под принуждением, а не по своей воле! Если хочешь отомстить, то мстить нужно не мечу, а тому, кто нанес им удар.

   - А что с ним хочешь сделать ты? - спросила Ланель.

   - В обычное время снял бы свое подчинение и помахал ему рукой, - ответил юноша. - Мэгл по своей воле не вернется к королевскому магу. Он его ненавидит и боится, причем не без оснований, потому что провалил задание. Но мы можем столкнуться с тварями, поэтому я со снятием повременю. Послужит нам, а потом отпустим. Сил у него столько же, сколько их у вас обоих, а опыта и знаний намного больше. Но если Лей по-прежнему рвется убить...

   - Ладно, - неохотно согласился брат, - пусть его убьют твари. Ты говоришь правильные слова, но они не могут погасить огонь ненависти в моем сердце! Ты сказал о мести... Как ты думаешь, что я могу сделать?

   - Есть одна мысль, - ответил Сергей. - Сила Маара Турлада в его магах. Он подчинил себе всех изгоев, до которых смог дотянуться, а наверняка среди них были не одни слабаки. О чем это говорит?

   - О том, что он очень сильный маг? - догадалась Ланель.

   - Правильно. А теперь подумайте, почему такой маг оказался у короля Варга. Лей говорил, что очень сильных мало, и они все известны. Я не думаю, что эльфы спокойно смотрели бы на то, что один из них сбежал к их противникам. Значит, о нем никто не знал. И еще одно... Конечно, я могу ошибаться, и вся затея этого Маара связана с жаждой власти, но думаю, что такая ненависть к своему народу обусловлена чем-то другим. Наверное, его сильно обидели в Эльгерванде. А когда эльф жаждет мщения, он может пойти на крайние меры, например, на вызов демона.

   - Думаешь, что он, как и я, вызвал хорка? - задумался Лей. - Меня до такого вызова вообще не считали магом, а сейчас я сильнее Ланели. Если он вызывал хорка не с помощью накопителя, а только своей силой, то сейчас может быть не слабее великих магов древности.

   - Я думаю, что он пошел дальше, - сказал Сергей. - Гномы говорили о многих сильных магах, да и на ваши границы никто не послал бы слабаков. И откуда у Маара столько сильных магов, если большинство изгоев были слабыми? Скорее всего, он после подчинения заставлял своих магов вызывать хорков и с помощью связи увеличивать силы. Наверное, Маар нашел способ ее разрывать, чтобы не делать магов слишком сильными. Ну а хорков пускали под нож.

   - Очень похоже, что так и было, - согласился брат. - И как мне мстить великому магу?

   - Сначала отберем у него всех его магов, как я отобрал Мэгла, а потом посмотрим.

   - И где мы их будем искать? - спросила Ланель. - Неужели ты хочешь ехать к проходу?

   - Догадливая у меня будет жена, - довольно сказал Сергей. - Что такое проход? Я думаю, что это идущая через Зону дорога, которая с обеих сторон обсажена гурами.

   - Так и есть, - подтвердила девушка. - Ну и что?

   - Во-первых, то, что нам от твоих советов мало пользы, - сказал он. - К каждому королевству проложен свой проход, и все они делят Зону на пять не связанных между собой частей. И эти части заполняли тварями разные маги, поэтому мы можем не встретить знакомых тебе бродней или родов. В той части Зоны, которая разделяет Эльгерванд и Логарм, могут быть совсем другие чудовища.

   - Не обязательно, - не согласилась Ланель. - Создавать новых тварей не так легко, и такая работа требует много времени. Наверняка маги делились своими результатами друг с другом, поэтому во всех Зонах должно быть много одинаковых тварей. А что у тебя было "во-вторых"?

   - Во-вторых, в Бедоре должно быть много магов. Если проход будут удерживать обычные воины, они понесут большие потери. Магам это сделать намного проще, но они должны часто сменяться, а израсходовавших силу будут отвозить в город восстанавливаться. И кто нам помешает их забрать? Подчиним себе и отправим помогать гномам. Чем больше выбьют тварей, тем будет лучше для всех. А король пусть удерживает свой проход воинами. Их гибель не добавит ему любви к Маару. А когда это сделаем, можно будет ехать к тому дворянину, о котором говорил граф.

   - Я со всем согласна, - сказала Ланель, - но как же наша свадьба? Ты не передумал?

   - Как я мог передумать? - обнял ее Сергей. - Когда приедем в Боор, сразу сходим в храм. Лей, у нас еще много золота?

   - Я его не считал, - ответил брат. - Если судить по весу, то тысяч пять. А почему ты спросил?

   - Охранников нанимали не для сражений с тварями, - пояснил юноша. - Пока они молчат, потому что мы заплатили больше обычного, но ведь нет и явной опасности. Я не уверен в том, что они не откажутся от заказа, когда она появится. Поговорил бы ты с бароном. Если мало золота, можно продать несколько изумрудов, пока еще не уехали из города.

   - Сейчас поговорю, - ответил Лей. - А этого куда?

   - Пойдет в свою комнату, - ответил Сергей и повернулся к безучастно сидевшему магу: - Мэгл, теперь вы служите не Маару, а мне! С вашей стороны не должно быть никакого вреда мне и моим спутникам, наоборот, наша безопасность - это ваша главная задача. Беречь и охранять! Все ясно?

   - Все понял, - ответил оживший маг. - Беречь и охранять.

   - Ну раз все поняли, значит, идите в свою комнату и отдыхайте.


   - Дядя, вы можете объяснить, что случилось? - сердито спросила герцога Герта Лигора принцесса Лори. - Куда делась леди Фэри и почему во дворце столько магов? По коридорам трудно пройти из-за них и солдат! Нам с сестрой даже еду носят в комнаты, а сегодня на обеде не было десерта!

   - Потерпите, - раздраженно ответил герцог. - Мы готовим магов и армию для борьбы с прорвавшимися тварями, поэтому сейчас не до ваших удобств. Я позабочусь, чтобы десерт был завтра. Видимо, не справляются повара. Ваша нянька, как и другие маги, занята делом. Лори, вы не видели моего мага?

   - Сидит в приемной, - ответила принцесса. - Хотел к вам зайти, но я велела подождать. Что еще за твари? Вы готовитесь к войне, а я почему-то об этом не знаю!

   - Я пришлю к вам кого-нибудь из офицеров, - пообещал Герт. - Извините, Лори, но у меня совсем нет времени. Вы не пригласите ко мне Филора?

   Принцесса фыркнула и вышла, хлопнув дверью. Минуту спустя в кабинет вошел маг герцога Филор Лифад.

   - Садись и докладывай! - приказал герцог. - Прошло два дня и у вас уже должны быть результаты!

   - Есть результаты, - ответил Филор. - Мы собрали три сотни магов, и каждому из них удалось вызвать хорка. Ритуал, который передали Баросы, отличается от стандартного тем, что поиск ведется по самому магу, и не нужно налагать связь. Но все это, в общем-то, понятно. Хорки внешне отличаются от нас только ушами, а связь не нужна из-за их безобидности. В отличие от демонов, ни один из них не умеет использовать свою силу. Каждому вложили в голову послушание, а сейчас передают боевую магию. Завтра первые будут готовы к отправке. Я думаю, что часть из них нужно использовать для зарядки накопителей. Мы увеличили их производство, чтобы обычные маги имели резерв силы и могли дольше продержаться в бою.

   - И сколько мы можем вызвать хорков? - спросил Герт.

   - Много, - ответил Филор. - Маги не связаны с хорками, поэтому могут их вызывать, пока хватает сил на проведение ритуала.

   - Разберемся с тварями, а потом сможем захватить все королевства! - мечтательно сказал герцог. - Тысячи преданных нам великих магов - это сила, которой нашим врагам будет нечего противопоставить! Коротышек тоже нужно изгнать или уничтожить!

   - Сначала нужно справиться с тварями, а потом будем думать, как использовать эту силу, - высказал свое мнение Филор. - Я не уверен в том, что у нас сохранится такая возможность. Хорков вызывали и в древности и наверняка додумались до того, что мы сейчас делаем. Но их почему-то не использовали в войне с людьми и после поражения, хотя это было бы намного проще, чем столетиями создавать Зону. Я бы не спешил с их обучением и все проверил, но на это просто нет времени!

   - Есть что-нибудь новое по тварям? - спросил Герт.

   - Только подтвержден сам факт прорыва, - ответил маг. - Утром прибыл гонец с заставы Горлина. Наблюдатели посланы, но они отчитаются не раньше чем через пять дней.


   - Сколько вы продержитесь? - спросил глава города Карада.

   - Не знаю, - придерживая рукой сползавший капюшон, ответил его начальник стражи. - Если бы не маги, нас бы давно смяли, но у многих из них заканчиваются силы. Вы бы поторопили...

   - Как мне их торопить? - с тоской спросил глава, показав рукой на идущую по дороге толпу эльфов. - У меня не хватило повозок даже для того, чтобы вывезти малышей! Продержитесь хоть немного, скоро вам на помощь подойдут горожане, у которых есть оружие.

   - Пища для тварей, - высказался о горожанах стражник, вытер лицо рукавом и побежал к своим подчиненным.

   Сегодня к непрерывно идущему дождю добавился сильный ветер, который сдувал капюшоны и выворачивал из рук зонты у тех немногих, у кого они были. Мужчины, женщины и дети торопились, испуганно оглядываясь на брошенный город. Стариков среди них не было. Им сразу сказали, что лучше остаться дома. День пути почти бегом под таким дождем до Менира, за стенами которого можно отсидеться и дождаться помощи... Даже если не догонят твари, дойдет в лучшем случае только треть, и вряд ли среди дошедших будет много женщин и детей.

   - Мы прибыли... - услышал он растерянный голос и обернулся.

   Возле него стояли вооруженные мечами и арбалетами эльфы.

   "Три десятка из трех тысяч мужчин, у которых хватило духа укрепить собой заслон! - подумал глава. - Да и они теперь жалеют о своем решении. Действительно, пища для тварей! Если бы они только жрали, а то ведь убивают ради убийства, и их пищей не остановишь, только огнем и сталью".

   - Идите за мной, - сказал он добровольцам, вытащил меч из ножен и первым пошел навстречу накатывавшемуся валу смерти.


   В тронном зале встретились двое. Одним из них был король Варг, а вторым - его маг Маар Турлад. Оба сели на одну из скамей у входа, приказав охране удалиться.

   - Твоя затея удалась, - сказал Варг, - и теперь я бы хотел знать, сколько потребуется времени, чтобы перекрыть проход. Герцог Вадир недоволен большими потерями.

   - Твой командующий армией вечно чем-то недоволен, - ответил маг. - Если хочешь, я его навещу. После моего визита он тебе долго не будет надоедать.

   - Дело не в нем, а в наших потерях. Ты не ответил на мой вопрос.

   - Нужно продержаться дней пять, - ответил Маар. - Проход защищают мои маги, которых там почти полсотни. Без них твои воины уже бежали бы до самой столицы. Я не рассчитывал на такое число тварей и не предусмотрел охрану для строителей. Эти трусы разбежались, и сейчас их ловят. Пойманные уже выкладывают стену, которая перегородит проход. Каменные блоки подвезены, их только нужно уложить и скрепить раствором. А потери... В войне с эльфами они были бы в сотни раз больше. Великое дело не обходится без жертв.

   - Я разговаривал с канцлером, - сказал Варг. - Эльрам не в восторге от того, что ты сотворил. Он считает, что в Нубаре могут не удержаться. Если нубарцы побегут, за ними потянутся твари. Вряд ли они будут придерживаться границ. При этом и Гамрин не останется в стороне. В случае нашей войны с эльфами, гарминцы могут занять Нубар, а наших сил не хватит на то, чтобы воевать со всеми соседями.

   - Пусть занимают, - равнодушно сказал маг. - Тогда и чистка Нубара будет делом короля Борена, а магов у него меньше, чем у соседей. Он себя этим захватом только сильно ослабит. Беженцы из Нубара будут, мы с тобой о них говорили. Мы их вооружим, усилим своими магами и вернем обратно в Нубар чистить его от тварей. Судя по тому, сколько их лезет из прохода, такая чистка может занять лет десять. Пойми, что Зона - это не только защита, ее ведь можно было использовать для нападения. Представь, что стражей уничтожили не на той, а на этой стороне. Это можно было сделать и из самой Зоны. Пусть лучше свои творения уничтожают сами эльфы. При этом они сильно сократятся в числе и потеряют почти всех магов. Гномам тоже достанется, но меньше. Я принял меры, и они никогда не узнают, чьи маги жгли на их границе заросли гуров.

   - Они догадаются, - хмуро сказал Варг. - Дураку понятно, что эльфы не могли такого сделать, потому что одновременно рухнула и их граница. И кто остается? Одни мы! Зря я тебя тогда послушал. Эльфов мы добьем, но коротышки нас не простят. Когда-то мы уже пробовали с ними драться. С тех пор прошло больше пятисот лет, но никто из королей Логарма больше не повторил той глупости. А ведь тогда мы были не одни, а с армией Нубара!

   - Догадаются, - согласился Маар, - но промолчат. Тварей слишком много, и гномы выйдут из битвы с ними сильно ослабленными. Занимайся сбором войска и не терзай себя ненужными мыслями, а я помогу всем, чем смогу.


   С утра до остановки на обед с неба не упало ни одной капли. Это немного подняло настроение у наемников, которых вчера не слишком обрадовало даже выданное принцем золото. Пообедали в трактире и поспешили выехать, чтобы успеть засветло приехать в Тефур.

   - Зря я не читал ее раньше, - сказал принц, показывая одну из книг. - В ней записаны полезные заклинания, которых я раньше не знал. Например, для подогрева воздуха или для света.

   - Для подогрева я знаю, - сказала Ланель. - Бесполезное заклинание. Я как-то попробовала во время дождей согреть свою комнату. Согрела, но получила подзатыльник от деда. Он сказал, что для тепла есть печь и незачем тратить силу впустую и учить ненужное. Я спросила, нельзя ли греть не воздух, а себя, и получила еще один подзатыльник. Это заклинание из огненных, и если направить его на себя, даже с малой силой, можно испортить кровь и умереть. А что там для света? Дай книгу, я посмотрю сама.

   Прочитав заклинание, девушка вернула книгу Лею.

   - Интересное заклинание, но мне от него мало пользы, - ответила она на вопросительный взгляд Сергея. - Магический фонарь светит слабее обычного, а сил требует много. Долго светить могут только сильные маги, а им это не нужно. Зачем тратить силу, если есть слуги с фонарями? Вряд ли его кто-нибудь использует.

   - Ты их запомнил? - спросил юноша брата. - Тогда поделись со мной. У меня сил много, а заклинания, по-моему, не такие уж бесполезные.

   Вскоре опять пошел дождь. Ланель под его шум задремала, и юноши, чтобы ей не мешать, прекратили разговор. Вскоре уснул и граф. До Тефура ехали без происшествий, никого не встретив. К его воротам приехали еще засветло.

   - Вы должны сдать все оружие! - приказал барону старший караула, и пять стоявших в воротах гномов навели на приехавших арбалеты.

   - С какой стати нам разоружаться? - удивился Экрен.

   - Есть приказ! - ответил гном. - Всех людей и эльфов нужно взять под стражу и допросить с применением магии! В прорыве Зоны виноваты маги, но не Эльгерванда, а человеческих королевств! Их могли направить только ваши короли, поэтому граница с Логармом закрыта, и вас через нее не пропустят. Если не подчинитесь, применим силу. Когда вы подъезжали, я послал стражника за подкреплением.

   Видя, что Экрен растерялся, начал действовать Бевир.

   - Поднимите арбалеты и стреляйте! - приказал он подчиненным магией гномам, после чего крикнул своим: - Быстро разворачиваемся и уходим!

   Кучер, вместо того чтобы выполнять его приказ, схватил арбалет и был застрелен. Сбросив его на дорогу, место на козлах занял один из наемников, который быстро развернул карету. Все перевели коней в галоп и помчались прочь от города. После нескольких минут скачки Бевир остановил отряд и подъехал к карете.

   - Нужно решать, что делать дальше, - сказал он своим нанимателям. - У меня нет ни малейшего желания попасть в тюрьму гномов, тем более после убийства кучера. Скорее всего, людей и эльфов будут проверять во всех городах, поэтому нам нельзя возвращаться.

   - Предлагаете ехать лесом? - спросил граф.

   - Это единственный выход, - ответил Бевир. - Карету придется бросить, поэтому баронессе лучше переодеться. Стемнеет через час, а за это время можно будет найти место для ночлега. И нужно спешить, потому что гномы могут выслать погоню. Если хотите, можете им сдаться, а неповиновение и убийство кучера свалить на нас. Мы здесь не останемся. Ты что решил, Боин?

   - Если закрыли границу, мне нечего делать в Логарме, - ответил гном. - Извини, командир, но я останусь. В Бевир не поеду, вернусь в Раин.

   Мужчины надели плащи, взяли сумки и вышли из кареты садиться на лошадей. Графу достался сменный конь Мэгла. Через несколько минут к ним присоединилась поменявшая платье на дорожный костюм Ланель. Оставив на дороге карету и машущего им рукой гнома, все въехали в лес. Он состоял в основном из громадных сосен и почти не имел подлеска, поэтому ехать было легко. Лишь иногда встречались заросли кустов, которые приходилось объезжать. В лесу стало темнее, а дождь уже не моросил, а падал с крон крупными редкими каплями. Ехали минут двадцать, пока не нашли большую поляну.

   - Мы не рассчитывали на такой прием, - сказал Экрен, - поэтому не запаслись шатрами, а в этом лесу не укроешься от дождя. Нужно зажечь костры. Вы поможете магией?

   - Соберите больше дров, а я их высушу и подожгу, - ответил Сергей, - а перед этим прогрею поляну. Только нужно будет всем отсюда уйти и увести лошадей.

   Они привязали лошадей и занялись заготовкой дров. До темноты на поляне были сложены три большие кучи собранных сучьев.

   - Для начала сойдет, а потом принесем еще, - сказал Сергей. - Нужно хоть немного согреться, а то нам не поможет никакая магия.

   Пронесшийся по поляне горячий вихрь мигом ее высушил, взметнув к уже темному небу облако пара. Дрова юноша подсушил еще раз, после чего зажег.

   - Хорошо иметь такую ненормальную силу, - сказал Лей, когда все собрались у костров. - По-моему, ты перестарался с поляной. Земля так нагрета, что через сапоги печет подошвы.

   - Зато тепло, - не согласилась Ланель. - Я уже совсем замерзла.

   - А ведь Бевир - эльф, - тихо сказал граф, оглянувшись на костры, возле которых грелись наемники и Мэгл. - Если бы он не подчинил гномов, это пришлось бы делать вам.

   - Сдаваться нельзя, - согласился Лей. - Если бы Серг при допросе снял защиту, его там же и убили бы. Я бы на месте гномов никого из нас не отпустил. Давайте решать, что будем делать.

   - А у нас есть выбор? - спросил Сергей. - До Боора всего двадцать карбов, поэтому как-нибудь доберемся без еды. По лесу будет больше, но зато в нем нет грязи. Единственная потеря - это карета, но сегодня полдня не было дождя, будем надеяться на то, что так же будет и завтра.

   - А твари? - спросил граф.

   - Вряд ли они здесь будут, - ответил юноша. - Я бы на месте королевского мага не стал разрушать защиту Зоны вблизи от своей границы, а он не дурней меня. Твари могут появиться из прохода, но до Бедора почти два дня пути. Поэтому садитесь на ветки и постарайтесь уснуть. Наемники согреются и принесут еще дрова. Костры светят далеко, поэтому сучья найдут. А я за ночь еще несколько раз прогрею поляну. От дождя это не спасет, но хоть не замерзните.


   - Слава Кардаю, мы их отправили! - с облегчением сказал маг графа Оддура Гарб Арадон.

   - Меня это не сильно радует, - мрачно отозвался маг герцога Филор Лифад.

   Оба мага стояли в парке возле дворцовых ворот, через которые в сопровождении солдат герцога ушла колонна уже прошедших обучение хорков.

   - Не понимаю, чем вы недовольны, - удивился Гарб. - Одни мы отправили три сотни таких сильных магов, каких в Эльгерванде не видели триста лет! А с теми, кого подготовили остальные, их будет полторы тысячи! И еще столько же хорков сейчас обучаются магии. Мы можем их вытягивать и обучать тысячами, а это не только быстрая победа над тварями, но и власть над всеми в этом мире!

   - Герцог думает так же, а я боюсь, - признался Филор. - Триста лет назад маги были не дурней нас и намного больше знали. Это мы почти не вызываем демонов, а раньше это была обычная практика. И хорков вызывали, но немного, и быстро от них избавлялись. Я уверен в том, что предки точно так же могли использовать толпу обученных магией чужаков, но почему-то этого не сделали. Они предпочли проиграть войну и отгородиться от всех Зоной. А мы безоглядно поверили тому, что сказал Лерад Барос!

   - У нас нет времени для проверок... - неуверенно возразил Гарб. - Каждый час гибнут тысячи эльфов. Вы своими словами никого не убедите. Мало ли чего не сделали в старину и по какой причине!

   - Герцога я не убедил, вас - тоже, - невесело улыбнулся Филор. - Что же, будем надеяться на то, что правы вы, а не я.


   - Я открываю наше собрание! - встав со своего места, провозгласил глава Совета Наин Фебур. - Прежде чем сказать свое слово, я хочу послушать вас. Кто хочет говорить?

   Хотели все пять глав кланов, поэтому ему пришлось выбирать, кому дать слово.

   - Вторжение больше коснулось клана уважаемого Фела Нерина, - сказал Наин, - поэтому будет справедливо, если он выступит первым. Возможно, уважаемый Фел сообщит то, чего мы пока не знаем.

   - Я вас долго не задержу, - сказал поднявшийся с кресла гном. - Уважаемый глава не совсем прав. Вторжение не просто коснулось нас больше других, мы пока единственные, кто от него пострадал! Вдоль всей границы с эльфами стоят пустые селения, и лишь из каждого третьего успели вывести жителей и скотину! Все остальные пошли на корм эльфийским тварям, и этих остальных не меньше пятидесяти тысяч! Спасенные крестьяне вместе с жителями городов сидят за стенами и ждут вашей помощи. Пока у них есть еда, но надолго ее не хватит. Твари уже захватили половину земель клана и скоро появятся на ваших землях. Сильных магов мало, а наши бойцы ушли в армию. И теперь я хочу спросить, где она? И где ваши маги? Если мы выпустим против тварей стражников, то только их подкормим!

   - Я разделяю тревогу уважаемого Фела Нерина и в самом ближайшем будущем окажу ему помощь магами своего клана! - сказал выступивший вторым гном. - Но сейчас я бы хотел услышать, кто виноват в том, что случилось? Кто уничтожил стражей Зоны?

   - У нас нет доказательств, но, судя по всему, это дело рук магов короля Варга, - ответил глава. - Кто бы ни был виновным, обещаю, что даром это ему не пройдет. Но искать виноватых будем позже. Сейчас главное - это уничтожить тварей. Сколько их может прийти на нашу землю?

   - Мои маги оценивают число тварей в нашей части Зоны в два миллиона, - поднялся со своего места главный маг гномов Дарн Карин. - Тех, кто очень подвижен и не связан с Зоной, примерно четвертая часть

   - Полмиллиона! - испуганно сказал один из гномов. - Вы не ошиблись?

   - Исходили из того, что один маг границы создавал за год двадцать тварей, - ответил Дарн. - Зная число занятых в Зоне магов, нетрудно посчитать, сколько этой гадости наплодили за триста лет. Конечно, твари умирают, но они должны себя воспроизводить. Естественно, наши расчеты приблизительные, но точного числа тварей вам не скажут сами эльфы. У них, кстати, положение намного хуже нашего. У нас примерно тридцать прорывов на полутора сотнях карбов границы, а у эльфов их в четыре раза больше, причем не только на границе с нами, но и с королевством Логарм. Вот в самом Логарме прорывов нет. Твари просачиваются, но только через проход. Это еще одно подтверждение вины Варга.

   - Как узнали? - спросил Фел Нерин.

   - Кнор, - лаконично ответил маг. - За ним был долг, поэтому один раз слетал с нашим наблюдателем.

   - Придется вашим гномам немного потерпеть, - сказал Наин Фелу. - Не нужно на меня бросаться, вначале выслушайте. Часть крестьян вы спасли, остальных сейчас выводят на земли других кланов, а для горожан прямой опасности нет. Если бросить против тварей армию и магов, мы их уничтожим, но так сильно ослабеем, что не будет никакой войны с Варгом. Мы поступим по-другому. Сейчас на ваших землях и на землях соседних с вами кланов срочно копают сотни тысяч ловушек. Твари должны питаться, а пища будет только в них. По-настоящему умных среди них мало, а остальных мы выбьем, не понеся больших потерь. Вот после этого настанет черед армии! Когда очистим свои земли, построим вдоль границы стену. Нам не нужно чужое, но к себе больше никого не пустим! А в королевство Логарм пошлем армию. Посчитаем все свои потери и вырежем у них за каждого гнома пять людей! Думаю, что это будет справедливо. И больше никаких связей с эльфами или людьми! Мы прекрасно проживем без торговли с ними.

   - А настойка? - возразил кто-то из гномов.

   - Потребуем у эльфов рецепт! - отчеканил глава. - Это будет малой платой за причиненный вред. Пусть Зону нарушили маги Варга, но не они, а эльфы сотни лет наполняли ее смертью! Если нам не пойдут навстречу, армия может сходить и в Эльгерванд!

   - А что делать с теми людьми, которые у нас живут? - спросил тот же гном.

   - Сейчас их рассаживают по подвалам, - ответил Наин. - Некогда с ними разбираться, сделаем это позже. После этого всех подчиним и отправим в человеческие королевства. Если понадобится, будут открывать ворота армии и добывать нужные сведения. Варг своими действиями порвал договор, и мы вправе делать с людьми все, что посчитаем нужным.


   К утру сожгли все дрова, которые смогли собрать, но и дождь закончился. Костров разжигать не стали, ограничились тем, что Сергей еще раз обработал поляну заклинанием нагрева, а после этого все недолго полежали на горячей земле.

   - А ты его назвала бесполезным, - пошутил юноша, отряхивая штаны.

   - Я говорила о себе, - отозвалась Ланель, делая то же самое. - Ни один маг, кроме тебя, не сможет тратить столько силы. Никто из наших охранников не понял, кто ты, один только Бевир. Он даже немного напуган. Остальные просто тебе благодарны и довольны тем, что охраняют сильного мага.

   - Вы долго будете болтать? - подошел к ним Лей. - Не знаю, как у вас, а у меня от голода болит живот. Не ужинали и неизвестно когда будем завтракать. Садитесь на лошадей, их уже оседлали. Нужно воспользоваться тем, что сверху не льет, и быстрее добраться до Боора. Кажется, кто-то хотел сходить в храм?

   - Да, поехали быстрее! - заторопилась девушка. - Не из-за храма, просто я тоже проголодалась.


   Глава 12


   Часа три ехали без задержек, а потом лес изменился. Постепенно громадные сосны сменились более молодыми, и появился мешающий подлесок.

   - Нужно сворачивать к дороге, - решил ехавший впереди отряда Экрен. - Это уже земля Логарма, а до Боора должно быть не больше пяти карбов. По такому лесу будем добираться до обеда.

   - Боор на севере, - сказала Ланель и показала рукой направление. - Нам туда.

   - А почему туда? - спросил ее Сергей. - Я в этом лесу совсем не ориентируюсь.

   - В семьях ходоков умеют определять направления, - объяснила девушка. - Мне не нужно искать какие-то приметы, я просто знаю, куда идти. Для этого что-то делают с совсем маленькими детьми.

   - Если скоро приедем, вам нужно решить, кем представляться, - сказал граф спутникам. - Гномы перекрыли границу, и об этом скоро узнают. Наверняка и у людей будут какие-то строгости. Ваше баронство...

   - Неужели здесь знают всех баронов? - удивился Лей.

   - Дворяне из одной с ними провинции знают, - подтвердил Балер. - Здесь баронов намного меньше, чем в Эльгерванде. Лучше просто назваться братьями из благородной семьи, причем из какого-нибудь захолустья вроде провинции Тарна. Тогда вас не поймают на лжи. Моему другу можно сказать правду, а здешним стражникам она ни к чему. То же самое касается и баронессы. Пусть будет просто благородной девушкой из семейства Лавэ. Имена можно оставить: их здесь столько, что все никто не помнит.

   Минут через десять выбрались на дорогу, и вскоре после этого пошел дождь.

   - Не так и много грязи, - сказал Сергей друзьям. - Если ехать шагом...

   - И далеко ты так уедешь? - перебил его Лей. - До Боора доедем без труда, а до Бедора будем добираться пять дней вместо двух. Трактиров на дороге всего два или три, поэтому ночевать придется в мокром лесу. А грязи не очень много потому, что в это время здесь почти не ездят.

   Несмотря на грязь, по дороге ехали быстрее и, когда показался город, еще не успели промокнуть. Ворота были открыты, но в них, мешая проехать, стояли одетые в броню стражники.

   - Кто такие? - спросил один из них.

   - Наемники, - ответил за всех Экрен. - С нами благородная девушка. А почему такие строгости, сержант?

   - Гномы перекрыли границу, - объяснил тот. - Два дня из Тефура никто не едет, вы первые.

   - Нас пытались разоружить, - сказал выехавший вперед граф. - Пришлось бежать и пробираться лесом.

   - Вы намерены остановиться в городе или поедете дальше? - спросил стражник.

   - Поедем, но не сразу, - ответил Балер. - Нужно отдохнуть и купить другую карету. Нашу пришлось оставить коротышкам.

   - Вы должны знать, что король объявил набор в войско, - сказал сержант, махнув рукой стражникам, чтобы освободили проезд. - Платят в два раза больше обычного и дают льготы.

   - Наверное, мы завербуемся, - сказал Экрен, - только вначале нужно выполнить заказ. Приятной службы!

   "Да, сразу видно, что этот город строили люди, - подумал Сергей, когда проехали ворота. - Улицы в два раза уже, булыжники не подбирали по размеру и не сглаживали, а тротуары покрыли деревом. И дерьмом, хоть и не сильно, но воняет. И это в холод и дожди. Представляю, какие здесь запахи летом. И, конечно, нет ни одного фонаря".

   - Большой город, - сказал ехавших следом за ним брат, - но грязный. И вонь...

   - Нам в нем долго не сидеть, - отозвался Балер. - Купим необходимое и уедем. Дожди заканчиваются, но после них грязь будет сохнуть не меньше декады. В больших городах и у людей есть канализация, а здесь все течет в канавах. Их просто закрыли плитами, а то бы воняло еще больше.

   - Бевир! - окликнул Сергей ехавшего впереди наемника. - Не скажете, чем собираетесь заняться? Слова об армии были для сержанта, или вы на самом деле думаете завербоваться?

   - Я еще не сошел с ума, - придержав коня, ответил эльф. - Если эти прорывы - дело рук Варга, а похоже, что это так, то отсюда нужно уносить ноги. Гномы его не простят и не ограничатся тем, что побросают в тюрьмы таких бродяг, как мы. Если они что-нибудь оставят от этого королевства, то о нем, когда разделаются с тварями, вспомнят эльфы. Наверное, мы уйдем в Нубар.

   - Не знаю, как сейчас в Гамрине, а в Нубаре должно быть полно тварей, - сказал юноша. - Если бы я затеял такую авантюру, то постарался бы ослабить всех соседей. До Гамрина далеко, а Нубар рядом. Я бы вам советовал не спешить. Золото у вас есть, поэтому лучше где-нибудь посидеть и посмотреть, чем все закончится. Если я прав, скоро должны появиться беженцы из Нубара. А вообще-то, в этой заварушке в королевстве не будет безопасных мест.

   - А почему вы завели этот разговор, ваша милость? - спросил Бевир. - Хотите нам что-нибудь предложить?

   - У нас будет очень рискованное дело, - ответил Сергей. - Если не захотите забиться в какой-нибудь медвежий угол, можете помочь. Но это разговор не для улицы.

   Дождь усилился, и на улицах не было ни одного человека. Казалось, город вымер. Граф прекрасно его знал и минут через десять езды по узким и кривым улочкам привел их к самому большому из трех постоялых дворов.

   - "Счастливый купец", - прочитала вывеску Марта.

   - Это самое лучшее заведение, - сказал Балер. - Город купеческий, отсюда и название. В это время не будет много постояльцев, и нас должны разместить. Ведите лошадей в конюшню, а я пойду договариваться.

   Граф оказался прав, и им всем нашлись комнаты, а через час был приготовлен горячий обед, который съели со сказочной быстротой.

   - Меня здесь все знают, - рассказывал он молодежи, когда собрались в комнате Лея. - Хозяина поразили мои новые уши. Пришлось соврать, что решил стать человеком и навсегда поселиться в Логарме. Он мое решение горячо поддержал. Таких знающих будет много, и каждый раз придется что-нибудь придумывать.

   - Нормальное объяснение, - сказал Сергей. - Здесь уже знают о том, что произошло в Эльгерванде, поэтому сразу поверят. Куда вам теперь деваться, не к гномам же? Давайте решать, что будем делать дальше.

   - Продам часть изумрудов и восполню запас золота, - сказал Лей. - Купим карету и шатры, а у хозяина наберем еды...

   - Это понятно, - перебил его юноша. - И до Бедора доберемся, пусть даже за пять дней. А что дальше? Мы хотели отправлять магов к гномам, а теперь это не получится. И вообще, у меня большие сомнения в том, стоит ли нам в это ввязываться. Если лишить короля магов, гномы пройдутся по королевству катком!

   - Ну и что? - не понял брат. - Нам-то какое дело?

   - Ты из-за своей мести совсем не хочешь думать, - рассердился Сергей. - Тебе плевать на то, что погибнут сотни тысяч, если не миллионы людей, которые не виноваты в твоих бедах. Ладно, не хочешь думать о них, подумай о нас! Где ты собираешься жить, если гномы превратят Логарм в могильник? В Аралан нам путь заказан, и я туда не хочу. Вернуться в Эльгерванд мы не сможем еще много лет или вообще никогда, если эльфы не устоят. Хочешь уехать к тварям в Нубар? Остался еще Гамрин, но он на краю света. Доберемся ли?

   - Может, уйдем в твой мир? - нерешительно предложил брат.

   - Созрел! - с сарказмом сказал Сергей. - Если я в него и уйду, то только года через три, когда стану самостоятельным по нашим законам! Нет у меня желания отдавать вас в приют и учиться в школе! Ладно, все равно не поймешь, а у меня сейчас нет желания объяснять. Скажи лучше, чего ты хочешь добиться в жизни? О мести за горячо любимых родителей и брата можешь не говорить. Считай, что ты отомстил. И что дальше?

   - Как что? - растерялся Лей.

   - Интересный разговор, - сказал граф. - А чего вы сами хотите, Серг?

   - А ничего я не хочу! - ответил юноша. - Я, граф, по нашим понятиям, еще мальчишка и о будущем вообще не задумывался! Мое будущее было определено на три года вперед, а за это время я что-нибудь придумал бы. Я притерся к вашему миру, но это не значит, что он стал для меня родным и понятным. Чего я хочу... Хочу вернуться, но уже не очень, и пока не могу. А здесь... Пожалуй, хочу найти безопасное место и укрыться в нем с любимой и с вами. И сделать это не на год-два, а надолго! Что для этого нужно?

   - В обычное время нужно только золото, - ответил граф. - Если оно есть, можно купить землю, построить замок и набрать дружину.

   - И стать настоящим бароном, а не липовым, - кивнул Сергей. - Может быть, я бы так и сделал, хотя баронство - это еще не гарантия безопасности. А что делать сейчас? Пересидеть у вашего друга? Можно, но ведь я не усижу. Если гномы придут сюда с огнем, мечом и магией, я не смогу спокойно смотреть на то, что они будут творить!

   - Может, все не так страшно? - сказал Балер.

   - Вы сами в это верите? - спросил его юноша. - Коротышки потеряют сотни тысяч своих из-за подлости правителей совсем другого вида разумных. Я у них был и видел, что им плевать на людей. Им и на эльфов плевать, нужна только их настойка. В этом мире всем плевать на чужих!

   - А в вашем мире не так? - спросил граф.

   - В этом мы от вас не отличаемся, - ответил Сергей, - только для людей чужие - это те же люди, которые просто живут иначе. Другой язык, другие обычаи и другая вера - причиной для неприязни может служить что угодно. А если покопаться, в основе любой вражды лежат зависть и желание что-то урвать у соседей. Подмять их под себя, унизить и заставить работать вместо себя! Мою страну так просто не согнешь, а вот тех, кто послабее, гнут. Ладно, давайте подумаем о себе. Хватит у нас золота на баронство?

   - Можем купить землю и набрать дружину, - ответил Лей, - а замок сразу не построим. Обычно их строят десятки лет. Но если будет война, многие замки опустеют...

   - У меня появилась идея, - сказал Сергей. - В вашей старой столице было много золота?

   - Рехнулся? - постучал себя по голове брат. - Никакое золото не стоит жизни!

   - Поправь меня, если в чем-нибудь ошибусь, - сказал юноша. - Прошло триста лет, и древняя смерть обветшала. Даже люди рискуют туда соваться и возвращаются с добычей.

   - Это только предположения, - возразил Лей. - Если и возвращаются, то не все!

   - Я думаю, что толпа магов там пройдет. Украдем их у Маара и привяжем к себе. Дело не только в богатствах, меня не меньше интересуют древние книги. Вряд ли Маар сам придумал амулеты, наверняка кого-нибудь посылал в столицу. Вот и мы сходим.

   - А что! - потер руки Балер. - Если послать вперед магов, то не такой уж и большой риск... Можно их расспросить. Если кто-нибудь уже ходил или хотя бы слышал... Судя по хроникам, из столицы ничего не успели вывезти. Все жители сбежали, остались только самые сильные маги, которым было не до золота. Они из нее потом так и не вышли.

   - Вот мы и расспросим Мэгла, - сказал Сергей. - Сейчас я его позову.

   Приведенный маг рассказал немало интересного:

   - Сам я в там не был, но Маар посылал два десятка магов. Золото его не интересовало, нужны были старые книги. Вернулись только пятеро. Я разговаривал с одним из них. Это Элек Самброй. Учитель запретил рассказывать подробности их похода, он и не рассказывал. Сказал только, что всадников в столице уже не осталось, только их ловушки. Еще говорил, что второй раз прошел бы без большого риска. Мол, главное - это знать, что грозит смертью.

   - Какие всадники? - спросил граф.

   - В наших хрониках написано, что из столицы не выбрался ни один из людей, - ответил Мэгл. - Это неправда, были такие выбравшиеся. Они рассказали о призрачных всадниках, убивавших одним взглядом. Оружие проходило сквозь них, не нанося вреда. Они давно вернулись к себе или истаяли за прошедшие века, но оставили многочисленные ловушки. Некоторые потеряли силу, но многие еще действуют. Самые опасные - это те, которые не привязаны к одному месту.

   - Ты же сказал, что этот Элек не выдал подробностей, - уличил его Лей. - Тогда откуда тебе известно о ловушках?

   - Это не подробности, а то, что известно многим, - ответил маг. - В старую столицу иногда ходят люди. Многие там гибнут, но некоторые возвращаются. Подробности они не рассказывают, но кое-что говорят, особенно в подпитии. Я сам знаю одного такого. Принес несколько книг, продал и сказал, что больше туда не пойдет ни за какие деньги. Я бы туда тоже не сунулся без магии.

   - А если с магией и в нашей компании? - спросил Сергей.

   - Если за книгами, то вряд ли мы их найдем, - сказал Мэгл. - Они могли сохраниться в самом центре, а туда слишком опасно соваться. Все, кто ходил в столицу, искали в кварталах магов и уже все из них выгребли. Можно зайти в ремесленные, но там не будет ни книг, ни золота. В библиотеках императора и Академии должно быть много книг, а в казне - золота, но туда не добраться. Так говорят те, кто там был. Наверное, все это есть на юге, в особняках, но туда никто не ходит. Я спросил своего знакомого почему, а он сразу замолчал. А в глазах был такой ужас, что мне самому стало страшно! Я бы с вами пошел, только лучше найти одного из тех, кого посылал Маар.

   - И где этот твой Элек Самброй? - спросил Лей.

   - Не знаю! - помотал головой маг. - Когда меня год назад отправили в Эльгерванд, он остался в Мерибе с Учителем.

   Они недолго поговорили и разошлись отдыхать по своим комнатам. Сергей убедился в том, что в коридоре нет слуг, и зашел в комнату к Ланели. Юноша помнил слова Балера о здешней строгости нравов и не хотел давать поводов для пересудов. Им еще идти в храм, и неизвестно, проведут ли жрецы ритуал, если до них дойдет слух о распущенности девушки. О том, с какой скоростью здесь распространяются слухи, он тоже узнал от графа.

   - Хочу с тобой поговорить, чтобы ты меня поняла, - сказал Сергей, сев рядом с ней на кровать. - Я видел, что ты удивилась, когда я предложил сходить в старую столицу.

   - Это было неожиданно, - сказала Ланель. - Тебе не нужно оправдываться. Я привыкла к опасностям Зоны...

   - Ты с нами не пойдешь, - перебил ее юноша. - Я не стал об этом говорить при всех, но тебе скажу. Перед походом найдем безопасное место и оставим тебя ждать. Я отдам все камни из своего пояса, так что даже если мы не вернемся, то ты сможешь устроить жизнь. Не возражай, сначала выслушай. Знаешь, почему граф так ухватился за мое предложение? Он все потерял и здесь, и в Эльгерванде и вынужден жить милостью принца, а это унизительно для такого человека, как он. И у меня сходные мотивы, только дело не в унижении. Я не знаю, вернемся мы в мой мир или останемся здесь, но не хочу жить за счет Лея. У нас много денег для путешествия, а для безопасной жизни их впритык, причем только на одну семью. Пройдет не так уж много времени, и у брата появится своя женщина, а потом у нас будут дети. Это сейчас мы можем какое-то время жить вместе, а потом придется разъезжаться. И это только то, что касается золота. Основа нашей безопасности не оно, а моя сила, и очень хочется подкрепить ее чем-то таким, что неизвестно остальным. Если бы Маар не наделал амулетов для своих магов, он бы их потерял. Подчинение мага, особенно сильного, держится не очень долго, и его нужно обновлять, а с амулетами этого можно не бояться.

   - Ты все сказал правильно, только я пойду с вами! - решительно сказала Ланель. - Я тебя люблю и завтра стану женой. И зачем мне жизнь, если ты не вернешься? Я не такой уж слабый маг и боец, поэтому со мной вам будет легче. И не спорь, я все равно не останусь!

   В это же время Лей беседовал с Экреном и Бевиром.

   - Мы вас наняли для поездки в столицу, но туда не поедем, - сказал принц. - Если вы не примете моего предложения, то проводите нас до Бедора, и там расстанемся.

   - Сначала скажите, чего вы от нас хотите, - предложил Бевир.

   - Мы хотим съездить в старую столицу и считаем, что такая поездка может быть очень выгодной, - ответил Лей. - В столице остались большие богатства и нужные нам магические книги. Те, кто в нее ходил, осмотрели только кварталы магов, а в центре никто не искал. Там должны быть королевская казна и библиотеки. Этот район считается опасным...

   - А там есть и неопасные? - спросил Бедор. - Извините за то, что перебил, но я уже сейчас могу дать ответ.

   - Жаль, если так, - сказал юноша. - В таком случае я вас больше не задерживаю. Возьмите этот кошель и купите для всех шатры. Вы тоже уходите, барон?

   - Я останусь и дослушаю, - ответил Экрен. - Я вам обязан и постараюсь помочь.

   - Это не такая уж авантюра, как подумал наемник, - сказал Лей, когда вышел эльф. - Мы постараемся найти магов или людей, которые там уже были. Когда есть такой проводник, опасность не очень велика. В основном гибнут те, кто приходит первый раз и ничего не знает о ловушках. И еще есть мысль украсть у Маара Турлада несколько его магов. Они бы помогли расчистить проход к сокровищам.

   - Как это украсть? - не понял Экрен.

   - Точно так же, как мы украли Мэгла Аргома, - объяснил принц. - Он тоже королевский маг. У Серга очень много сил, поэтому для него не слишком трудно подчинить даже сильного мага, а подчинять будем ослабленных борьбой с тварями. В Бедоре таких должно быть много.

   - Разве это честно? - заколебался барон. - Во всех королевствах есть закон, который разрешает подчинять только преступников.

   - Сейчас отброшены все законы, - сказал Лей. - А этот нарушил сам маг короля, когда начал отлавливать и подчинять изгоев. Потом он сделал их сильными, но свободу не вернул. У каждого на шее висит магическая вещь, которая мешает им освободиться. Когда Серг начнет их подчинять, убедитесь сами. Эти амулеты перед подчинением нужно будет снимать. А магов мы освободим, пусть только нам помогут. За все нужно платить, и эта помощь будет их платой за свободу.

   - На что я смогу рассчитывать, если пойду? - спросил Экрен.

   - Назовете свою цену, и я заплачу изумрудами, - ответил юноша. - Это лучше, чем таскать с собой золото. Если его будет много в столице, наберете столько, сколько сможете унести.

   - Разве мы пойдем пешком? - удивился он.

   - Конечно, мы поедем верхом, - сказал Лей, - но коней придется оставить в лесу, а я не уверен в том, что у нас будет возможность ходить в центр столицы несколько раз. Ну как, согласны?

   - Я иду с вами! - решил барон. - Пятьсот золотых - это для вас не слишком много?

   - Терпимо, - ответил юноша. - Я подберу изумруды на эту сумму. Теперь слушайте, что вам нужно сделать...


   - Долго нам еще их жечь? - недовольно спросил Ник Сандерс. - Пора бы уже сменить! У меня почти не осталось сил!

   - У меня их тоже немного, - добавил стоявший недалеко от Ника Алексей Белов. - Смотри, эльф, если нас сомнут, ты здесь тоже останешься!

   - Много болтаете, - сказал егерь и выстрелил из арбалета в подбиравшуюся к ним тварь, похожую на белку, но размером со среднюю собаку и с внушительным набором зубов и когтей. - Скоро подойдет смена, а вы жгите тварей, а то она вам не понадобится.

   С полсотни хорков и столько же егерей перегородили тракт, по которому двигалось большинство тварей, и уничтожали их болтами и боевой магией. Немногих чудовищ, решивших пробираться лесом, егеря выбивали сами. В двух карбах от них был разбит лагерь из сотни шатров, в которых жили прибывшие из столицы хорки и бойцы герцога Лигора.

   - Хорошо, что закончился этот дождь! - сказал Ник Алексею и выпустил струю огня в ползущего по тракту фракена. - Не спи, русский! Следующая тварь твоя.

   - Ну и зверюга! - удивился Алексей. - Я здесь таких еще не видел!

   Отбросив ударом лапы корчившуюся огромную змею, из вызванного огненной магией марева выскочило существо, похожее на крокодила, только на очень длинных лапах. Оно не ползло, а бежало не медленней идущей галопом лошади. Удар огня опалил ему правый бок и сжег две лапы. Не обращая внимания, на бьющееся в агонии чудовище, оба хорка принялись уничтожать бегущую по тракту стаю родов. Саблезубые волки сгорали один за другим, но ни один не сделал попытки повернуть или укрыться в лесу.

   - Идет смена, - с облегчением сказал Ник, увидев вышедших из-за поворота тракта людей и эльфов. - Вовремя, а то я уже совсем пустой.

   Среди хорков были люди разных национальностей, поэтому они и для общения друг с другом использовали эльфийский. Те слова, которых не было у эльфов, заимствовали из родных языков. В основном это были ругательства. Довольных путешествием в мир эльфов и порученной работой почти не было, но пока все терпели и добросовестно уничтожали тварей. Они бы это делали и без магического принуждения, потому что понимали, что отсюда не сбежишь. Большинство тварей двигалось быстрее людей, а всех лошадей из лагеря сразу забрали. Раз в день в него завозили продовольствие на крестьянских возах, но впряженных в них лошадей было слишком мало, да и двигались они только шагом. Вряд ли на этих тяжеловозах можно было долго скакать. Пробегут галопом пару километров и сдохнут.

   Уже отдохнувшие хорки включились в битву, а уставшие почти без сил побрели в лагерь обедать и спать.

   - Как ты думаешь, это надолго? - спросил Ник, которого почему-то больше тянуло общаться с этим русским, чем с тремя бывшими в их отряде американцами. - Один из егерей сказал, что сюда прибудут три таких отряда, как наш, а заслоны еще на двух дорогах. И много наших отправляют к городам. Я думаю, что их там не только кормят, но и подкладывают эльфиек.

   - Тебе сейчас нужна баба? - спросил Алексей. - Вот и мне не нужна. А когда появятся силы, их заставят тратить не на эльфиек, а на тварей. Бабами будешь заниматься в Штатах, если нам не наврали и отпустят. Мне не нравится то, что эльфы тянут к себе так много людей. С одной стороны, нам будет легче уничтожать их творения, но с другой - если они нас отпустят, магию уже не скроешь.

   - А зачем ее скрывать? - не понял Ник. - Это же такие возможности!

   - Американец! - насмешливо сказал Белов. - Какие возможности? В магии до черта всего, но нам дают только боевую. И кто тебе с ней даст свободно жить? Может, ты псих или просто продажная тварь, которая будет убивать за деньги? Ты можешь тихо и незаметно убить сотни, а если нет необходимости скрываться, то счет твоим жертвам пойдет на десятки тысяч! Я думаю, что таких, как мы, в любой стране возьмут под жесткий контроль. Будут изучать и использовать, но свободы не дадут. Лично мне это не нравится.

   - У вас и так нет свободы, - возразил Сандерс, - а за силу будут хорошо платить. А у нас... Присматривать, конечно, будут, но кто может так зажать мага?

   - Вот и я о том же, - хмыкнул Алексей. - Как тебя можно контролировать? Разве что посадить на какую-нибудь секретную базу и следить, чтобы не сбежал. Мы все неучи, поэтому умеем только жечь, крушить гравитацией и рвать внутренности. Из-за этого один маг не сможет контролировать другого. Если бы ты был один, вообще убили бы, чтобы не рисковать. Ну а раз магов много, да еще в разных странах, то и тебя оставят в живых, чтобы был какой-то противовес, но при этом обязательно наденут ошейник.

   - Скажешь тоже! - неуверенно отозвался Ник. - У нас свобода... И потом нам обещали золото. У эльфов его до фига, поэтому точно дадут. Не посмеют они обмануть таких сильных магов!

   - Я тоже думаю, что дадут, - согласился Алексей. - И в своем мире держать не будут. Мы нужны только до тех пор, пока не закончится чистка. Хотя...

   - Что замолчал? - спросил Сандерс.

   - Могут использовать против тех, для кого готовили всех этих тварей, - сказал Белов. - Потом, конечно, куда-нибудь отправят, но необязательно домой. Я слышал, что эльфы уже когда-то использовали людей, вот только ничего не помню в нашей истории о сильных магах. Одни сказки вроде легенды о Мерлине. Отправят в какое-нибудь место, в котором нет воды, и мы в нем дружно помрем, и сила не поможет. А они потом сходят и заберут свое золото. Как тебе такая перспектива?

   - Ну тебя к черту! - вздрогнув, ответил Сандерс. - Вечно вы, русские, что-нибудь придумываете. Сами готовы делать другим пакости, и эльфов в этом же подозреваете!

   - Верь, - равнодушно сказал Белов. - Я, в отличие от тебя, домой не спешу. Сначала достану хоть одну книгу по магии и немного подучусь. И польза, и хоть какая-то страховка от обмана.


   - Кто? - спросил король Нубара Аран своего мага Исора Вохара.

   - Маги Варга, - ответил Исор. - У них стояла защита. Пришлось убить, а потом поднять.

   - Армия бежит, - сказал король, - и от твоих магов мало толку. Канцлер сказал, что мы потеряем треть горожан и половину крестьян. Остальных можем спасти, но запасов хватит только на полгода.

   - Если будут сидеть за стенами и молиться Ворту, тогда через полгода перемрут, - согласился маг. - Твари эльфов - это не только смерть, это мясо! Вот пусть им и питаются. Таких тварей, с которыми не справятся твои воины, очень мало, вот их могут оставлять моим магам. Иначе нужно или бежать к Варгу, или звать сюда короля Борена с армией.

   - Что творится у других? - спросил Аран. - Ты выпускал кнора?

   - Выпустил, но он долго не летал. Сообщил, что эльфов по всей границе жрут твари, а в Логарме их нет. К гномам дракон не полетел. У них живут его сородичи, с которыми он враждует. В Гамрине спокойно, это мы проверили сами.

   - Значит, Варг! - зло сказал король.

   - Скорее, его маг, - поправил владыку Исор. - Мне передавали, что Маар Турлад забрал в королевстве слишком много власти. Он собрал у себя всех изгоев, подчинил и как-то увеличил им силу. На шее его магов были пластинки с узором силы. Я думаю, что Маар с их помощью сохранял подчинение. Оно держится две декады, а потом начинает ослабевать. Чтобы подготовить прорыв зоны, нужно намного больше времени.

   - Как ты думаешь, он ее прорвал и у гномов? - спросил Аран.

   - Почти наверняка, - ответил маг. - Варгу нужно было ослабить всех соседей. С нами и с эльфами это получилось. Если получится и с гномами, он может выиграть, а если нет, они зальют Логарм кровью.

   - Сначала ее прольем мы! - сказал король. - Пошлешь своих Неуловимых. Варг и его маг должны умереть! Его наследник меня не интересует. Если соседи наплевали на все договоры, то и мы их не станем придерживаться! А мысль с заготовкой мяса неплоха. Скажу канцлеру, чтобы придержал запасы зерна. Пусть выдадут горожанам оружие, и они себе добывают пропитание. Что-нибудь добудут, а заодно сократится число едоков. Только ты им должен помочь магами, а то это сокращение может стать слишком большим!


   Глава 13


   - Вы действительно хотите взять ее в жены? - спросил жрец, с сомнением посмотрев на Ланель. - Не стара?

   - Меня она устраивает, - ответил Сергей. - Проводите ритуал.

   - Я его уже провел, - сказал жрец и протянул ему два шнурка с небольшими золотыми дисками. - Главное в нем - ваше согласие. Носите эти свидетельства брака!

   Юноша взял диски, на которых были отчеканены две одинаковых загогулины, и отошел от алтаря

   - Не слишком красиво, зато быстро, - сказал он, отдавая Ланель один из дисков. - Не потеряй, а то перестанешь быть женой. Да и жалко: мы за них заплатили полсотни золотых.

   - У нас храмы богаче, - сказала разочарованная ритуалом девушка. - И меня тоже спросили бы, хочу я тебя в мужья или нет. А здесь жрец смотрел на меня, как на старую кобылу.

   - Демон с ним, - сказал Сергей и взял ее за руку. - Главное, что мы теперь муж и жена. Давай поспешим.

   С ними никто не пошел, потому что по обычаю в храм должны были идти только двое. Утром все приготовились к отъезду, и задержка была только за их "регистрацией брака" и прибытием нанятой кареты. Когда молодожены подошли к постоялому двору "Счастливый купец", возле него стояла карета, а наемники уже вывели из конюшни всех лошадей.

   - Садитесь, - сказал открывший дверцу Балер. - Ваши вещи уже здесь. Где медальоны?

   - Повесили на шею, - ответил Сергей, помогая девушке сесть в карету.

   - Их положено носить поверх одежды, - объяснил граф. - Если будете прятать, заподозрят в желании скрыть брак. Ну что, отправляемся?

   - Да, можно ехать, - кивнул Лей, приоткрыл дверцу и крикнул Экрену: - Барон, командуйте отправление!

   В этот день не только не было ни одного дождя, но даже разошлись облака, и впервые за две декады увидели солнце.

   - Теперь быстро начнет теплеть, - сказал Балер, - но до Бедора будем ехать по грязи. Этот участок дороги очень плохой. Сейчас выедем из города, и сами увидите.

   Отряд не задержали в воротах, а за ними цоканье копыт по брусчатке сменилось хлюпаньем. Карета пошла без толчков, но медленнее. Вся дорога была залита грязью, в которой вязли копыта лошадей. Двигались шагом и к обеду не успели добраться до трактира. Пришлось съехать на обочину, где почти не было грязи. Накормили лошадей, дали им немного отдохнуть и сами поели мясо с хлебом. Когда продолжили путь, юноши взялись за чтение магических книг, и к ним без охоты присоединилась Ланель. Она бы с удовольствием провела время с Сергеем, но стесняло присутствие графа. Балер немного поскучал и задремал. Вечером подъехали к трактиру, поэтому в этот день не было мороки с ужином и ночлегом. Утром, перед тем как уехать, купили у трактирщика овес и свежий хлеб. Второй день поездки ничем не отличался от первого до остановки на ночлег. Трактира не ожидалось, поэтому выбрали место рядом с небольшим чистым ручьем и поставили шатры. Перед этим Сергей высушил и согрел землю. Наемники сварили кашу, к которой добавили хлеб и копченый окорок, и все плотно поужинали.

   - Хорошо, что у нас с тобой отдельный шатер, - прижавшись к Сергею, сказала Ланель. - Можно поговорить, и вообще... Я из-за Мара не смогла даже обсудить нашу свадьбу.

   - А что в ней обсуждать? - не понял юноша. - Ритуал - это пустая формальность, тем более здешний. Ты для меня стала женой, когда у нас первый раз была близость.

   - Это потому, что ты не такой, как другие эльфы, - сказала она. - У них этой близости может быть много с разными девушками, а в жены берут только одну и на всю жизнь! У эльфов редко бывает, чтобы первая же девушка стала женой. Впереди сотни лет жизни, поэтому подругу выбирают очень тщательно. Если ошибутся, боги не дадут развестись. А во многих случаях за молодых делают выбор их родители. Мне мужа выбирал бы отец. Серг, скажи, как меня примет твоя семья?

   - Семья примет хорошо, - вздохнув, ответил он, - только если будем уходить в мой мир, то сначала пойдем не к моей семье, а совсем в другое место. Туда, где я без труда обменяю золото на наши деньги и куплю нам с тобой... дворянские грамоты. Я знаю много образов самых разных стран моего мира, а с магией мы без труда выучим любой язык. Вот после этого можно будет ехать домой. Моим близким расскажем все, а для остальных будем иностранцами. Так намного безопасней, чем пытаться сразу устраиваться в моей стране, пусть даже с помощью магии. Тебе придется долго привыкать к нашей жизни, и это лучше делать не дома.

   - Как ты думаешь, чем все закончится с Зоной? - спросила Ланель.

   - Не знаю, - ответил Сергей. - Предполагать можно все, что угодно, а предсказывать... Я для этого слишком мало знаю. Боюсь, что все может закончиться общей кровавой свалкой, разве что жители Гамрина отсидятся в стороне, если у них хватит ума не сунуться в Нубар. Попробуем пожить в Логарме, а если здесь все заполыхает, тогда уйдем.

   В соседнем шатре после ужина беседовали занимавшие его Лей и Балер.

   - Хочу вас спросить, принц, - сказал Мар. - Я очень опытный эльф и пятнадцатилетнего юнца должен видеть насквозь, но я не понимаю Серга, и это очень неприятно... В таком деле, как поход в старую столицу, спутникам нужно доверять безоглядно, а у меня такого доверия нет. Вы назвали его братом...

   - Если беспокоят его ум и рассудительность, то я вас успокою, - ответил Лей. - Это следствие памяти нескольких лет жизни герцога Лерада Бароса. Он поделился ими с Сергом, чтобы передать ему свое мастерство фехтовальщика. Мы об этом узнали от одного из магов гномов. Сергу эта память недоступна, но она на него как-то влияет. До встречи с Баросом он ничем не отличался от меня. Сергу можете верить во всем. Он ради друзей не пожалеет жизни.

   - А его мир? - спросил Балер. - Вы сказали, что могли бы в него уйти...

   - Я в него не рвусь, - ответил юноша, - и Серг уже не рвется, наверное, из-за своей жены. А в самом начале хотел уйти и уговаривал меня. У нас была такая связь, что он не мог вернуться один. Говорил, что там намного интересней, чем здесь, и безопасно. На его Земле совсем нет магии, но во всем остальном там нас далеко обогнали. Это слова Серга, я его миром не интересовался. Я с ним уйду, если не получится выжить здесь.

   - Здесь не получится, - покачал головой граф. - Конечно, я могу ошибаться, но вряд ли. Варг сделал страшную ошибку, тронув гномов. Я долго жил с этим народом и хорошо его узнал. Гномы не ввязались бы в драку людей с эльфами, но ни за что не простят своих потерь, да еще людям, которых считают намного ниже себя. Как только они истребят вырвавшихся из Зоны тварей, Логарм умоется кровью. Зря Серг собирался вмешаться. Ничего он не сможет сделать со всей своей силой, только увеличит потери коротышек и их счет к людям. Самое лучшее - это уйти в королевство Гамрин через север Нубара. Это нетрудно сделать, если собрать отряд в два десятка умелых бойцов. Тварей там еще не будет, а местные не станут связываться с сильным отрядом. Там у меня тоже много знакомств.

   - Завтра скажите Сергу, - предложил Лей. - Как он скажет, так и сделаем. Но в любом случае сначала пойдем в старую столицу. Я от этой затеи не в восторге, но Серга не остановить, да и вы загорелись. Если найдем ходивших в нее магов или людей, тогда, может быть, что-нибудь и получится.

   Еще один разговор в это же время происходил в стоявшем рядом шатре. В нем собрались ночевать Экрен и Бевир. Остальные наемники отдыхали в трех таких же шатрах, кроме братьев Боханов, которые дежурили по лагерю.

   - Скажите, барон, почему вы приняли это безумное предложение? - спросил эльф.

   - Надоело быть бродягой, - честно ответил Экрен. - И это не авантюра, как вы думаете, а просто рискованное мероприятие с неплохими шансами на успех. Никто не собирается лезть в столицу без проводника. Или пойдем с тем, кто в ней уже был, или вытряхнем их него нужные знания. Главное - знать те опасности, которые могут там поджидать. Я для своих нанимателей иной раз рисковал не меньше. А если найдем сокровищницу, смогу бросить наемничество. На баронство я золота не увезу, но на приличную жизнь в столице...

   - А если не найдете?

   - Я уже получил от принца два изумруда, а в этой поездке добавлю к ним приключения, о которых буду рассказывать детям, если они у меня когда-нибудь будут, - засмеялся Экрен. - Вот вы меня удивили своей осторожностью. Я понимаю, что эльфы живут дольше и дороже ценят свои жизни, но вот граф сразу согласился. По-моему, у него даже засветились глаза.

   - Авантюрист, - пожал плечами Бевир. - Я рискую из-за денег, а он - из-за новых впечатлений. Хотя сейчас у него будет и то, и другое. Граф потерял все, включая имение в Эльгерванде. Думаете, ему легко жить за счет принца?

   - Пожалуй, вы правы, - согласился барон, - но меня его мотивы не интересуют.

   - Пойдете впятером?

   - Мне поручено набрать наемников в Бедоре. Любые головорезы будут надежными, если их клятву закрепить магией.


   - Вы почему-то не обрадовались подкреплению, - сказал приехавший из столицы в лагерь хорков Гарб Арадон. - Неужели хватает тех хорков, которые уже были?

   - Если стоять на месте, то хватает, - ответил старший егерь Тар Варен, - С теми, которых вы привезли, сможем выдавливать тварей к Зоне, а для того чтобы уничтожить всех вырвавшихся и заложить бреши в защите стеной, их должно быть в десять раз больше!

   - Скоро их будет много, - пообещал маг. - Постоянно вызываем новых и проводим обучение.

   - Я боюсь, - признался Тар. - Раньше ни один хорк не смел возразить эльфу, а вчера один из них ударил моего егеря. Тот напросился сам, но все равно... Мне кажется, что ваше подчинение ослабевает. Может, его пора обновить?

   - Мы собирались это сделать через декаду, - сказал встревоженный Гарб. - Подчинение должно ослабевать, но не так быстро. Плохо! Завтра я поеду в другой лагерь, и если в нем тоже будут жаловаться на послушание, придется приостановить вызов хорков и везти сюда магов.


   - Идет! - прошептал самый молодой из трех гномов. - Смотрите, какой он большой!

   - Заткнись! - так же шепотом сказал старший. - Если он услышит, я тебя брошу в ловушку вместо козы!

   Из леса вышел бродень, втянул носом воздух и повернул голову в сторону ближайшей ловушки. Увидев козу, он взревел и большими прыжками бросился к жалобно закричавшему животному. Раздался треск, потом дикий вой - и все стихло.

   - Сработало! - восторженно крикнул молодой и получил от старшего подзатыльник.

   - Идут, - напряженно сказал третий гном. - Не такие большие, но их много.

   Зашевелились росшие вдоль дороги кусты, и из них выбрались зеленые ящерицы, размером с крупную собаку, у которых вдоль спины росли высокие гребни с шипами. Эти твари повели себя осторожней. Они осмотрели ловушку с попавшим в нее броднем, подошли к соседней и не стали трогать истошно вопящую козу. Не привлекли их и другие ловушки.

   - Этих бить нам, - сказал старший и положив на край ямы арбалет. - Чего ждете? Видите же, что они умнее той обезьяны. Расстреляем эти и запасные арбалеты, а потом будете их для меня заряжать. И давайте распределим цели.


   В Бедор прибыли на пятый день. Караул в воротах был усилен, но у них ничего не спросили и не препятствовали въезду. Ярко светило и уже хорошо грело солнце, и на улицах было много горожан, которые занимались своими делами и гуляли, не проявляя никакой нервозности.

   - Плохо! - сказал граф. - Похоже, что никто из горожан не знает о тварях.

   - Хотите сказать, что у солдат и магов Варга где-то свой лагерь, и их не привозят в город? - спросил Сергей. - С одной стороны, это нам на руку, потому что в Бедоре не введут никаких ограничений, а с другой - будет трудно подобраться к магам.

   - Сначала устроимся, а потом будем разбираться, - сказал Лей. - Где это лучше сделать?

   - В "Короне", - ответил Балер. - Это лучшее заведение в городе. Я заранее сказал барону, куда ехать. Он здесь тоже все хорошо знает. Мы остановимся в городе на несколько дней, поэтому не вижу смысла экономить на удобствах. Приедем на постоялый двор и распрощаемся с наемниками.

   Постоялый двор "Корона" оказался самым большим и богатым из всех виденных Сергеем. Показав брачные медальоны, он снял одну комнату на двоих. Одна комната была и у Лея, а Балера поселили вместе с Экреном и Мэглом в большом трехместном номере. Наемники проводили их до постоялого двора и уехали. Когда сменили грязную одежду, все спустились на первый этаж обедать, а после вкусного обеда собрались в комнате Лея.

   - Нужно решить, что будем делать дальше, - сказал граф. - Я съезжу к одному из знакомых дворян и попробую узнать насчет магов и прохода. Это второй помощник главы города, так что он должен хоть что-то знать.

   - Мне поручено найти наемников, этим и займусь, - добавил Экрен. - Неподалеку есть трактир, в котором они собираются, поэтому уже сегодня должен управиться.

   - Мэгл, вы говорили о человеке, который вернулся из старой столицы, - сказал Сергей. - Вы его, вроде бы, знали. Он не из этого города?

   - Да, он живет в Бедоре, - подтвердил маг. - Старая столица всего в полусотне карбов отсюда, поэтому многие из тех, кто в ней промышляет, живут в этом городе. Здесь же продавали привезенные ими книги. Я и познакомился с этим человеком, когда меня сюда отправили их покупать.

   - Значит, мы с вами его навестим, - решил юноша. - Неизвестно, найдем магов или нет, но из вашего знакомого постараемся вытянуть все, что сможем. Вы знаете, где он живет?

   - Я покупал книги в трактире, - ответил Мэгл, - но заплатил одному из мальчишек, и он проследил за продавцом. Дом я найду.

   - Я с вами! - заявила Ланель.

   - Все при деле, одному мне ничего не осталось, - сказал Лей. - Ну и ладно, разбегайтесь, а я займусь магией.

   Дом нужного человека нашли со второй попытки. Сергея это не удивило, потому что в той части города, куда их привел маг, одна улица ничем не отличалась от другой. На домах не было названий или номеров, и они походили один на другой, как близнецы. Нужную улицу нашли, спрашивая прохожих. Наконец хождения закончились.

   - Вот этот дом, - сказал Мэгл. - Я его запомнил по ручке на двери. - Учтите, что я буду подчинять всех, кто там будет. Нас с вами не звали и не обрадуются, а здесь такой народ, что легко получить в бок чем-нибудь острым.

   - Действуйте, - согласился юноша. - Мы не будем вам мешать.

   Маг поднялся по ступенькам и постучал в дверь колотушкой. Ждать почти не пришлось. Впустившая их пожилая женщина не сказала ни слова, повернулась и ушла в дом. Следуя за ней, вошли в большую комнату, в которой на одном из стульев сидел мужчина. Увидев Мэгла, он попытался вскочить и застыл.

   - Больше никого нет, - сказал маг. - Сейчас я его освобожу. Сначала попробуем договориться по-хорошему, ну а если не получится...

   - Зачем вы пришли? - со страхом спросил освобожденный от подчинения хозяин. - У меня нет книг, и я за ними больше не хожу!

   - Значит, не ходишь? - сказал Мэгл. - А если мы заплатим большие деньги, сходишь с нами?

   - Мертвому деньги не нужны, - твердо ответил хозяин, - а второй раз я оттуда не вернусь!

   - Успокойся, насильно тебя туда не потащим, - сказал маг. - Расскажешь обо всем, что может пригодиться, и мы уйдем. За рассказ получишь золото, конечно, меньше, чем заработал бы проводником.

   - Я туда шел с кошками, - немного успокоившись, начал рассказывать хозяин. - Они прекрасно чувствуют магию, поэтому реагировали почти на все ловушки.

   - Куклачев, - хмыкнул Сергей. - И как же ты ими управлял?

   - Управлял просто, господин, - ответил хозяин. - В городе есть маги, которые оказывают кое-какие услуги. Всех сильных уже давно куда-то увезли, а эти остались. Вот один из них меня с кошками и связал. Их было шесть, и ни одна не уцелела, но я хоть немного разобрался с тем, что там опасно. Я столкнулся с восемью постоянными ловушками и с тремя, которые не связаны с одним местом, но, конечно, их намного больше. Старайтесь избегать открытых мест и ни в коем случае не задерживайтесь там ночью! Я там был днем, а ночью только смотрел издалека на свечение. Когда возвращался, встретил тоже уходившего мага. Маги, даже слабые, людей презирают. Это или эльфы, которым по разным причинам пришлось покинуть свое королевство, или дети от таких пришельцев и человеческих женщин. Встреченный мной в этом ничем не отличался от остальных, но ему не повезло лишиться кисти правой руки. Этот эльф сумел как-то перетянуть и перевязать руку, применил к ней свою хилую магию и с сумкой золота выбрался к своей лошади. Только он совсем обессилил и не мог с ней управиться без посторонней помощи. Я ему такую помощь оказал, и мы два дня вместе добирались до Бедора.

   - Два дня ехали пятьдесят карбов? - не поверил Сергей.

   - По лесу скачек не устраивают, - ответил хозяин. - К тому же там есть места с колючими кустами, которые приходится объезжать. И со мной был беспомощный спутник. Он отбросил свой гонор и на ночевке много рассказывал о столице. Этот маг ходил в нее в третий раз, да еще беседовал с теми, кому повезло уйти живым, поэтому ему было что рассказать. Он не собирался идти в четвертый раз и не держался за свои секреты. Это он рассказал о ночи. Были желающие проверить столицу ночью, и никто из них из нее не вернулся. Маг еще сказал, что с темнотой приходит страх, который заставляет бежать, наплевав на все опасности. Многие из тех, кто кормился столицей, верят, что по ночам приходят души всадников или они сами.

   - А что не так с центром? - спросил Сергей. - Почему никто не добрался до дворцов?

   - Я тоже об этом спрашивал, - кивнул хозяин. - Маг ответил, что в центре слишком много ловушек. Во многих местах их вообще нельзя обойти, а на уничтожение не хватает сил.

   - Рассказывай все, что знаешь о ловушках, - достав кошель, сказал Мэгл, - только не торопясь и со всеми подробностями!


   - Вы ли это, дорогой граф? - вскричал полный мужчина лет пятидесяти, одетый в дорогую, шитую золотом одежду. - Когда мне доложили, я, право, не поверил!

   - Ну и зря, - усмехнулся Балер. - Рад встрече, барон! Вы мне всегда были симпатичны.

   - Вы ведь, кажется, ушли в наши леса? - спросил барон. - И было это с год назад. Неужели вернулись? Садитесь, сейчас слуги принесут вино и сладости!

   - Я недавно обедал, не люблю сладости и не хочу вина, - остановил его Мар. - Давайте просто сядем и по-дружески поговорим. Я вам открою секрет ваших лесов, ну и вы со мной поделитесь своими секретами.

   - Я сгораю от нетерпения! - потер руки барон. - Только какие секреты в таком городе, как наш? Все серо и уныло!

   - Неужели вы не знаете о том, что произошло на моей родине? - с хорошо разыгранным удивлением спросил Балер.

   - Слышал о вашем несчастье, - ответил барон. - Неужели это правда?

   - Увы, мой друг! - сказал Мар. - Видите мои уши? Думаю навсегда поселиться в вашем королевстве, и не хочется выделяться. Только до меня дошли слухи, что и у вас не все благополучно. Говорят, что через проход валом идут чудовища, и с ними не может справиться вся королевская армия. Я, дорогой барон, в сомнении... Может, лучше уехать в Нубар?

   - Не верьте этим слухам, граф! - воскликнул хозяин. - Какая королевская армия? Всего тысяча пехотинцев! Через проход действительно идут твари, но их уничтожают маги, а рабочие тем временем выкладывают стену. Когда ее закончат, оттуда вообще всех уберут, кроме армейского караула.

   - А почему же я не видел в городе ни магов, ни ваших солдат? - с недоумением спросил Балер. - Может, вас ввели в заблуждение?

   - Солдатам у нас нечего делать, - ответил обиженный его недоверием барон. - У них недалеко от прохода есть свой лагерь. Там же отдыхают и маги. Тех, кому нужны женщины, на ночь привозят в нашу "Усладу". Если вы недавно приехали, то и не могли их видеть. Для магов еще слишком рано. Убедились в том, что я вас не обманываю?

   - Помилуйте, Тудор! - воскликнул Мар. - Я такого никогда не говорил! Я думал, что вы сами в неведении. Но если все так, то можно ни о чем не беспокоиться. Давайте я вам расскажу о своем последнем приключении, оно сильно отличалось от всех остальных.


   Экрен подъехал к трактиру "Меч и копье", отдал своего жеребца стоявшему у коновязи слуге и вошел в заведение. Там его ждал сюрприз: в трапезном зале обедали все наемники недавно отпущенного отряда. Были и другие, но всего человек пять. Он кивнул сидевшему за своим столом хозяину и занял тот, за который обычно садились наниматели. Первым к нему подошел Бевир.

   - Нужны наемники? - спросил он, садясь рядом. - Это то дело, о котором мы с вами говорили?

   - Угадали, - ответил Экрен. - Неужели вы передумали? Или просто решили меня развлечь?

   - Хотел уточнить, - сказал эльф, - для чего вам отряд? Только для охраны, или нужно будет лезть в город?

   - Кто-то останется стеречь лошадей, а остальные пойдут с нами, - ответил барон. - Оплата для ушедших будет существенно выше. Если найдем много золота, часть его раздадим всем. Охрана будет нужна и после визита в старую столицу. Я думаю, что на этот раз будут нанимать на гораздо больший срок.

   - Какие условия оплаты? - спросил Бевир.

   - Тридцать золотых в декаду и пятьсот для тех, кто пойдет в старую столицу. Вам, естественно, будет доплата. О том, что поделимся золотом, я уже говорил.

   - Для такого дела этого мало, - сказал эльф.

   - Я вас, Амгон, уговаривать не буду, - пожал плечами Экрен. - Если этого для вас мало, ждите, пока высохнет грязь, и занимайтесь охраной купеческих обозов. Только учтите, что гномы никогда не простят Варга, поэтому скоро здесь будет война. И в Нубаре должно быть неуютно из-за тварей. Неужели вы думаете, что, если Варг уничтожил стражей Зоны у эльфов и коротышек, он не сделал то же самое в соседнем королевстве? Вас нанимали до столицы и заплатили большие деньги, причем не только наниматели, но и гномы, а отрабатывать почти не пришлось.

   - Мы не виноваты в том, что у нанимателей изменились планы, - возразил Бевир.

   - Разве я вас обвиняю? - удивился барон. - Я только хочу сказать, что у вас могли забрать часть золота, но этого не сделали. Если подобная щедрость разжигает аппетит, то зря. Вы не единственные наемники в этом городе. Учтите еще то, что нанятые сейчас могут в будущем составить костяк постоянной дружины. Господа, которым я служу, не собираются здесь погибать и не дадут погибнуть тем, кто им служит.

   - Я поговорю со своими людьми, - сказал эльф, встал из-за стола и ушел к наемникам.

   - Я Вар Делек, - представился занявший его место наемник. - У меня отряд из пяти опытных воинов.

   - Барон Варон, - назвал себя Экрен. - Набираю таких, как вы, для выгодного, но рискового дела.


   "Неужели я прав? - с замиранием сердца думал Лей. - Тогда почему этим никто не пользуется? Ладно, обдумаю еще раз. Ритуалом можно вызвать любого демона или хорка, вообще любую тварь, у которой есть сила. Зверей для зоны так и вызывают, да еще и используют их силу для трансформации. Вот вернуть обратно можно только разумных, которые должны сами провести ритуал и связать его с образом места возвращения. Но они могут забрать с собой кого угодно. К демонам не отправится не один идиот, но визит к хоркам не несет большой опасности. Но ведь и там можно провести точно такой же ритуал и вернуться, но уже в любое другое место, для которого есть образ! Неужели до этого никто не додумался? Хотя сейчас мало сильных магов и уже давно не слышно, чтобы кто-нибудь из них вызывал демонов. А хорков, похоже, не вызывали лет триста. Может быть, великие маги прошлого до поражения в войне путешествовали по своему миру, используя мир Земли? Скорее всего, такие путешествия делались в тайне, и секретом ни с кем не делились. Если все так и есть, то можно будет не выбираться из старой столицы, а уйти из нее со всей добычей в мир Серга, а потом из него вернуться к лошадям! И не нужно будет пробираться в Гамрин. У графа достаточно образов, по которым в него можно вернуться с Земли".

   Юноша вскочил с кровати и принялся взволнованно ходить по комнате.

   "Ни на что не хватает времени! - думал он. - Книг набрали, а условий для занятий нет! Запоминаю те заклинания, которые кажутся полезными, а в остальном как был неучем, так им и остался! Запустили рост мышц, и они уже увеличились, но в этом путешествии нет возможности их нагружать, поэтому настоящей силы не будет... Серг хоть одну мышцу тренирует с Ланель, а у меня нет и этого. Нужно заканчивать с переездами и где-нибудь устраиваться. Может, не лезть в старую столицу, а через мир Серга попасть в комнаты, в которых хранится королевская казна? Я взял с собой не так уж много золота. Почему-то мне эта мысль не нравится, может, потому, что это будет очень похоже на кражу? Отложу ее на тот случай, если ничего не найдем в столице".


   - Что творится у соседей? - спросил король Гамрина Борен у своего канцлера Корта Рамона. - О прорыве тварей можете не рассказывать. Меня, граф, интересует, что предпринял Аран.

   - Прячут крестьян в городах и угоняют скот, - ответил канцлер. - Из горожан собирают отряды, вооружают и в сопровождении магов отправляют бить тварей. Убитых чудовищ доставляют в города и используют в пищу. Потери в таких отрядах большие, но они скоро приобретут необходимые опыт и сноровку. Армия тоже занята охотой, но тварей не становится меньше. Эльфы их наделали слишком много, поэтому у соседей такая жизнь надолго.

   - А обращаться к нам за помощью не хотят, - усмехнулся король. - Я бы на месте Арана тоже с этим не спешил. Ну и мы не будем навязываться. Пусть они сами выбивают тварей, а когда их число пойдет на убыль, тогда и посмотрим, стоит ли использовать армию!

   - Может, приказать магам выпустить кнора? - предложил Корт. - Узнаем, что творится у всех, а не только в Нубаре. Мы сейчас отрезаны от всего мира.

   - Не нужно, - подумав, ответил Борен. - Кнор после этого улетит, а он еще может пригодиться. Пошлите лучше кого-нибудь по северному тракту. Новости будут через две декады, но у нас нет необходимости в спешке.


   Глава 14


   Сергей спрыгнул с лошади и, взяв в руки повод, пошел рядом. Три связанные с ним кошки остались сидеть на попоне, с любопытством посматривая по сторонам.

   - Хочешь размять ноги? - спросил ехавший следом за ним Лей.

   - Надоело кланяться веткам, - ответил он. - И не помешает размять ноги, а то я скоро разучусь ходить.

   - Сейчас должна быть большая поляна, - обернувшись, сказал ехавший первым Эльх Экрой - На ней сделаем привал.

   Этот детина из отряда Вара Делека оказался для них находкой. Он несколько раз сопровождал магов в старую столицу и прекрасно помнил дорогу и многое из того, о чем они между собой говорили. В этот поход наняли и парней Делека, и весь отряд Бевира, за исключением братьев Дедоров, которые из него ушли еще до найма. Перед отъездом подрядили уличных мальчишек ловить кошек, которых знавший нужное заклинание Лей связал со всеми магами. Была мысль похитить из "Услады" нескольких любителей женщин, но от нее отказались. Вряд ли им попался бы один из тех магов, которые ходили за книгами, а вот шум такое похищение вызвало бы большой. Могли даже перекрыть дороги и отправить погоню.

   Минут через пять выехали на большую поляну, на которой были видны следы костров.

   - Очень удобное место для ночлега, - сказал спешившийся Эльх. - Неподалеку ручей с хорошей водой и много сушняка. Только если здесь ночевать, к столице приедем после полудня, и придется делать еще одну ночевку. В нее всегда шли утром, чтобы больше успеть. Ни один из тех, кто задержался до темноты, назад не вернулся.

   - Напоим и накормим коней и поедим сами, - сказал спрыгнувший с лошади граф, - а ночевать будем в том лагере, о котором ты говорил. Где твой ручей?

   Наемники занялись лошадьми и кострами, а господа сели на лежавшее на поляне бревно ждать, когда приготовят обед. По лесу ехали молча, а сейчас разговорились.

   - Эльх! - окликнул наемника Лей. - Оставь костер, с ним управятся без тебя. Сядь рядом и расскажи все, что помнишь из разговоров магов.

   - Я много чего помню, - отозвался наемник и сел напротив них на пень. - Что вас интересует?

   - Что такое ловушки? - спросил Сергей. - Наверное, маги об этом говорили?

   - Они сами этого толком не знают, - ответил Эльх. - Считается, что ловушки не имеют отношения к всадникам. Вроде бы это боевые заклинания, которые созданы великими магами. Они существуют сами по себе и питаются рассеянной магией. Поэтому те из них, которые не сидят на месте, тянутся к силе. Все маги ее скрывали. Если нужно было использовать силу, маскировку снимали, а потом опять ею прикрывались.

   - Наверное, в городе много костей? - спросила Ланель. - В нем погибла вся человеческая армия. В книгах написано, что в него вошли пятьдесят тысяч бойцов...

   - Этого я не знаю, - помотал головой наемник. - Сам я там не был, а маги о костях не упоминали.

   - Что-нибудь говорили о центре города? - спросил граф.

   - А как же! - оживился наемник. - О нем было много разговоров. Туда даже пробовали добраться, но ни у кого из наших магов не хватило сил. Слишком там много ловушек, которые нужно уничтожать. Вот великий маг, по их словам, прошел бы. Каждая ловушка немного светиться, но этот свет видно только в темноте. Если ночью залезть на высокое дерево, центр столицы прямо пылает!

   - А был разговор о ночных страхах? - задал вопрос Мэгл.

   - Толку от таких разговоров! - махнул рукой Эльх. - Никто ничего не знает, и все придумывают страшилки. В основном ночные страхи связывают со всадниками, хотя некоторые уверены в том, что в них виноваты души великих магов. Человек умирает сразу, а душа мага какое-то время остается в мертвом теле. Ну а великие маги были так сильны, что их души могли долго существовать без тела. Подпитываться они могут от собирающих силу ловушек, но это страшная и пустая жизнь, вот они и пытаются выгнать дух живого и занять его тело. Лишить тело души им удается, а вселиться самим почему-то не получается.

   - Наверное, обсуждали разные ловушки? - спросил Лей.

   - О них было много разговоров, - подтвердил наемник. - Я их запомнил с полсотни. Маги делились друг с другом, а я для них был вроде этого пня.

   - Рассказывай! - приказал граф. - Обед подождет. Если твой рассказ поможет, получишь много золота!

   С полчаса слушали Эльха, который рассказал все, что знал о ловушках, а потом пообедали кашей с мясом, и каждый из магов накормил своих кошек. Немного отдохнули, после чего опять посадили своих хвостатых помощниц на лошадей, сели сами и продолжили путь. К вечеру добрались до еще одной поляны с кострищами, на ней и остановились на ночлег. По словам Эльха, от нее до старой столицы было не больше часа ходьбы.

   - Те, кто не пойдет в столицу, будут ждать здесь, - сказал он. - Подходить ближе с лошадьми нельзя, потому что они начнут беситься. Воды здесь нет, но недалеко нашли небольшое озеро. Я сейчас накопаю червей...

   - Хочешь заняться рыбалкой? - спросил граф.

   - Нет, это для другого, - ответил Эльх. - Ловушки реагируют только на живое, вот маги и бросали червей. Я их для этого дела копал каждую поездку и сейчас взял лопату.

   - Не хочешь пойти с нами? - спросил Лей.

   - Доведу вас до первых домов и вернусь сюда, - ответил наемник. - Дороги к кварталам магов расчищены, и на них можно встретить только блуждающие ловушки, а таких мало. Туда я бы еще мог сходить, но не в центр. Вы там, может быть, и пройдете, но люди точно погибнут.

   Когда договаривались с наемниками, в город согласились идти трое. Ими были братья Боханы и Марта. Им надоело наемничество и внушала уважение сила Сергея, которую он несколько раз показывал на стоянках, поэтому решили рискнуть. Остальные должны были три дня ждать с лошадьми, а потом могли уезжать.

   Воду для лошадей привезли в мехах, поэтому вечером к озеру не ходили. Наемники поставили шатры, приготовили ужин и после него занялись лошадьми, а господа легли отдыхать. Утром, после завтрака, четыре эльфа и пять людей ушли из лагеря. Своих кошек каждый из магов посадил на плечи. До столицы добирались около часа, а когда вышли к стоявшим на окраине домам, увидели, что возле них нет даже кустов.

   - В городе ничего не растет, - сказал Эльх. - На клумбах и в парках погибла вся зелень, нет даже травы. Если бы там могла удержаться жизнь, за триста лет все заросло бы лесом. Видите верхушку башни? Где-то в той стороне должны быть остатки королевского дворца. Я ухожу, а вы постарайтесь вернуться!

   - Не будем терять время! - сказал Сергей и приказал одной из кошек спрыгнуть с плеча.

   Нехотя выполнив приказ, молодая рыжая кошка осмотрелась по сторонам и не спеша побежала по тротуару. Все встали гуськом и двинулись вслед за ней. Сергей шел первым, а вторым в цепочке был Лей, который не пустил рвавшуюся вперед Ланель. Следом за девушкой двигался Мэгл, а за ним - граф с наемниками. И тротуары, и дороги были выложены ровными каменными плитами, которых не тронуло время, а вот дома сохранились хуже. На окраинах столицы они были одноэтажными. Покрытые черепицей крыши по большей части сохранились, а вот штукатурка со стен осыпалась. Наверное, когда-то на них была лепнина и другие архитектурные излишества, но сейчас не осталось ничего, кроме местами потрескавшейся кирпичной кладки. Возле каждого дома сохранились остатки палисадников и отдельно росших деревьев и кустов. Дома смотрели на непрошеных гостей провалами лишенных стекол окон, постепенно рождая у них чувства неуверенности и страха.

   Кошка остановилась, когда прошли два квартала. Она изогнула спину дугой и шипела на тротуарные плиты, на которых ничего не было видно ни обычным, ни магическим зрением. Сергей вынул из кожаного кошеля несколько червей и бросил их перед зверьком. На мгновение всех ослепила вспышка, после которой на тротуаре не осталось даже копоти.

   - О такой ловушке нам говорил Эльх, - сказал юноша. - Ее можно уничтожить, но не будем терять время и обойдем.

   Он отдал мысленный приказ, и кошка обежала опасное место по дороге. После этого до следующей ловушки шли целых три квартала. Ее кошка не заметила и мгновенно превратилась в брызнувшее во все стороны кровью пятно.

   - Это что-то вроде "Удара молота", - сказал Лей. - Его даже видно магическим зрением, правда, плохо. Обойдем?

   - Уничтожим, - успокоив оставшихся кошек, ответил Сергей. - Глупо мстить заклинанию, но я все же отомщу, а заодно потренируюсь. Огнем его бить бесполезно, а вот отнять силу...

   Он перешел на магическое зрение и увидел, как истаяло слабо светящееся пятно.

   - Что это за заклинание? - спросил Мэгл. - Я такого не знаю.

   - Брат нашел в одной из книг, - ответил юноша. - Вы, наверное, никогда не занимались трансформацией магических тварей. Этим заклинанием их лишают сил, чтобы легче было работать. На сильного мага оно не подействует, а у слабого можно забрать силы, только для этого вы должны быть намного сильнее, чтобы продавить его защиту. А у ловушек и защиты нет, поэтому их легче уничтожать, забирая силу, чем ее расходуя. Только под маскировкой эльфов это не сделаешь, а если использовать заклинание гномов, я не смогу полностью закрыться. Вот Лею оно подходит. Ладно, пойдем дальше.

   С его плеча на дорогу соскочила дымчатая кошка и побежала в указанном направлении. Все заторопились, но прошли всего с сотню шагов.

   - Куда она девалась? - удивленно спросила Ланель. - Вы что-нибудь заметили?

   - Просто исчезла, - ответил Сергей. - Я в этом месте ничего не вижу. Сейчас попробую бросить червей.

   Черви тоже исчезли, а вторично использованное заклинание отбора силы на эту ловушку не подействовало. Ее, как и первую, просто обошли.

   - Плохо! - сказал Лей. - Идем в другой район, и две встреченные ловушки не из тех, о которых нам рассказали. Если и дальше так пойдет...

   - "Серебряная пыль", - Сергей показал рукой на едва видный круг на плитах тротуара. - О ней нам рассказывал знакомый Мэгла. Сейчас я ее "выпью".

   Круг посветлел и исчез. Выпущенная третья кошка пробежала по тому месту, где он был, и остановилась, поджидая хозяина. На этот раз беспрепятственно шли два квартала. Одноэтажные дома сменились двухэтажными, в окнах некоторых даже уцелели стекла.

   - Может, войдем? - спросила Ланель и вздрогнула от громкого хлопка двери в доме напротив.

   - Ветра нет, - сказал Мэгл, - и в дверях никого не было. Я как раз смотрел в ту сторону. Вы как хотите, а я в эти дома не пойду. Что-то с ними не так. Стоит только об этом подумать, как сразу же пробирает страх.

   - Никто в них не пойдет, - отозвался Сергей. - Идем в центр. Стойте!

   Кошка остановилась и начала пятиться назад, шипя на что-то, видимое ей одной. Вся шерсть у хвостатой помощницы встала дыбом, а заглянувший в ее чувства, юноша ощутил дикий страх.

   - Блуждающая ловушка! - крикнул он. - Отступаем!

   - Пусти меня! - оттолкнул его Лей. - Сейчас я на ней кое-что испробую!

   Перед ним засветился воздух, и из этого свечения в приближающуюся смерть ударила длинная извилистая молния! В воздухе вспыхнул шар размером с футбольный мяч, который взорвался со страшным грохотом, ослепив всех вспышкой взрыва.

   - Ничего не слышу! - крикнул Сергей что-то говорившему ему Лею. - Сначала по ушам ударила твоя молния, а потом еще этот взрыв. Подожди, сейчас я всех немного подлечу.

   После лечебного заклинания глухота прошла, но в ушах еще долго звенело.

   - Где ты его откопал, - проворчал юноша, проверяя распростертое на дороге тельце. - Мертвая! Мои кошки погибли, теперь тебе идти впереди.

   - Ты читаешь книги время от времени, а я это делаю постоянно, - отозвался Лей. - Тоже неуч, но все равно знаю больше тебя. Учти, что я на это заклинание израсходовал треть своих сил. Пускать кошку?

   - Пускай, - сказал Сергей. - Что там впереди, не площадь?

   - Площадь, - подтвердил Мэгл. - Я применил заклинание дальновидения. Что-то на ней лежит, а что именно - не ясно. Помните, что нам советовали избегать открытых мест?

   - Все равно идти в ту сторону, - сказал Лей. - На площадь не пойдем, но посмотрим. Надеюсь, что ее недолго обходить. Мы с вами прошли половину пути и встретили всего несколько ловушек. Непонятно, чего так боялись маги.

   До площади не потеряли ни одной кошки и встретили еще три ловушки. Они были из тех, о которых рассказывал Эльх. Две получилось "выпить", а на третью это заклинание не подействовало, и ее обошли. Когда подошли ближе, стало видно, что площадь не просто усыпана костями, на ней громоздились высокие кучи выбеленных временем человеческих останков!

   - Вот и твои кости! - сказал Лей девушке. - Интересно, кто их сюда сгреб. Столько людей эта площадь не вместила бы. Но здесь мы точно не пройдем, даже если не будет ловушек. Возвращаемся и обходим.

   Пока обходили площадь, встретили еще пять ловушек, потеряли двух кошек и чуть не лишились одного из братьев Боханов. Май принялся громко кричать, чтобы от него отстали, и от кого-то отпихиваться. Пришлось Мэглу его подчинить.

   - Здесь точно никого не было, - сказал маг остальным, - но что-то на него подействовало. Давайте держаться подальше от домов.

   Скоро Лей потерял последнюю кошку, которая обезумела, потеряла с ним связь и сбежала. Теперь первой шла Ланель. Она смогла пройти всего три квартала, потеряв при этом всех своих кошек.

   - Количество ловушек растет, - озабоченно сказал вышедший вперед Мэгл, - и черви скоро закончатся.

   - Дворец с Академией совсем рядом, - отозвался Сергей. - Наверное, осталось три или четыре квартала. Если не хватит ваших кошек, первым пойду я. Лей, передай мне свое заклинание с молнией. Интересно, почему его не дал герцог.

   - Потому что оно не боевое, - ответил брат. - Действует всего на несколько шагов и требует в три раза больше силы, чем огненная магия. От такой молнии легко закрыться, и ее не применишь в дождь.

   - Но она разрушает любое заклинание, - возразил Сергей.

   - И кому это нужно? - пожал плечами Лей. - Ни один маг в бою не подпустит тебя так близко. Ловушки уничтожать легко, но магам Эльгерванда это ненужно. Все, я уже передал.

   Последняя кошка обезумела и бросилась на Мэгла, когда до Дворцовой площади остался один квартал. После этого первым пошел Сергей, которому отдали всех сохранившихся червей. Пока подошли к площади, пришлось уничтожить два десятка ловушек. Большинство он "выпил", остальные уничтожил небольшими молниями, подойдя к ним вплотную.

   - Слава Кардаю, что здесь нет костей, - осмотрев площадь, сказал Лей. - Брат, посмотри магическим зрением! Вся площадь - это огромная ловушка! У тебя на нее не хватит сил! Зря мы сюда пришли, нужно возвращаться.

   - Стань первым и отведи всех на сотню шагов, - приказал Сергей. - Я останусь и ударю. Если она взорвется, то достанется мне одному. И не возражайте! Глупо отступать, не попробовав. Я почти не тратил силу, поэтому ударю хорошо. Главное - не оглохнуть.

   Когда все отошли по уже отчищенной от ловушек дороге, юноша влил в заклинание половину своих сил и направил его в центр площади. Спасло то, что тридцатиметровая молния породила ударную волну, которая отбросила Сергея на десять шагов и крепко приложила о мостовую. Юноша сразу же потерял сознание и не увидел, как вспыхнувшая огнем площадь опалила то место, где он только что стоял.


   - Может, теперь скажете, для чего мы здесь? - спросил герцог Фарм Герол. - И почему Совет собрали вы, а не ваш кузен?

   - Я лучше сумею донести до вас свои мысли, - усмехнулся Лерад Барос. - Если их начнет пересказывать Хар, вы можете многого не услышать. Я уже пытался его убедить и не преуспел. Правда, он тоже многого не знает.

   - У меня мало времени, - сказал герцог Герт Лигор. - Переходите к делу.

   - Перехожу, - согласился Лерад. - Я нашел для вас выход в использовании хорков для чистки вырвавшихся из Зоны тварей, но не предполагал, что вы их будете тянуть сюда тысячами. Кроме того, сила этих пришельцев затуманила многим из вас мозги! Для вас чистка от тварей - это только первая цель, второй стало завоевание всех соседей!

   - А если даже и так? Кто нам может в этом помешать? - спросил герцог Эрам Ворен.

   - Сами хорки, - ответил Лерад. - Вы их связали подчинением, которое недолговечно даже для обычных магов. Чем сильнее подчиненный маг, тем чаще его нужно обновлять. Если бы хорков было несколько сотен, то и тогда это было бы непростой задачей, а вы их вызвали семь тысяч! Семь тысяч взятых под контроль великих магов. Пусть они неучи, но боевую магию знают. Сегодня прибыл Гарб Арадон...

   - Как он мог так рано вернуться? - удивился герцог Фарм Герол.

   - Не спал и мчался сюда на сменных лошадях, - объяснил Лерад. - Вам сказать, что было причиной такой спешки?

   - Неужели взбунтовались хорки? - испуганно спросил герцог Хар Барос.

   - Еще нет, но до этого может дойти, - ответил Лерад. - Подчинение ослабевает, особенно в самых первых группах. Были уже случаи неповиновения и рукоприкладства. К счастью, пока егерей били руками, а не магией.

   - Хорков не обязательно подчинять, - сказал Фарм, - с ними можно договориться. Вы ведь своего не подчиняли?

   - Я ему внушил, что отношусь как к брату, - ответил Лерад. - Он у меня один, и я не только внушал, я к нему действительно так отношусь. Но семь тысяч братьев - это перебор, тем более что такое внушение нужно делать до обучения, а не после. Мой брат сидит в столице и ни в чем не испытывает нужды, а остальные хорки ведут бой с нашими тварями. Улавливаете разницу? К тому же мой хорк умен, а среди ваших полно глупцов.

   - Пообещаем всем золото, - предложил Герт. - Оно у них тоже ценится. Закончат работу и вернутся домой.

   - Не факт, что все согласятся, - возразил Лерад. - И откуда мы возьмем столько золота? Даже если вы его найдете, никого из них нельзя отпускать! Они быстро попадут в зависимость к своим правителям, а потом вернутся сюда со всей их силой! Я со своим хорком ходил в его мир и кое-что посмотрел. В нем нет магии, но много другой силы, которая сметет всех нас! Для мира хорков мы дикари, а с дикарями в нем не церемонятся!

   - И что вы предлагаете? - спросил Фарм. - Вы ведь пришли не только предупредить?

   - Нужно прекратить вызов новых хорков! - сказал Лерад. - Всех тех, кто еще не прошел обучение, нетрудно уничтожить. Освободившихся магов надо отправить в лагеря обновлять подчинение, а хорков быстрее двигать к Зоне, не считаясь с их потерями. Главное - не уничтожить всех вырвавшихся тварей, а заделать бреши в защите. Если не будет работать подчинение, тогда соблазняйте их золотом. В конце всех нужно отравить! Домой не должен вернуться ни один хорк!


   - Ты спишь? - спросил Алексей Белов.

   - Еще нет, - открыв глаза, ответил Ник Сандерс.

   Он вчера поменялся кроватями с жившим в этом шатре поляком, который с удовольствием ушел от такого соседа, как русский. Несмотря на несогласие со многими высказываниями Алексея и разницей в характерах, американцу по-прежнему хотелось с ним общаться.

   - Помнишь того типа, который приезжал в лагерь четыре дня назад? - спросил Белов. - Он еще приходил на нас смотреть с главным егерем.

   - Ну помню, - ответил Ник. - Дальше-то что?

   - Мне удалось услышать обрывок их разговора. Это было незадолго до того, как гость уехал к нашим соседям. Так вот, егерю было обещано, что сюда пришлют магов, чтобы те у нас что-то обновили. Мне это сильно не понравилось.

   - А почему сказал только сейчас? - спросил Сандерс.

   - Думаю сбежать, - признался Алексей. - Если хочешь, можешь присоединиться. Я помню, каким был, когда нас сюда привезли. Во всем верил эльфам и бросался выполнять любой их каприз. Да и остальные были не лучше. А сейчас такие послушные только те, кого привез этот тип, а остальные не скрывают недовольства. Наверное, магов пришлют, чтобы мы все опять ходили по струнке.

   - Похоже, что ты прав, - задумался Ник. - И куда бежать? Сейчас наших много, поэтому побег не скажется на тварях, но нас будут искать. И потом я пока не оставил надежду вернуться домой.

   - Ну и зря, - хмуро сказал Белов. - Никого они не отпустят. Мы все живы только до тех пор, пока не перебили тварей. Подумай сам, стал бы ты отпускать таких сильных магов? Когда учились, я спросил одного из учителей, вернут ли нас домой. Он засмеялся и сказал, что никто из них не будет этим заниматься. Мол, такие, как мы, возвращаются сами, а они только обучат нас ритуалу.

   - Думаешь, они побояться, что мы сюда вернемся? - догадался Сандерс.

   - А тут и думать нечего, - ответил Алексей. - Дома нас возьмут за жабры и быстро все узнают. Те, кто управляет вами или нами, ни за что не откажутся от такого лакомого куска, как мир, заселенный какими-то дикарями. Мир большой и чистый, а дикарей мало. Бежать нужно в какой-нибудь город в стороне от тракта. Я прислушивался к тому, что говорят егеря. Чистка идет вдоль трактов, а в стороне от них мало тварей, и ими пока никто не занимается. Доберемся до какого-нибудь города, а дальше будет видно. Нам нужны книги по магии, в которых есть ритуал возвращения, хотя я не отказался бы и от других.

   - А остальные? - спросил Ник.

   - Я бы не хотел, чтобы на Землю вернулось столько магов, - откровенно ответил Белов. - Среди них немало придурков, которые такого натворят... С другой стороны, неохота, чтобы их здесь чем-нибудь потравили. Добавят в еду яд, и все дружно отбросят копыта. Если будет возможность, помочь им освободиться, я это сделаю, а дальше пусть сами бодаются с эльфами. И потом, если сейчас уйдет много парней, остальные не удержат тварей, да и сбежавшими сразу займутся. Какая тогда учеба? А на нас двоих могут и наплевать. Не столько егерей у Тара Варена, чтобы их отправлять из лагеря нас искать. Доложит о побеге, а решать будут в столице. Пока они будут слать гонцов, мы уже будем далеко.

   - Я с тобой, - решил американец. - Только нужно позаимствовать у егерей ножи, фляги и какую-нибудь еду. Можно еще взять плащи, без них ночью в лесу будет холодно.


   - Где это мы? - спросил пришедший в себя Сергей и был тут же зацелован плачущей женой.

   - Если бы ты знал, что я почувствовала, когда увидела твое залитое кровью тело! - рыдала она. - Дура! Нужно было не идти у тебя на поводу, а отговорить от этого самоубийственного похода! Зачем мне золото, если не будет тебя? И ты тоже сволочь! Только стали мужем и женой...

   - Дорогая, ты можешь трясти не так сильно? - попросил юноша. - Я, наверное, еще не до конца вылечился. Скажи, что это за комната и где все остальные?

   В слабом свете небольшого походного фонаря было едва видно большое помещение с низким потолком и без какой-либо мебели.

   - Ой, извини! - Ланель отпустила мужа и прижалась к его лицу мокрой щекой. - Мы в подвале королевского дворца. Тебя подлечил Лей, а потом еще один раз лечил Мэгл. Сейчас ни у кого, кроме тебя, нет силы. Лей даже разрядил свой накопитель.

   - Как же вы сюда добрались? - удивился он.

   - Твое заклинание уничтожило все ловушки, - все еще всхлипывая, объяснила девушка. - На площади даже расплавились камни, и нам пришлось ждать, пока все немного остынет. А в самом дворце нет никаких ловушек. Золота нашли столько, что его нужно вывозить телегами.

   - Сколько же я пробыл без сознания? - спросил Сергей. - Долго еще до ночи?

   - Уже ночь, - ответила Ланель. - Пока не было никаких ужасов, о которых нам рассказывали. Может, это из-за огня на площади, а может, из-за того, что мы сидим в этом дворце. А в Академию никто не ходил, просто не успели. К тому же идти куда-нибудь без сил... Серг, наверное, ты меня не любишь! Я так переживала, но мое волнение и слезы не вызывают в тебе никаких чувств! Вместо того чтобы меня утешить, ты расспрашиваешь!

   - Извини, - сказал юноша и с трудом поднялся, зашипев от боли в разбитом колене. - Все тело сильно болит, а голова плохо соображает. Я ею не бился?

   - Трудно сказать, чем ты не бился, - ответила девушка. - Тебя после молнии сильно ударило о мостовую, а когда полыхнуло на площади, был сильный порыв ветра. Мы все попадали, а тебя отбросило еще дальше.

   - Сейчас еще раз себя подлечу, - сказал он. - Милая, ты мне так и не сказала, где все остальные.

   - Все в подвале. В нем очень много помещений. Май пришел в себя и не смог вспомнить, что с ним было. Граф порывался посмотреть из окон на площадь, но Лей его не пустил. Мэгл сказал, что будет безопасней не собираться всем вместе, поэтому заняли еще две такие же комнаты.

   - Золота действительно много?

   - С полсотни сундучков, - ответила она. - Граф с Мэглом с трудом подняли один. Мы там были совсем недолго. Переживали из-за тебя, и всем было страшно: ночь-то еще не закончилась.

   - Давай отдыхать, - сказал Сергей и опять лег на расстеленный на полу плащ. - К утру мне должно стать лучше, а вы хоть немного восстановите силы.


   Глава 15


   Помещение, в котором хранилось золото, было совсем небольшим, и четыре фонаря позволили его хорошо рассмотреть. Возле одной из стен стояли небольшие деревянные сундуки, которые отсвечивали красным, а на другой стене была закреплена полка с ларцами. Стены, пол и потолок были облицованы плитами полированного гранита. Больше здесь ничего не было.

   - Сундуки из дуба и окованы медью, - сказал Сергею Мар. - Здесь сухо, и они прекрасно сохранились. Пятьдесят шесть полных монетами и еще два десятка пустых. Полный сундук весит примерно сорок калей. Двое могут поднять, но далеко не унесут.

   - А что на полке? - спросил юноша.

   - Драгоценные камни, - ответил вместо графа Лей. - В основном довольно крупные алмазы, но есть и изумруды.

   Пренебрежение брата к алмазам объяснялось тем, что в этом мире больше ценились изумруды.

   - Дверь была незаперта, или вы ее ломали? - спросил Сергей.

   - Такую дверь очень трудно выломать, - ответил Мэгл, - нам этого делать не пришлось. Замок был открыт, а ключ лежал на полу.

   - Пусть Боханы поднимут один сундук на первый этаж, - сказал юноша графу, - а мы с вами осмотрим дворец. Он сильно разрушен?

   - В некоторых комнатах выбиты окна, и в них испортилась мебель, - ответил брат. - В помещениях, где уцелели стекла, все прекрасно сохранилось. Мы прошлись только по первому этажу. Где-то на втором должны быть личная библиотека короля и сокровищница.

   - А мы разве не в сокровищнице? - удивился Сергей.

   - Это казна, - объяснил Мар. - В ней хранят только отчеканенные деньги, а все другие ценности хранятся отдельно. Если бросили это золото, наверное, что-нибудь найдем и в сокровищнице. Зря вы нас сюда привели, Серг! Как теперь уходить и все это бросать? А если сильно нагрузимся золотом, можем отсюда не выбраться.

   - Не будем мы, граф, нагружаться, - ответил юноша. - И к отряду вернемся не по улицам, а через мой мир. Возьмем с собой только один сундук, а остальное запрем и будем брать по мере надобности или тогда, когда найдем надежное место для хранения. Вряд ли сюда кто-нибудь быстро доберется. Если в королевской библиотеке будет много нужных книг, мы сейчас и в Академию не пойдем. Нет ни кошек, ни червей, и мне неохота проверять ловушки самому или пускать это делать кого-нибудь из вас.

   - Но на площади нет ловушек, - возразил Мэгл.

   - Их там не было вчера, - сказал Сергей, - а за ночь могли появиться. Мы здесь ничего не знаем, только догадки или выдумки магов. Даже если на площади безопасно, ловушки могут быть во дворе Академии. Когда-нибудь придем сюда подготовленными и все проверим. А теперь поговорим о вас. Мэгл, я хочу снять с вас подчинение, но не могу.

   - И почему? - спросил маг. - Если вы думаете, что я причиню вам вред...

   - Дело не в вас, а в этом золоте и всем, что мы найдем во дворце и Академии, - объяснил юноша. У вас не хватит сил прийти сюда тем путем, которым мы шли, но это нетрудно сделать через мой мир. Даже если у вас не было такой мысли, она вскоре появится.

   - Вы можете завязать мне глаза, - предложил он.

   - Это не выход, - покачал головой Сергей. - Что вам помешает вызвать хорка и узнать у него любой образ моего мира? Для вас выход - это поклясться Кардаем. Естественно, что клятва будет магической.

   - И в чем разница? - спросил Мэгл. - В обоих случаях я буду вынужден вам подчиняться.

   - Разница есть, - объяснил Сергей. - Подчинение со временем ослабевает, поэтому я не могу вас отпустить и буду вынужден все время держать при себе. Вы получите свое золото и книги, но не свободу. А с клятвой можете остаться с нами или уйти. Будете свободным как ветер, но не преступите мои запреты. Их всего два: не вредить никому из нас, и не ходить сюда самому. Конечно, нельзя будет послать кого-нибудь вместо себя. Если потребуется золото или книги, просто обратитесь к нам.

   - Пожалуй, я выберу клятву, - сказал Мэгл. - Я от вас не уйду, если не прогоните сами. С вами интересно и не так опасно, как одному. Если меня узнают маги короля, будет плохо!

   - Мы ведь можем уйти не только к отряду? - спросил Мар.

   - В любое место этого мира, для которого есть образы, - подтвердил Лей. - Так ходить можно много раз.

   - Тогда я предлагаю уйти из Логарма, - сказал граф. - Мы не сможем чувствовать себя в безопасности и из-за мага короля, и из-за грядущей войны. Вам не стоит в нее вмешиваться, Серг! Поверьте эльфу, который уже много прожил, что ваше вмешательство не принесет ничего хорошего ни лично вам, ни тем людям, которых вы рветесь защищать. Я предлагаю уйти в Нубар или в Гамрин. У меня для них много образов. В Гамрине нет тварей, но я не уверен в том, что мы уживемся с королем Бореном. Рано или поздно он узнает о ваших богатстве и силе и постарается всем этим завладеть. Можно, конечно, забиться в какую-нибудь дыру...

   - А в Нубаре? - спросил Лей. - Чем король Аран отличается от Борена?

   - Дело не только в короле, а в ситуации, - ответил Мар. - Я предлагаю уйти на север, куда еще не должны добраться твари. У меня там есть знакомый барон, у которого можно остановиться. С золотом нетрудно купить свободные земли, даже если на них стоят деревни. Сейчас арендаторы платят налог королю, а после выкупа будут платить вам. Такие земли там были, и на них даже стоял брошенный замок. Если его никто не занял, нетрудно будет отремонтировать, а отсюда взять мебель и все остальное, что нужно для жизни. Наберете дружину и обеспечите охрану своим крестьянам и соседним дворянам. Они это оценят, когда придут твари. Золото и сила - это хорошо, но благодарность и дружба - это тоже немало! Вы тогда и с королем будете разговаривать совсем по-другому! Совсем не обязательно светить своим богатством, а королю будет нетрудно оказать услугу. Я с ним не знаком, но слышал от знакомых дворян, что Аран вспыльчивый, но честный и благодарный для короля человек. Если он поймет, что вы не являетесь угрозой трону, да еще будет вам обязан, можете жить спокойно. Скорее всего, он со временем постарается перетянуть вас в столицу.

   - Можно попробовать, - неуверенно сказал Лей. - Как ты думаешь?

   - Так и сделаем, - согласился Сергей. - Все обговорили, а теперь давайте не будем терять время и быстро осмотрим дворец.

   Королевский дворец представлял собой двухэтажное здание, вытянувшееся на четыре сотни шагов. На первом этаже были два зала: тронный и для балов, а все остальные помещения располагались по обе стороны широкого коридора. На втором этаже, кроме многочисленных комнат, были зимний сад и библиотека. По краям дворца располагались две высокое башни. Стекла были выбиты всего в трех комнатах, и в них вся обстановка пришла в негодность. Во всем остальном дворце об отсутствии людей напоминала только пыль. Убрать ее - и можно жить.

   - Удивительная сохранность вещей, - сказал Сергей, когда в конце осмотра вошли в библиотеку. - Нет даже запаха плесени.

   - Наверное, это из-за того, что в городе вообще нет жизни, - отозвался осматривавший книги граф. - Во всех помещениях очень сухо, поэтому ничего не испортилось. Если здесь безопасно, можно привести прислугу и жить.

   - Жить не будем, но можно укрыться или что-нибудь хранить, - сказал Лей. - Если запереть двери, сюда и без ловушек будет трудно добраться. На всех окнах почему-то стоят решетки. В нашем дворце их вообще не было. Серг, здесь сотни книг по магии! Давай их возьмем с собой?

   - Возьмем каждый по две-три книги, - ответил Сергей. - Мы можем сюда вернуться, поэтому не будем сейчас нагружаться. Что с сокровищницей?

   - Сейчас узнаю, - сказал Мар и вышел из библиотеки искать наемников.

   Сокровищницу нашли рядом с королевским кабинетом. В ней было много ювелирных изделий и граненных камней, золотой посуды с искусной чеканкой и статуэток из золота и такого же тяжелого серого металла. Наверное, это была платина.

   - Небесный металл! - благоговейно сказал Лей, взяв в руки небольшую статуэтку нагой женщины. - В книгах написано, что с неба со страшным грохотом упала глыба из серого золота. Это было задолго до войны с людьми. Не слышал, чтобы этот металл еще где-то сохранился. У отца был перстень, но он пропал после его гибели.

   - Ланель, возьми в ларцах украшения, - попросил Сергей. - Придется делать подарки, поэтому бери их побольше.

   - А себе я могу что-нибудь взять? - спросила девушка. - Или ты собираешься одаривать только других?

   - Бери все, что хочешь, - ответил он. - Заодно подбери серьги для Марты, только такие, чтобы у нее из-за них не оторвали уши.

   Когда закончили с украшениями, и все подобрали себе книги, пришло время уходить.

   - Учтите, что я не знаю, какое время в том месте, куда мы пойдем, - предупредил Сергей. - На моей родине зима, дорога засыпана... белым порошком, и на ней ничего не нарисуешь, да и холодно там в нашей одежде, поэтому я выбрал другое место. Пойдем в один из заброшенных городов на другом конце мира. Там не должно быть людей, но если будут, придется их подчинить. Лей, не потерял мелки? Давайте начертим фигуру в этой комнате. Фарк, где Май? Пока я рисую, принесите сундук. Лей, куда подевался Мэгл?

   - Не может уйти из библиотеки, - ответил брат и отдал ему один из двух мелков, которые они купили в Бедоре. - Рисуй, а я его сейчас приведу.

   Рисовать по полированному камню было нетрудно, поэтому Сергей успел закончить контур, пока все собрались и братья принесли сундук с золотом. Местом прибытия он выбрал заброшенный американский городок Керр-Сити во Флориде. О нем юноша узнал из Интернета и хорошо запомнил фотографию деревянного двухэтажного дома с навесом перед входом. Выбор был обусловлен теплым климатом Флориды и наличием возле дома асфальтированной дороги, на которой можно было нарисовать контур для возвращения. Когда все было готово, в центр фигуры поставили сундук и зашли сами. Сергей создал заклинание и связал его с нужным образом.

   - Холодно и сыро, - поеживаясь, сказала Ланель. - Ты говорил, что на твоей родине холодней. Как же там можно жить?

   - Потом поговорим, - отозвался юноша, осмотрелся и махнул рукой. - Несите сундук на дорогу! Лей, будешь помогать рисовать. Не хочется мне здесь задерживаться.

   - Да, холодно, - согласился брат. - А что это на дороге? На камень не похоже.

   - Потом все объясню! - отмахнулся Сергей и принялся быстро рисовать на потрескавшемся асфальте. - Дело не в холоде, а в тех, кто может появиться. Я читал, что здесь жил один чудик с женой. Не стой, а занимайся делом!

   Они почти успели закончить рисунок, когда услышали крик. По дороге в их сторону бежал пожилой мужчина, одетый в джинсы и рубашку с длинными рукавами. Подбежав, он спросил, кто они и, не дождавшись ответа, добавил еще что-то. На эту фразу у Сергея не хватило знания английского.

   - Постойте, а я сейчас изучу его язык, - сказал он спутникам и подчинил американца.

   Перенос английского в его голову занял минут пять.

   - Как вас зовут? - спросил он мужчину.

   - Ник Бреннан, - ответил тот. - Живу здесь с женой и уже год никого не видел. Хотел вас к себе пригласить.

   - У вас есть оружие, Ник? - спросил юноша.

   - Конечно, - удивился вопросу американец. - Мы живем вдали от всех, как можно обойтись без оружия? Дома два револьвера и винтовки.

   - Сходите домой! - приказал Сергей. - Принесите оба револьвера, одну винтовку и все патроны, какие у вас есть. Себе потом купите. И еще... Скажите, Ник, здесь есть более или менее приличный дом? Мне он нужен не для жилья, просто иногда буду использовать.

   - Таких домов несколько, - ответил Ник. - Если хотите, можете забрать любой.

   - Пусть ваша жена приведет один из них в порядок, - сказал юноша. - Чтобы вы на меня не вкалывали даром, возьмите это золото. Надеюсь, что его хватит и на новые стволы. Если нет, в следующий раз дам еще. Только не продавайте монеты, а то отгребете неприятности и подведете меня.

   Он открыл сундук, зачерпнул монеты и ссыпал их в широкую ладонь американца.

   - Точно золото! - сказал тот. - Не беспокойтесь, я его разогрею паяльной лампой, а потом обработаю молотком. Не хотите зайти? Ну тогда подождите, пока я сбегаю за оружием. Кобуры брать?

   - Если есть, возьмите, - ответил Сергей. - И не бегайте, а идите шагом, мы подождем.

   - Кто это и о чем вы говорили? - спросил Лей, когда Бреннан быстро пошел к своему дому.

   - Тот чудик, о котором я говорил, - ответил юноша. - Пожалуй, хорошо, что он нас задержал. Я купил у него кое-какое оружие и заказал чистку дома. В следующий раз сделаем в нем рисунок и сможем быстро ходить из мира в мир. Кроме того, через эту семью можно будет кое-что покупать. Смотрите, он опять бежит.

   Американец подбежал к Сергею и протянул ему звякнувшую железом сумку и похожее на автомат оружие.

   - Что это? - спросил юноша.

   - AR-15, - ответил Ник. - У нее слабый патрон, а в остальном хорошая вещь. Не стреляли?

   - Разберусь, - ответил он. - Спасибо. Сейчас мы исчезнем, и вы никому не скажете о том, что увидели. Рисунок потом сотрите. Май, заносите сундук. Так, все заходят в контур!

   В центре поляны, на которой остался отряд, росли три сосны. Перед уходом в старую столицу Сергей сделал на них несколько зарубок. Теперь они послужили ему ориентиром для возвращения. Дорога с хилыми американскими соснами сменилась поляной - и сразу стало жарко и немного темней.

   - И никакой мороки с возвращением, - сказал довольный Лей. - Разве я не молодец?

   - Молодец, - подтвердила Ланель. - Я тебя позже поцелую. Парни, бросьте вы этот сундук, здесь есть кому его нести. Сейчас нас увидят и примчатся.


   - Сволочи эти егеря! - ругался Сандерс. - Из-за них приходится мерзнуть!

   - Давай пробежимся, - предложил Белов. - Пробежка согреет.

   - Я уже забыл, когда бегал в последний раз! - огрызнулся Ник. - И бегать в этом лесу... Я не хочу остаться без глаз!

   Они сбежали с час назад, как только немного рассвело. Уйти раньше не позволила беспросветная темнота здешних ночей. Уже три дня, как исчезли осточертевшие тучи, но звездное небо давало мало света. Можно было отойти от шатра, отлить и вернуться, но не ходить по лесу. Им удалось взять из шатра егерей два пояса с мечами и кинжалами, а на кухне нашли две фляги, сумку и вчерашний хлеб. Разжиться плащами не получилось из-за того, что егеря ими укрывались. Лагерь охраняли, но только со стороны дороги. Твари ночью не беспокоили, наверное, из-за холода. После окончания дождей начало теплеть, но по ночам было еще холодно.

   - Как ты думаешь, какая температура? - спросил Ник, который не мог долго молчать. - Градусов пятьдесят или меньше?

   - Я в ваших градусах не разбираюсь, - ответил Алексей. - Если мерить по Цельсию, будет не ниже пятнадцати. Не так уж и холодно. Скоро пригреет солнце и будет жарко.

   Лес был густой, хоть и без подлеска. Часто попадались заросшие мхом ямы и упавшие деревья, поэтому ходьба не была простым делом, а они еще торопились уйти дальше от лагеря. Скоро оба устали и пошли медленней. Хорошо, что можно было ориентироваться по солнцу, а то бы они далеко не ушли.

   - Ручей, - прислушавшись, сказал Белов.

   - Зачем нам вода? - отозвался американец. - Фляги полные. Захотел пить?

   - Большинство ручьев впадает в реки, а реки - в моря, - ответил Алексей. - Море нам пока не нужно, но на берегу реки могут быть деревни. Нужно кого-нибудь найти и узнать, где здесь города. Или ты хочешь ходить кругами по этому лесу? Через несколько часов солнце будет над головой, и по нему уже не определишь направление.

   Когда пошли на шум воды, оказалось, что по лесу течет не ручей, а небольшая речка.

   - Срань господня! - выругался на родном языке Ник и перешел на эльфийский: - Это ведь бродень?

   - Я не видел других обезьян с такой лапой, - отозвался Алексей, рассматривая отпечатки огромных ступней. - Он не так давно перешел реку, следы еще не успели высохнуть. Если увидишь тварей, не вздумай использовать огонь, а то сгорим вместе с ними. Лучше бить "Молотом". Так, берегом не пойдем, там много грязи.

   Они с час шли, прислушиваясь к слабому шуму воды, пока лес не начал редеть. Оба отвыкли от долгой ходьбы и устали, поэтому сели на поваленное дерево и немного отдохнули, а заодно позавтракали половиной взятого в лагере хлеба. Вскоре после отдыха вышли из леса на большой луг, за которым виднелась деревня.

   - Воняет падалью, - принюхался Белов. - Где-то там. Давай посмотрим.

   На середине луга увидели два десятка вздутых коровьих тушь. Воняло так, что не смогли подойти ближе чем на два десятка шагов. Когда обходили место бойни, наткнулись на голову молодого мужчины.

   - Наверное, пастух, - пробормотал Ник. - Ясно, что деревня уничтожена тварями, иначе этого эльфа похоронили бы. Может, обойдем? Меня и так сейчас вывернет.

   - Нужно посмотреть, - не согласился Алексей. - Там может быть многое из того, что нам пригодится. Неплохо найти деньги и плащи. Сам жаловался на холод.

   За лугом земля была вспахана до самой деревни. Она мало отличалась от большинства русских деревень. Слева и справа от дороги стояли окруженные небольшими садами избы, а возле реки виднелись огороды. Возле домов воняло так, что перехватывало дыхание. Вместе осмотрели только три крайних дома, после чего Сандерса вывернуло, и дальше Белов ходил один. Чтобы не расстаться со скудным завтраком, он оторвал рукав найденной рубашки, смочил его водой из фляги и дышал через мокрую ткань. Повязка помогала мало, но он все-таки набрал большой кошель денег. Это были основном серебряные монеты. В самом богатом доме нашлось и золото. Медных монет почему-то было намного меньше, чем серебряных. Нашлись и теплые плащи. От них пованивало, но не очень сильно.

   - Проветрятся, - сказал Алексей, отдавая один плащ Нику. - Я нашел нормальные на вид продукты, но не стал брать. Вряд ли мы из-за запаха сможем их есть.

   - Не говори о еде, а то меня опять стошнит, - отозвался американец. - Давай быстрее отсюда уйдем!

   Когда шли по дороге он нагнулся и подобрал лежавший на ней топор. На выходе из деревни услышали рычание и чей-то крик. Возле одиноко росшей сосны сидел здоровенный род и скалил кинжалы своих клыков на сидевшего в кроне парня. Почувствовав людей, он оставил свою добычу и огромными прыжками бросился к ним.

   - Первый раз вижу, чтобы роды охотились в одиночку, - удивленно сказал сжегший тварь Белов и крикнул эльфу: - Эй, парень, закончилось твое сидение! Слезай оттуда, пока мы не ушли. В благодарность за спасение ответишь на наши вопросы.

   - Не могу, дяденька! - крикнул сидевший. - Если расцеплю руки, сразу упаду!

   Оказалось, что они спасли девчонку лет десяти. Алексей забрался на дерево, обхватил ее одной рукой и с трудом спустился.

   - Сколько же ты там сидела? - с сочувствием спросил Ник.

   - Сегодня третий день, - ответила девочка. - Сначала собак было много, но потом все убежали, и остался только тот кобель, которого вы сожгли.

   Она была одета в рубаху и штаны из грубой ткани, а на ноги обула что-то, отдаленно напоминавшее индейские мокасины.

   - Как тебя звать? - спросил Белов. - Поднимайся с земли, она еще холодная.

   - Лари, - ответила девочка. - Я поднимусь, только сначала немного посижу. Ноги совсем не держат. Вы меня не бросите?

   - Не бросим, - ответил он. - Ты ведь из этой деревни?

   - Да, - ответила Лари. - Вон наш дом. Пошла на охоту за утками, а тут эти... Возле дерева должен лежать лук. Колчан со стрелами я бросила возле кустов.

   - Деревня погибла, - сказал Ник. - Сейчас в деревнях выжить нельзя. Мы хотим добраться до города, но не знаем, в какую сторону идти.

   - Вы люди, - заметила она уши. - Но откуда у вас магия? У людей ее не бывает!

   - У таких, как мы, бывает, - ответил Алексей. - Ты скажешь о городе? Города на тракте можешь не предлагать, мы туда не пойдем.

   - Тогда остается один Магор, - ответила Лари. - Эта дорога ведет к нему. До него всего тридцать карбов, поэтому за день можно дойти.

   - Ты ничего не хочешь взять дома? - спросил Ник.

   - Хорошо было бы взять деньги и одежду, но я туда не пойду! - вздрогнув, ответила девочка. - Я видела, как их убивали, и успела оплакать, но идти не могу...

   - Расскажи, где все это лежит, и я схожу, - предложил Алексей. - Я осмотрел несколько домов, но в вашем не был.

   Белов выслушал Лари, опять смочил свою тряпку и пошел к указанной избе. Долго он не ходил, а когда вернулся, протянул ей сумку:

   - Здесь два твоих платья, плащ и кошель с серебром. Сколько его, я не считал. Я вижу, что вы уже нашли лук и стрелы. Как твои ноги?

   - Я их немного размяла, - сказала девочка, - и съела хлеб, который дал Ник, поэтому смогу дойти до деревни соседей. Только вряд ли там кто-нибудь уцелел. Может, мне поохотиться? Запекли бы уток...

   - Утки - это здорово, - согласился Алексей, - только тебе не хватит сил для охоты. Далеко до соседей?

   - До них десять карбов, - ответила Лари. - Дойдем быстро.

   Дойти быстро не получилось, потому что отвыкшие от ходьбы мужчины уже устали, а девочка переоценила свои силы, и остаток пути ее пришлось нести на закорках. Деревню соседей никто не уничтожил. Жители собрали все самое ценное и ушли, угнав свой скот. Если здесь побывали твари, они ничего не тронули.

   - Не нужно ничего готовить, - сказала девочка, когда Белов хотел сварить кашу. - Нужно посмотреть в погребах. Видно, что уезжали в спешке, поэтому там должны были остаться продукты. Вы устали, а поужинать можно и хлебом с сыром.


   - Садись, - сказал глава Совета Наин Фебур главному магу гномов Дарну. - Рассказывай, как съездил.

   - Дела обстоят лучше, чем я думал, - ответил маг. - Нам сильно помогли эльфы.

   - Чем нам могли помочь длинноухие? - удивился глава Совета.

   - Мы с ними поделили тварей в нашей части их Зоны, - объяснил Дарн, - причем с их стороны прорывов намного больше, чем с нашей, поэтому и твари в основном шли к ним. Когда я был на границе, решил рискнуть последним кнором и был поражен!

   - И что же тебя так поразило?

   - Эльфы удерживают тварей! Более того, они их истребляют в огромном числе и теснят обратно к Зоне! Основная масса зверья, как и ожидалось, пошла вдоль трактов. Сейчас на них стоят отряды магов и егерей, которые истребляют тварей весь день. Ночью почти все чудовища спят.

   - Сколько же для этого нужно силы? - недоверчиво спросил Наин. - Неужели у них опять появились великие маги?

   - Похоже на то, - ответил Дарн. - Сдерживающие тварей отряды очень немногочисленные. Если магов и сменяют, то это делают не чаще чем три раза в день. Кнор очень долго наблюдал за одним отрядом и не заметил такой смены. При этом тварей уничтожили несколько тысяч. Я сам просматривал его воспоминания.

   - Плохо, если так! - сказал глава Совета. - Я рассчитывал совсем на другое. Твой прогноз?

   - Они до лета выйдут к границе и начнут заделывать бреши в защите. Потери будут большие, но только на севере. Уничтожены половина крестьян и треть горожан. Эльфы никогда с нами не воевали, поэтому у них почти в половины городов нет стен, за которыми можно было бы укрыться от тварей. Ты рассчитывал на то, что этот народ исчезнет?

   - Это было бы слишком хорошо, - ответил Наин. - Меня устроило бы, если бы их число сократилось раз в десять. Они не помешали бы нам разделаться с королем Варгом, да и потом тихо сидели бы сотни лет, если бы мы дали им такую возможность.

   - А могли и не дать? - поднял брови маг. - Не поделишься своими планами?

   - Всех тварей создавали эльфы, - ответил глава, - Варг ими только воспользовался! И в нашей части Зоны они создавались для нас. Защиту нарушили люди, но никто не помешал бы это сделать самим эльфам изнутри! Нет такого оружия, которое использовалось бы только для защиты, так и с их Зоной. Если кто-то веками создает против тебя оружие, его не назовешь другом. И то, что эльфы сами пострадали от своих тварей, их не извиняет! Зачем нам такие соседи? Если они сохранят силу, на Логарм двинется не наша, а их армия! Захватив человеческое королевство, длинноухие не угомонятся. Вряд ли они возьмутся за захваченный тварями Нубар, а вот мы, ослабленные их тварями, вполне можем стать следующей целью! После этого у них не будет соперников.

   - Мы тоже сохраним много сил, - возразил Дарн. - Почти все крупные твари уничтожаются с помощью ловушек. В них не идут только мелкие, которые охотятся стаями. С ними неплохо справляются охотничьи отряды. Большие потери были в самом начале, а сейчас гибнут немногие. Мы еще не использовали армию, а тварей уже начали теснить к Зоне. Мы и раньше были эльфам не по зубам, а сейчас, после того как они ослабели...

   - Ты мне только что рассказывал об их силе, - напомнил Наин. - У нас много магов, но большинство из них слабые, а много слабых магов не заменят одного сильного! Мы через своих людей неплохо осведомлены о том, что творится в Логарме и Нубаре, а Гамрин меня пока не интересует. А вот своих эльфов у нас в Эльгерванде нет, и мы понятия не имеем, где длинноухие нашли столько сильных магов!

   - Эльфов много в наших тюрьмах, - сказал Дарн. - Тех, у кого нет силы, нетрудно подчинить. Я думаю, что смогу заставить кнора еще раз слетать в Эльгерванд.

   - Мы их подчинили и забросили к эльфам, - согласился глава. - Допустим, что они узнали нужное. И как об этом узнаем мы?

   - Если отдать им "Ухо"...

   - Отдать самый большой наш секрет? - с сомнением сказал Наин. - Ты в своем уме? Когда подчинение ослабеет, они побегут с нашим "Ухом" в Совет герцогов! И потом оно действует всего на сотню карбов. Если они попрутся к Зоне, станут пищей для тварей.

   - Мы выращивали "Ухо" две сотни лет, - возразил маг. - Не вижу большой беды, если одно из них попадет к эльфам. Они узнают о нашей возможности, но ничего не смогут повторить. А нашим эльфам не обязательно идти к Зоне, достаточно добраться до одного из приграничных городов. Это ты хотел узнать секреты эльфов, а не я.

   - Готовьте троих, - решил глава. - У вас будут три "Уха"?

   - Найдем, - ответил маг. - Через декаду эльфы будут на той стороне.


   Глава 16


   У Эльха Экроя на одной из сосен рядом с городом был сколочен помост, на который он взобрался, когда наниматели ушли в столицу. Просидев там два часа, наемник увидел вспышку и через несколько секунд услышал сильный грохот. Ушедшие в город не вернулись, и выслушав Эльха, все решили, что никакого возвращения не будет, и на обещанную премию можно уже не рассчитывать. Поэтому неизвестно как оказавшихся в лагере хозяев встретили с радостью и изумлением. Радость стала еще большей, когда всем выплатили по две сотни монет. Экрой, Бевир и Делек получили двойную премию, а братьям Боханам и Марте, как и обещали, заплатили по пятьсот золотых. Раздав пять калей золота наемникам, его хозяева разложили остальное в седельные сумки своих лошадей.

   - Нужно решать, что будем делать дальше, - сказал Балер, когда закончили дележку трофеев. - Дело к вечеру, поэтому ночевать будем здесь, но завтра с утра...

   - Нужно узнать, кто из наемников согласится войти в дружину, - высказался Лей. - У нас много секретов, которые ни к чему знать остальным. Боханов и Марту предупредили, и они не будут болтать, а в остальных я не уверен, особенно в парнях Делека.

   Разговор шел в шатре Лея и Мара, в котором, кроме них, сидели Сергей с женой и Мэгл.

   - Я правильно понял, что земли Нубара, о которых вы нам говорили, находятся в глуши? - спросил графа Сергей, получил утвердительный ответ и добавил: - Тогда вряд ли мы там наберем воинов, а двенадцать наших наемников - это слишком мало для дружины. К тому же не все из них согласятся в нее вступить. Марта потому и пошла в город, что хочет бросить наемничество. Поэтому я против того, чтобы завтра уйти в Нубар через мой мир. Здесь есть поблизости большой город, кроме Бедора? Мне не хочется в него возвращаться.

   - Если ехать трактом, через два дня будет Надор, - ответил Мэгл. - Он раза в два больше Бедора. В этом городе можно набрать не дружину, а небольшую армию, если всех вояк не переманили вербовщики короля.

   - Туда и поедем, - решил Лей, - а по пути определимся с теми, кого уже наняли. Если кто-нибудь не захочет приносить присягу, мы их заменим.

   Решив все дела, поужинали и разошлись по своим шатрам.

   - Что это? - спросила Ланель у Сергея, который рассматривал кольт.

   - Это мечта моего детства, - засмеялся юноша. - Из этой штуки можно убить шесть воинов за два удара сердца. После этого его нужно перезарядить. Я потом покажу как.

   - Сильное оружие, но не для мага, - сказала она. - Я за это же время могу убить в десять раз больше врагов.

   - Это если у тебя есть сила, - возразил юноша. - Когда мы без нее сидели на камнях, могли бы из этих красавцев перебить всех родов. Сильный маг защитится от большинства твоих заклинаний, а из этого оружия убьешь любого из них, даже великого. К тому же твоя сила действует только на тридцать шагов, а из револьвера можно убить и на сто, нужно только попасть. А из этого оружия, которое называется винтовкой, можно убить и на расстоянии в тысячу шагов. И стрелять можно тридцать раз, а перезаряжается еще быстрее. Плохо, что у него малый калибр. Бродня одной пулей не убьешь, разве что повезет попасть в глаз. А вот из револьвера это можно попробовать. Кольт Питон - это вещь, тем более с таким длинным стволом! Я эти револьверы отдам тебе и Лею, а себе возьму винтовку. Патронов много, поэтому можно будет потренироваться в стрельбе. Если Бреннана не убьют из-за нашего золота, позже купим оружие для всей дружины. Для других ничего сюда тащить не будем, а сами вооружимся.

   - Я почти ничего не поняла, - пожаловалась жена. - Слишком много незнакомых слов.

   - Мы это поправим, - пообещал он. - Все равно придется ходить в мой мир, хотя бы к родителям, поэтому запишем в твою голову русский язык. Значение многих слов придется объяснять, но все равно вопросов будет меньше. Что у тебя в этой сумке?

   - Как что? - сказала Ланель. - Сам же велел набрать украшений, вот я и набрала. Нужно будет часть отложить для себя, а остальное можешь дарить.

   Сергей посмотрел на увлеченно рывшуюся в сумке жену и уже не в первый раз подумал о том, какие же нелюбопытные эти эльфы. Никто из них не поинтересовался его миром, а сейчас он показал Ланель чудо-оружие, а она не задала ни одного вопроса. Если бы была домохозяйкой, тогда ладно, но ведь она боевой маг! Единственным, кто интересовался Землей, был гном Борин. Вздохнув, он взял один из поясов и стал набивать ячейки патронами. Когда закончил, сходил в шатер к Лею, отдал ему кольт и провел инструктаж.

   - Без меня не стреляй! - сказал он брату. - Для вас, граф, со временем тоже что-нибудь достанем. Я думаю вооружить всю дружину оружием своего мира посильнее этого. Тогда дружинники смогут сами уничтожать тварей, да и от соседей легко отбиться, если не получится дружбы.

   - А как все это действует? - спросил Мар. - У вас ведь нет магии.

   - Это не магия, а наука, - ответил удивленный его вопросом юноша и рассказал о принципе действия огнестрельного оружия.

   - Такой порошок, как ваш порох, здесь есть, - сказал граф, - только его используют не для стрельбы, а чтобы взрывать крепостные стены. Да и не выкуют здешние кузнецы такую штуковину. Если у вас будет много оружия, о нем очень быстро узнают в столице. Учтите, что король потребует, чтобы с ним делились. Вы бы на его месте сделали то же самое.

   - Если даст золото, купим и ему, но немного, - ответил Сергей. - Другие не получат ничего. Не хочу, чтобы эти стволы пошли гулять по рукам. Из той винтовки, которую я оставил себе, можно убить короля или любого из нас за тысячу шагов, и не поможет никакая магия. Мы просто не почувствуем опасность и не успеем отреагировать на выстрел.

   - Ладно, еще есть время подумать, - сказал Лей. - Может, обойдемся без этого железа. Я сейчас говорил с наемниками. Сказал о дружине, о грядущей войне Логарма с гномами и о Нубаре. Предупредил, чтобы решили до завтрашнего дня, они и решают. Только Боханы с Мартой сразу отказались. Братьям достаточно нашего золота, чтобы обзавестись хозяйством, а Марте приспичило вить гнездо. Ей уже двадцать пять, а в таком возрасте могут жениться только из-за золота. Еще пару лет помашет мечом, ее и с золотом никто не возьмет. Кому нужны старухи?

   - Если много золота, возьмут и старуху, - рассмеялся Балер, - а Марта очень симпатичная для человеческих женщин. Это вы, принц, привыкли к эльфийской красоте, а здесь у мужчин совсем другие требования к подругам. Получается, что, даже если все остальные ответят согласием, у нас не наберется и десятка дружинников. Это плохо! Здешние наемники ничего не знают о грядущей войне с гномами, а вот о тварях у соседей им уже должно быть известно. Боюсь, что будет мало охотников ехать в Нубар. А если мы начнем всех просвещать о причинах враждебности гномов, быстро окажемся в одном из подвалов. Во всяком случае, нас туда попытаются засунуть, и придется уносить ноги из королевства. Ладно, если не наберем дружинников здесь, сделаем это в Нубаре. Мы не сразу очутимся в провинции, по пути проедем через два больших города. Тамошним воякам, наоборот, выгодно уехать подальше от тварей. Серг, вы действительно совсем не владеете мечом?

   - Немного владею, - улыбнулся Сергей. - Зарубки на деревьях сделал. Я же вам говорил, граф, что все знаю, только не тренировался.

   - Зря улыбаетесь, - сказал Мар. - В больших городах много забияк, которые зарабатывают вызовами на поединки. Красота вашей жены, ваше золото или оружие - настоящих причин для вызова может быть много, а формальную нетрудно придумать. Может, вы на него косо посмотрели или плохо подумали - кому какое дело?

   - А драться нужно непременно мечом?

   - Ограничений по оружию мало, - ответил граф. - Каждый выбирает то, чем лучше владеет. Для дворян - это чаще всего меч, а купцы в основном пользуются кинжалами. Запрещается любое метательное оружие, луки и арбалеты. Ну и конечно же, под запретом магия. За ее применение на дуэли могут убить на месте.

   - А если я застрелю такого повесу из револьвера? - спросил Сергей. - Он здесь никакими правилами не предусмотрен.

   - Не знаю... - задумался Мар. - Прямого запрета нет, но ваш... револьвер, по сути, это тот же арбалет. Законы вы не нарушите, но можете лишиться уважения.

   - Лучше пусть я лишусь чьего-то уважения, чем жизни, - ответил юноша. - Как только где-нибудь надолго остановимся, попрошу вас меня потренировать, а пока буду надеяться на ствол.

   Когда он вернулся в свой шатер, в первый момент не понял, что видят глаза. Уже начало темнеть и Ланель зажгла фонарь, а потом нацепила на себя с полсотни разных украшений. Не женщина, а празднично украшенная елка.

   - Красиво? - спросила она, повернувшись, чтобы он смог оценить вид сзади.

   Там красивых висюлек было не меньше, чем спереди.

   - У тебя когда-нибудь были украшения? - спросил Сергей, обняв жену.

   - У меня не было даже серег, - пожаловалась она. - Не знаю почему, но отец с дедом были настроены против украшений. Я бы купила сама, но мать предупредила, что они все равно отберут. Я могла тратить золото на что угодно, кроме драгоценностей. А почему ты спросил?

   - Потому что сейчас все будут смотреть не на тебя, а на твои украшения. Тебя из-за них никто не увидит. Украшения должны подчеркивать женскую красоту, а не затмевать. Оставь диадему и какое-нибудь колье или кулон. Можно вместо них повесить бусы, но не все сразу, а только что-то одно. Серьги подойдут к любому украшению, но их нужно подбирать в тон. Если колье с изумрудами, такие же камни должны быть и в серьгах. Снимай всю эту роскошь и будем отдыхать.

   - Я баронесса только на бумаге, - грустно сказала девушка, снимая с себя украшения, - а на самом деле как была простушкой, так ею и осталась. Я вас только опозорю.

   - Говоришь глупости, - возразил он. - Повернись, я помогу снять со спины. И как ты только их туда прицепила? Я, моя дорогая, тоже не родился дворянином, но совсем не боюсь опозориться. Кому-то покажется смешным мое поведение? Демон с ним, пусть смеется! Мы с тобой самые богатые люди в этих королевствах. Мы и Лей. Графу дадим достаточно золота, как и Мэглу, но его останется столько, что не сможем потратить за всю жизнь. А есть еще камни, которые ценятся в моем мире намного дороже, чем здесь. Так что долго над нами смеяться не будут. Да и мы с тобой понемногу со всем разберемся. Все, уже снял. Раздевайся и ложись, а я тебя укрою плащами.

   - А любовь? - спросила она, прижавшись к его груди. - У нас ее не было три дня!

   - Уже поздно, а завтра рано вставать, - предупредил юноша. - Заведешься на полночи, а потом не выспишься и выпадешь из седла. Да шучу я, сейчас разденусь.


   - Как ты думаешь, они пустят людей? - спросил Ник. - Ворота закрыты.

   С полчаса назад лес сменился лугами, и стала видна стена города Магор с несколькими возвышавшимися над ней башнями. Когда подошли ближе, увидели, что ворота, в которые упиралась дорога, были закрыты.

   - Скажите, что вы купцы, которые пострадали от тварей, - посоветовала Лари. - Для ваших купцов еще рано, но стражники не будут разбираться. Их в городе очень мало, а у вас на поясах оружие. Бойцов должны впустить.

   Стучать не пришлось. За дорогой наблюдали и при их приближении приотворили калитку.

   - Кто такие? - спросил высунувшийся из нее стражник.

   - Люди, - ответил Алексей. - Задержались у вас с торговым обозом и столкнулись с тварями. Мы единственные уцелели.

   - А девчонка? - недоверчиво спросил он.

   - Недалеко от вас была деревня, - ответил Белов. - Не та, что ближе, а другая. Нет там теперь деревни, она одна уцелела. Успела забраться на дерево и сидела три дня, а внизу караулил матерый род. Мы с ним разобрались, а ей помогли добраться до города.

   - Так и было, - подтвердила девочка. - Нет больше Дольжи!

   - Вот беда! - сказал стражник и распахнул калитку. - Соседей ваших забрали, а до вас не добрались! И далеко, и нет уже места в Магоре. Заходите быстрее!

   Беглецы обучались в столице и проезжали через многие эльфийские города, но такого, как Магор, еще не видели. Небольшой город был так переполнен жителями и скотом, что в отдельных местах не удавалось пройти, и их приходилось обходить по другим улицам. Повсюду были коровы, козы и свиньи, жившие на улицах вместе со своими хозяевами. На тротуарах натянули матерчатые навесы от дождя, а спали на сене, укрывшись одеялами. Этим же сеном питались перемешавшиеся с эльфами животные. Вот коней было мало. Навоз старались убирать, но все равно в городе было трудно дышать. Искали книжную лавку, а заодно место, в котором можно было бы ночевать. На людей, идущих с эльфийской девочкой смотрели с недоумением, но не мешали идти. Нужную лавку нашли чуть ли не в противоположном от ворот конце города. Открыли дверь и вошли, вызвав звон подвешенного к ней колокольчика.

   - Господам что-нибудь нужно? - спросил сидевший за стойкой пожилой эльф. - Неужели люди? Откуда вы здесь взялись в такое время?

   - Время плохое, - согласился Алексей. - Давайте, уважаемый, вы нас обслужите, а потом можно будет и поговорить.

   - Давайте, - согласился он. - И что вам нужно?

   - Нам нужны книги по магии, - ответил Ник. - Они у вас есть?

   - Есть, но я их вам не продам, - сказал эльф. - Такие книги не продают всем желающим, тем более людям.

   - Есть запрещение на продажу людям? - с хорошо разыгранным удивлением спросил Алексей. - Почему же я об этом не знаю?

   - О вас в законе вообще ничего не написано, - ответил хозяин. - Запрет касается наших магов, которые не заканчивали Академию и не имеют ходатайства магистрата.

   - Тогда на каком основании вы нам отказываете в продаже? - нажал на него Белов. - Если ваш закон не ограничивает продажу для людей, извольте продать!

   - В самом деле... - задумался эльф. - А что вам нужно?

   - Вы нам покажите все, что у вас есть, а мы выберем, - вступил в разговор Ник.

   Хозяин подошел к полкам, взял несколько книг и положил их на стойку. Выбирал Алексей. Он внимательно просмотрел все книги и отобрал три.

   - "Общая магия", "Ментальная магия" и "Ритуалы", - сказал эльф. - Хороший выбор. За все заплатите тридцать золотых. Продаю дешевле, чем покупал сам, только потому, что теперь книги долго никому не будут нужны. Вы у меня за эту декаду первые покупатели. Я уже думаю закрыть лавку. Толку в ней сидеть...

   Белов развязал кошель, высыпал монеты на стойку и начал отбирать золото. Золотых монет оказалось двадцать восемь.

   - Доплатите двадцать серебряных и будем в расчете, - сказал ему хозяин. - Ну вот, они теперь ваши. Поговорим?

   - Обязательно, - ответил Алексей. - Нам есть что рассказать и хотелось бы многое узнать у вас, но сначала нужно где-нибудь устроиться и поесть. Мы утром очень легко позавтракали, а уже обеденное время. Лари очень ослабела...

   - Откуда у вас наша девочка? - спросил эльф.

   Ему рассказали о гибели деревни и убийстве рода. В рассказе тварь была убита мечами.

   - Героический поступок! - сказал он, с удивлением глядя на людей. - Вы рисковали собой ради эльфийки! С жильем я вам могу помочь. Сдам одну комнату за пять серебряных в день, а Лари поселю отдельно и денег за нее не возьму. Живу один, поэтому место есть. А вот питаться вам придется самим. Я не готовлю и хожу есть в трактир "Рогач". Это в двух кварталах отсюда. Цены немного подняли и кормят почти одним мясом, но вы у нас не найдете ничего лучше.

   - Почему ты выбрал эти книги? - спросил Ник, когда они шли к трактиру.

   - Взял самое необходимое, потому что у нас не так много денег, - ответил Алексей. - В "Общей магии" не только теория, но и много самых разных заклинаний с подробными объяснениями. Ты на Земле озолотишься на одном лечебном заклинании. "Ментальная магия" нам нужна как воздух. Здесь записаны заклинания подчинения и защиты и то, как ее можно снять. Но первым делом нужно выучить заклинание маскировки. Многие эльфы не могут колдовать, но чувствуют силу. К счастью, стражники на воротах и книжник такой чувствительностью не обладают. Но когда мы с тобой шли через город, были такие... чувствительные. Заметил, как кое-кто на нас смотрел? У людей не должно быть магии, а у нас она лезет из ушей.

   - Понятно, - сказал Сандерс. - А третья книга?

   - "Ритуалы" нужны для возвращения, - объяснил Белов. - В книге есть ритуал вызова демонов и написано, что с его помощью демон может вернуться. О вызове все подробно расписано, а о возвращении больше ничего нет. Наверное, для мага не нужны объяснения, но не для нас. Нужно или набраться знаний и разобраться самим, или подчинить какого-нибудь мага и потребовать объяснений.

   - Вон трактир, - вмешалась в их разговор Лари. - Давайте поедим, а потом вы будете разговаривать.

   Они открыли дверь и вошли в большую комнату, заставленную столами и лавками. В ней находились два эльфа. Хозяин заведения сидел за небольшим столом у входа, а другой эльф занимал один из столов в зале. Судя по пустым тарелкам, нескольким кувшинам и виду этого посетителя, он уже поел и сейчас накачивался чем-то хмельным.

   - Люди, да еще с силой! - сказал он и привстал из-за стола. - Я о таких слышал. Садитесь за мой стол, поговорим. Эй, хозяин! Пусть им принесут еду, я за все заплачу!

   - Похоже, что он маг, - тихо сказал Алексей. - Давай поговорим, а заодно сэкономим на обеде. Может, от этого разговора будет польза.

   Они подошли к эльфу и сели за стол, а прибежавший слуга убрал грязную посуду и умчался за едой. В трактире так пахло жареным мясом, что голодные мужчины и девочка вынуждены были глотать обильно выделяющуюся слюну.

   - Пока вы не поедите, никакого разговора не будет, - сделал вывод эльф. - Ладно, пока буду говорить я. Может, не будет так тоскливо! Я Хар Лавэ из Горлина. Слышали о ходоках? Я так и думал, что нет. Семьи ходоков сотни лет ходили через Зону, потому нас так и назвали. Продавали гномам омолаживающую настойку, а обратно несли серебро. Выгодное, но опасное занятие.

   Слуга принес для новых посетителей кашу с мясом и хлеб, а для эльфа - полный кувшин браги. Минут на десять разговор прервался. Когда все было съедено, эльф допил и этот кувшин.

   - Я вижу, что вы наелись и можно продолжать разговор! - сказал он. - Хозяин, пусть принесут еще кувшин этого пойла!

   - Может, вам хватит пить? - попробовал остановить его Алексей. - Какой разговор, если вы сейчас напьетесь?

   - Пусть приносит! - махнул рукой эльф и сбил на пол пустой кувшин. - Выпью, когда вы уйдете. Я вам о себе рассказал, теперь ваша очередь. Слышал я о вызванных хорках. Вы ведь из них? А почему тогда здесь и без охраны?

   - А почему здесь вы? - не отвечая, спросил Алексей. - Я слышал, что Горлин где-то у самой Зоны. Не можете попасть домой из-за тварей?

   - У меня больше нет дома! - ответил Хар. - Дом там, где семья, а у меня ее нет! Надо было плюнуть на тропу, забрать золото и уехать далеко-далеко, а я, дурак, загнал в Зону всю семью! Старики остались, но толку с них... Когда исчезла защита, и никто не вернулся, они сами перерезали себе горло. Может быть, еще жива дочь, которая плюнула на семейное дело и сбежала с нашим принцем, но я от нее сам отрекся. И что он в ней нашел?

   - А как вы оказались здесь? - спросил Ник. - Ведь ваш город обложили твари?

   - Обложили, - кивнул эльф, - но не сразу. Я успел закопать стариков, взять с собой собак и золото и уехать. Тогда еще можно было прорваться, особенно на лошадях. Нужно было тоже перерезать себе горло, но я струсил. Потерял собак и двух лошадей, но ушел. А потом накатила такая тоска, что свернул с тракта в эту дыру и пытаюсь ее залить.

   - Сочувствую вашему горю, - сказал Алексей. - Я плохо разбираюсь в возрасте эльфов, но вы еще не старый мужчина. Может, найдете в себе силы жить? Будет новая семья...

   - Эх, хорк! - с горечью ответил Хар. - Ничего ты не понимаешь и не поймешь! Мои предки триста лет занимались Зоной, изучали ее и использовали! Наши знания оплачены десятками жизней членов семьи. Мы скопили такие богатства, что я смог нагрузить на четырех лошадей только их малую часть! А теперь все это потеряло цену и смысл! Ты сказал о сочувствии... Сочувствовать можно тогда, когда понимаешь, а тебе меня не понять! Я уже мертвец, и все здесь мертвецы! Только я могу уехать в одну из южных провинций и сдохнуть там от полной никчемности, а здесь всех сожрут!

   - Почему же всех? - спросил Ник. - Город окружен высокой стеной и в нем много продовольствия...

   - Все жители городка - это продовольствие для тех, кого скоро разбудит тепло, - ответил эльф. - В Зоне живут не только те твари, которых в нее выпускали наши маги, есть и другие! Только они не любят холода и на время дождей забираются под землю. Их еще никто здесь не видел, но это ненадолго. С каждым днем становится все теплее. Еще декада, и эта смерть покинет Зону.

   - Как маги могут не знать? - не поверил Ник. - Они возятся с Зоной триста лет.

   - Просмотрели, - сказал Хар. - Я думаю, что эта дрянь попала в наш мир в виде личинок в телах каких-то крупных тварей. Это что-то вроде многоножки в локоть длинной. Они покрыты очень крепким хитином, который не берет сталь, страшно ядовиты и охотятся только по ночам. Бегают очень быстро, в том числе и по стенам, поэтому и городская стена для них не препятствие. Убить можно магией, но десяток-другой, а их в подземных жилищах тысячи! И эта смерть не попрется по тракту, ей будет неплохо и в лесу. Будут не только жрать эльфов, но и откладывать в них яйца. В Зоне размножению многоножек препятствует недостаток корма, а здесь такого недостатка не будет!

   - А почему они не сожрали всех тварей? - спросил Алексей.

   - Наверное, потому, что постоянно запускают новых, - ответил Хар. - Кроме того, многие твари сами кого хочешь сожрут. Но возле подземных жилищ многоножек намного меньше той живности, которая не может быстро передвигаться. Ходоки этим пользовались и прокладывали в таких местах свои тропы. Но задержка в Зоне ночью была равносильна смерти.

   - Для чего все это? - сказал Белов. - Скажите, Хар, как можно было веками создавать смерть для своих соседей и чувствовать себя в безопасности?

   - Все началось слишком давно, - пожал плечами эльф. - Кто сейчас скажет, о чем тогда думали? Мы потерпели поражение и лишились всех сильных магов. Может, Зона делалась не для защиты, а для нападения - не знаю. Не так уж трудно послать в нее отряд сильных магов и разрушить защиту со стороны соседей изнутри. Ладно, это уже не разговор, а допрос. Я вам ответил на все вопросы, а вы мне о себе ничего не сказали.

   - Мы сбежали, - признался Алексей. - Подчинение почти исчезло, и ваши маги хотели его обновить. Мы не против того, чтобы помочь сократить число тварей, но подозреваем, что потом вместо благодарности всех потравят. Домой не отпустят, чтобы мы никого сюда не привели, а зачем вам здесь столько сильных чужаков? Нас ведь уже тысячи. Сейчас тварей уничтожают и теснят, чтобы можно было подойти к Зоне и заложить бреши в защите стеной.

   - Многоножек эти стены не остановят. Глупая это была затея - тащить всякую дрянь в наш мир из другого. Я, наверное, все же прерву свою жизнь. Вам нужны деньги?

   - У нас есть серебро... - растерялся Ник.

   Меньше всего он ждал того, что пьяный эльф будет им помогать.

   - Возьмите, - сказал Хор, отвязал от пояса один из двух висевших на нем кошелей и бросил его на стол. - Идите, и спасибо за то, что выслушали и проявили сочувствие. Берите, я сказал! У меня этого золота... Хоть один раз в жизни кому-нибудь помогу, может, Кардай это оценит.

   - Одно золото, - сказал Ник, когда вышли из трактира и он развязал подаренный кошель. - Теперь у нас много денег. Может, купим лошадей и рванем отсюда куда-нибудь подальше?

   - А я? - сморщив лицо, спросила Лари. - Неужели вы оставите меня на съедение этим жукам? Зачем тогда спасали?

   - Ну что ты, маленькая! - обнял Алексей готовую заплакать девочку. - Мы без тебя никуда не уедем. Только прежде чем куда-нибудь ехать, надо выучить нужные заклинания и хоть немного освоиться в городе. Боюсь, что лошадей мы здесь не купим.


   - Вы ничем не рискуете, барон, - сказал приехавший к Экроду дворянин. - Возьмете меня с собой на аудиенцию в качестве слуги, и больше от вас ничего не требуется. Мне нужно только увидеть канцлера. Не бойтесь, ничего вашему Эльраму не будет, а вы получите тысячу золотых!

   - Не считайте меня идиотом! - сердито ответил барон. - Платить столько золота только для того, чтобы посмотреть на физиономию нашего герцога! Вы это могли сделать бесплатно в день рождения короля.

   - Я не могу ждать две декады, - жестко сказал приезжий. - Если вам сказали, что мой визит ничем не угрожает канцлеру, значит, так и есть. А вот вам неуступчивость может угрожать. Вы, кажется, недавно женились и, говорят, на очень молодой и очаровательной даме?

   - Вы мне угрожаете? - схватился за меч Экрод. - И не боитесь отсюда не выйти? Стоит мне позвать слуг...

   - Бояться должны вы, - спокойно ответил дворянин. - Это к канцлеру тяжело попасть, а вся ваша родня на виду. Если я отсюда не выйду, через несколько дней никого из них не будет в живых. Последним убьют вас.

   - Пять тысяч, - буркнул барон. - Если придется делать мерзость, то хоть не даром!

   - Три, - встав, ответил приезжий. - Больше у меня нет для вас ни слов, ни золота. Когда?

   - Завтра за час до полудня, - ответил Экрод. - Приедете сюда, а во дворец поедем в моей карете. А сейчас прощайте, вас проводят.

   Дворянин вышел из кабинета и в сопровождении пристроившихся за его спиной гвардейцев прошел по коридору и спустился по лестнице на первый этаж. На выходе из дворца его ждали.

   - Долго уламывал, - недовольно сказал высокий и худой мужчина в кожаном дорожном костюме.

   - Он боится, - пожав плечами, ответил дворянин. - Сошлись на трех тысячах.

   - Демон с ним, - согласился худой, - мы заплатим. Значит, завтра ты увидишь и услышишь канцлера Логарма. Для того чтобы изменить твою внешность и голос, потребуются пятнадцать дней. Успеваем до дня рождения Варга.

   - Для него это будет хороший подарок, - кивнул дворянин, - надеюсь, последний в его жизни. Жаль, что так не подберемся к его магу.

   - Ничего, что-нибудь придумаем, - усмехнулся худой. - Неуловимые не отступают! Мы выполним приказ короля Арана, чего бы это ни стоило.

   Пока шел этот разговор, барон Нел Экрод выбирал, что для него лучше. Можно было попасть на аудиенцию к королю и все рассказать, поставив под удар семью, а можно было не трепыхаться и плыть по течению. В этом случае лично ему ничего не грозило, наоборот, он получал немало золота за пустячную услугу. Вот только во что выльется его уступчивость для королевства?

   "Надо все продавать и уезжать, - подумал он. - Этому королевству не быть. Если его не уничтожат гномы, это рано или поздно сделают эльфы. И король Нубара никогда не простит Варга и всех, кто близок к его трону! И во всем виноват Маар! Наверняка он подчинил не только всех высших дворян, но и короля. Сам Варг никогда не сделал бы такой глупости! Он мог разрушить защиту у эльфов, но гномы и Нубар нам не угрожали. А теперь все пошло не так, и скоро соседи разорвут королевство в клочья. Когда они этим займутся, нужно быть подальше отсюда".


   Глава 17


   Для Сергея Надор ничем не отличался от Бедора. Может, он и был в два раза больше, но чтобы это заметить, нужно было иметь крылья. Во всем остальном эти города походили друг на друга, как близнецы. В Надоре остановились на постоялом дворе "Самый лучший", который отличался от "Короны" только названием и тем, что у заведения был не хозяин, а хозяйка. Приехали вечером, поэтому набором дружинников занялись с утра. В городе было три трактира, в которых собирались наемники. Там же с ними заключали договора. Не все рвались вступить в дружину, но такие были. К сожалению, Мар оказался прав: здесь уже знали о вторжении тварей в Нубар и, узнав, что наниматели едут в обреченное королевство, им отказывали. Говорить о том, что обреченным был Логарм, никому не стали. Им не поверили бы и, скорее всего, доложили бы о таких разговорах в магистрат. Против Сергея и его компании сыграло еще и то, что многие наемники прельстились обещаниями вербовщиков короля и вступили в его армию, а остальные были нарасхват у купцов. Дороги высохли, и по ним пошли первые купеческие обозы. В человеческих королевствах не было недостатка в разбойниках, поэтому купцы не ездили без хорошей охраны. Из своих наемников вступить в дружину не согласился только Бевир, который передал отряд Экрену, простился со всеми и уехал.

   - Судьба вам быть нашим капитаном, - сказал Сергей барону, - а Делека назначим вашим помощником. Надо набрать с полсотни человек, но здесь это у нас не получится. Ничего, навербуем бойцов в Нубаре.

   - Тогда не вижу смысла ехать в Нубар через все королевство, - сказал граф. - Давайте купим все, что нам необходимо, а потом попадем в Корас через ваш мир.

   - Займитесь этим, барон, - приказал Лей. - Сегодня уже не успеете, а завтра надо будет купить карету. Пока посадим на козлы кого-нибудь из дружинников, а в Нубаре наймем кучера. Неизвестно, как будет с товарами в Корасе, поэтому покупайте все нужное впрок. Если не будете торговаться, успеем выехать после обеда.

   - Ты долго думал насчет кареты? - спросил Сергей, когда Экрен получил два кошеля с золотом и вышел из комнаты. - Как мы ее впихнем в контур?

   - А зачем ее куда-то впихивать? - засмеялся брат, достал из сумки одну из захваченных во дворце книг и, перелистав, нашел нужную страницу. - Читай. Мы не только забыли много заклинаний, мы и теми, которые помним, не умеем правильно пользоваться. Большой контур нужен только при вызове демона. Если ты отправляешь карету, достаточно ее связать с заклинанием, а стоять она может где угодно, только не дальше действия твоей силы. Так что контур для отправления может быть совсем маленьким. Если бы это было не так, нам бы пришлось освобождаться от лошадей. Нужно срочно изучать взятые книги, наверное, в них будет много нового. И делать это лучше не верхом, а в карете.

   - Слушаю вас и жалею, что я не маг! - вздохнул Мар. - Ладно, пойду к себе и до ужина отдохну. Намотались мы сегодня с этой вербовкой, и все зря.

   - Иди и ты к жене, - сказал Лей, вытаскивая из сумки остальные книги, - а я позанимаюсь. Зайдете за мной, когда пойдете ужинать.

   Когда Сергей вернулся в свою комнату, Ланель лежала на кровати и тоже читала книгу. Увидев мужа, она ее отложила и спросила, что они решили.

   - В Корас пойдем через мой мир, - ответил он. - Конечно, выйдем не в сам город, а на дорогу. Поедем после обеда, когда барон купит карету и все необходимое.

   - А не проще все это купить в Корасе? - спросила девушка.

   - Город может быть забит беженцами, - ответил Сергей. - Лучше купить все заранее, тем более что Лей вычитал из старых книг, как легко отправить карету и лошадей.

   - Я из них тоже вычитала много полезного. Смотри, какое заклинание для исцеления! Мы пользовались похожим, но это должно лечить лучше. А есть много такого, чего я раньше не видела. Недаром за такие книги платили золотом по весу!

   - Все вычитывают что-то полезное, один я сачкую, - засмеялся юноша. - Мэгла сегодня не видел даже на завтраке. Наверное, тоже обложился книгами и читает. Сейчас и я займусь тем же самым.

   С час читали книги, а потом позвали Лея и спустились в трапезный зал. Из их компании там был только Мэгл, который торопливо доедал свой ужин. Кроме мага, за столами сидели десятка два постояльцев. Лей выбрал стол рядом с тем, за которым ужинали двое мужчин и совсем молодая девушка. Младшему из них вряд ли исполнилось семнадцать, а старший выглядел лет на пятьдесят. Едва слуги принесли ужин, как по лестнице спустился Балер и направился к их столику.

   - Граф! Вы ли это? - увидев его, удивленно спросил старший из дворян.

   - Барон! - воскликнул Мар. - Вот так встреча! Это ведь ваш сын?

   - Да, это Валер, - подтвердил дворянин. - А это его жена Нера. Но как же так? Вы же погибли!

   - Как видите, дорогой барон, я еще жив. Позвольте, друзья, представить вам моего давнего знакомого, можно даже сказать, друга барона Элона Дилана и его близких.

   Граф назвал всех по именам, а потом представил юношей и Ланель своему другу и его семье и сел за их столик. Диланы уже заканчивали ужин, и он не стал ничего заказывать, сказав подбежавшему слуге, что поест позже. Когда девушка доела десерт, все встали из-за стола и вместе с присоединившимся к ним Балером ушли на второй этаж.

   - Красивая эта Нера, - заметил Лей, - по крайней мере, для человека. Вряд ли ей больше пятнадцати.

   - Нечего заглядываться на чужих жен, - сказал Сергей. - Ешь лучше мясо, пока оно не остыло. Лично мне понравился ее муж. Ладно, от таких дорожных знакомств немного толку.

   Как оказалось, он поспешил с выводами. Через час их позвали в комнату, которую Лей делил с Балером.

   - Я хочу с вами посоветоваться, - нерешительно сказал Мар. - Дело в том, что эта семья решила покинуть Логарм и проехать через север Нубара в королевство Гамрин. Элон очень умен и раньше других понял, что здесь будет трудно уцелеть.

   - А как же баронство? - не понял Лей. - Он не может бросить своих подданных!

   - Подданных не может бросить его старший брат, - объяснил граф, - у самого Элона нет баронства, только титул. Они узнали, что мы отправляемся на север Нубара, и набиваются в попутчики. У барона всего пять дружинников, а для безопасного путешествия такой охраны слишком мало. Я бы хотел им помочь, но не мог решать сам. Так и сказал, что посоветуюсь со спутниками.

   - Можно, - сказал Сергей, - только всем нужно завязать глаза. Если кто-нибудь из них попадет к магам...

   - Есть способ получше, - предложила Ланель. - Сегодня изучала заклинания по целительству. Среди них есть одно, которое улучшает зрение. Там же написано, что нужно сделать, чтобы на время ослепить.

   - Я поговорю... - неуверенно сказал Мар. - Если они согласятся...

   - Если не согласятся, пусть добираются самостоятельно, - отрезал Сергей. - У меня на Бреннана завязаны большие планы, поэтому не хочу подвергать его опасности. Магам не так уж трудно догадаться о нашем способе передвижения, но места для переходов пусть ищут сами.

   Согласие было дано, поэтому на следующий день, после того как они обзавелись каретой и пообедали, к удивлению попутчиков, выехали к южным воротам Надора, потому что до них было намного ближе, чем до любых других. Удивление было вызвано тем, что двигались в сторону Аралана. Выехав за город, дождались, когда на тракте не будет экипажей и всадников, и быстро начертили контур.

   - Значит так! - сказал Сергей спутникам. - Вас много, и я всех за один раз не отправлю, просто не удержу в памяти образы. Поэтому отправлять буду в три приема. Как только окажетесь в нужном месте, сразу отъезжайте в сторону и ждите, пока переправлю остальных. Это же касается и вас, барон. Не бойтесь слепоты. Или ее уберем мы, или она вскоре пройдет сама. Все готовы? Тогда я начинаю.

   Сначала он отправил обе кареты: свою и попутчиков, а потом всех своих дружинников. Последними уходили воины барона Дилана. Все были временно лишены зрения и поэтому напуганы. Когда они исчезли, юноша сам вошел в контур и в четвертый раз создал заклинание.

   - Здесь раннее утро, - сказал он вышедшему из кареты брату. - Наверное, это из-за большей продолжительности вашего дня. Граф, идите сюда! Сейчас буду читать вашу память. Вспоминайте место, в которое хотели нас отправить. Все, я запомнил. Наши попутчики ничего не видят, поэтому первыми отправим своих дружинников. Лей, быстро рисуем контур.

   - А почему такая спешка? - спросил принц. - Ты же контролируешь своего Бреннана.

   - По двум причинам, - ползая с мелом по асфальту, ответил Сергей. - Наши новые спутники сильно переживают из-за слепоты, а в Корасе время будет на несколько часов больше, чем в Надоре. Я не знаю, насколько он восточней, но не хочу ехать в потемках.

   - Как такое может быть? - удивился брат.

   - Потом объясню, - пообещал юноша. - Все, уже закончили. Иди в карету. Если на дороге будет хоть кто-нибудь, его нужно подчинить. И не забудьте о тварях. Вряд ли они успели забраться так далеко на север, но все может быть.

   Через три минуты дорога опустела, и прибежавший с опозданием Бреннан на всякий случай стер ногой оставшийся на асфальте меловой рисунок.


   - Хорошо поели? - спросил их книжник, когда вернулись в лавку.

   - Да, спасибо, - ответил Алексей. - И кормят хорошо, и вообще удачно сходили. Мы вам еще не представились...

   - Это нетрудно исправить, - улыбнулся эльф. - Меня зовут Айэгил. Род вам не нужен.

   - Ну и нас зовите по именам, - сказал американец. - Я Ник, а моего друга зовут Алекс. Лари вы уже знаете. Скажите, Айэгил, твари уже подходили к городу?

   - Пока, слава Кардаю, их не было, - ответил книжник. - Наверное Дольжи была не единственной деревней, которую они растерзали. Крестьяне под охраной стражников каждый день ходят на луг косить траву. Скот потихоньку забивают, но его еще долго нужно чем-то кормить.

   - А что здесь с лошадьми? - спросил Алексей. - Их можно купить?

   - Сейчас это трудно, - ответил Айэгил. - А зачем вам лошади? Хотите уехать?

   - Не сразу, - ответил Сандерс. - Нам нужно задержаться в вашем городе на несколько дней. Немного отдохнем, а заодно почитаем ваши книги. Мы неожиданно разбогатели, поэтому купим и все остальное по магии, что у вас есть.

   - Пойдемте, я покажу вам комнату, - вздохнув, сказал эльф. - И ты, девочка, иди. У меня есть еще одна комната, в которой ты можешь отдохнуть. Бедный ребенок!

   Следующие два дня они вставали с кроватей только для того, чтобы сходить в трактир или справить нужду. Улучшенная эльфами память впитывала заклинание одно за другим. Лари было скучно, поэтому она много времени проводила с Айэгилом, который начал учить ее грамоте. А на третий день на ушедших косить траву крестьян напали твари. С луга не вернулись ни косцы, ни охранявшие их стражники. Услышав об этой беде, оба пошли на городскую стену.

   - Что вы сюда приперлись? - неласково встретил их напуганный стражник.

   - Можем и уйти, - равнодушно ответил Алексей. - Если вам не нужны бойцы... Смотри, Ник, опять роды.

   Из окружавших луг кустов выбежали саблезубые волки и бросились к городу. Несколько стражников выстрелили их арбалетов, но никто не попал.

   - Придурки, - проворчал Ник. - Надо было выждать, пока твари успокоятся и лягут возле стены. Только зря потратили болты, а роды будут осторожней. Сожжем?

   - Ты долго думал? - постучал себя по голове Алексей. - Не для того мы выучили маскировочное заклинание, чтобы выдавать свою магию. Тварей мы сожжем, а потом за нас возьмется городское начальство.

   - Думаешь, выдадут?

   - Никто нас не выдаст, но и уйти не дадут. Если бы не разговор с ходоком, я бы, может быть, и остался, чтобы им помочь, а сейчас считаю это глупостью. Мы с тобой против многоножек много не навоюем, тем более ночью. Эльфы сотни лет тянули в свой мир из других всякую гадость, вот и притянули на свою голову. Ты видел, как охраняли наш лагерь? Со стороны леса патрули были только днем, причем одни егеря с арбалетами. Конечно, они не ротозеи, как эти стражники, и родов бы перестреляли, но многоножки - это совсем другой враг. Попробуй попасть болтом в мелкую и верткую тварь! Это даже на свету трудно, а в темноте... Они там всех перекусают, а если ходок прав насчет яда, то живых не останется. Если мы здесь задержимся, то и сами погибнем, и своим не поможем.

   - Хочешь идти в лагерь? - не поверил Ник. - Нас же не отпустят!

   - Я еще не сошел с ума, - ответил Алексей. - Поедем к тракту, а потом по нему в сторону столицы. Подчиним кого-нибудь из знатных эльфов и расскажем все, что нам сказал ходок. Пусть эльфы сами думают, что делать. Деньги у нас есть, маскировка такая, что ни один маг не раскусит, а знаний скоро будет не намного меньше, чем у большинства из них.

   - Так можно, - успокоился Сандерс. - А что будем делать с девчонкой?

   - Если здесь станет совсем плохо, возьму с собой, - ответил Алексей. - У меня на Земле уже есть дочь, будут две. Ну а если эльфы справятся, оставлю ее каким-нибудь старикам вроде нашего книжника вместе со своей долей золота.

   - А когда займемся магом?

   - Рано нам еще им заниматься, сначала нужно лучше освоить ментальную магию. Возвращаемся, а то эти стражники сейчас или погонят нас прочь, или загребут в свои ряды.


   Главный маг гномов Дарн Карин сменил своего предшественника больше двухсот лет назад. Настойка эльфов позволяла не стареть и сохранила ему силы, но постепенно все приелось. Дарна уже давно не интересовали распри глав кланов, та тайная борьба за власть, которая не утихала никогда и стала для многих из них целью жизни. Своего интереса не было, но маг вынужден был считаться с интересами тех, кто столетиями правил его народом. Диверсия магов Варга и последовавшее за ней нашествие тварей отдали всю полноту власти в руки главы Совета Наина Фебура. Это вызвало недовольство остальных владык, и посетивший Дарна глава горного клана Баль Рубур в ультимативной форме потребовал скорейшего закрытия Зоны. Главы были огорчены гибелью своих гномов, но большее недовольство вызывал взявший высшую власть Наин. На борьбу с тварями были брошены все силы, и это быстро начало давать результаты. Можно было добиться того же самого за большее время, избежав лишних потерь, но главы торопили...

   - Ваша мудрость, - обратился к Дарну приоткрывший дверь слуга, - прибыл могучий Турн Борхай и просит о встрече.

   - Я приму его в гостиной, - ответил маг. - Пусть подождет, я сейчас приду.

   Турн был одним из самых сильных магов, и ему поручили оборону западного участка границы. Если он оставил войско и приехал в столицу, значит, произошло что-то очень важное. По обычаю такие встречи нужно было проводить в резиденции, но у Дарна не было желание идти через весь дворец. Обычаи были неписаными законами гномов, но это в мирное время. Когда велась война, на многое смотрели по-другому. Когда главный маг вошел в свою гостиную, Турн уже ждал его на одном из диванов.

   - Приветствую, Вашу мудрость! - встав, обратился он к Дарну. - Хочу сообщить, что мы вышли к границе Зоны. Это радостная весть, но ее вы бы услышали от гонца.

   - И что тебя заставило не спать три дня и отбить задницу об седло? - сев в кресло, спросил главный маг.

   - Стражи границы не погибли! - сказал Турн. - Сгорела только верхняя часть, но уцелели корни, и после дождей от них пошли расти побеги. С приходом тепла они вымахали на высоту моего роста! Еще декада - и они сами закроют все бреши в защите! Эти гуры пока никого не отпугивают, но самые крупные твари из Зоны ушли, а мелочь их не повредит. Нам нет необходимости спешить со строительством стены. Когда восстановится защита, добьем вырвавшихся тварей и все построим без спешки.

   - Это радостная новость, - довольно сказал Дарн. - Велики ли ваши потери?

   Турну не пришлось отвечать, потому что в распахнувшуюся дверь вбежал слуга.

   - Ваша мудрость, сюда рвется Фиин Нели! - выпалил он. - Я ему сказал, что у вас прием, но он ничего не хочет слушать! Сказал, что если я его не пущу, то он применит магию...

   Упомянутый слугой гном был не очень сильным магом, которого Дарн пять дней назад отправил на восточный участок границы.

   - Рвется? - поднял брови главный маг. - Приведи его сюда. Выслушаем, с чем он ко мне приехал. Если с тем же самым...

   - Ваша мудрость, беда! - оттолкнув слугу, крикнул вбежавший в комнату гном. - Нарин погиб!

   - Как мог погибнуть город, который окружен высокой стеной? - не поверил Дарн. - У тварей выросли крылья или им в городе открыли ворота?

   - Некого спрашивать, Ваша мудрость! - крикнул гном. - Все погибли!

   - Так уж и все? - спросил главный маг. - И вы, ничего не выяснив, бросились в столицу?

   - Некоторые живы, - поправился Фиин, - но они все равно что мертвые! Я выяснил, что нападение произошло ночью. Ворота никто не открывал, а крылатых тварей в Зоне нет, поэтому это должна быть какая-то мелочь, которой было нетрудно забраться на стену. В тех местах, где стояли караульные, остались лишь лужи крови, доспехи и обрывки одежды. В домах то же самое, хотя двери многих были заперты, а окна закрыты ставнями. Забраться в них можно было только по печным трубам.

   - Скверно! - сказал побледневший Турн. - Чтобы мелкие твари могли за ночь уничтожить население даже небольшого города, их должно быть очень много! Убитых тварей не нашли?

   - Нашли только это! - ответил Фиин и торопливо протянул магу что-то красное. - Такая крепкая, что ее не сразу разрубишь мечом!

   - Похожа на ногу рака, только в десять раз больше, - сделал вывод Турн. - Посмотрите, Ваша мудрость. Чтобы такие мелкие твари быстро разделались с защищенными доспехами гномами и не понесли при этом потерь, они должны быть ядовитыми, иначе стражники, пусть даже в темноте, зарубили бы хоть нескольких.

   - А что там не так с живыми? - спросил Дарн. - Их нельзя допросить?

   - Около тысячи взрослых гномов живы, но ни на что не реагируют, - объяснил Фиин. - Наверное, это действие яда. У каждого порвана одежда на животе, а под ней видна небольшая, уже зажившая ранка. Исцеляющие заклинания на них не действуют. Одного такого я привез с собой. Из-за него пришлось брать карету...

   - Ведите его в лабораторию! - приказал главный маг. - Сейчас я переоденусь и туда приду.

   Лаборатория представляла собой большую комнату, в которой на пяти приставленных друг к другу столах стояли самые разные магические приборы. На закрепленной на стене полке лежали книги, а возле окон стояли бочки с водой и какие-то мешки.

   - Снимите с него одежду и положите на этот стол! - приказал Дарн двум стражникам, которые под руки внесли в лабораторию, казалось, спящего гнома.

   Глаза у него были открыты, но не реагировали на свет. Грудь вздымалась в такт дыханию, но ноги совсем не держали. Пока пострадавшего посадили на пол и раздели в четыре руки, маг быстро освободил для него место на одном из столов, переставив стоявшие там приборы.

   - Подойдите сюда! - приказал он Турну и Фиину. - Возможно, потребуется ваша помощь. Я сам выполню грязную работу, поэтому вам необязательно переодеваться. Стражники пусть здесь постоят, могут понадобиться.

   Он взял один из лежавших на столах шаров и поднес его к уже затянувшейся ранке. Прозрачный шар покраснел, как будто его заполнили кровью.

   - В нем есть что-то чужеродное и живое, - сказал Дарн, откладывая шар и беря нож. - Скорее всего, это что-то вроде личинки. Обездвижили небольшой порцией яда, засунули в живот личинку и затянули рану, чтобы мясо не теряло кровь и не умерло раньше времени. Судя по всему, мозг разрушен ядом, а личинка должна развиться за два-три дня. Вряд ли тело выдержит дольше в таком состоянии. Турн, возьмите сферу, раскройте ее и будьте готовы закрыть как только я брошу в нее ту гадость, которая у него в животе. Фиин, подайте мне вон те клещи.

   Он сделал глубокий разрез, на который лежавший на столе гном никак не отреагировал, бросил нож и взял протянутые Фиином клещи. Немного повозившись, Дарн ухватил ими сидевшую в животе тварь и потянул наружу. Вытянутое существо напоминало крупного рака без брюшка, только ярко-красного цвета. И рот у него была явно не рачий: большой и с огромными жвалами. Паразит ухватился ими за кишки и потянул их за собой из разреза. Сразу запахло кровью и дерьмом.

   - Сферу! - рявкнул главный маг на оторопевшего Турна. - Фиин, обрежьте ножом кишки, а потом кончайте гнома. Я его пробовал убить магией, но это почему-то не получается. И на тварь магия совершенно не действует. Сжечь или раздавить можно, а повлиять по-другому не получается.

   Один из его магов обрезал кишки, превратив запах фекалий в вонь, а второй быстро закрыл сферу с беснующейся внутри тварью. Сам Дарн бросил на стол клещи и снял забрызганный кровью передник.

   - Этого красавца предъявим членам Совета, - сказал он магам. - Пойдемте отсюда, слуги все уберут. Нужно подумать, как бороться с этой гадостью.

   - Если три дня... они ведь уже вылупились! - дошло до Фиина. - А в городе мои гномы!

   - Можете о них забыть, - сказал ему главный маг. - Тысяча вылупившихся ядовитых тварей растерзает всех, кто остался в Нарине. Надо сделать все, чтобы судьбу его жителей не разделили гномы Деркина.


   - Как это могло произойти? - сердито спросил Гарб Арадон, который только что приехал в лагерь во главе большого отряда магов.

   Маги пошли обновлять внушение отдыхавшим после боя хоркам, а он только что выслушал отчет главного егеря.

   - А что вы от меня хотите? - огрызнулся Тар Варен. - Мне дали егерей для помощи хоркам, а не для их охраны! Для этого у меня просто нет сил. Вы сами сказали, что успеете закрепить послушание!

   - Послали погоню? - спросил маг.

   - Куда? - ответил вопросом егерь. - В лес с тварями? Это сбежавшие могут в нем отбиться, а не мои парни. Я их просто зря потеряю.

   - Ладно, я о них доложу Совету герцогов, а они пусть решают, - сказал Гарб. - У меня сейчас тоже нет возможности заниматься вашими беглецами. Вы хорошо продвинулись, но в Совете рассчитывали на большее. Когда будете у Горлина?

   - До него двадцать карбов, - ответил Тар. - Каждый день переносим лагерь на карб с половиной. Если ничего не изменится, возле города будем через пятнадцать дней.

   - А что может измениться?

   - Это Зона! - сказал егерь. - Я не знаю, что в нее запихнули маги за триста лет. Подозреваю, что этого не знаете и вы! Пока я вижу, что сильно уменьшилось число крупных тварей. Бродней и фракенов не видели уже несколько дней, да и родов очень мало. Или они заканчиваются, или поумнели и больше не идут трактом. Крупные твари шли первыми, а мелочь передвигается не так быстро и неохотно удаляется от Зоны. Но маленькие размеры не говорят о безвредности. В Зоне могут убивать даже комары. А вот нам в них попасть труднее. Я вам ответил? Тогда и вы мне ответьте, сколько продержится ваша магия.

   - Вон идет один из моих магов, сейчас у него все узнаем, - ответил Гарб и обратился к подошедшему эльфу: - Элнар, что у вас с хорками?

   - Все плохо! - сказал хмурый маг. - У них сильно поднялся порог сопротивления. Это не полноценная защита, иначе мы бы ее не пробили, но все равно пришлось напрягаться. Если он поднимется еще раз, с хорками справятся только маги герцогов. И я не уверен в том, что нашего внушения хватит надолго. У наших магов такого не бывает, только у этих. Я еще удивлялся, почему предки не использовали такую силу, как хорки. Теперь мне ясно почему. С ними можно только договариваться, потому что принуждение долго не работает. Если наши хорки узнают о том, что мы вырезали всех, кто еще не прошел обучения, из королевства придется бежать. Вот только куда? Они будут посильнее тварей Зоны и такими же враждебными.

   - У меня к вам просьба, - обратился Тар к магам. - Обучите кого-нибудь из моих подопечных лечебной магии. Вчера одному из егерей тварь оторвала руку, и он истек кровью. Шестьсот сильных магов, и ни один не смог помочь! Даете им боевую магию и скрываете лечебную. Какой в этом смысл?

   - Никто ничего не скрывает, - ответил Гарб, - просто им для сокращения времени обучения давали только самое необходимое. Но если просите, обучим десятка два из разных смен. Этих целителей вам хватит.


   - Я так испугалась, когда ослепла, - призналась Нера. - Знала, что ваши друзья нас не обманут, но стоило только подумать, что эта темнота навсегда...

   - Это было недолго, - обнял ее Валер. - Один из баронов торопился из-за того, что нам нелегко сидеть слепыми. По-моему, это был Серг.

   - Для меня они оба одинаковые, - сказала Нера. - А жена Серга настоящая красавица! Я видела, как ты на нее смотрел.

   - Эльфийка, - сказал Элон. - Я в свое время на них насмотрелся. Эта в Эльгерванде считалась бы дурнушкой. А проехали действительно быстро, особенно если учесть, что при этом оказались гораздо севернее и на много сотен карбов восточней. Никто из магов не может так прыгать в своем мире. Наверное, нас провели через какой-нибудь другой. И слепота вызвана их нежеланием его показывать.

   - Но мы же не маги! - возразила девушка. - Какой нам от этого прок?

   - Нам - никакого, - усмехнулся барон, - а тем магам, которые рано или поздно заинтересуются такой прыгучестью наших спутников, от тебя был бы толк. Теперь не будет, потому что в твоей памяти не осталось ничего, кроме обрывков разговора. Как стемнело! Хорошо, что мы успели добраться до Кораса. Здесь достаточно света от окон, чтобы доехать до постоялого двора. Скоро будем отдыхать.

   - Вообще-то, я совсем не устал, - сказал Валер. - Выехали днем и сразу попали в вечер. Или мы не заметили пути, или время в разных местах нашего мира сильно отличается. Судя по разговору, Серг об этом что-то знает.

   - Маг, - пожал плечами его отец. - Они оба маги, что и не удивительно для близнецов, но сходство только внешнее. В поведении много отличий. И еще меня сильно удивил Мар. Пусть он попал в затруднительное положение, и ему помогли, все равно это не объясняет его отношения к спутникам. Они еще мальчишки, к тому же всего-навсего бароны, а он к ним относится даже не как к равным, а как к вышестоящим. Вам это может быть незаметно, но я его очень хорошо знаю. Что-то с ними не так...

   - Может, это из-за их магии? - предположил сын.

   - Вряд ли, - подумав, ответил Элон. - У эльфов магия не добавляет знатности. Сильный маг из простонародья не получит ни знаний, ни дворянства. Среди самих дворян сила может добавить уважения, но не сделает барона ровней графа.

   - Ты тоже только барон, но вы дружите, - возразил Валер.

   - Мы одного возраста, - сказал Элон. - Кроме того, Мар не совсем обычный граф и обязан мне жизнью. Для большинства эльфийских графов мы все - пустое место. Вряд ли они стали бы нам помогать, да еще выдавать при этом свои секреты. Все, кажется, приехали.


   Глава 18


   - Нам повезло, - сказал уже закончивший завтракать Мар. - Если в Корасе и есть беженцы, то пока их очень немного. И купцы не рискнут отправлять свои караваны, поэтому надобность в наемниках не должна быть большой. Я здесь бывал только проездом и не знал мест, в которых они кучкуются, но успел до завтрака поговорить с хозяином. Не думаю, что с набором дружины будут проблемы.

   Они вчера вместе с попутчиками и своей охраной вселились на постоялый двор "Золотое дерево" и сейчас за завтраком обсуждали, что нужно сделать в городе. Видимо, Диланы решили сэкономить золото, или его у них было не слишком много, потому что Элон отправил своих охранников искать жилье подешевле. Его семья тоже завтракала, но за другим столом.

   - Оставим здесь Мэгла и Ланель и поедем договариваться, - сказал Лей. - Будем брать кого-нибудь из дружины?

   - В охране нет необходимости, - ответил граф, - но Экрена нужно взять. Эту работу можно было бы поручить ему, но лучше ее делать с магией. В больших городах бывают случаи, когда наемники получают аванс и сбегают. Я вижу, что все, кроме баронессы, уже поели...

   - Вы меня не берете, поэтому я не собираюсь спешить с десертом, - отозвалась Ланель. - Идите, я найду чем заняться.

   Она осталась за столом, а остальные поднялись в свои комнаты за оружием и деньгами. Когда пошли к лошадям, взяли с собой Экрена. Сначала поехали в самый ближний из тех трактиров, в которых собирались наемники. Это заведение оказалось побольше "Золотого дерева", но было намного проще. И посетители, которые заполнили трапезный зал, были ему под стать: небритые грубые лица, у многих со шрамами, и потертая кожаная одежда. Вошедшие господа вызвали повышенный интерес, а когда они сели за стол нанимателей, к нему устремились сразу пять наемников.

   - Сколько вам нужно бойцов и для чего? - спросил подошедший первым здоровяк, у которого из-за шрама слегка перекосило лицо.

   - Нужны бойцы в дружину! - громко сказал граф. - Платим хорошо, но возьмем не всех. Каждый кандидат должен будет правдиво ответить на два вопроса.

   - Что за вопросы? - спросил подошедший вторым наемник.

   - Нас интересует, участвовал ли кандидат в разбое или нет, - ответил Мар. - Второй вопрос касается его верности. Можно принести клятву, получить деньги и помахать нам рукой.

   - Со вторым вопросом понятно, - сказал здоровяк, - а кто же вам ответит на первый? Мало ли что у нас было в жизни? Для вас важна наша верность! И как вы будете проверять правдивость? Наймете мага?

   - Господа, которые вас набирают, сами сильные маги, - ответил граф, подогрев своими словами интерес к нанимателям. - В этом королевстве будет мало равных им по силе, так что не советую врать. А насчет разбоя... Он бывает разный. Если просто кого-то обчистили, на это можно посмотреть сквозь пальцы, а душегубов нам не надо.

   - И где будет замок, который придется охранять? - спросил пожилой крепыш, на поясе которого были закреплены два меча.

   - Мы направляемся на север, - сказал Лей. - В провинции Тарна есть баронство Элдор. Мы в нем задержимся, пока не купим свою землю и замок. Если он уже занят, построим свой, причем очень быстро. У нас много золота и еще больше секретов, поэтому ваши клятвы будем скреплять магией. Служащих честно дружинников не обидим, а предатели убьют себя сами. Учтите, что твари появятся и здесь, а до севера они могут не дойти!

   - Сколько? - спросил здоровяк.

   - Рядовому дружиннику будем выплачивать десять золотых в декаду, - ответил Мар. - Если он командует несколькими бойцами, будет одним из помощников капитана и получит вдвое больше. Кроме того, наниматели оплатят все ваши расходы на службу, поэтому тратиться будете только на баб. И каждый, кого примем, сразу получит полсотни золотых, чтобы привести себя в порядок. Сейчас вы своим видом ничем не отличаетесь от разбойников.

   Вербовка растянулась на два часа, но дружинников набрали в этом трактире, и больше никуда не пришлось ездить. В отличие от Логарма, наемники в Нубаре не горели желанием вступать в армию, которую король бросил против тварей. И купцы почти прекратили отправку обозов, поэтому много зарабатывавших на жизнь мечом мужчин осталось не у дел. Уехать подальше от тварей и получить постоянный заработок хотели многие. Страх перед тварями объяснялся не трусостью, а уверенностью в том, что борьба с ними обычным оружием - дело безнадежное. Причиной этой уверенности были огромные потери королевской армии, о которых здесь все знали. Дополнительным стимулом к найму стала магическая сила хозяев дружины. Было большой удачей стать дружинником у мага в такое смутное время, а этих еще двое. Нескольким наемникам отказали по разным причинам, а тридцать пять принятых принесли клятву и получили свои деньги. Все должны были утром следующего дня прибыть к "Золотому дереву" уже в надлежащем виде.

   - Я думаю, что этих дружинников пока хватит, - сказал юношам Балер, когда возвращались на постоялый двор. - Свой замок может быть еще очень нескоро, а у барона Элдора не такие уж большие казармы. К тому же не так уж трудно еще раз сходить сюда через другой мир. Вам понравились дружинники, капитан?

   - Пока ничего не скажу, - ответил Экрен. - Лжецов отсеяли, а остальные... Вы правильно сказали, что сейчас они похожи на ватагу разбойников. Драться умеют все, а к завтрашнему дню будут нормально выглядеть, а в остальном... посмотрим. Возможно, придется сменить помощников.

   Их у барона стало трое. К Вару Делеку добавились Гел и Варк. В Нубаре наемники называли себя только по именам, иногда добавляя прозвище. Гелом был подошедший первым здоровяк, возглавлявший отряд в восемь бойцов, а Варком - крепыш с двумя мечами, который представлял отряд из двенадцати наемников.

   Когда приехали, спешились у конюшни и оставили Экрена устраивать лошадей. Сами вошли в дом и хотели подняться к своим комнатам, но им помешали.

   - Кто из вас барон Серг Побер? - спросил перегородивший лестницу дворянин. - Я граф Осдор Эрлад!

   - Это я, - ответил Сергей. - Что вам угодно, граф?

   - Мне угодно вызвать вас на бой до смерти! - ответил дворянин. - Ваша жена нанесла мне оскорбление, но я не дерусь с дамами, хоть она и предлагала! За ее дерзость придется заплатить вам! И заплатите не золотом, а своей кровью!

   Он был страшно зол и с большим трудом сдерживался от драки прямо в зале.

   - Прежде всего я должен выслушать жену, - спокойно сказал юноша, - а потом я дам вам удовлетворение.

   - Что умного может сказать женщина? - презрительно сказал Осдор. - К тому же, что бы она ни сказала, это не отменит нашей дуэли! Я не дам вам тянуть время!

   - Как хотите, - равнодушно ответил Сергей, хотя равнодушным не был. - Вы обвиняете не меня, а мою жену, и мешаете мне разобраться. Таким драчливым придуркам, как вы, место не в Корасе, в котором пока не видели ни одной твари, а на юге, где их полно. И сами не хотите помочь королю, и под надуманными предлогами мешаете этим заняться другим!

   - Это я придурок? - покраснел граф. - За это оскорбление я тебя буду убивать долго, мальчишка! И я не придумывал оскорбление, здесь все видели, что она ударила меня по лицу!

   - Если дворянка бьет мужчину по лицу, значит, он ее оскорбил словами или действием, - сказал Мар. - Она моя родственница, поэтому считаю себя вправе убить вас на поединке!

   - Сначала я убью его, потом вас, - крикнул Осдор. - Выходите во двор!

   - Прежде чем принять вызов, я должен поговорить с женой, - настойчиво сказал Сергей. - Вы дадите мне пройти?

   - Я убью тебя здесь! - заорал потерявший выдержку граф, выхватил из ножен меч и упал с простреленным лбом, заляпав ступени мозгами и кровью.

   - Видит Ворт, я этого не хотел, - помянув местного бога, сказал юноша сидевшим в зале мужчинам. - Он отказал мне в праве разобраться и набросился с оружием.

   - Вы позаботитесь о теле? - спросил Мар хозяина заведения. - Если нужно заплатить...

   - Этим займутся его родственники, - торопливо ответил тот. - Я сейчас пошлю за ними слугу.

   Все четверо поднялись по ступеням, стараясь не наступать на то, что вылетело из развороченного пулей затылка скатившегося на пол тела, и вошли в комнату к Ланель.

   - Я чувствовала, что с вами все в порядке, поэтому не выбежала на выстрел, - сказала поднявшаяся с кровати девушка. - Здесь уже знают, что я маг, поэтому...

   - Что между вами произошло? - спросил Мар. - За что вы его ударили по физиономии?

   - Он на меня запал и вел себя очень вызывающе, - объяснила она. - Это случилось сразу же после того, как вы ушли. Граф здесь завтракал и выпил две бутылки вина. К вашему приходу он уже немного протрезвел, а тогда был пьян. Я хотела уйти, но он не пустил. Пришлось использовать магию, а на нем был амулет, который на нее реагирует. Столько оскорблений я не слышала за всю жизнь. Пришлось подойти и заткнуть ему пасть кулаком. Уйти просто так было нельзя, да он бы и не дал, а опять применять магию... За это здесь наказывают.

   - Может, уехать? - неуверенно предложил Лей.

   - Нельзя, - недовольно ответил Мар. - Это будет слишком похоже на бегство. Все решат, что мы применили какую-то магию, а это уже преступление, после которого нужно уезжать из Нубара. Да и нанятые дружинники появятся только завтра. Придется остаться и ждать того, что предпримут графы Эрлад. Явно мы никаких законов не нарушали, а если обвинят в убийстве с применением магии, придется застрелить кого-нибудь еще, но уже в присутствии мага магистрата. Ланель, где были наши попутчики, когда вы разбирались с Осдором?

   - Они уже позавтракали и поднялись в свои комнаты, поэтому свидетелями быть не могут, - ответила девушка. - Но в это время в зале было много постояльцев.

   - Подождем, - сказал граф и сел на стул. - Хозяин не будет медлить с отправкой слуги, а родичи убитого будут действовать еще быстрее, чтобы не дать нам удрать. Все решится не позже чем через час. С магистратом договоримся, хотя могут заставить платить, а графы... Я только слышал о Эрладах, но никого из них не знаю. В городе нас не тронут, а вот когда уедем... Наверное, нужно сразу уйти в провинцию Тарна. Тогда можно плевать на их мстительность.

   Раздавшийся стук в дверь заставил прервать разговор. Когда Экрен ее открыл, в комнату вошел мужчина лет пятидесяти, которого все видели среди постояльцев.

   - Разрешите представиться! - сказал он, коротко поклонившись. - Я граф Гай Болин. Прибыл в Корас по повелению короля Арана для пополнения его армии. Вы меня впечатлили, барон, и своими словами, и силой своего оружия! Вы действительно хотите помочь королю сражаться с тварями?

   - Это благородное дело, - осторожно сказал Сергей. - Я считаю, что им должны заниматься все дворяне. В конце концов, это жизненно важно для них самих. Если не хотят помогать королю, пусть помогают себе!

   - Умные слова, - кивнул Гай. - Умнее, чем большинство наших дворян. Вы ведь не присягали Арану?

   - Не успел, - ответил юноша. - Сначала нужно купить землю и замок, а потом ввязываться в вашу войну.

   - И где вы думаете осесть? - спросил Гай.

   - В провинции Тарна, - ответил за Сергея Мар. - У меня там друзья и на примете был бесхозный замок.

   - У вас везде друзья, граф! - улыбнулся гость. - Могли бы найти место поближе к столице. Правда, с бесхозными замками там может быть хуже. Они могут появиться в результате нашествия тварей, но это будет еще нескоро. Вы рассказали о своих планах, может, расскажете и о своем оружии?

   - Это оружие другого мира, - ответил Сергей. - То, которое висит на моем поясе, довольно слабое и предназначено для людей, но можно достать посильнее. Хотите, чтобы я сделал это для короля?

   - А вы можете? - спросил Гай.

   - Только после того, как устрою свои дела, - ответил юноша. - Учтите, что за него нужно расплачиваться золотом, и много я не достану. Это очень опасные штуки, и если их у вас кто-нибудь захватит, я из этого королевства сбегу.

   - Я вам помогу, чтобы вы быстрее решили свои дела и занялись нашими, - решил граф. - Можете не беспокоиться о Эрладах. У меня большие полномочия, а вы не нарушили законов, поэтому они не причинят вам неприятностей. Когда думаете уехать?

   - Завтра утром, - ответил Мар. - Хотите кого-нибудь с нами послать?

   - Угадали, граф, - сказал Гай. - Пошлю с вами одного человека из службы Верных, и вам самим ничего не придется делать. У вас достаточно золота?

   - Хватит для покупки земли, замка и всего необходимого, - ответил Лей.

   - Это хорошо, - кивнул Гай. - Значит, вам нужно доехать, все остальное не займет много времени. Вы ведь маги? Уши у всех человеческие, но такие же и у графа, хотя совсем недавно они у него были в два раза длиннее. Красота и магия баронессы...

   - Да, мы эльфы и маги, - ответил Лей. - Это что-нибудь меняет?

   - Это повышает вашу ценность для короля. Господа, я надеюсь, что мы договорились? Тогда пойду встречать тех, кто прибудет для разбирательств. А вы ни о чем не думайте и отдыхайте.


   - Мы уходим, - сказал Алексей. - Спасибо вам за все!

   - Без лошадей? - удивился Айэгил. - Неужели никто не продал?

   - Продают, но таких, которые всю жизнь передвигались шагом, - ответил Ник. - Быстрее дойдем на своих двоих, и не будет мороки с лошадьми. Кроме того, мы на них ни разу не ездили.

   - Вас разорвут твари, - сказал книжник. - Если не хотите остаться сами, оставьте мне Лари!

   - Скажите ему! - попросила девочка. - Айэгил и сам догадался о том, что вы маги. Нужно рассказать о многоножках. Может, он уйдет с нами.

   - Я знаю об этих тварях, - сказал эльф. - Страже о них рассказал один из ходоков. Теперь по ночам на стене жгут костры. Но мало кто верит в то, что эти многоножки сюда придут. До Зоны больше сорока карбов, а это слишком много для мелких тварей, которые живут под землей и выходят из своих нор только для охоты.

   - В этом они похожи на муравьев, - сказал Алексей, - но и муравьи переселяются, особенно когда нечего есть. Из Зоны ушли многие твари, и для оставшихся хищников будет мало пищи. Может, не сразу, но и они уйдут вслед за остальными. И я не считаю большим расстояние, которое можно пройти за полдня. Если хотите, можете уйти с нами. До тракта недалеко, поэтому у нас хватит сил отбиться от тварей.

   - Спасибо за предложение, но я останусь, - ответил Айэгил. - В этом городе прошла вся моя жизнь, и я не хочу из него никуда уезжать. Если повезет, мы отобьемся, если нет... Те, кто когда-нибудь сюда придет, похоронят меня там, где покоится прах моих предков.

   Перед тем как покинуть город, купили на рынке много вяленого мяса, крупы и сухарей. Все эти продукты сложили в две сумки, к которым пришили лямки на манер рюкзаков. Такой же рюкзак сделали Лари для ее вещей. Им никто не помешал уйти. Открыли калитку и молча выпустили из города двух придурков и явно свихнувшуюся от горя девчонку.

   - До тракта идем без остановок, - сказал Алексей Лари. - Если будет тяжело, скажешь, и я возьму твои вещи. И старайся все время держаться за моей спиной.

   - А зачем было брать столько еды? - удивилась девочка. - На тракте должны быть трактиры.

   - До твоих трактиров еще нужно дойти, - проворчал Ник. - Мы не лошади и рысью бежать не сможем, поэтому идти придется долго. И не факт, что в трактирах кто-нибудь остался, по крайней мере поблизости от Зоны. Лично я бы на месте трактирщика удрал.

   - Жаль, что с нами не ушел Айэгил, - вздохнула Лари. - Он, когда уходили, дал мне кошель с золотом!

   - Он уже старый, - сказал Ник. - Хорошо, что отказался, а то мы бы с ним далеко не ушли. А ты лучше меньше болтай и больше смотри по сторонам. До леса всего полсотни шагов. Если не сразу заметим тварей, нам и магия не поможет.

   Вскоре прошли мимо брошенной жителями деревни, а до Дольжи добрались уже к вечеру. От разоренной тварями деревни немилосердно смердело падалью, поэтому ее обошли лесом. Лари сильно устала, но не обратилась за помощью. Алексей услышал, что она начала шаркать ногами и отобрал рюкзак.

   - До тракта оказалось дальше, чем мы думали, - сказал он, с тревогой глядя на заходящее солнце. - Нужно перекусить и готовиться к ночевке, а то это придется делать в темноте.

   - А разве нет заклинания для света? - спросила севшая на обочину девочка.

   - Есть, и мы его знаем, - ответил снявший свой рюкзак Ник. - Только если начнем светить в темноте, соберем тварей со всего леса. Сегодня ничего готовить не будем. Съедим этот окорок с хлебом и будем устраиваться на деревьях. Времени должно хватить.

   Быстро поели и вошли в лес.

   - Вот это дерево должно подойти, - сказал Алексей, показав рукой на огромную сосну.

   Он достал из рюкзака веревку, взял у друга второй кинжал и через десять минут уже сидел на одной из нижних ветвей. Потом привязал к ней веревку и поднял к себе сначала все рюкзаки, а потом и Лари. Ник забрался сам, используя вместо кинжалов веревку.

   - Придурки эти маги, - задыхаясь, сказал он, усевшись на соседнюю ветку. - Тысячу лет развивают магию и до сих пор не научились летать. А ведь с такой силой, как у нас, это должно быть простым делом.

   - У них нет таких сил, вот и не парились, - отозвался Алексей, который привязывал девочку к ветке. - Гравитацию мы как-то усиливаем, наверное, ее можно и ослаблять. Но пока ты этого не умеешь, постарайся не навернуться с ветки. Привяжи веревку к той, что выше, а другой конец - к поясу.

   - Я так не усну, - недовольно сказал Ник. - Нужно было сделать гамаки. Хотя мы бы их здесь не привязали. Наверное, по этой дороге дольше идти до тракта, чем мы с тобой шли по лесу, вот и не успели дотемна. Нужно было заночевать в брошенной деревне. Потеряли бы много времени, но не спали бы на ветках. Не представляю, как мы завтра пойдем.

   Спали действительно очень плохо, и никто из них не выспался, хотя ночью не было не только тварей, но даже обычных для этого леса зверей. Спуск тоже дался нелегко, но потом быстро размялись, позавтракали остатками вчерашнего ужина и поспешили продолжить путь. Оказалось, что от места их ночевки до тракта всего два часа ходьбы. Еще через час встретили брошенный трактир.

   - У меня нет слов! - ругался злой Сандерс. - Вчера могли спать в кроватях, а не как вороны на ветке! До сих пор от такой ночевки болит задница.

   - До трактира не успели бы, - сказал Алексей. - Их ставят в дневном переходе один от другого, но мы не лошади, поэтому и сегодня будем ночевать на деревьях.

   - Может, разожжем костры и будем дежурить? - предложил Ник.

   - Подожди! - насторожился Алексей. - Конский топот! Лари, быстро спрячься в какой-нибудь комнате! Ник, возьми рюкзаки и выйди в коридор. Если не получится разойтись миром, тогда поможешь.

   - Они могут проехать, - нерешительно возразил американец. - Трактир брошен...

   Лошади подскакали к самому крыльцу и остановились. Спешившиеся всадники привязали их к коновязи и вошли в трактир. Всего их было пятеро.

   - Мы здесь не одни, - сказал идущий первым егерь. - Ваша мудрость...

   Он застыл, с изумлением уставившись на Алексея.

   - Демон бы вас побрал, Борен! - сказал ему Белов. - Надо же вам было сюда зайти! Не вздумайте хвататься за оружие и не надейтесь на помощь мага: я его подчинил. Ник, можешь выйти.

   - Как вы могли подчинить мага? - изумленно спросил егерь, который месяц жил в одном лагере с Алексеем и даже дрался с тварями в одну с ним смену. - Вас ведь этому не учили!

   Три других егеря были незнакомыми, но они сразу поняли, кого встретили в брошенном трактире, и стояли неподвижно. Мало радости в том, чтобы быть размазанным по полу магией сбежавшего хорка.

   - У нас было время многому научиться, - ухмыльнулся вернувшийся в трапезный зал Ник. - Привет, Борен! Вы не обиделись на то, что вас обокрали? Если хотите, можем заплатить за все, что взяли.

   - Вы нас убьете? - стараясь не выдать страха, спросил егерь.

   - Не дергайтесь и останетесь живы, - ответил ему Алексей. - Отвечайте, куда ехали?

   - Ехали в свой лагерь из Эльгора, - ответил Борен. - Это не очень большой город в стороне от тракта. - В нем тоже есть лагерь с хорками.

   - До лагеря пойдете пешком, - сказал Белов, - и не сейчас, а завтра. Вас мы усыпим, а лошадей заберем. Проспите до завтрашнего утра, а потом будете полдня идти к лагерю. Это даст нам возможность доехать до Эрфеда. Двух ваших лошадей оставим в ближайшем трактире, а остальных - на каком-нибудь из постоялых дворов, и предупредим, что за ними приедут егеря.

   - Вас все равно поймают, - сказал один из егерей. - Лучше возвращайтесь с нами.

   - Мы вместе с вами уничтожали тварей, - обратился к нему Алексей. - Вас за это, скорее всего, наградят, а вот нашей наградой будет порция яда в пище. Подумай сам и поймешь, что для ваших герцогов это самый простой и безопасный путь от нас избавиться. Так что если мы и вернемся, то только в свой мир. Напоследок мы вам кое о чем расскажем и дадим один совет.

   Он быстро рассказал все, что услышали от пьяного ходока.

   - Стенами вы от них не отгородитесь, - добавил Ник, - разве что покроете их какой-нибудь гадостью. Но об этом пусть думают маги. А вы должны так охранять лагерь, чтобы к нему и ночью не подобралась ни одна тварь. Если вместе с вами будут дежурить наши парни, они подсветят лес и поджарят многоножек. Можно еще жечь костры.

   - Это большая услуга, - сказал Борен. - Может быть, вы всем нам спасли жизнь...

   - Нам от вас ничего не нужно, - перебил его Алексей. - Вам эту услугу должны были оказать ходок или власти Магора, которым он все рассказал. Но они закрылись в своем городе, наплевав на всех остальных. Послушай, Борен, и передай своим начальникам. Мы стали настоящими магами, разве что знаем немного меньше ваших. Но мы с каждым днем становимся все сильнее. Пусть оставят мысли нас ловить! Знаете, сколько всего могут натворить два великих мага, если их загонят в угол? А ведь хорки будут сильнее их! И еще одно. Мы не будем в вашем мире до конца войны с тварями, уйдем раньше. И никто в нашем мире не узнает сюда дорогу. Но мы никого сюда не приведем только при одном условии.

   - Хотите, чтобы всех хорков вернули?

   - Это принесет немало проблем моему миру, но будет справедливо, - подтвердил Белов. - Они научены только боевой магии и не знают ритуала, поэтому не представляют для вас опасности. Мы знаем многих и можем проверить, вернулись они или нет. И если будет нет...

   - Они могут погибнуть! - возразил егерь.

   - Постарайтесь, чтобы этого не произошло! Это в ваших интересах. А теперь спите.

   Усыпив егерей, принялись за мага, которому приказали объяснить, как использовать ритуал для возвращения.

   - Я знаю, что это можно сделать, но никогда не интересовался как, - ответил маг. - Нужно найти книги, в которых будет такое объяснение, или того, кто занимался такими ритуалами.

   Его тоже погрузили в сон, после чего нашли прятавшуюся Лори и вышли к лошадям.

   - И как на них ездить? - спросил Ник и отшатнулся от жеребца, который попытался его укусить.

   - Прежде всего мы их успокоим, - сказал Алексей. - Такое заклинание было в "Ментальной магии", но я его еще не изучал. Галопом скакать не смогут, но для таких наездников, как мы, хватит рыси.

   Он достал нужную книгу, нашел заклинание и воспроизвел его с рисунка. В результате успокоились не только лошади, но и Ник с Лори. Кое-как усадив Сандерса в седло, Алексей подогнал стремена для девочки, а потом разрезал веревку на несколько частей и связал всех лошадей гуськом. Наверное, любой кавалерист, увидев эту связку, выпал бы из седла от смеха, но ему было плевать. Лошади бежали в нужном направлении, а больше от них ничего не требовалось. Ехать при таком спокойном аллюре было нетрудно, но ноги непроизвольно напрягались и к вечеру должны были болеть. Чтобы этого избежать, пришлось сотворить исцеляющее заклинание. Часа через три действие "успокоительного" прошло, и Ник начал интересоваться миром. Вслед за ним очнулась Лори. Лошади уже привыкли к новым седокам и больше не вредничали.

   - Надо было связать с заклинанием лошадей, - ворчал Сандерс. - Мало того что не выспался, так еще твое заклинание. Как я только не заснул? Лори, ты как?

   - Я, наверное, спала, - ответила девочка. - Помню, как вы меня нашли, и больше ничего. А спать все равно хочется.

   - Терпите, - сказал Алексей. - К вечеру должны приехать к трактиру, тогда отдохнем. Перед тем как отдавать лошадей конюху, нужно будет посмотреть, что у них в сумках, и убрать веревку. Лишних лошадей там и оставим.


   - Что это за шум? - спросил стражников сержант. - Домер, сбегай с факелом на стену.

   Один из его подчиненных вынул факел из держателя и побежал по лестнице на стену. Он перегнулся через зубчатое ограждение, с минуту во что-то всматривался, а потом так заорал, что стоявших у ворот эльфов прошиб пот от страха. Вслед за этим верхняя часть стены заколебалась, покраснела и потекла вниз. Оцепеневшие от ужаса стражники не сразу поняли, что через нее город атакуют тысячи небольших красных тварей.

   - К оружию! - закричал сержант и бросился к билу.

   Эльф успел до него добежать и даже ударить три раза, прежде чем на него бросились десятки тварей. Первый же укус отнял силы и наполнил таким безразличием, что рука сама выпустила меч. Когда его рвали на части, не было уже ни боли, ни мыслей.

   Сигнал тревоги поднял гарнизон на ноги, но это не помогло обреченному городу. В Горлин пришла смерть, которая оставила его только с рассветом. Твари были голодны, а эльфов в городе осталось не больше тысячи, поэтому все они пошли в пищу. Для яиц нужно было искать другое мясо.


   Глава 19


   Наемники начали собираться вскоре после того, как рассвело. Часы попадали к людям в основном от гномов, но стоили дорого, и ими мало кто пользовался. Большинство оценивало время на глаз, поэтому и наемникам сказали, что уедут после завтрака. Первыми прибыли те, кто не входил в отряды Гела и Варка, а последними явились помощники капитана со своими парнями. Вид у всех разительно изменился.

   - Это другое дело! - довольно сказал вышедший во двор граф, осмотрев всадников, которых, если не вглядываться в лица, можно было принять за дворян. - Зря приехали так рано. Мы только что проснулись и еще не завтракали.

   - Они, наверное, тоже голодные, - сказала Ланель, когда узнала, что все дружинники уже готовы к отъезду. - Серг, большинство постояльцев еще спит, и зал свободен...

   - Умная у меня жена, - похвалил юноша. - Сейчас поговорю с хозяином.

   Вскоре для не ожидавших такой заботы дружинников был готов завтрак, и все поели вместе со своими новыми хозяевами. Большой интерес и одобрение у вояк вызвала баронесса, которая была необычно красивой и вооружилась не хуже большинства из них. После того как поели, сразу пошли к лошадям, а вещи принесли слуги. Попутчики решили ехать самостоятельно, поэтому с ними вчера простились. Обещанный графом Гаем Болином человек из секретной службы короля тоже ждал во дворе, так что уехали без задержки. Первым ехал Экрен с теми, кого наняли еще в Логарме, следом за ними двигалась карета, а замыкали движения новые дружинники. Кавалькада получилось внушительная и надолго дала пищу для пересудов видевшим ее горожанам.

   - Этот красавчик дворянин? - спросил Лей Мара, кивнув на проехавшего мимо кареты молодого парня. - Вы разговаривали с графом, а я от него слышал только имя.

   - В Верных служат только дворяне, - ответил Балер. - Титулованных среди них мало, в основном это младшие сыновья кавалеров. Крис назвал одно имя, потому что здесь так принято. Если бы он вам представлялся вне службы, назвал бы и родовое.

   - И много здесь таких служб? - спросил Сергей.

   - В каждом из человеческих королевств есть своя, - ответил Мар, - а у Арана их две. Кроме Верных есть еще Неуловимые. Этих мало, и они все маги. Если королю понадобится кого-то убить, они это сделают.

   - А у вас?

   - У эльфов и у гномов ничего такого нет, - ответил граф. - Это противно нашим обычаям. Кроме того, в такой службе мало смысла из-за слишком большой власти наших герцогов и глав кланов у гномов. Настоящие владыки только здесь, а тайные службы подкрепляют их власть.

   Пока разговаривали, доехали до городских ворот. За ними закончилась брусчатка, и карету почти перестало трясти. Шум от езды тоже стал намного меньше.

   - Эрладов припугнули королем, но я не сильно рассчитываю на их благоразумие, - сказал Мар, когда окружавший тракт лес скрыл от них Корас. - Может, не будем испытывать судьбу и уйдем по вашему способу? Картинку вы уже знаете.

   Кавалькаду остановили, и вышедший из кареты Сергей поспешно нарисовал контур. Пока он чертил на тракте кинжалом, граф рассказал дружинникам о том, что им нужно делать:

   - Очутитесь в другом мире и ждите, пока переправятся остальные. Никого не трогать и слушать, что говорит ваш капитан! Оттуда вернемся в наш мир, но уже в баронство Элдор. Экрен, первыми идете вы.

   На этот раз Сергей отправил всех в три приема. Он заметил, что стало намного легче удерживать в памяти образы сразу многих объектов. Когда ушел сам, очутился в темноте. Небо было усыпано звездами, но после яркого солнечного света глаза ничего не видели. Через несколько минут тьма сменилась полумраком, а контур он рисовал с помощью брата, который подсвечивал магией. Из Флориды уходили дольше. Лею опять пришлось светить, на этот раз на дружинников, чтобы Сергей мог обновить в памяти их образы. Вышли на дорогу, ведущую к замку барона Элдора у запомнившейся Балеру раздвоенной сосны. Опять был день, и все снова на время ослепли, на этот раз от солнца. Те, кто еще не ходил на Землю, были ошеломлены возможностями своих хозяев. Никто из них даже не слышал, что можно вот так, за минуты, ходить из одной провинции в другую. Когда привыкли к свету, продолжили путь и через полчаса увидели стены замка.

   - Поспешу предупредить хозяев, - сказал юношам Мар. - Пока вы подъедете, я уже с ними обо всем договорюсь.

   Он сел на своего коня и в сопровождении Фарса поскакал к замку. Остальные поехали медленнее, чтобы дать ему время на переговоры. Было видно, как открылись ворота, и всадники въехали во двор замка. Видимо, графу не пришлось долго уговаривать своего друга, потому что через несколько минут ворота открыли вновь, и из них показалась кавалькада из нескольких всадников. Впереди ехали Мар и пожилой дворянин в богатом костюме, видимо, сам барон. Встретились в ста шагах от замка.

   - Рад приветствовать друзей графа! - торжественно сказал дворянин вышедшим из кареты юношам. - Я, барон Май Элдор, предлагаю вам гостеприимство и защиту! Приглашаю всех в свой замок!

   Это был первый замок, который Сергей увидел не издали, а вблизи. Он представлял собой построенное без архитектурных излишеств квадратное двухэтажное здание с четырьмя башнями в углах. Двор был бы просторным, если бы в нем не стояло множество самых разных построек. Конюшню и каретную прилепили к крепостной стене, сэкономив на строительстве, а остальные дома стояли ближе к замку. Сама стена была высотой в три человеческих роста, с боевым ходом и зубцами. По обе стороны от ворот к этому ходу вели узкие каменные лестницы. От кузницы несло гарью, а от конюшни - навозом. Еще немного попахивало гнилью и человеческими фекалиями. В общем, на Сергея замок барона произвел впечатление только размерами. Внутри он был не красивее, чем снаружи. Стены никто не штукатурил, а в коридорах не было никаких украшений, даже занавесок на окнах. Да и окна сделали узкими, из-за чего они пропускали мало света. Понятно, что это удобно при обороне, но жить в вечном полумраке...

   Рядовых дружинников вместе с помощниками капитана поместили в казарму, которая у барона была построена с запасом и использовалась только наполовину. Всех остальных отвели на второй этаж и показали комнаты. В них было уютней, чем в коридорах, но ненамного. Ни у кого в спальнях не было даже ковров. Обстановка была спартанской и включала в себя только самую необходимую мебель и масляные светильники. Барон хотел устроить торжественный обед, но его удалось убедить перенести это мероприятие на более позднее время. После вселения настало время знакомства. Оно происходило на половине хозяев, в большой комнате, почти зале, которая, видимо, выполняла здесь роль гостиной.

   - Это моя жена Леста, - представил барон миловидную женщину лет сорока с очень густыми черными волосами, - а это дочь Мара.

   Мара была очень похожа на мать, только намного моложе и красивее. Вряд ли ей было больше шестнадцати. Обе были одеты в платья из дорогой ткани, но без кружев, вышивки и всего того, чем так любят себя украшать женщины. Драгоценностей на них тоже не было.

   - Мой сын и наследник Герт! - сказал Май, обняв смущающегося мальчика лет восьми. - Это вся семья. Моего управителя и капитана дружины я вам представлю за обедом.

   - Это мои друзья, - в свою очередь начал представление Мар, - бароны и баронесса Побер. Серг женат на Ланель, а Лей пока свободен. Имейте это в виду. Эти два господина - наш маг Мэгл Аргом и капитан дружины барон Экрен Варон.

   - С вашего позволения, я себя назову сам, - поклонился Верный. - Я представляю здесь нашего короля и послан для помощи этим господам во всех их делах. Можете звать Крисом.

   Сергей заметил, что барон Элдор при этом представлении вздрогнул. Видимо, и здесь не любили и побаивались секретные службы.

   - Любезный друг, - обратился к хозяину Балер. - Мои друзья хотят купить свободные земли в бывшем графстве Родвей и пустующий замок. Я давно у вас не был...

   - Земли по-прежнему свободны, - ответил барон, - а вот замок... Насколько я знаю, он числится бесхозным, но прошел слух, что в нем обосновался какой-то дворянин. Все это можно будет завтра выяснить. Съездим в магистрат Лодожа...

   - Я туда съезжу сегодня, - сказал Крис. - Вы мне дадите провожатого?

   На этом знакомство закончилось, и все разошлись по своим комнатам отдыхать. Через два часа позвали на обед. Трапезная могла вместить сотню едоков, а собравшихся за двумя накрытыми к обеду столами было всего двенадцать. Приготовленные блюда были одно лучше другого, а проголодавшиеся гости не страдали отсутствием аппетита, в отличие от хозяев, которые пообедали перед их приездом и сейчас почти не ели. Перед обедом им представили двух сидевших за столом дворян. Дружиной замка командовал кавалер Тур Борентар - невысоким крепким мужчиной с грубым лицом, а управителем барона был худощавый дворянин с длинным носом, слегка выпученными глазами и большими залысинами, назвавшийся Хаагом Варкосом. Оба еще не обедали и больше интересовались едой, чем гостями. Познакомившись, они больше за столом не сказали ни слова.

   Когда пообедали, Май выразил желание пообщаться с гостями. Не со всеми, а только с графом и молодыми баронами.

   - Дорогая, - обратился он к жене, - развлеки баронессу, а мы пока поговорим о мужских делах. Остальные могут до ужина отдохнуть.

   Разговор состоялся в одной из трех комнат Мая.

   - Не хотите мне рассказать о своих намерениях? - посадив всех на большой диван, спросил он. - Я вам помогу, даже если откажете, но если буду знать, смогу лучше помочь. У меня здесь много друзей и большие возможности.

   - Я попал в переделку в лесах Логарма, - сказал граф. - Потерял всех спутников и все, что у меня было, кроме жизни. На севере полно дикарей, которые вовсю используют яды. Чтобы я туда еще сунулся... Юноши бежали из Эльгерванда еще до прорыва тварей. Ланель присоединилась к ним у гномов. Они все сильные маги и имеют достаточно золота, чтобы хорошо устроиться в Нубаре. У них есть свои тайны, о которых вам, дорогой друг, знать необязательно. Надеюсь, что я вас не обидел.

   - Меня интересует не это, а ваша связь с королем, - пояснил барон. - Верные не бросаются помогать просто так. Это связано с вашей магией?

   - Связано, - подтвердил Лей, - но у короля есть и другой интерес. Вам этим лучше не интересоваться.

   - Не буду, - согласился Май. - Поинтересуюсь другим. Мы здесь собираемся встретить тварей, поэтому интересно знать ваши планы. Участие в драке сильных магов может повлиять на ее результаты.

   - А почему здесь, а не на юге? - спросил Сергей. - Вам было бы выгодней помочь королю и не пустить тварей в провинцию.

   - Это не обычная война, барон, - ответил Май. - Будь она обычной, наши дружины давно воевали бы под королевскими знаменами! Все те, кто ушел помогать Арану, погибли, поэтому он отсюда помощи не получит. Драться с тварями нужно, используя укрепления и ловушки. Встреча со многими из них на неподготовленных позициях и без магов - это верная смерть! Король сам во многом виноват. Он поначалу берег свое войско и пытался все прорывы заткнуть нашими дружинами. Нас плохо встречали в осажденных городах и не смогли организовать питание. Был приказ жрать тварей! Я понимаю, что потеряли часть продовольствия, и погибло много крестьян, но к тем, кто протянул руку помощи, можно было отнестись по-другому. Поэтому я лучше буду истреблять тварей здесь, чем без большой пользы сгину на юге.

   - Вы хотите знать наши планы... - сказал Сергей. - Мы уже говорили, что думаем здесь устроиться. Драться с тварями придется, а здесь или на юге - этого я вам не скажу, просто не знаю. Мы собираемся сильно помочь королю, поэтому сейчас помогают нам. Если вам будет нужна наша помощь, постараемся помочь, но не можем пока ничего обещать. Поймите правильно, барон, мы еще сами не знаем, где окажемся завтра и чем будем заниматься. Мысли есть, но все может так повернуться, что придется делать совсем другое. Давайте поговорим об этом через декаду? Будет хоть какая-то определенность.

   После разговора о намерениях с час рассказывали барону о своем путешествии, и он знакомил юношей с теми дворянскими семьями, которые окажутся у них в соседях. Закончив, разошлись по своим комнатам. Ланель уже наговорилась с баронессами и сейчас лежала на кровати, и дочитывала последнюю из взятых в старой столице книг.

   - Как поговорили? - спросил Сергей, присаживаясь рядом с женой. - Барон хотел узнать о наших планах, но мы сильно не откровенничали. Сказать об оружии и не дать...

   - Поболтали о женских делах и разбежались, - ответила она. - Мне с ними скучно. Лучше дочитаю книгу. Вот ты смеялся, когда я ее взяла, а в ней очень много интересных заклинаний.

   - И что интересного может быть в "Розыгрышах", - рассмеялся юноша.

   - Например, это, - тоже засмеялась Ланель, и на Сергее исчезла вся одежда.

   Точнее, она на нем осталась, но стала невидимой для глаз.

   - Можно оценить мужчину, не затаскивая его в постель, - лукаво сказала девушка. - А он у тебя заметно вырос. В постели это можно оценить только на ощупь, но когда мы занимаемся любовью, мне не до оценок.

   - Все мышцы выросли, а на занятия с ними по-прежнему нет времени. Заклинание любопытное, но за такие шутки при всех я убил бы шутника. Что у тебя там еще?

   - Можно лишить кого-нибудь веса и смотреть на то, как он кувыркается.

   - Ты серьезно? - взволнованно спросил Сергей. - Или это шутка?

   - Не понимаю, что тебя так взволновало, - ответила жена. - Заклинание требует много сил, поэтому его невыгодно использовать для перевозки грузов. Их нужно все время тратить, иначе вес вернется. Когда-то его использовали для полетов...

   - А почему не используют сейчас? - не понял юноша.

   - Потому что давно выбили всех виверн, - ответила Ланель. - Виверны были намного меньше и глупее кноров и легко подчинялись сильными магами, которые на них летали, лишая себя веса. Но эти твари уничтожали скот, поэтому на них повсеместно охотились и выбили за сотни лет до войны с людьми. К сожалению, в неволе они не размножались. Поэтому заклинание считалось бесполезным, и после войны о нем забыли.

   - А сами не пробовали летать?

   - Наверное, пробовали, - сказала девушка. - В книге написано, что такой полет быстро утомлял. К тому же, когда было известно это заклинание, в Эльгерванде водилось много кноров. Сильные маги с ними как-то договаривались и использовали для полета.

   - Дай сюда книгу, я его сейчас же выучу, - попросил Сергей. - Тупые твои маги. Для них главное - это экономия сил. А если мне придется вас тащить или нужно будет спрыгнуть с высокого места? К тому же, используя кое-что из моего мира, можно будет летать не хуже птиц.

   - Возьми, - протянула она книгу. - Ты зря ругаешь магов. Вряд ли кому-нибудь из сильных приходилось самим таскать тяжести или прыгать с крепостных стен, а в нашем мире нет возможностей твоего. И таких сил, как у тебя, ни у кого из них не было, даже у великих. Я или Лей сможем держать это заклинание совсем недолго.

   - А это что? - перелистывая книгу, спросил юноша. - Мать честная, холодильник!

   - Обещал научить своему языку и не учишь, - недовольно сказала Ланель. - Тогда говори по-нашему! Что ты там нашел? И чему удивляешься? Это тоже шутка, чтобы кого-нибудь подморозить.

   - А если заморозить продукты?

   - Можно, только непонятно, зачем это делать, - ответила девушка, - Холод их только испортит. Когда разморозятся...

   - Это если ты можешь их купить, - возразил он, - а если нет? Если ты готовишься сесть в осаду, и никакого подвоза больше не будет? Натащил продуктов в небольшую комнату и как следует ее проморозил. Можно наморозить льда, тогда все сохранится месяцами. В конце концов, нетрудно добавить холода. Лучше есть размороженное, чем голодать.

   - В таком случае, конечно, - согласилась она. - Особенно с твоей ненормальной силой. Посмотри, там было много таких заклинаний, которые не нужны другим, но могут оказаться полезными для тебя. А мне дай одну из тех книг, которые ты уже прочитал.

   Они лежали с книгами, пока не приехал Крис.

   - Я все решил в магистрате, - сказал Верный собранным в комнате Лея господам. - Земли много, и она не очень дорога. Если ее купить на небольшое баронство, придется заплатить десять тысяч, а если найдете пятьдесят тысяч, то можно получить в собственность все графство Родвей. Этот род угас лет семьдесят назад, и все земли отошли короне. На них сейчас семнадцать деревень, поэтому траты можно окупить лет за десять.

   - А замок? - спросил граф.

   - За замок требуют еще пятьдесят тысяч. Он графский, поэтому раза в два больше этого. В нем все прекрасно сохранилось, но все равно потребуется ремонт. В Лодоже можно будет нанять строителей.

   - Сто калей золота, - подсчитал Лей. - Мы заплатим.

   - Оформлять будете на двоих? - спросил Крис. - Это можно сделать, если покупают братья.

   - На двоих, - ответил Сергей. - Вам, Мар, когда надоест с нами жить, купим что-нибудь еще. Завтра съездим и все оформим.

   - Я выеду раньше и оформлю все документы, - сказал Верный. - Заодно договорюсь со строителями. Ехать в ваш замок удобнее из города, поэтому завтра лучше попрощаться с бароном.

   - Нужно сходить за золотом, - сказал Лей, когда Крис поклонился и вышел. - У нас его только тридцать калей. Возьмем еще два сундука и купим целое графство.

   - Сейчас и сходим, - согласился Сергей. - Во Флориде должен быть день, так что заодно поговорю с Бреннаном. Надо только сказать Экрену, чтобы прислал четырех дружинников.


   - За этими лошадьми должны приехать егеря, - сказал Алексей конюху. - Сложи где-нибудь седельные сумки, тоже им отдашь. Не вздумай совать в них свой нос! Вот тебе за труды два серебряных, а егеря за свое добро еще доплатят.

   - Зря швыряешься деньгами, - проворчал Ник, когда вышли из конюшни к поджидавшей их Лори. - Хватило бы одного внушения.

   - Серебро из тех же сумок, - хмыкнул Алексей. - И мы из них кое-чем прибарахлились, так что не будем жаться. Куда пойдем?

   - А зачем отсюда куда-то идти? - не поняла девочка. - Хороший постоялый двор и не из дорогих.

   - Потому, милая, что нас здесь быстро найдут, - объяснил Алексей. - Тогда останется или сдаваться, или разнести полгорода. Лучше снять жилье где-нибудь подальше от центра. Сейчас узнаем, где это лучше сделать.

   Он подчинил первого попавшегося эльфа и расспросил, где в Эрфеде проще снять недорогое и приличное жилье.

   - Здесь такого не будет, - сказал эльф. - Идите в ту сторону. Пройдете парк, а потом торговые кварталы. За ними будут кварталы ремесленников, в которых и нужно спрашивать. Учтите, что немногие захотят пускать людей.

   Его отпустили, стерев память о разговоре, и пошли в указанном направлении. Вход в парк был платным, но Ник остановил хотевшего заплатить друга и подчинил привратника. Выбрали аллею, на которой было меньше гуляющих и поспешили пройти, вызвав несколько недоуменных взглядов. Маскировка скрывала силу, но эльфов удивлял сам факт появления людей. Даже в обычное время купцы из человеческих королевств были здесь редкими гостями, а сейчас, когда с зимы перекрыли границу, их не должно было быть совсем. Немногочисленные рабы или наемные работники должны были иметь магические печати, и они не разгуливали по паркам.

   Кварталы купцов прошли, не вызвав ни у кого интереса. После этого с час ходили по застроенным добротными одноэтажными домами улицам, подчиняли прохожих и спрашивали насчет жилья.

   - Ну я сдаю, - наконец ответил им один из эльфов. - Но у меня нет никакого желания пускать в свой дом такую странную компанию.

   - И тем не менее вы нас пустите, - нажал на него Алексей.

   - Как скажете, - согласился он. - Идите за мной.

   Его дом оказался в нескольких минутах ходьбы.

   - В доме, кроме веранды и кухни, еще шесть комнат, - говорил хозяин, пропуская их в прихожую. - Я сдаю две из них. Плата - золотой в декаду. Сдаются только комнаты, а о своем питании заботьтесь сами. Мне готовит приходящая кухарка. Если договоритесь, она будет готовить и вам. Да, меня зовут Герт Бегон. Ваши имена мне знать ни к чему.

   С кухаркой точно так же договорились с помощью магии, поэтому о еде можно было больше не беспокоиться. Одну комнату заняли мужчины, вторую, которая была поменьше, отдали Лори. Когда разложили свои вещи, Алексей сходил к хозяину, отдал ему золотой и спросил, есть ли поблизости книжные лавки.

   - В десяти минутах ходьбы от моего дома есть лавка Глора Дабрима, - ответил Герт. - Я у него сам покупаю книги. Есть ли магические? Этого я вам не скажу, потому что никогда ими не интересовался.

   Он рассказал, как идти в лавку, и друзья сходили в нее в тот же день. Перед этим пришлось долго убеждать Лори остаться дома. Ник даже хотел применить силу, но Алексей не согласился. В лавке не было книг по магии, но продавец рассказал, куда за ними идти. Пошли на следующий день и нарвались на мага. Им был хозяин лавки, который сначала удивился людям, а потом их вопросу. Сил у него было немного, поэтому подчинили без труда. Эльф показал им два десятка бывших у него магических книг, в трех из которых описывались ритуалы. Был в них и тот, который использовался для вызова демонов, но, к сожалению, ничего нового не узнали. Написанное только повторяло то, что было в их книге.

   - Вы не найдете других книг, - ответил торговец, когда Белов объяснил, что им нужно. - Может, что-то такое и есть в библиотеке Академии, но не в лавках. Маги? Их из Эрфеда почти всех забрали в столицу. У наместника есть маг, но вряд ли он будет с вами разговаривать.

   - Нужно идти на тракт и ловить кого-нибудь из тех магов, которые ездят в лагеря, - предложил Ник, когда возвращались домой. - Кто-нибудь из них должен знать. Ты как хочешь, а я в их столицу не поеду.

   - Они не ездят без охраны, - с досадой сказал Алексей. - Черт, как же не хочется кого-нибудь убивать!

   - Они не всегда ездят толпой, - сказал Сандерс. - Неужели мы с тобой не подчиним два или три десятка эльфов? Только нужно куда-нибудь пристроить Лори. Вы прилипли друг к другу, и это уже начинает мешать! Отправь ее к себе домой с запиской. Если захочешь, потом можно будет вернуть. Заодно успокоишь семью. Я-то с женой давно развелся, и дочь она забрала, так что моего исчезновения никто не заметит.


   - Это все, что вы можете мне дать? - спросил Гарб Арадон, пнув ногой раздавленную многоножку.

   - Вы слишком многого от нас хотите! - разозлился старший егерь Тар Варен. - Если бы сбежавшие хорки не натолкнулись на пьяного ходока, а потом не рассказали нам об этих тварях, никого бы из нас уже не было в живых! Не скажете, почему мы узнали о них только сейчас и не от ваших магов?

   - Их никто не запускал в Зону, - раздраженно ответил маг, - по крайней мере, специально. Говорите, личинки? Наверное, ими были заражены какие-нибудь звери, которых использовали как исходный материал. Если зверь крупный, такое заражение могло не сказаться на его поведении.

   - В результате погибли два города! - сказал егерь. - Может, таких городов больше, просто мы о них пока не знаем. В Горлине всех сожрали, а в соседнем Таросе остались две тысячи жителей с личинками. Троих мы сюда привезли. У нас нет клетки, поэтому я не мог отправить их в столицу. На третий день твари разорвали эльфам животы и были тут же убиты. Те многоножки, которые жили в Зоне, днем в нее возвращаются, но вылупившиеся в Таросе превратили город в свое гнездо. Они не зарываются в землю, а проводят день в домах, а ночью выходят на охоту. Посмотрите на крючья на лапах. С их помощью многоножки легко взбираются по стенам! И как теперь ограждать Зону?

   - Не паникуйте, - ответил Гарб. - Нет безвыходных положений, и с этими вашими многоножками что-нибудь придумаем. Что по обычным тварям?

   - Их уже раз в двадцать меньше, поэтому уничтожаем без труда, - ответил Тар. - Но ближе к Зоне не пойдем. И здесь ночью трудно отбиться, а там это может не получиться.

   - Значит, вам уже не нужно столько хорков?

   - Что вы задумали? - требовательно спросил Тар. - Вы внимательно выслушали то, что вам передали? Я не отдам ни одного хорка, пока вы не передадите об этом в столицу. Если у герцогов хватит глупости перебить тех, кто нас спас, а потом сюда в большой силе придут их сородичи, наше королевство погибнет!

   - Это решать не нам с вами! - рассердился маг. - Вы слишком много на себя берете, Тар! Я не знаю, какая сила у людей того мира, но, с моей точки зрения, глупо их усиливать несколькими тысячами великих магов! Что у вас с их повиновением?

   - У половины его уже нет, но пока мы с ними ладим. Эти многоножки всех напугали, поэтому удается сохранять порядок. Все понимают, чем может закончиться распря. Но вряд ли это надолго. Среди хорков немало умных людей, но хватает и идиотов.

   - Вы не выбросили яд? - спросил Гарб. - Я не знаю, что решат в столице, но вы должны быть готовы выполнить любой приказ!

   - Когда вы выезжаете? - не ответив на вопрос, спросил егерь.

   - Прямо сейчас, - ответил маг. - Прикажите, чтобы упаковали эту падаль. Надеюсь, что она достаточно сохранится, чтобы можно было исследовать в наших лабораториях. Если нет, придется присылать сюда ловцов с клетками.

   - Не маленькая охрана?

   - Я с ней добрался до вашего лагеря и прекрасно вернусь в столицу! Не тяните время!


   Глава 20


   - Мы же ее закрывали... - растерянно сказал Балер, остановившись возле приоткрытой двери в казну. - И замок не сломан.

   - Давайте посмотрим, что пропало, - предложил Лей и первый вошел в комнату.

   - Смотрите, ключ! - Ланель в одной руке держала фонарь, а другой показала на лежавший на полу ключ.

   - Странно! - Мар присел возле находки. - В прошлый раз я нашел ключ в этом самом месте. И лежал он точно так же, как этот.

   - Давайте посчитаем сундуки, - предложил Лей и пошел вдоль них, открывая крышки.

   В результате его проверки выяснилось, что в подземелье стоят семьдесят шесть сундуков.

   - Ничего не понимаю! - удивился граф. - Два десятка пустых, а остальные под крышку заполнены монетами! Но их и в прошлый раз было столько же! Мы оставили один из фонарей, а сейчас его здесь нет.

   - Нужно посмотреть библиотеку. Если и в ней появились книги вместо взятых, то мы с вами намного богаче, чем думали, - пошутил Сергей. - Ладно, подумаем об этих странностях потом. Берите два сундука и несите наверх.

   Взятые дружинники, которые с обалделым видом таращились на золото, очнулись и бросились выполнять приказ.

   - Ты действительно думаешь, что кто-то возвращает все вещи? - спросила Ланель.

   - Я пошутил, - засмеялся юноша. - Такое просто невозможно.

   Через двадцать минут, когда заперли казну и поднялись в библиотеку, он уже не смеялся.

   - "Розыгрыши" - сказала девушка, показывая ему книгу. - Я ее взяла прошлый раз на этой полке. Других таких не было.

   - Мистика какая-то, - растерялся Сергей. - Сейчас посмотрю свои книги.

   Взятые им книги опять стояли на своих местах. Когда зашли в комнату, из которой уходили в прошлый раз, на полу не оказалось рисунка, только нетронутый слой многолетней пыли.

   - С этим дворцом можно рехнуться! - сказал юноша. - Получается, что из него можно брать все, что угодно, и кто-то заменит взятое, а вот оставлять на хранение ничего нельзя. Понятия не имею, как такое может быть!

   - Нужно не ломать голову, а радоваться, - отозвался брат. - Выбирайте себе книги и пойдем. Ты еще хотел беседовать со своим чудиком.

   Вскоре они опять стояли в Керр-Сити, возле дома с навесом.

   - Здесь холодный ветер, - сказал Сергей. - Я вас надолго не задержу, но все равно замерзните. Станьте хотя бы за дом, чтобы не так дуло. У кого-нибудь есть пустой кошелек?

   Один из наемников отвязал от пояса кошель и протянул своему барону.

   - Верну полный, - пообещал юноша, наполняя его монетами из сундука. - Лей, нарисуй контур, пока я сбегаю к Бреннанам.

   - Я с тобой! - заявила жена. - Только передай мне знание их языка.

   - Может, возьмешь охрану? - предложил брат.

   - Магу в таком месте, как это, бояться нечего, - самоуверенно ответил Сергей. - Дорогая, ты уже почти американка. Во всяком случае, язык знаешь.

   Найти нужный дом не составило труда. Возле него увидели аккуратно подстриженный газон, да и вообще жилище Бреннанов отличалось от обветшалых строений Керр-Сити своей ухоженностью. На стук в дверь никто не ответил.

   - Наверное, куда-то ушли, - сказал юноша. - Придется навестить их в следующий раз.

   - Поднимите руки! - приказал за спиной женский голос. - И не дергайтесь, если не хотите получить пулю в спину!

   Сергей поднял руки и медленно обернулся. В пяти шагах от них стояла невысокая женщина лет сорока, направившая на него винтовку. Наверное это была жена Ника.

   - Не скажете, мэм, где сейчас Ник? - спросил он и заставил ее опустить ствол. - Вы зря нас так встретили. Мы не причиним вреда вашей семье.

   - Что вы сделали с моим мужем? - спросила она. - Он забросил все свои дела и занимается вашими! И при этом даже не смог объяснить, кто его нанял и для чего! И эта возня с золотом...

   - Отдайте мне винтовку и пригласите нас в дом, - приказал Сергей. - Здесь холодно, а мы, в отличие от вас, легко одеты.

   Она послушно отдала оружие и открыла незапертую дверь. С веранды прошли в одну из комнат и сели на большой старый диван.

   - Как вас зовут? - спросил юноша. - Ник не назвал имени, а я не поинтересовался.

   - Я Салли Бреннан, - ответила женщина. - Может, теперь назовете себя?

   - Я Сергей, а это моя жена Ланель. Давайте вы, Салли, ответите на мой вопрос, а потом я расскажу, откуда мы взялись и чего от вас хотим.

   - Муж два дня назад уехал в Орландо продавать ваше золото. У него там есть друзья...

   - Надеюсь, что они ему помогут, потому что нужно будет продать еще и это, - сказал Сергей и отдал ей тяжелый кошель. - Треть выручки можете оставить себе, а мне нужны доллары в сотенных купюрах. Никакого криминала в этом золоте нет, но вы не сможете объяснить его происхождение, поэтому пусть будет осторожней. Постараюсь вас больше не трогать. Дом подготовили?

   - Я не стала этим заниматься, - ответила Салли. - Сказала, что пальцем не пошевелю, пока Ник мне все не объяснит. А как он может что-нибудь объяснить, если сам ничего не знает?

   - Нам было не до объяснений, - сказал юноша. - Все делалось в спешке. Я и сейчас спешу, потому что здесь мерзнут мои люди. Мы все из другого мира, а для чего нам нужен ваш... Не буду я вам ничего объяснять, просто знайте, что мы не делаем ничего недостойного. Теперь приготовите дом?

   - Приготовлю, - кивнула она. - Когда он вам нужен?

   - Я вас не тороплю, - ответил Сергей. - Мы пойдем. Возьмите свою винтовку.

   - Я мало что поняла из вашего разговора, - призналась Ланель, когда возвращались к оставленным спутникам. - Ты ее подчинил и заставил продать золото. Почему она была недовольной? Ты ведь заплатил за работу.

   - У Бреннанов с вашим золотом могут быть сложности. Я хотел использовать Ника для покупки оружия, а теперь думаю, что это плохая затея. Достанет для нас деньги, а жена приведет в порядок дом, и больше не будем их трогать.

   - А кто купит оружие? - спросила жена. - Неужели для его покупки хватит одного кошеля?

   - Конечно, нет, - ответил он. - Мне нужны их деньги, которые я легко обменяю на любые другие. Потом приготовим теплую одежду и сходим ко мне домой. Повидаем моих родителей, а я заодно узнаю, где проще купить оружие за золото. У нас много стран, в которых продадут все, что угодно, если есть чем заплатить. Могут попытаться отобрать золото, но таких будет нетрудно подчинить. У меня дома есть одна штука, которая отвечает на вопросы и показывает картинки. Вот мы с ее помощью все и узнаем.

   - И это, по-твоему, недолго? - встретил их возмущенный Лей. - Я уже всех отправил, а себя вынужден греть магией! В следующий раз нужно будет теплее одеться.

   - Ну извини, - сказал Сергей. - Ник в отъезде, а нас встретила его жена, которую мы не подчиняли. И встретила с винтовкой, поэтому пришлось с ней разбираться. Она подготовит дом, и без лошадей будем ходить через него, а через месяц здесь потеплеет. А что это за заклинание для нагрева?

   - Недавно вычитал, - буркнул брат. - Потом покажу. Вы еще долго думаете здесь стоять?

   В замке барона первым делом проверили свои книги и золото. Все лежало в комнатах.

   - Они ничем не отличаются, - сказала Ланель, показывая две книги "Розыгрышей". Смотрите, даже углы ободраны одинаково. Я такой магии не знаю.

   - Знаешь, мне почему-то стало страшно, - отозвался Сергей. - Я учу вашу магию, хотя не понимаю ее природы, но она меня не пугает. Ну есть что-то такое, чего мы не понимаем, но можем использовать. Магия не нарушает законов природы, она сама ее часть. А вот дворец в эти законы не вписывается. Это уже не магия, а какая-то мистика!

   - Опять используешь свои слова, - сказала жена. - Научил английскому языку, учи и своему русскому, тем более что мы скоро встретимся с твоей семьей.

   - Обязательно, - пообещал он. - Сегодня же научу. Но сначала нужно отсчитать сто тысяч золотых. Сами мы этим заниматься не будем, попросим у барона слуг и обработаем их магией, чтобы не рехнулись или не сбежали с нашим золотом. Кстати, подбери украшение для Лесты и Мары, а я поговорю с бароном. Его нужно как-то отблагодарить за гостеприимство.

   Такой разговор состоялся вскоре после ужина. Сергей послал к Элдору одного из его слуг с просьбой о встрече и, не дожидаясь ответа, пришел к его комнатам.

   - Хорошо, что пришли, - сказал Май, - я уже хотел идти сам. Что у вас случилось?

   - Спасибо за слуг, - поблагодарил юноша. - Май, я хочу дать вам золото и боюсь обидеть...

   - Вы меня уже обидели, - нахмурился барон. - Я выполнил свой долг гостеприимства, а за такое не принято благодарить! Мой замок - это не постоялый двор!

   - Вы меня неправильно поняли, - возразил Сергей. - Вы завели разговор насчет планов на случай войны с тварями, и я сказал, что ничего не могу обещать. С этим пока ничего не изменилось, но я подумал, что можно оказать помощь по-другому. У нас много лишнего золота, а у вас, по моим наблюдениям, его не хватает. Думаю, что будет лучше, если мы часть ненужного отдадим вам. Наймете больше дружинников и купите для них оружие и запасы. От этого будет польза для всех.

   - Если для этого, то, пожалуй, бесчестья не будет, - подумав, сказал Май.

   - Моей жене понравились ваши женщины, - продолжил юноша, - и она хочет подарить им на память украшения. Я вас попрошу на нее не обижаться.

   - Это дела женщин, - ответил барон. - Значит, вы завтра уезжаете.

   - Нас торопит король, да и самим хочется быстрее обзавестись домом, - сказал Сергей. - Нужно успеть все сделать, пока здесь не появились твари. Крестьяне графства станут нашими арендаторами, и придется их защищать, а мы к этому еще не готовы. Если поможем королю и оттянем на себя часть тварей, сделаем облегчение всем дворянам провинции.

   - Ваша правда, барон, - согласился Май. - Я могу чем-нибудь помочь?

   - Спасибо, но у нас есть все, что нужно, - отказался юноша, - а вы нам и так помогли.

   Утром, после завтрака, собрали свои вещи, попрощались с хозяевами и выехали в Ладож. Крис, как и обещал, отправился в город, как только рассвело. Перед отъездом Сергей передал Элдору сумку, в которой было килограммов тридцать золотых монет, а Ланель подарила Лесте с Марой серьги с крупными изумрудами. До города добирались пять часов. Лей хотел сократить путь, пройдя через Керр-Сити, но Балер убедил его это не делать.

   - Не нужно без необходимости показывать всем свои возможности, - сказал он. - О них и так со временем начнут болтать. И как вы объясните свое утреннее появление? Ехали ночью или ночевали в нескольких карбах от города? И то, и другое объяснение будет явной глупостью.

   Маленький Ладож оказался огорожен высокой стеной с крепкими, оббитыми железом воротами.

   - На севере Нубара очень драчливый народ, поэтому здесь нет стен только в деревнях, - объяснил Мар. - У нас такие маленькие города окружены стеной только в том случае, если они построены возле Зоны.

   В воротах стоял караул стражи, старший которого справился, кто и по какой надобности въезжает в город с такой большой охраной. Получив ответ, он выделил одного из своих подчиненных проводить приехавших в магистрат. Там все уже было готово, благодаря заботам Верного. Много времени занял подсчет золота, хотя считали все семь чиновников магистрата. После расчета получили свидетельства на право владения землей и замком и провожатого, который должен был ехать вместе с ними и оповестить во всех деревнях, кому теперь платить аренду. С этими делами задержались до обеда, поэтому поели в одном из трех городских трактиров. Когда уезжали, к ним присоединились восемь повозок со строителями.

   - Вот теперь можно пройти через вашу Землю, - сказал граф Сергею. - Выиграем по меньшей мере три дня. Только нужно будет прочитать образы в голове чиновника. Если не согласится, подчиняйте и читайте, а потом просто заставите его забыть.

   Пятидесятилетний кавалер был не в восторге от того, что кто-то полезет в его голову, но не посмел возражать. Не стали возражать и строители, хотя все жутко перепугались. В американский городишко переправлялись двадцать минут, а ушли из него к первой из деревень бывшего графства Родвей всего за десять. В этой же деревне и переночевали. Утром позавтракали и щедро расплатились с теперь уже своими арендаторами.

   - Давайте отправимся прямо к замку, - предложил чиновник. - Крестьяне говорят, что его кто-то занял. Посмотрим на наглеца, и я ему расскажу о ваших правах. Потом дадите мне охрану, и я с ней объезжу остальные деревни. Ваши дружинники будут знать, где они находятся, поэтому сопроводят вас туда, когда к этому будет желание.

   До замка добирались до вечера по плохой проселочной дороге, а когда приехали, увидели закрытые ворота и пять воинов на высокой стене. Выслушав чиновника, один из них заявил, что занял замок и до завтрашнего утра никого в него не пустит. Чтобы показать, что не шутит, он погрозил приехавшим арбалетом.

   - Чтобы взять их приступом, нужно делать лестницы, - сказал граф, - а уже темнеет. Придется разбивать лагерь.

   - Сейчас я их сам возьму приступом, - рассердился Сергей. - Приготовьте два кошеля по полсотни монет в каждом!

   - Не дешево за замок? - пошутил Лей. - Что ты задумал?

   - Хочу продемонстрировать пользу одного бесполезного заклинания, - ответил юноша. - Заодно напугаю их до мокрых штанов. Неохота мне ночевать в шатре и еще меньше хочется выбивать ворота уже нашего замка. За тебя можно подержаться? Спасибо. Теперь привязывайте к каждой ноге по кошелю.

   Когда тело обрело хоть какой-то вес, Сергей отцепился от брата и с винтовкой в руках пошел к воротам, осторожно переставляя ноги. При его приближении воины на стене отбежали подальше, видимо, опасаясь магии. Не доходя десяти шагов до ворот, юноша присел и прыгнул, изо всех сил оттолкнувшись ногами. Прыжок получился метров на пять выше семиметровой стены. Правой ногой он оттолкнулся сильнее и пока по дуге летел во внутренний двор замка, тело болталось из стороны в сторону, но, к счастью, не перевернулось. Перед самым приземлением Сергей вернул себе вес. Как он и рассчитывал, воины на стене были поражены и не помешали ему убрать засов и открыть ворота. Когда во двор замка вошла дружина, "захватчики" бросили арбалеты и спустились со стены. Впереди, прихрамывая на левую ногу, шел мужчина, который кричал, чтобы приходили завтра.

   - Ваша взяла! - неприязненно сказал он Сергею. - Не нужно нас подчинять. Сейчас заберу дочь и уйдем.

   - Кто вы? - спросил юноша.

   - Барон Люк Ланвир, - коротко кивнул мужчина. - Это мои воины. Надеюсь, что вы не помешаете нам уйти.

   - Уйдете, - сказал подошедший Балер, - только сначала скажите, барон, на что вы рассчитывали? В такое время вас могли долго не трогать, но если появился законный хозяин...

   - Мое баронство находится совсем рядом с Зоной эльфов, - ответил Люк. - Когда из нее поперли твари, мы сразу же лишились всех крестьян. Город у меня был только один и совсем небольшой, еще меньше, чем здешний Ладож, но стены помогли горожанам уцелеть. Мой долг был им помочь, но мы не смогли пробиться. Я потерял половину дружины и был вынужден бежать, бросив и замок, и город. Тварей было столько, что мы все там погибли бы и никому не помогли. Хорошо, что со мной были сын и дочь. Помощи от короля не получили, поэтому после долгих мытарств заняли этот замок и немного привели его в порядок. Жена, часть дружины и все золото остались в родовом замке, поэтому, как только я узнал о том, что тварей стало меньше, отправил за ними сына с почти всеми воинами. Это было семнадцать дней назад, и я жду их возвращения со дня на день. У меня было много золота, поэтому хотел выкупить этот замок и окружающие его земли.

   - А почему послали сына, а не пошли сами? - спросил Мар.

   - Я бы пошел, - вздохнул Люк, - но одна из тварей так обгрызла ногу, что ее пришлось отрезать. Дружинники вынесли, а маг одного из графов подлечил, иначе я бы сейчас лежал, а не ходил на деревяшке. В этом походе я был бы обузой.

   - Оставайтесь до утра, - решил Сергей, вся злость которого прошла после рассказа барона. - Куда вам идти на ночь глядя, да еще с дочерью? Сколько ей лет?

   - Шестнадцать, - ответил Люк. - Сын старше на три года. Спасибо, мы переночуем и завтра покинем замок. Поставим шатры и будем ждать родных. Как только они вернутся, уйдем с вашей земли. Мы хорошо изучили замок и очистили часть помещений от мусора и пыли. Валан покажет вам, какие из них лучше занять.

   Крепкий, еще не старый дружинник поклонился и пригласил следовать за ним. Когда шли к одному из двух входов, Сергей смог оценить размеры замка. Это было двухэтажное сооружение из крупных каменных блоков с узкими окнами и черепичной крышей. Длина фасада была не меньше полутора сотен метров. Валан отвел их на второй этаж в коридор, который очень плохо освещался двумя окнами со стороны лестниц.

   - Мы заняли три комнаты по левую сторону, - сказал дружинник, показав на двери. - Убрано только в этих пяти по правой стороне. Мы их готовили для дружины. Мебели нет, но ее здесь вообще не было. Если что и осталось от прежних хозяев, все давно растащили крестьяне.

   - Как-нибудь обойдемся без нее, - сказал ему граф. - Сходи к нашим рабочим и покажи, где они могут устроиться. Если там будет грязно, завтра уберут.

   Когда вошли в комнаты, увидели из их окон задний двор с какими-то постройками. Стены в комнатах были оштукатурены, но штукатурка местами облетела. Стекол не было ни в одном из окон, а от мысли использовать шатры сразу отказались. Пол был выложен шлифованными каменными плитами, на которых нельзя было закрепить ни кольев, ни растяжек.

   - Зря ты прыгал, - пошутил Лей. - За стенами переночевали бы с большими удобствами. Хорошо, что ночью уже не очень холодно. Может, сходим за мебелью?

   - Неохота мне на ночь глядя идти во дворец, - отозвался Сергей. - К тому же твою мебель могут увидеть люди барона. Вытурим их завтра, тогда сходим.

   - Неудобно выгонять девушку, - сказала Ланель. - Их дружина может вернуться еще очень нескоро.

   - Она может вообще не вернуться, - сказал Лей. - Сколько там воинов у какого-то барона! К тому же он сам сказал, что многие из них погибли. Идти туда без мага... Ты права: мне их жаль выгонять, но это наш замок.

   - Женись на баронессе, - пошутил Сергей. - Этим ты сразу решишь все их проблемы. Можно еще помочь золотом, если в казне дворца опять семьдесят шесть сундуков.

   - Женись сам, - засмеялся Лей. - Это у эльфов одна жена, а здесь можно иметь две. Меня человеческие девушки не прельщают. Хотя, если нельзя будет вернуться в Эльгерванд, возьму в жены дочь Мая. Она немного хуже Ланель, но тоже красивая.

   Они наскоро поужинали захваченными в деревне продуктами, постелили на пол шатры и легли на них, укрывшись плащами. Спать было жестко и холодно. К утру еще больше похолодало и задул ветер. Сергей встал, укрыл своим плащом жену и вышел в коридор. Показанное братом заклинание неплохо грело, поэтому он не мерз, когда искал во дворе что-нибудь похожее на туалет. Искомое место было найдено у одной из стен. Никакой будки не было, просто небольшая яма, наполовину прикрытая жердями. Оглянувшись и никого не увидев, он сделал свои дела и пошел к воротам. По обе стороны от них к боевому ходу вели две каменные лестницы. Немного подумав, юноша по одной из них взобрался на стену, где увидел кутавшуюся в плащ девушку. Невысокая, ему по плечо, она была худенькой или стройной. Выбрать одно из этих определений мешал плащ. Волосы у нее были шикарные, а больше он ничего не увидел, пока она не повернула голову. Привыкший к совершенству жены Сергей не назвал бы ее красивой, разве что милой. Аккуратный, слегка вздернутый носик, полные губы и нежный овал лица, с которого на него взглянули большие серые глаза... Немного не к месту были широкие отцовские брови и рассыпанные по коже веснушки.

   - Вы долго будете меня рассматривать? - сердито спросила она.

   - Извините, - слегка смутился юноша. - Не ожидал здесь кого-нибудь увидеть так рано. Я барон Серг Побер. Не назовете свое имя? Ваш батюшка вас вчера не представил.

   - Зачем оно вам? - спросила она дрогнувшим голосом. - Мы скоро уйдем и больше никогда не увидимся. Отец почему-то уверен в том, что Гай вернется, а у меня дурное предчувствие. Ладно, это наши заботы, вам о них знать ни к чему.

   - И все-таки, - настойчиво сказал он. - Как вас звать?

   - Зоя, - ответила девушка. - Вам не холодно на ветру в одной рубашке?

   - Я грею себя магией, - ответил Сергей. - Плащом накрыл жену.

   - Так вы маг! - сказала Зоя. - Это не вы вчера летали? Никогда о таком не слышала и даже не читала. Уши длиннее обычных, но не эльфийские. Вы полукровка?

   - Человек из другого мира, - ответил он. - Таких, как я, эльфы называют хорками.

   - А у нас нет магии, - сказала девушка. - Если бы она у меня была, пошла бы вместе с братом уничтожать сначала эльфийских тварей, а потом и самих эльфов! Ненавижу! По их вине я лишилась матери и дома, а теперь могу лишиться брата. И отец из-за них стал калекой. Совсем недавно он был сильным мужчиной, а сейчас ковыляет на деревянной ноге, а в волосах полно седины. Я боюсь, что, если никто не вернется, он может сломаться. Но чем я могу ему помочь? Была бы я красивой, могла бы выйти замуж за одного из местных кавалеров. Сняла бы с него груз ответственности и еще чем-нибудь помогла. А кому я нужна такая? Сейчас стояла и думала, прыгнуть вниз или все-таки еще подождать.

   Она явно говорила то, что думала, а не пыталась его разжалобить. Такое горе трудно было бы изобразить талантливым актерам, куда уж ей!

   - Вы не правы, Зоя! - возразил Сергей и в нарушение этикета взял ее за руку. - Да, эльфийские маги создавали этих тварей, но остальных эльфов никто не спрашивал, нужно им это или нет. А защиту разрушили не эльфы! Это сделано по приказу короля Варга, в том числе и у самих эльфов. Они сейчас так же, как и вы, борются с тварями.

   - Мне от этого не легче! - крикнула девушка. - И тысячам убитых крестьян тоже! Отдайте руку! Мне не нужна ваша жалость...

   Она опустилась на корточки, обхватила плечи руками и зарыдала. Вот чего он не мог выносить, так это женских слез.

   - Не плачьте! - попросил юноша, присев рядом. - Зоя, никто вас не гонит из замка. Если ваши родные не вернутся, мы поможем вашему отцу и вам. Вы красивая девушка и зря на себя наговариваете. Найдется много мужчин, которые захотят связать с вами свою судьбу!

   - Правда? - всхлипнула она. - Наверное, вы так говорите, чтобы я не ревела. Кто же женится на девушке с мужскими бровями, да еще без приданого?

   - Я сделаю их тонкими, - пообещал Сергей. - Магией можно сильно менять внешность. Будете писаной красавицей. Если не вернется брат, мы дадим вашему отцу достаточно золота, чтобы вы ни в чем не нуждались.

   - Жаль, что вы уже женаты, - сказала Зоя, вытирая глаза рукавом плаща, - но если захотите взять еще одну жену, я бы не отказалась.


   - Скачут! - сказал Ник.

   Они привязали в лесу купленных лошадей и залегли в засаде в том месте, где тракт делал поворот. Эта лежка была второй. По тракту ездили часто, но либо проезжавших было слишком много, либо среди них отсутствовали маги. Лори в такие поездки не брали, оставляя под присмотром уже прирученного Герта Бегона.

   - Пять или шесть лошадей, - определил уже приобретший опыт Алексей. - Если среди них будет маг, я их всех подчиню.

   Многие маги не прятали свою силу, поэтому их было легко узнать среди других всадников. Слух обостряли магией, так что конский топот слышали издалека, и приходилось минут двадцать ждать, пока лошади доезжали до засады. На этот раз им повезло. Из-за поворота рысью выехали шесть всадников и тут же попали под удар магии. Лошади остановились сразу, пять охранников застыли одновременно с ними, а ехавший с ними маг несколько мгновений пытался сопротивляться, но был сломлен силой Алексея.

   - Какой приятный сюрприз! - сказал вышедший на тракт Белов. - Гарб Арадон собственной персоной! Ну ка, берите своих коней под уздцы и ведите их в лес. Побеседуем, а потом мы вас отпустим.

   Все послушно спешились и вместе с лошадьми углубились в лес. До поляны, на которой были привязаны кони было несколько минут ходьбы.

   - Отдайте свою лошадь кому-нибудь из охранников и идите сюда! - приказал Алексей магу. - Зададим вам несколько вопросов, а потом отпустим. Вопрос первый: в чем отличие ритуала вызова от возвращения? Такой маг, как вы, не может этого не знать. Ник, покажи рисунок в книге.

   - Я знаю, - подтвердил Гарб. - Там нет ничего сложного. Я вам объясню и без рисунка. Связываете заклинание не с объектом вызова, а с самим собой или с тем, кого нужно отправить. Место для отправления должен вспомнить создавший заклинание маг, причем очень четко. Сил при этом тратится намного меньше, чем при вызове. Хотите уйти? А если вам предложат остаться? Что вам за дело до остальных хорков? Войдете в элиту наших магов и будете теми, кто правит! До войны с людьми нами правил не столько король, сколько великие маги. Вы не уступаете им силой...

   - Мы уже столько всего изучили, что мало уступаем им знаниями, - перебил его Алексей. - Мы не останемся по двум причинам. Во-первых, хотим вернуться в свой мир, а во-вторых, не доверяем вашим обещаниям. И хорки пригодятся нашему миру, вернее, их магия. Она принесет немало сложностей и жертв, но может спасти наше человечество от гибели.

   - Вы просто не представляете того, как мало знаете, - пожав плечами, сказал маг. - Прочитали две или три книги, и возомнили себя равными великим. Высшую магию изучают годами, и она записана в сотнях книг. Вы же выучили набор готовых заклинаний, не понимая их смысла. Сможете составить хоть одно? И нам зря не верите. Мы боимся отправлять в ваш мир столько сильных магов, но готовы мириться с несколькими здесь. От вас может быть много пользы, особенно если подучитесь и станете по-настоящему великими. А хорки принесут в ваш мир хаос. Среди них есть умные люди, но много и дураков. Здесь они были под контролем, а кто может контролировать мага такой силы в вашем мире? Рано или поздно большинство из них перебьют, а остальных чем-нибудь прельстят или запугают. Если приложат большие силы, то поймут природу магии и будут ее развивать. Со временем создадут ритуал вызова, а у отпущенных будет много образов этого мира. Один из наших магов уже ходил к вам и уверен, что вас нельзя сюда пускать! Вашу угрозу решили проигнорировать. Два мага, пусть даже со знаниями, - это не тысячи. Вся магия будет только в вас, а знания без магов никакой ценности не представляют. Чтобы из хорка сделать мага, его нужно провести через миры. До этого у него не будет силы. Многие считают, что и наших людей можно сделать сильными магами если их вызвать в какой-нибудь другой мир.

   - Жаль, - сказал Алексей. - Я думал, что мы с вами договоримся. Ответьте на второй вопрос: что будете делать с многоножками?

   - Еще не знаю, - ответил Гарб, - но уверен в том, что с ними быстро справятся. Я везу одну из них на исследования. Дохлую, но если понадобится, достанем и живых. Этих хищников не может быть слишком много, и они не смогут быстро распространяться, потому что в лесах возле Зоны осталось мало пищи. Твари уничтожили все деревни и вызвали бегство жителей из городов, которых там мало. Даже звери в лесах почти все погибли. Зону закроем, а всех ее обитателей, которые успели выбраться, уничтожим. Возможно, что со временем уничтожим и саму Зону.


   Глава 21


   - Что вы наобещали моей дочери? - сердито спросил Люк.

   Сергей только что пообщался со строителями и возвращался в свою комнату.

   - Я ей обещал помощь, - ответил он. - Не понимаю, барон, чем вы так недовольны. Мы по праву заняли этот замок, но это не снимает неловкости, которую я чувствую в отношении к вашей семье. Если ваш сын вернется с дружинниками и золотом, обойдетесь без нашей помощи, а если нет, мы вам поможем. Последнее не отдадим, но сможете неплохо устроиться и обеспечить дочери приданое. Я ей пообещал улучшить внешность и сдержу обещание. Все это для нас нетрудно и успокоит совесть. И вам необязательно уходить из замка, можете ждать Гая здесь.

   - Вам так понравилась Зоя? Учтите, что моя дочь не какая-то придворная шлюха, а порядочная девушка! В ее постели еще никто не был, и если вы думаете стать первым...

   - Знаете что, Люк, идите вы к демонам! - рассердился юноша. - Мне хватает жены, а вашу дочь я даже толком не рассмотрел. Вы в своих бедах не виноваты, а она и подавно. Могу я просто пожалеть плачущую девчонку и не воспользоваться ее горем? Или вы всех нас считаете мерзавцами?

   Оставив задумавшегося барона в коридоре, он вошел в комнату, в которой помимо жены его ждали Лей с Маром.

   - Что они сказали? - спросил брат.

   - Что они могут сказать? - пожал плечами Сергей. - Изучат замок и составят план ремонта и список всего того, что для него нужно. Потом будут все это завозить и нанимать еще работников. Их старший сказал, что за год отремонтируют.

   - А если все нужное притянем из дворца? - спросил Лей.

   - Все равно будет долго, - ответил юноша. - Раньше чем через полгода не закончат. Но для нас главное, чтобы в первую очередь отремонтировали эту часть замка. Если ты им поможешь, за месяц должны управиться.

   - Почему я? - не понял брат.

   - Потому что я буду занят другим, - объяснил Сергей. - Крис нам помогал не просто так, и благосклонность короля еще нужно отработать. Кроме того, не забывай, что твари могут появиться и здесь. Мы с тобой везде не успеем, а крестьян нужно защищать. Поэтому надо доставать оружие и вооружать им дружину, ну и заодно поделимся с Араном. Этим займусь я. Пока мне будет нужна Ланель, а потом она тебе поможет.

   - А что вы оставили мне? - спросил Мар.

   - На вас, граф, все остальное, - улыбнулся юноша. - Нужно навестить всех наших соседей и поговорить о помощи. Попросите чиновника магистрата, чтобы он, когда будет ездить по деревням, договорился со старостами о поставке продуктов и корма для лошадей и подобрал несколько работников. Нужна кухарка и еще кто-нибудь, чтобы помогал ей по хозяйству. Надо подумать об увеличении дружины. Наша не справится даже с оружием моего мира, просто не успеет. Подумайте сами, чем заняться. Я сегодня справлял нужду во дворе, но не думаю, что это будет удобно делать жене. Пусть рабочие повременят с замком и сколотят какую-нибудь будку. Наверняка здесь есть туалеты, но вряд ли мы их быстро приведем в порядок. Одним словом, на вас замок и все связи с внешним миром, кроме мародерства во дворце. Лей, из дворца берите все, кроме оконных стекол. Они там почему-то не восстанавливаются. Когда будете идти через Керр-Сити, навестите Ника. Он уже должен был приехать. Закажи ему грузовик оконного стекла. Пусть купит, когда поедет продавать золото, а мы потом заберем. И пусть добавит к нему то, чем его резать, чтобы наши работники не переколотили. Мне нужно совсем немного денег, поэтому остальных ему должно хватить. Если будет мало, дайте ему еще золота.

   - Как-то непривычно что-то делать без тебя, - признался Лей. - Это опасно - доставать оружие? Вдруг ты не вернешься?

   - В таком случае достанете оружие через Ника, - ответил Сергей. - Если ему это будет трудно, прикажите, чтобы нанял какого-нибудь отставного военного. Подчините его - и пусть пашет. Только сделаете это один раз и уйдете, а то за вас возьмутся власти. И заказывайте больше патронов. Если с этим ничего не получится, свозите крестьян в замок и отбивайтесь здесь. Но, вообще-то, я надеюсь, что твари сюда не дойдут. Примыкающая к Нубару часть Зоны прорвана и в Эльгерванде, поэтому твари бегут и к эльфам. Вчера барон сказал, что их стало заметно меньше...

   - Думаете, что они заканчиваются? - спросил Мар.

   - Большинство тварей - это хищники, поэтому их не может быть очень много, несмотря на большие размеры Зоны. И уходят из нее не все твари, а только их часть. Рано или поздно они должны закончиться и, возможно, это время уже пришло. Конечно, часть тварей разбежалась по Нубару, так что могут добраться и сюда, но вряд ли их будет много.

   В дверь постучал один из дружинников и передал, что уже приготовили завтрак.

   - Сейчас придем, - сказал ему Сергей и обратился к друзьям: - Я не хочу выгонять Ланвиров. Пусть ждут возвращения дружины в замке. Если дождутся, смогут устроиться без нашей помощи...

   - А почему мы им должны помогать? - перебил его брат. - Лично мне барон неприятен.

   - Ну а мне перед ними неудобно, - сказал юноша. - Если бы замок захватил какой-нибудь придурок, я бы его первый выгнал, но барон дрался с тварями и очень многого лишился, даже потерял ногу. Сюда он пришел от безысходности. Если не вернется его сын, этот калека не сможет устроиться сам и устроить дочь.

   - Ты ее видел? - спросила Ланель.

   - Утром забрался на стену, с которой она хотела броситься на камни. Попытался успокоить и вызвал истерику. В общем, я ей обещал помочь. Поживут здесь, а если не вернется брат, дадим немного золота. Учитывая его количество, это будет не накладно.

   - Если пообещал, то и не о чем говорить, - сказала жена. - Пойдемте завтракать.

   - Она хоть красивая? - спросил Лей, когда вышли в коридор.

   - Красавицей не назовешь, но славная, - ответил Сергей. - Лицо портят отцовские брови, которые я пообещал убрать.

   - Ты ей больше ничего не обещал? - ревниво спросила Ланель. - Кстати, расскажи, как ты ее утешал на стене. Там кроме вас кто-нибудь был, или вы утешались вдвоем?

   - Не говори глупости, - недовольно сказал он. - Хватит мне ее отца. Тоже утром интересовался, чем вызвано мое участие. Мол, его дочь до сих пор никто не тронул, и если я хочу стать первым, он мне оторвет голову.

   - Может, и глупости, - сказала она, - только знай, что я не могу без тебя жить и не буду!

   - Завидно такое слушать, - сказал Лей, - но если вы и дальше будете здесь стоять и выяснять отношения, то я уйду один. Вчера нормально не ужинали, да и сегодня завтрак будет позже обычного. А тебе я давно говорил, чтобы бросила брата и стала моей женой. Внешне мы одинаковые, а внутренне я лучше. Как-никак единственный эльфийский принц!

   Обмениваясь шутками, они поспешили во двор, где дружинники разложили костры. В замке было много печей, в том числе и для готовки, но они нуждались в ремонте и чистке дымоходов. На завтрак была осточертевшая каша с мясом, но все были голодны и быстро съели свои порции. Когда Сергей поел, к нему подошел Крис.

   - Господин барон! - обратился он к юноше. - Мне пора возвращаться. Вы ничего не хотите передать графу Болину?

   - Скажите графу, что я сегодня же начну заниматься тем, что ему обещал, - ответил Сергей. - Я не знаю, сколько времени это займет, но вряд ли больше декады. Расплачиваться буду своим золотом в надежде на то, что король возместит эти траты. Вы видели, как мы умеем сокращать расстояния, и можете рассказать об этом графу. Путь в столицу будет таким же коротким, если ко мне пришлют человека, который разрешит посмотреть в его голове образ места прибытия. Вам нужна охрана?

   - Спасибо, но я без нее обойдусь, - ответил Верный. - Тварей пока нет, а разбойники не жалуют север. Прощайте!

   Он ушел в конюшню за своей лошадью, а во двор вышла Зоя. Увидев Сергея, девушка к нему подошла.

   - Хотела извиниться за то, что вам пришлось услышать от отца, - сказала она. - Он был сердит и наговорил вам такое, о чем теперь жалеет. Но мужчины очень самолюбивы...

   - Господа, это дочь барона Люка Ланвира Зоя, - сказал юноша, представил баронессе свою жену и друзей и добавил: - Я не сержусь на вашего отца и выполню свои обещания. Брови я вам только что поправил. Подождем результата, а потом посмотрим, нужно ли менять что-нибудь еще, или вы и так сразите всех своей красотой.

   - Мне ты таких комплиментов не говорил, - сказала Ланель. - Лей, как ты думаешь, может, и мне изменить внешность? Если вам так быстро приедается красота...

   - Давай я тебя сам изменю? - предложил брат. - Женщине трудно оценить свою внешность так, как ее видит мужчина.

   - Я тебе изменю! - пригрозил ему Сергей. - Женись на ком-нибудь, а потом меняй жену по своему вкусу. А сейчас постой спокойно, я тебе сброшу английский язык. Граф, вас это тоже касается. Мы сегодня уйдем, и как вы будете общаться с Ником?

   Научив их английскому, он взял жену за руку и увел в замок. Ланель испортила настроение своей ревностью, причем и не думала униматься, поэтому нужно было провести воспитательную работу. Юноша завел ее в комнату и плотно закрыл дверь.

   - Ты еще долго собираешься мотать мне нервы? - спросил он. - Я не давал никаких поводов для ревности, а ты устраиваешь сцены! Может, мне дать такой повод? Значит так! Я уйду один, а ты останешься помогать брату. Пойду прямо домой, поэтому обойдусь без денег и теплой одежды.

   - Серг, я не хотела! - схватила его за руку девушка. Ее губы задрожали, а на глаза навернулись слезы.

   - Я передумал не только из-за твоего поведения, - сказал Сергей. - Мое появление и так потрясет родителей, а если я там появлюсь с тобой... Я для них еще мальчишка, поэтому будет лучше, если о тебе узнают позже. И так придется пускать в ход магию, чтобы никто не умер от радости. А от тебя будет больше пользы здесь. Сходишь к Нику, а строителями будет заниматься Лей. Да, скажи ему, чтобы в дополнение к ним взял с собой два десятка дружинников. Не для охраны, просто больше унесете барахла.

   Ланель заплакала и ушла к окну. Слезы жены еще больше испортили настроение, но юноша не пошел ее жалеть. Он не чувствовал за собой никакой вины и понимал, что его утешения пойдут во вред. Сняв пояс с оружием, Сергей глубоко вздохнул, вошел в уже нарисованный контур и вспомнил свою комнату на Земле. Юноша первый раз перенесся не с поверхности земли, а со второго этажа, да еще в квартиру на третьем этаже. Пол чувствительно ударил по ногам, и стало темно. Осторожно передвигаясь по комнате, он подошел к окну и отдернул портьеру. Свет фонаря с противоположной стороны улицы слабо осветил комнату, в которой вроде бы ничего не изменилось. Как будто Сергей никуда не уходил. Он не следил за днями и теперь не знал, сколько времени отсутствовал. Да и дни в мире эльфов были заметно длиннее. Наверное, его не было четыре или пять месяцев. Судя по всему, сейчас ночь и отец с матерью спят. Будить их было бы дурной затеей. Мало было успокоить родителей, что он мог сделать без труда. Сергей знал, что отец его никуда не отпустит и не хотел его подчинять. Нужно было долго объясняться и убеждать, а ночь для этого не самое подходящее время. У него не было большого желания сюда возвращаться, иначе давно это сделал бы. Слияние с Леем, память герцога Бароса и жизнь в другом мире сделали его другим человеком. Он включил ночник, а потом компьютер и сел в кресло. Операционная система загрузилась нормально, но выхода в Интернет не было. Идиот! Конечно же, родители не стали бы его оплачивать после пропажи сына! Матери это было ненужно, а отцу хватало компа на работе. Хуже стала работать голова? Придется брать баксы, менять их на рубли и идти в интернет-кафе возле рынка. Стараясь не скрипеть дверцей, Сергей открыл одежный шкаф и взял из него свитер и зимнюю куртку. Вряд ли родители обнаружат пропажу. Юноша скатал ковровую дорожку и быстро начертил на полу контур. Потом дорожка была аккуратно уложена на свое место, чтобы не смазать рисунок. Обнаружат, конечно, но через неделю или две. Он собирался прийти раньше. Перед возвращением выключил ночник, зажмурился и прикрыл глаза рукой. Опять пол ударил по ногам, а темнота сменилась светом. В комнате никого не было, поэтому Сергей бросил зимнюю одежду на лежавший на полу шатер, надел свой пояс с мечом и кинжалом и отправился во двор узнавать, где сейчас друзья.

   - Ваши жена и брат вместе со всеми рабочими и двадцатью дружинниками ушли в другой мир, - доложил ему встреченный во дворе капитан, - а господин граф взял в сопровождение пять дружинников и уехал к барону Фалку. Это один из двух ближних соседей. Есть еще два баронства, но они далеко на севере. Еще четверо дружинников сопровождают господина Борма из магистрата в его поездках по деревням. У нас нет ни овса, ни сена для лошадей, поэтому пять человек отправлены их пасти, остальные здесь. Маг? Господин Мэгл Аргом ушел после завтрака в замок, и я его больше не видел. Наверное, читает книги.

   - Я тоже уйду в другой мир, Экрен, - сказал Сергей. - Не беспокойте дружинников, мне не нужна охрана.

   - Я могу спросить... - нерешительно сказал капитан. - Что мне делать, если вдруг никто из вас не вернется?

   - Подождете декаду, а потом можете считать себя свободными от клятвы, - ответил юноша. - В наших комнатах много золота, которое раздадите дружинникам.

   "Хорошо, что их клятву скрепляет магия, - подумал он, возвращаясь в свою комнату. - Иначе вряд ли дружинники стали бы ждать нашей смерти, зная о сумках с золотом. Может быть, через много лет будет не только клятва, но и долг, и даже любовь, но пока их верность держится только на страхе перед возмездием".

   Подправив рисунок в тех местах, где он стерся от хождения, Сергей перенесся в Керр-Сити, сразу к дому Ника, заставив испуганно вскрикнуть его жену, которая что-то выгружала из багажника легковой машины.

   - Извините, миссис Бреннан, я не хотел вас напугать, - сказал он женщине. - Ник уже приехал?

   - С полчаса назад, - ответила она. - Проходите в дом, он сейчас там.

   Юноша нашел хозяина в первой же комнате, где тот выкладывал на стол содержимое стоявших на полу сумок.

   - Здравствуйте, - поздоровался он. - Я не сильно помешал?

   - Здравствуйте, - отозвался Ник. - Садитесь на диван, сумки подождут. Я редко выезжаю в Орландо, поэтому воспользовался этой поездкой и кое-что купил. Обычно отовариваюсь в Сильвер Спрингс. Это небольшой городок в пятнадцати милях отсюда. Но там небольшой выбор товаров. Жена сказала о том, что вам нужно продать золото. То, что вы дали, продал без труда, думаю, что возьмут и это.

   - Ник, мне нужно не только продать золото, но и купить оконное стекло. Возьмите треть выручки себе и для меня баксов пятьсот сотенными купюрами, а на остальное купите не очень толстое стекло и все, что нужно для его резки. Пусть привезут сюда и выгрузят на улице, а я потом заберу. Сделаете?

   - Дней через пять будет, - подумав, сказал Ник. - Это устроит?

   - Нормально, - ответил юноша. - Я или приду сам, или кого-нибудь пришлю. Только будьте с ним осторожней. Если продадите монетами, могут возникнуть вопросы к вам или к вашим друзьям. Я не хочу, чтобы у вас из-за меня были неприятности. Кстати, купите еще патронов для того оружия, которое я у вас взял. И еще одно. Дайте мне авансом сотню баксов.

   Расстались довольные друг другом. Когда Сергей вышел на улицу, увидел в ее конце толпу людей. Это были строители и дружинники, которых сопровождала жена. Они только что вернулись из дворца и принесли много мебели. Строители уже не сильно боялись, но до сих пор были в изумлении от увиденного.

   - Ты уже вернулся! - обрадовалась Ланель, когда он к ним подошел. - Я с твоим Ником пока не разговаривала. Переносим мебель, а часть рабочих остались с Леем снимать люстры. Знаешь, все взятое золото и книги опять на месте!

   - Я рад, но не нужно об этом кричать, - сказал он. - Я только что говорил с Ником, поэтому тебе этого делать не нужно. Мой поход домой оказался неудачным. Была ночь, и я не стал будить родителей. Немного погодя схожу еще раз, только в другое место.


   - Я уйду с тобой! - упрямо сказала Лори. - Теперь ты мой отец, и я не хочу, чтобы меня здесь кому-нибудь оставляли!

   - Решай быстрее, - сказал Ник. - Мы здесь и так уже задержались. Если не можем помочь ребятам, значит, ни к чему рисковать. Ритуал знаем, и книги для каждого накупили, а больше в этом мире нечего делать. Если хочет, пусть идет. Заклинание для зачатия ты знаешь, и уши ей уменьшишь, а удочерить с ментальной магией не проблема.

   - Я сам хотел тебя взять, просто думал, что здесь тебе будет лучше, - ответил девочке взволнованный Алексей. - Ник, наша договоренность о магии остается в силе?

   - Не беспокойся, - проворчал Сандерс. - Если я что-нибудь обещаю, то всегда держу слово. Своих, когда будет семья, сделаю магами, а больше никого. Будем пользоваться магией для себя и сохраним книги. Кто его знает, чем закончится вся эта история! Давайте уйдем из дома, а лошадей оставим Герту.

   Оба взяли мел и быстро нарисовали на полу контур.

   - Иди первым, - сказал другу Алексей. - Мой адрес и номер мобильного ты знаешь. Попробуй только пропасть!

   Они обнялись, после чего Ник взял свои сумки, вошел в контур и исчез.

   - Ну что, дочь, пора и нам? - обняв Лори, сказал Белов. - Взяла сумку?

   Пол комнаты, в которой они появились, так сильно ударил по ногам, что девочка выпустила из рук сумку и ухватилась за нового отца, чтобы не упасть. Алексей прислушался, но в квартире было тихо.

   - Мои куда-то ушли, - сказал он и положил тяжелые сумки на кровать. - Ну что, дочь, вот мы и дома!

   - У меня почему-то сильно горячо вот здесь! - отозвалась она, приложив руки к груди.

   - Ни фига себе! - удивился Алексей, посмотрев на нее магическим зрением. - Да ты стала сильнее меня! Значит, не только люди обретают силу, переходя из мира в мир, с вами все точно так же. Если это не у всех, значит, тебе повезло. Это хорошо. Научу тебя магии, но при условии, что будешь меня слушать во всем, пока не станешь взрослой.


   Кнор снизился и побежал по дороге, гася крыльями скорость. Небо было безоблачное, но сидевшие на нем эльфы почти ничего не видели. Когда ящер остановился, все трое сползли на землю по подставленному крылу. После этого поспешили отойти к обочине, чтобы не быть раздавленными взлетающим гигантом.

   - Отойдем к лесу и подождем рассвета, - предложил Овр Танен. - Только осторожно ставьте ноги: здесь полно пней.

   - А если появятся твари? - боязливо спросил следовавший за ним эльф.

   - Тогда умрем, - равнодушно ответил ему последний из тройки. - Может, так будет лучше.

   - Что ты такое говоришь, Нервид? - сказал испуганный. - Почему смерть может быть лучше жизни? Да еще смерть от тварей!

   - Что слышал, - сказал равнодушный. - Я подчинен магами гномов и буду выполнять все, что они приказали, но это рвет на части душу. Если бы мог, я бы убил себя и вас заодно.

   - Чокнулся, - сказал Овр. - От того, что мы передадим гномам, нашему народу не будет большого вреда. Все равно они это узнают, пусть немного позже. Не трусь, Абрен, здесь не должно быть много тварей. Наши их оттеснили почти к самой границе. Конечно, какая-нибудь заблудшая может выйти из леса, но вряд ли.

   - А если выйдет?

   - Значит, нам не повезет, - ответил Овр и выругался, споткнувшись о пень. - Мы потеряем жизни, а гномы лишатся своих зверюшек. Да и кнор летел для них в последний раз. Ладно, хватит болтать. Садимся и ждем света.

   Часа через два стало видно дорогу и окружавший ее лес. В последние дни потеплело, а у каждого был теплый плащ, поэтому не мерзли.

   - Пошли, - скомандовал Овр, который был старшим в группе. - К полдню нужно хоть что-нибудь узнать. Нам еще добираться к Горлину, а зверьки проживут только три дня. Вам напомнить, что мы с собой сделаем, если не получится выполнить задание?

   Они с час шли по дороге, пока не выбрались на тракт.

   - Север там, - показал рукой Нервид. - Идем вместе?

   - Пока да, а потом решим, - ответил Овр. - Где-то здесь должен быть трактир.

   Он оказался прав, и трактир увидели задолго до полудня. Он оказался брошенным, но со следами недавнего пребывания эльфов.

   - Наверное, останавливались егеря, - осмотрев трапезный зал, сказал Нервид. - До границы всего двадцать карбов, а там только лагеря магов и Горлин. Ну что, ждем обозников?

   - Не соваться же в лагерь, - отозвался улегшийся на лавку Абрен. - А к Горлину пойдем, когда хоть что-нибудь узнаем. Вряд ли в нем остались жители. Но, если там стоят маги и егеря, значит, днем для нас безопасно. Главное - подальше уйти дотемна, чтобы не стать кормом многоножкам. Где здесь съезды в деревни?

   - А тебе не все равно? - лениво сказал уже тоже лежавший Нервид. - Северней не должно было остаться ни одной деревни, поэтому обозники мимо нас не проедут. Лежим и ждем.

   Ждали около двух часов, пока не услышали топот многих лошадей и скрип колес. Возле трактира обоз остановился, и два эльфа вошли в брошенное заведение.

   - Вы кто такие? - удивленно спросил один из них, одетый в форму егеря.

   - Нам нужно в лагерь, - ответил вставший с лавки Овр. - Подвезете? - Он подошел к приехавшим и протянул каждому из них по небольшому белому шару.

   - Что это? - с недоумением спросил егерь и застыл.

   Точно так же замер и обозник. В тройке не было магов, но для облегчения работы каждый получил от гномов несколько магических вещиц. Они сильно удивили бы эльфийских магов, если бы попали к ним в руки.

   - Расскажите, откуда у нас взялось много сильных магов! - потребовал Овр. - Только быстро, пока сюда не нагрянули ваши приятели. Мы не хотим никого убивать, но если сюда зайдет кто-то еще...

   - Это не наши маги, а вызванные и наспех обученные хорки, - ответил егерь. - Сил у них не меньше, чем их было у великих магов, но знают только два десятка боевых заклинаний, и еще кое-кого учили целительству. Они уже плохо подчиняются, поэтому, как только закончим чистку, всех потравим.

   - И сколько их всего? - спросил Овр.

   - В нашем лагере около тысячи, а таких лагерей несколько.

   - Ложитесь на лавки и спите! - приказал шпион и повернулся к Нервиду с Абреном: - Бежим на задний двор! Нужно опередить обозников и первыми прийти к Горлину. Оттуда уже должны связаться. Если успеем все сделать и уйти до ночи, будем жить!


   Сергей возник во дворе родной школы, между глухим забором и небольшим одноэтажным зданием. Его когда-то использовали для уроков труда, но станки давно куда-то вывезли, и сейчас только хранили хозяйственный инвентарь. Обычно утром здесь никого не было. Снега юноша не увидел, но было холодно и ветрено. Подняв воротник и отвернув голову от стоявшего рядом здания школы, он пробежал вдоль забора и через калитку вышел на улицу. После этой пробежки пришлось чистить сапоги от грязи. Рынок сегодня работал, а тип, у которого многие меняли валюту, исправно стоял на своем месте возле двух ларьков с кондитерскими изделиями.

   - У меня сотня, - сказал Сергей и показал ему взятые у Ника деньги.

   - Покажи, - протянул руку меняла. - Нормальная бумажка.

   Он достал из внутреннего кармана толстую пачку тысячных купюр и отсчитал шесть штук. После этого пришлось одну из них менять. Подумав, юноша взял два килограмма халвы и несколько пачек печенья. С мелочью уже можно было идти в расположенное по соседству с рынком интернет-кафе. Заплатив за час, он сел за комп и быстро нашел нужное. В десять утра он был в кафе единственным посетителем, а включивший ему компьютер парень играл в какую-то игру, поэтому можно было работать без боязни, что кто-нибудь увидит его запросы. Выбор пал на Сомали, точнее на столичный рынок Бакара, на котором можно было без каких либо проблем купить тяжелое и легкое огнестрельное оружие, причем намного дешевле, чем в "цивилизованных" странах. Запомнив несколько наиболее подходящих, с точки зрения отсутствия зрителей, фотографий Могадишо, Сергей закончил работу и вышел из кафе. Подумав, юноша прошелся по магазинам и купил себе кварцевые часы за полторы тысячи рублей и десять небольших светодиодных фонариков с запасными батарейками. Московское время совпадало с временем Могадишо и на восемь часов превышало время Керр-Сити. Теперь можно было посещать все интересующие его города Земли в нужное время. Ушел он без каких-либо предосторожностей из безлюдного переулка, нарисовав мелом на асфальте контур вызова. Если кто и увидит, что в нем пропал прохожий, ему все равно никто не поверит, а рисунок смоет первый же дождь.

   В своей комнате появился ночью и, подсветив одним из фонарей, добрался до принесенной из дворца кровати.

   - Удачно сходил? - спросила жена.

   - Зря ты не спишь, - отозвался он, снимая куртку и сапоги. - Я же сказал, что для меня не будет никакой опасности.

   - Снимай и все остальное, - сказала она. - Мы принесли теплое одеяло. Заодно проверю, не израсходовал ли ты где-нибудь ту влагу, на которую имею право только я! И не нужно на меня злиться. Сам же говорил, что доверие не исключает проверки. Хоть так вознагражу себя за бессонную ночь. Не могла я спать, когда ты ушел в другой мир и мог из него не вернуться! Лей спит в соседней комнате, так что нам никто не помешает.

   - А окна без стекол? - возразил он. - Ты не умеешь тихо любить.

   - Ты сам его увеличил заклинанием, - сказала жена. - А мои крики пусть слушают и завидуют! Сегодня приняли служанку, которая помыла полы, поэтому бросай свои вещи и иди ко мне. Завтра все соберешь.


   Глава 22


   В зале Совета собрались все семь глав кланов, сам Наин Фебур и главный маг Дарн Карин. Последний раз Совет в полном составе собирался только в начале вторжения тварей.

   - Вы нас собрали, уважаемый Наин, чтобы вернуть власть Совету? - спросил Баль Рубур. - Твари уничтожены или вытеснены в Зону, а ее защитники набрали силу.

   - Я вас собрал по другому поводу, - ответил глава. - Вырвавшихся из Зоны тварей мы действительно перебили, и защитники скоро войдут в полную силу, но мне пока рано отдавать вам власть. Давайте послушаем главного мага.

   - Мелким тварям, которые уничтожили несколько городов, больше нет выхода из Зоны, - сказал Дарн, - но те, которые вывелись на нашей земле, вырыли здесь свои жилища. В каждом их несколько тысяч. Пока многоножки не уничтожены, мы не вернем занятые ими земли. Магия на них почти не действует, но мы нашли выход. Мастера приспособили насосы для разбрызгивания липкого ядовитого состава. При попадании на тело любой твари он убивает ее в считанные минуты. Кроме того, подготовлено устройство, с помощью которого мы отравим всех многоножек под землей. При сгорании серы образуется ядовитый воздух, который будет по трубам закачиваться под землю.

   - Очень хорошо! - перебил его Фел Нерин. - Вы скоро потравите всех тварей, поэтому мы можем считать, что их вторжение закончилось.

   - Я бы попросил меня не перебивать! - недовольно сказал маг. - Помимо тварей у нас в соседях эльфы и люди, и с обоими этими видами нужно что-то решать. Мы отправили к эльфам разведку и вчера узнали, чем вызваны их успехи в чистке территории. Длинноухие вызвали много людей из другого мира, которых они зовут хорками. Эти люди обладают огромной магической силой, но не умеют ею пользоваться. Эльфы их подчинили и научили нескольким боевым заклинаниям...

   - Вот сволочи длинноухие! - стукнул кулаком по столу Баль Рубур. - Они ведь могут их использовать и против нас! Вы можете вызвать таких же?

   - И они еще хотят взять власть! - с сарказмом сказал главный маг главе Совета. - Ничего нельзя сказать, чтобы тебя не перебили. Может, не стоит им ничего говорить?

   - Остальные вроде молчат, - отозвался глава. - Может, вывести из зала этих двоих?

   - Что вы себе позволяете! - вскинулся Баль.

   - А ты на нас не ори! - одернул его Наин. - Забыл о моих правах? Так я могу напомнить. Продолжайте, могучий Дарн, они больше не будут вам мешать.

   - Те, кого мы послали с кнором, сообщили, что на хорков больше не действует магия подчинения, и их скоро всех потравят. Я бы на месте эльфов попробовал договориться с самыми вменяемыми, может, они так и сделают. Но у нас это не выйдет. Между эльфами и хорками нет большой разницы, а мы во многом другие. Получив у нас знания, они рано или поздно уйдут или к эльфам, или к людям, а то и вернутся домой. Последнее чревато нашествием их соплеменников.

   - Хорки спасли эльфов, - сказал Наин, - но длинноухие все равно понесли большие потери. Если разбираться с этими соседями, то только сейчас!

   - Хотите воевать с эльфами? - спросил глава самого северного из кланов Марк Крами. - Мы же хотели наказать Варга.

   - Вряд ли мы будем воевать, - ответил глава, - но припугнуть нужно. Если наплюют, можно и ударить! Варг от нас никуда не денется.

   - У нас найдется чем пугать, - согласился Марк. - А что будем требовать? Неужели одну настойку? Не знаю, как вам, а мне не хочется иметь под боком их Зону! Даже если они не продолжат запускать в нее всякую дрянь, ее там осталось немало! А если не трогать уцелевших, они могут сами расплодиться. Зона очень протяженная, и никто не может гарантировать, что ее защита не будет нарушена. Почему мы должны жить рядом со смертью? Хорошие соседи так не поступают, а плохих нам не надо! Сами создали свою Зону, сами пусть ее и убирают.

   - Это будет вторым требованием, уважаемый Марк, - согласился Наин. - У нас есть разногласия по торговле, поэтому добавим еще что-нибудь для купцов. Если найдем с эльфами общий язык, будем готовиться к войне с Логармом! Вот когда закончим с войнами, я отдам всю полноту власти Совету.


   - А здесь теплей, чем у нас, - сказал Вар Делек.

   - Расстегни рубашку, - посоветовал ему Сергей. - Пусть местные красотки полюбуются на настоящего мужчину. Только не прикрой рукоятку кольта, пусть будет на виду.

   Они вышли из замусоренного переулка Могадишо, фото которого разыскал юноша, и оказались на широкой улице, застроенной одноэтажными домами. Прохожих было мало, в основном по улице шли мужчины с темным цветом кожи. Сергей подчинил одного из них, заставил подойти и позаимствовал у него сразу два языка: сомалийский и арабский. Заодно узнал, в какой стороне находится рынок Бакара.

   - Теперь ты тоже знаешь один из их языков, - сказал он дружиннику, - второй передам потом. Поспешим, а то мы изжаримся на этом солнце. Надо будет купить шляпы.

   До рынка добирались с полчаса и, несмотря на легкую одежду, сильно вспотели. Вар невозмутимо шел рядом с Сергеем, не обращая большого внимания на тузе