Book: Главнокомандующий 2



Фуфло Феофилакт Феогностович


Главнокомандующий 2



Главнокомандующий 2



Глава 1



- Э-э-э... Привет. ...Как ты?

Странно было видеть Герасима... таким. - Скованным, неуверенным в себе, и почти испуганным.

Нет конечно - не стоит самому себе льстить - он не меня испугался. Скорее - его пугала неловкая ситуация, в которой он оказался. Хотя конечно - ничего особенного в том, что новый Главнокомандующий, встречает старого, конечно же нет. Лично меня, это уж точно ни сколечко не тяготило. Я сам, в свое время приложил немало усилий, чтобы именно Герасим пришел мне на замену. Но...

...А может - во всем виновата эта засранка Фарида? - Вернее, ее новая трактовка "старого спектакля".

Ага - того самого, что они сотворили давным-давно (всего-то пару лет назад), вместе с Полуэктом про геройские ВС ЧО, и их бесстрашного, но мудрого руководителя, впервые за сотни лет, грудью встретивших инопланетную угрозу. Только вот в этом, новом варианте, были слегка изменены некоторые акценты.

...И ведь что ни говори - а на удивление гениальная мерзавка наша Фарида, (говорю это искренне, восхищаясь таланом и профессионализмом). - Не изменила ни единого слова, оставила те же декорации, но при этом умудрилась создать такую атмосферу истеричной нервозности, что любому нормальному человеку становилось понятно - рано или поздно - этот парень, который бегает и всеми командует, просто обречен свихнуться. Тем более что некоторые признаки съехавшей крыши, он явно демонстрирует "уже сейчас".

Правда, по версии Фариды - вину за съехавшую крышу, стоит возложить скорее на недостаточно изжитые инстинкты альфа-самца, и свойственную всем мужчинам психологическую неустойчивость... Но - было бы странно ждать чего-то иного от "внучки Феминистской Революции". Впрочем - спектакль смотрится на одном дыхании, так что вступать в полемику, даже мысленно, времени не остается.

...Собственно говоря - в фойе театра, уже после представления, я и встретил Герасима. Призна ться - получив приглашение на премьеру этого "обновленного спектакля", я вообще хотел его проигнорировать. Однако - теперь не жалею, что все-таки поддался... даже не знаю - гордыне, или любопытству, и все-таки пришел. Ведь помимо высокой чести посмотреть действительно хороший спектакль о себе самом, непосредственно из зала, в то время как миллионам он доступен только через Инфор, я получил возможность встретить кое-кого из своих бывших сослуживцев, так же получивших приглашение на премьеру. (ВС не то чтобы снова вошли в моду, но определенные положительные эмоции и интерес, мы... они, еще вызывают).

Правда - с большинством из "силовиков" мне удалось только перемигнуться. - Я чуток опоздал на представление (увы - гражданская жизнь расхолаживает, совсем разучился следить за временем). А после спектакля - упустил их, выражая Фариде свое восхищение ее талантом. (В конце концов, у меня было приглашение в режиссерскую ложу, где я сидел буквально за ее спиной, да и сам спектакль, действительно был захватывающ).

Тем больше я удивился, когда собираясь покинуть театр, застал в фойе Герасима.

- О! Привет дружище! - Радостно поприветствовал я его

- Э-э-э... Привет. ...Как ты? - Ответил он мне, старательно отводя глаза в сторону.

- Нормально... - Слегка удивленно ответил я. Странно было видеть Герасима... таким, - скованным, неуверенным в себе, и почти испуганным. - А у тебя-то как дела?

...Ты кстати - не спешишь? Может - пойдем в кафешку, посидим за чашечкой скванского бренди, вспомним былое!

- Давай... - Как-то обреченно ответил он, мельком бросив взгляд на коммуникатор. - ...А как тебе спектакль? Зачем они все... так??? Ведь люди и правда могут подумать что...


Честно говоря - мне было действительно наплевать, что там могли подумать обо мне люди. Нет, поначалу я еще как-то стеснялся и дергался, встречаясь в толпе с заинтересованным взглядом. Но очень быстро понял, что большинство народа, просто не способно сопоставить лицо человека, которого встречают на улице, с хорошо известным медийным персонажем. - На Инфоре, наши рожи либо размером с вишневую косточку - если смотрят по коммуникатору. Либо - со слона, коли глядят на больших экранах. Да еще и специальные программы, автоматически "подкрашивают-подмазывают" делая персонажей более выразительными и привлекательными.

Так что - если даже кто-то и опознал в толпе твое лицо как "знакомое", скорее всего он будет долго думать где, в каком клубе, цирке или парке развлечений он тебя видел раньше, и последнее о чем подумает, так это о "небожителе" из Инфора. Пусть, даже, его и объявляли опасным психом. (Не совсем так, но определенные слухи ходили, и как это обычно бывает - слухи преувеличивали содеянное в десятки раз).

...А в остальном - мне действительно было наплевать, на мнение большинства людей о моей персоне. Так что новая интерпретация спектакля Фариды, меня нисколько не обидела, и даже не затронула.


Лишь после третьей чашки бренди, Герасим как-то ожил. (Забавно было наблюдать, какой тут переполох приключился из-за нашего заказа по Высшей Категории, и как долго киберы извинялись, что не могут подать бренди прямо сейчас... Последнее время, перестав быть "ответственным госслужащим", я полюбил устраивать подобные казусы - слишком много свободного времени).

В общем - после третьей, Герасим ожил и стал походить на самого себя, прежнего. Сначала мы немного поболтали, вспоминая былые проделки и истории, вертящиеся вокруг Штаба, Главкома, и скванского бренди.

Потом - немного поговорили про Драку, обсудив кандидатов в чемпионы этого года. - Очень интересная тема, ведь после того как мы оба выбыли из соревнований, (он - по причине излишней занятости, а я...), да еще и пришли новички с диких планет - расклады в рейтинге сильно поменялись, и оттого соревнования стали намного интереснее.

Ну и наконец, я прямо спросил его.

- Герасим - что там с данными, которые передал "Рассвет"?

Он замялся... и снова начал прятать глаза.

- Да брось ты... - Рявкнул я на него, - уж очень противно было видеть, как смелый и сильный человек, корчит из себя какой-то дрожащий студень. - Все равно это где-то выложено на официальных сайтах. Где искать - я примерно знаю. Другое дело, что на то, чтобы разыскать всю информацию, я потрачу кучу времени. И еще такую же кучу - чтобы пробиться через заумные рассуждения, и отскрести дерьмо, которым, наверняка густо обмазаны чистые факты, дабы никто лишний не сунул в них носа.

Но знаешь - время, это как раз то, чего у меня сейчас более чем достаточно. Так что...

- Слушай Коль... - Ответил он мне чуть смелее. - А как ты сейчас? ...В смысле - тебе эта информация не повредит?

- Боишься, что я взбешусь и начну кусаться? - Усмехнулся я, глядя ему прямо в глаза. - Не бойся. - Слухи о моем безумии, несколько преувеличенны, в противном случае - мне едва бы удалось избежать психокоррекции.

- Без зубов, ты много не накусаешь... - Ответил он мне той же усмешкой, с какой выходил на татами, и словно бы в задумчивости начал рассматривать свой кулак.

...Ладно. Извини. - Герасим сейчас выглядел так, будто собирается нырнуть в ледяную воду. - Просто достали тут... все. Представляешь - я теперь раз в месяц должен проходить обследование в Психологической Службе. И не только я один. У нас теперь "психов" болтается в ВС больше, чем самих "силовиков". ...От такого внимания, рано или поздно, у кого-нибудь точно крыша поедет.

- Так что там с данными? - Прервал я его жалобы, уводя разговор от скользкой темы "Кто виноват?".

- Данные подтвердились - это семипалые... - Ответил он мне. - Там у них, как минимум колония, причем на трех планетах сразу, весьма отличающихся друг от друга и составом атмосферы, и даже размерами и силой тяжести.

Наши "умники" поначалу даже решили, что чуть ли не на метрополию нарвались, так густо заселена эта система. Но потом другие "умники" доказали что спектр ЯЭК - 274, и характеристики ее планет, не слишком подходит для "изначальных" семипалых и "родиной" их, быть не могут.

В общем - живут там эти семипалые. Причем - скорее всего, для каждой из планет население подвергли особой адаптации, ну ты помнишь, как они это умеют.

Но несмотря на различия - живут эти твари довольно мирно, так что одна из былых версий, о том что необычная воинственность семипалых связана с их "непохожестью" друг на друга, не подтвердилась.

Однако и совсем уж мирными, их тоже назвать нельзя. - В системе есть Флот, который можно определить как "военный". Но ведет себя он, как на обычном патрулировании, по состоянию "минус единица". - Бдят, но не во что не вмешиваются, и старательно прикидываются что их тут как бы и нету.

Вроде того, как действовали мы, когда впервые поняли что не одни такие, умеем передвигаться между звезд и палить из бластеров, но при этом были уверенны, что враг всего лишь "потенциальный" и с ним надо только поговорить по душам, чтобы можно было зачехлять орудия. То есть - определенная опаска в поведении этих "колонистов" есть, но в паранойю, которую раньше отмечали у этих тварей, она не переходит.

Политическая, экономическая или какая-нибудь еще система, у них если и есть (а как же без нее), то крайне трудно понимаемая.

...Вот кого на татами надо было выпускать - "научников" о семипалых спорящих, - невесело пошутил Герасим. - Кровавое было бы зрелище.

Одни орут что у них там своеобразная форма "насекомого коммунизма", другие - что "олигархическая тирания", третьи на них ядовитой слюной плюют, и такие определения выговаривают, которые даже мне повторять стыдно.

А еще у них там Культуры тоже полно. Кажется! - Потому как - ...была там одна штука... вроде нашей инфопостановки, мы сначала решили что это мелодрама с элементами порно. Но опять же - нашлись умные люди, доказавшие что это что-то вроде смеси последних новостей с обучающей программой. Песни они поют электроволнами, а для танцев у них выведена особая порода. ...Кажется танцы - у них вообще это что-то религиозное ...было высказано такое предположение.

В общем - информации много, но чтобы во всем этом разобраться, возможно понадобятся годы. Уровень их техники (это меня поначалу интересовало сильнее всего), примерно равен нашему. Но вот делают они при этом все не так как мы. Очень сильные биотехнологии..., помнишь - выращенную броню звездолетов? - Вот так вроде и все остальное. - Когда семипалым нужно сделать какую-то вещь, они сперва выводят организм - бактерию, улитку или паука, который может синтезировать в себе нужный элемент, и "сплести" из него нужную форму. Вот в таком вот духе.

- Скинь мне пожалуйста все данные на один носитель... - Попросил я его, как бы невзначай.

- Зачем тебе? - Резко насторожился он, сразу учуяв подвох. - Все есть в Инфоре, я тебе скажу куда смотреть надо, там постоянно данные обновляются, по мере "догадок" и открытий нашего ученого люда.

- Спасибо. Буду смотреть. Но все же - ты мне скинь на один носитель. Я, в ближайшее время, возможно буду вне зоны досягаемости Сети.

- Ты собираешься попутешествовать по диким планетам? - Сразу насторожился Герасим. - А что говорит об этом Психологическая Служба?

- Плевать я хотел на Психологическую Службу. - Окрысился я. - Единственное о чем я действительно жалею, так это о том, что после моей... выходки, наши "психи" заполучили слишком много полномочий, и теперь всюду суют свой нос.

Я, какое-то время это терпел. Но - в конце-то концов, я свободный гражданин Человеческой Общности, с полным набором прав! Даже Суд Координационного Совета, признал меня невиновным, но пострадавшим. В том числе - и от бездействия Психологической Службы.

...Все это конечно бред полный! Но раз уж кому-то приспичило лепить из меня психа - буду пользоваться всеми привилегиями шизанутого идиота. - Так что, плясать под дудку "психов" не стану - пусть они сами пляшут вокруг меня, - изучают, рассматривают. Но только, чур - делают это на расстоянии, а не лезут со своими клистирами мне в мозги.

Гы-гы... Я этим уродам уже сказал. - Мол, надо мной столько опытов ваши коллеги провели, что крыше-то точно было от чего съехать. ...Ага - а еще на Службу Питания пожаловался. - Дескать у меня, после некоторых "экспериментальных пайков", настроение портилось. Так не могло ли так случиться, что это одно из сочетаний продуктов, в моей башке шарики с роликами переклинило?

Они теперь небось, роются в данных, выискивая что я за всю жизнь сожрать успел, и на крысах проверяют насколько это все было безопасно!

- Знаешь Коля... - Как-то очень задумчиво сказал Герасим. - А ты и правда сильно изменился. Стал какой-то злой!

- Станешь тут... - Недовольно буркнул я.


Первые дни, после моего "оправдания", я все еще был на некоем внутреннем взводе, и потому даже плохо помню, как вообще их провел. Где-то шлялся... Мысленно с кем-то спорил, убеждал, доказывал...

...Я-то готовился к неким репрессиям, всеобщему осуждению, и... может быть к тому, что хоть кто-то, но задумается о причинах моего поступка. Нет, на революцию я не рассчитывал, не настолько я наивен. Но хотя бы внутри Служб, могли бы появиться те, кто хоть немного, но разделял бы мои мысли.

И только после "приговора", я понял, как же меня развели! Неизвестно как там с полезностью информации, что я добыл, а вот в плане общественного восприятия, весь мой "героизм" свели к банальному пшику. - Простуде, которая лечится просто горячим чаем с медом, и не требует прибегать к услугам настоящей медицины, или аппаратов уровня "Реаниматора".

В общем - чувствовал я себя полным дураком. - Иногда в голову лезли мысли устроить еще что-то такое, грандиозно-ужасное, что даст понять окружающим, что я не просто-напросто сбрендивший от переутомления служака, а личность, которую надо воспринимать всерьез, может быть даже бояться и уважать.

Несколько раз я даже подходил на улице к разным людям, подсаживался в кафешках к компаниям, и пытался "открыть им глаза на правду"... Теперь смешно и стыдно это вспоминать. - Как они шарахались от меня, и какими беспомощными глазами смотрели. Я ведь, самым дерзким образом нарушал вбитые в нас с младенчества правила общественного поведвения, а им даже пожаловаться было некому. - Как я уже упоминал - полицейские службы, давным-давно влились в ряды ВС. А у нас, хоть и обучали подавлению беспорядков, (в теории), но вот как обуздать распоясавшегося хулигана, мы не знали. ...Нет, сил бы, конечно у нас хватило. Но осмелились бы мы их применить? - Скорее всего - сами бы вызвали Психологическую Службу, и потребовали бы у них разобраться с нарушителем.

...Пошлявшись так примерно неделю, я наконец устал от бессмысленный метаний, и решил начать устраивать свою жизнь. ...Поначалу думал что мне вполне подойдет мой прошлый опыт, ничегонеделания на "Рассвете". - А что? - Там, мне очень даже удавалось совмещать еду, сон, и просмотр инфорпостановок - дни пролетали незаметно, никакие дурацкие мысли не лезли в голову, а в душе царили благость и спокойствие.

Не получилось. - Во-первых, не получилось столько спать. Во-вторых - очень быстро надоела еда, в-третьих и главных... - Какая же невыносимая скука этот Инфор!

Ладно, про мелодрамы и "исторические постановки" я все понял уже после выпуска из Академии - бессмысленная муть. Но к примеру спорт! - Многие ведь им не просто увлекаются, они живут этим! ...Но все эти наигранные драмы... - "забьет не забьет!!!", "сможет ли он повторить сегодня, свой прошлогодний рекорд?", "О-о-о-!!! Мы присутствуем при невероятном событии, которое войдет в историю! - Сегодня наш чемпион перекрыл прошлый рекорд, продержавшийся пять лет, на целых стотысячных секунды!". - Все это было так наигранно и жалко...

...А может - мне пойти учиться? - Почему бы и нет. - Раз не состоялся как госслужащий, так может стану великим ученым? Открою какие-нибудь тайны Вселенной. Изобрету второй двигатель Аль Хуссейна, или, на худой конец - сверхновую зубную щетку, или рецепт сосисок!

Не пошло. По двум причинам. Первая - одногруппники быстро узнали кто я такой на самом деле, и начали пялиться... ну как обычно - кто с сочувствием, кто со страхом, а кто и просто с любопытством. Но все это, я бы смог перетерпеть, а вот то, что собственные мозги отказывались увлекаться поглощением новых знаний - вот это-то и убило во мне желание изобретать зубные щетки на двигателе Аль Хуссейна.

И так практически со всем, за что бы я не взялся. - Все казалось таким бессмысленным и пустым... Зачем чему-то учиться? Зачем чего-то изобретать? Зачем окружающему меня стаду, новая зубная щетка? Им и двигатель-то новый, не больно нужен. Потому что даже появись возможность в доли секунды очутиться на другом конце галактики без всяких там Кабин Перехода... - кто бы из всего этого многомиллиардного "человечества" смог бы отодрать свою задницу от мягкого кресла, чтобы пахать как проклятый, осваивая новые планеты? - Единицы! А этим единицам, пока и так хватает работы на уже открытых планетах - хоть диких, хоть принятых в человеческую общность.

В общем - работать я не мог, а развлекаться не умел. Так что характер начал портиться с нечеловеческой скоростью.

Повышенная социальная ответственность? - Не смешите меня! Перед кем тут отвечать?! Где тут социум, ради которого стоило бы хоть пальцем шевельнуть? Вся эта жрущая, срущая, развлекающаяся и спящая протоплазма... А ведь были времена, когда я летал ради нее верхом на ядерном взрыве в кабине Курьера, не спал ночами размышляя над стратегиями защиты, или выходил на врага, едва ли не в рукопашную... Как же все бессмысленно.



В том, чтобы войти в общественное место, и устроить там грандиозный скандал, и то больше веселья и общественнополезного толка. - Хоть всколыхнуть чуть-чуть тупое, ленивое, заросшее тиной болото!

...Я тогда начал вести довольно странный образ жизни... - Домой практически не возвращался... Прыгал из города в город, с планеты на планету... Благо - везде есть еда, везде можно найти ночлег - что еще нужно для человека?

Говорят - одно время считалось, что человечество именно так и будет жить в мире, где главная забота отдельного человека - это спастись от скуки, а не от голода или холода. И потому - вся человеческая общность будет бродяжничать в поисках развлечений. Но видать такова натура человеческая - всем нам нужно место, которое мы могли бы назвать домом, и куда могли бы время от времени возвращаться.

Но мне возвращаться никуда не хотелось, и я прыгал... Пока не допрыгался!

В один прекрасный момент... Как сейчас помню - это было в Москве, ранним утром, мой коммуникатор зазвенел, и появившаяся на экране Чё, объявила что уезжает на Корсак. Естественно, вместе с нашим сыном.

- Почему? Зачем? - Тупо спросил я, глядя в глубины маленькой черной коробочки.

- Мы получили гражданство. - Не очень логично объяснила она свой поступок. И видимо видя мою удивленную физиономию, добавила. - Теперь, мы можем попасть на Корсак совершенно бесплатно!

...Вообще, раньше меня в ней эта черта даже привлекала... Эта ее мания считать и высчитывать была этакой экзотикой, как и умение обращаться с бластером, или способность мгновенно вскипеть и начать бить посуду. Это делало ее какой-то... более настоящей что-ли, живой, дикой... Но то, как она просчитала все сейчас...

...Нет, это ведь я сам, предложил им принять гражданство ЧО, после того как она упрекнула меня за то что я их бросил, отправившись на бессмысленные подвиги.

Правильно конечно упрекнула. - С нашим образом жизни, трудно удержать в голове что кто-то на Земле может быть настолько беспомощным, чтобы нуждаться в твоей заботе. Мы ведь рождаемся и живем на всем готовом. Так что я годами беспокоился о судьбах всего человечества, но вот забота о близких, как правило сводилась у меня к обязанности отвечать на мамины звонки.

Итак - гражданство! Хлопот - минимум, (как мне казалось). Коля мой сын - это можно доказать за пару минут в любом мед пункте. Она - его мать. Надо только пойти, и официально все оформить.

Десять минут хлопот - и на тебе, пожалуйста - неограниченный кредит, тепло, защита и покровительство миллиардов человек.

Как оказалось - все не так-то просто. Нет - возражений вроде никаких не последовало, но процедуру, почему-то затянули очень надолго. Как мне пояснила тетка Индира - "Чтобы разные там, не лезли в ЧО. А то ребеночка-то сделать просто, а вот...".

Договаривать что "...а вот" она не стала - уж больно скользкая тема, у нас о таком говорить не принято. Как не принято вспоминать, что мир совсем не так справедлив и благостен, как нам самим бы хотелось его видеть. И что еще где-то в галактике живет множество людей, для которых наша минимальная норма - недоступная роскошь.

В общем - промурыжили их с гражданством почти три месяца. Как впоследствии мне рассказала Чё - даже специальные чиновники приезжали, опрашивали и ее и моих родных, о том - долго ли мы друг друга знаем, сколько живем вместе, и еще кучу всякой нелепости... Так, я впервые узнал что при Координационном совете существует и Бюро иммиграции.

И вот, когда вместе с гражданством, сытая и беспечная жизнь гарантированны - зачем-то удирать на Корсак, где от этого гражданства не будет никакого толку.

...Я бегом помчался к ближайшей Кабине, и уже через полчаса был дома.

- ...А какой смысл, нам тут оставаться? - Спокойно ответила Чё на мои претензии. - Ты все равно шляешься где-то... не пойми где! Так что сын тебя не видит. А если ты помнишь - твоим главным аргументом за то чтобы нам остаться на Земле, была как раз возможность для тебя поучаствовать в воспитании ребенка.

Я поддалась слабости, и пошла на это... Дура! Думала - ты сможешь его научить тому, что на Корсаке никому не известно. В конце концов, раз уж тебя воспитали... почти нормальным, то и ты наверное сможешь дать сыну немало.

Но тебя нет, а Коля тут и так размяк. Эта ваша жизнь... Его уже силком приходится гнать в тир Академии, тренироваться с бластером. ...Пойми, я просто не хочу, чтобы его сожрал какой-нибудь Гад, когда мы вернемся на Корсак, через год или два.

- Но зачем вам вообще возвращаться... - Завел было я привычную пластинку. И тут вдруг, меня осенило. - "А почему бы и нет? Возможно, это решение всех моих проблем!". И я сказал со всей возможной решительностью. - Тогда я еду с вами!

- Куда? - Слегка туповато спросила меня она. - На Корсак?

- Ну да! - Ответил я. - Почему бы и нет?

- Но что ты там собираешься делать? - Чё явно пребывала в полной растерянности. Кажется ей эта идея очень не понравилась, и она старательно подбирала аргументы чтобы вежливо мне отказать.

- А что у вас там вообще делают? - Удивился я. - Вот и я этим буду заниматься! Ты ведь вроде межпланетник пилотировала? - Я это тоже могу.

- А он у тебя есть? - Теперь в ее голосе звучала насмешка. - Та конкуренция за работу, которая тут есть у вас... Она и в подметки не годиться нашей. У нас - это вопрос выживания. - Мы с тобой хоть и... родня по ребенку, но лично я тебе свой корабль уступать не собираюсь. И гражданство тебе не сильно поможет, потому как сам знаешь - ваша Служба Доставки, на Корсаке не работает. Заказанную бесплатную еду ты там годами будешь ждать.

- Хм... - Задумался я на некоторое время, а потом гордо ответил - Да. У меня есть корабль! Вернее - будет, когда захочу. Я ведь - все еще гражданин Человеческой Общности, с допуском высшей категории!


По настоящему оценить изумление, которое появилось тогда на лице Чё, я смог только спустя месяцы, впервые попав на "ее" корабль. - Латанная-перелатанная посудина, уже успевшая отметить столетний юбилей, и настойчиво приближающаяся к стопятидесятилетнему. Но на Корсаке, этот утиль считался лакомой конфеткой и необычайным богатством.

Мне же, как Гражданину с допуском высшей категории, полагался свой космический корабль "для исследовательских целей".

Очень смутное определение, что же это за такие "исследовательские цели". Но когда писался закон, скорее всего подразумевалось, что никто этой привилегией не воспользуется.

Ну действительно - кому и зачем в нашем сытом и ленивом мире, может понадобиться свой личный космический корабль?

Хочешь погонять на лунных гонках, или в кольцах Сатурна? - Полно гоночных яхт, бери любую и гоняй. Хочешь отправиться на другую планету? - Вот тебе Переход. Хочешь на дикую? Есть допуск высшей категории, в том числе и подтверждающий что тебе хватит мозгов не лезть в вакуум или ядовитую атмосферу без скафандра? - Ты наверное важный госслужащий, которому некогда заниматься ерундой, а значит - корабль соответствующей Службы, доставит тебя по назначению, и привезет обратно, когда ты выполнишь свое задание.

...Оно настолько важное и продолжительное, что ты не хочешь отвлекать Службы напрасно? - Хорошо - получи свой корабль!

Ты просто раздолбай, у которого забыли отобрать высший допуск из жалости, и уважения к прошлым заслугам? - ...И ты даже наводил справки, и тебе подтвердили что "да - обязаны" Ну тогда придется дать тебе твой корабль. Лети далеко-далеко, и чтоб глаза наши, подольше тебя не видели.

Осталось только определиться с тем, какой корабль для себя я хочу! И что, помимо корабля, стоит прихватить с собой на Корсак.


- Зачем тебе...???

Такое ощущение, что пока я шлялся по планетам, занимаясь всякой дурью - этот вопрос попал в Рейтинг, причем на самые верхние строчки. И потому, чуть ли не каждый мой собеседник, отдавая дань моде, рано или поздно сводил любое обсуждение к вопросу "Зачем тебе?".

- Зачем тебе понадобился межзвездный транспортник? Почему бы не взять кораблик поменьше? - Говорит мне некий абстрактный чиновник, (не будем называть имен).

- Исключительно блюдя интересы ЧО! - Гордо отвечаю я. - Уж я-то знаю, что после последнего перевооружения Флота, у нас... вас, их примерно три десятка стоит на консервации. По опыту предыдущих серий, могу предположить, что они так и простоят еще лет сто, а потом будут списаны как морально устаревшие.

А "кораблики поменьше" вполне себе еще используются другими Службами, для разных там разъездов-перелетов... Сам знаешь - все постоянно жалуются на нехватку техники...

А так - корабль мне знаком едва ли не до последнего винтика и завихрения в мозгах ИИ. Не надо будет привыкать к новому. Корабль надежный, испытанный, при нормальной эксплуатации - еще лет пятьсот прослужит, благо - он сам себя чинить умеет.

- Коля - Транспортник и на планету с трудом сядет-поднимется, да и... зачем тебе такая громадина, она же топлива жрет... Возьми один из малых кораблей Дальней Разведки - тебе одному... ну пусть даже с семьей, его за глаза хватит. Опять же - там есть Кабина Перехода. Всегда сможешь...

- Топливо... Если не вести активных боевых действий, и не мотаться все время между звезд, (чего я делать не собираюсь), - одной заправки "под завязку" мне на сотню лет хватит. Зато вот ютиться в тесных каютках ДР... - прости покорно, нет ни малейшего желания. Как впрочем - и "прыгать" через Кабину. ...Хотя бы потому, что для этого каждый раз придется делать запрос в Службу Перехода.

А что касается посадок и взлетов - на транспортнике ведь и так есть ШКК!

- Ага, аж двенадцать ШКК на борту... не слишком ли жирно? Или ты собираешься захватить вселенную? ...Тебе и одного ШКК хватит, чтобы какую-нибудь "дикую" систему захватить, а ты собрался умыкнуть целый флот?

- Двенадцать... да. - Пожалуй многовато будет - зачем лишнее топливо жечь? Возьму парочку. - Чисто на планету сесть, или на орбиту подняться. Еще дюжину танков оставлю, и роту универсалов. - Естественно - всё с полной зарядкой и комплектом вооружения, включая ракеты "Прости Господи".

- Коля, да ты охренел!!! - Ты что - реально решил войну начать? Тебе же никто этого не позволит. У тебя бластер отобрали, а ты хочешь боевую эскадру заполучить?

- Гы! Герасим... (допустим, абстрактного чиновника зовут так). - Да они мне еще и трюмы пряниками набьют, лишь бы я побыстрее исчез с глаз долой! - Усмехнулся я. - ...Да ты не бойся - воевать я ни с кем не собираюсь. Но сам ведь знаешь что нынче в космосе творится - то семипалые нападут, то психованный террорист корабль дальней разведки захватит... Опять же - дикие планеты... Вспомни своих пуштунов, если бы ты туда к ним с букетом роз вместо бластера, свалился, как бы они тебя приняли? Вот и я не хочу... с букетом роз.

- Но...

- Герасим - это же военный корабль... Пусть он и считается среди наших кораблей самым "мирным". Забыл чему нас в Академии учили? - Лучше вообще не иметь бластера, чем иметь его незаряженным!

Опять же - если ты всерьез считаешь что я начну военные действия с ЧО или семипалыми... - Я ведь не полный дурак. - Что вы, что они, меня разнесут в клочья за доли секунды. ...Можешь специальный маячок на мои "игрушки" поставить, чтобы при входе в зону ответственности ВС, сигнал тревоги играл.

- Блин. Коля!!! - Герасим искренне расстроился от такого предложения. - Что за мысли в твоей дурацкой башке крутятся? - Ты меня реально пугаешь!

- А меня пугает, что они в твоей, Герасим башке, не крутятся. - Ты нынче за безопасностью ЧО следить приставлен. В том числе, и от всяких психов вроде меня, миллиарды счастливых и беспечных людей оберегая... Расслабились вы тут все на фиг... Ты пароли, как я тебе подсказывал, ввел?

- И не только я... - Хмуро ответил мне он. - Теперь все Службы под защитой от "случайных посетителей". У нас тут много чего поменялось, после тебя...

- Вот и чудно... - Добродушно улыбнулся я ему. - А ты пойми меня... - Я горбатился на ЧО всю свою жизнь... можно сказать - с младенчества. Но меня, мягко говоря, попросили больше этого не делать. Ладно - я не возражаю. Я готов удалиться, так сказать, в добровольную ссылку. Но в ссылке, я предпочитаю жить в комфорте, безопасности и благополучии. Так что обходиться минимумом и благодарственной грамотой, не собираюсь.

Я эту мысль, до Координационного Совета вполне ясно донес. И там со мной полностью согласились, потому как, оказывается, все мои "выходки и приключения" последнего времени, внимательно отслеживали, и они отнюдь не вызвали у них особенного восторга.

Но я, увы, пока еще персона слишком известная, чтобы просто тупо "прочистить" мне мозги от всякого хлама и мыслей. Так что, мое исчезновение с глаз сограждан - КС только приветствует. Мне даже пообещали бессрочную командировку оформить "для исследовательских целей". Так что формально, я вроде как опять буду Служащим. Только на этот раз не ВС, а при "Представительном Комитете Координационного Совета" (пусть никто и не знает что это такое, и чем занимается), хотя - хитрый финт - полномочия мои действую только на "диких планетах", а на планетах ЧО, я по-прежнему бездельник. (Наверное они думают, что так будет проще меня контролировать).

Но имей в виду, если я вдруг загляну на одну из наших пограничных баз, и попрошу заправить топливом и новым боезапасом - это будет вполне законное требование. Вот так-то вот!!!

Я с триумфом поглядел на обескураженного Герасима. Впрочем, думаю он бы был менее удивлен, если бы знал, чего мне все это стоило. - Долгая ругань, двусторонний шантаж, штук пять истерик... натуральных и разыгранных.

Опять же - пришлось устроить несколько публичных скандалов, чтобы убедить кое-кого в КС, что я действительно общественноопасная личность, которую лучше бы держать подальше от благовоспитанного, хорошо выдрессированного человечества.

...Обмануть хорошо знавшую меня тетку, я конечно не смог. Но сам тот факт что я пошел на такое, - думаю убедил ее, что в этот раз мне лучше уступить. Так что - мне пообещали дать все что я захочу, но с двумя условиями.

Первое - я не должен об этом слишком распространяться. - А то могут появиться и другие психи, которые решат подражать мне. (В чем я, надо сказать, сильно сомневался. - Нынче люди слишком ленивы для этого).

И второе - Опасаясь, что я продолжу свои безумства, мне поставили условие не искать встреч с семипалыми, а если встречу - удирать со всех ног не вступая в схватку. - Иначе - все наши договоренности теряют силы. И мой микрофлот объявляется вне закона.

Тетка Индира мне это сказала таким тоном, что тут уже я понял, что лучше уступить, и принять условия Координационного Совета.

Впрочем, я как-то и впрямь остыл к этим "инопланетным захватчикам". Перегорел. Меня полностью захватила мысль - "А смогу ли я прижиться на диких планетах?". Смогу ли приспособится к обществу, которое считает нас всех никчемными ленивыми бездельниками ...и не без оснований - надо признать.

Блуждали даже романтические идеи о том, чтобы презрительно плюнув на все блага ЧО, гордо уйти с пустыми карманами, и где-то там, на новой земле, начав все с нуля, вновь выстроить свою жизнь.

Чё меня переубедила. Нет, не словами. Просто посмотрев как она тщательно высчитывает-просчитывает путь к Корсаку, и прикидывает что при этом удастся умыкнуть с Земли... - я понял, что начинать жизнь в новом обществе с одними амбициями и без штанов - будет не в традициях этого самого нового общества.

...Зато когда я вывел перед ней на экране Инфора схему нашего нового корабля... Она долго не могла поверить что это вообще возможно.

- А ты и впрямь перспективный женишок... Оказывается... - Как-то задумчиво сказала она, не сводя глаз с экрана.

- Чего? - Не понял я, сказанного. - Это ты как - меня сейчас похвалила или обругала?

- Считай что похвалила. - Сдержанно ответила она. - Только вот... Что ты собираешься с этой громадиной делать?

- Да уж что-нибудь придумаю. - Равнодушно махнул я рукой. - На нем, в принципе, нам троим лет двадцать можно жить только на внутренних запасах - синтезаторы там стоят отличные, а если ПДВ научимся жрать... - И на тысячу лет хватит.

- Да ты что же, собираешься... - Возмутилась был она. Но я ее прервал.

- Да я ничего не собираюсь, просто говорю что "можно". А там уж... прилетим, поглядим, осмотримся. Можно вот эти внутренние ангары переделать, и Сок твой возить.

- Ага... Разом, всю выработку Корсака за пару лет. - Усмехнулась она. - Тогда нас точно - если не собьют, то уж как-нибудь да отравят. ...Если конечно ты не хочешь и правда, до конца жизни ПДВ жрать. Конкуренция - штука жестокая. ...А вот тут что?

- Ремонтные комплексы. - Ответил я. - Зато посмотри вот тут вот...

- Стоп! - Внезапно рявкнула она на меня, при этом правда, расплываясь в довольной улыбке. - И что там можно ремонтировать?

- Да что угодно. - Удивленно ответил я. - Можно хоть второй межзвездник собрать, если конечно запчастей побольше взять. Этот же корабль, и как летучую ремонтную базу отдельного флота используют. Да и не только... Там Связь такая, что даже от вашего Корсака до Земли "достучаться" можно будет..., при удачных обстоятельствах. Средства наблюдения... Зенитное вооружение. Мед. Служба. Потому там и синтезаторы стоят мощные, не только харчи делать обучены, но и лекарства, сложные вещества синтезировать для ремонта техники, или...



- Погоди! Лекарства? - А что там в мед.отсеке еще есть?

- Да все что надо... - Удивленно ответил я. - Вплоть до двух Реаниматоров и криогенных капсул. Но...

- И тебе это все отдают? - Спросила она меня очень тихо, и почти испуганно. И в этот момент, глаза у нее были буквально в пол лица.

- Все равно это гнило бы где-нибудь на складах. - Усмехнулся я. - Ну, если только семипалые не устроили бы Большую Войну. Но в Большую Войну, наши верить отказываются. Так что...

- Та-а-ак!!! - Глаза вернулись к прежнему размеру, и в них быстро замелькали цифры, что-то высчитывая и подсчитывая. А потом "включился" командный голос. - Мобильных ремонтных комплексов, запчастей и материалов, надо взять как можно больше! Сколько ни удастся выпросить - требуй больше!

- Зачем? - Удивился я. - У нас же всего три корабля будет, да дюжина танков... А МТК рассчитан на...

- Коля! - Оборвала она меня. - Ремонт кораблей - это очень хорошо оплачиваемая работа. И в системе ВТС-190, этой работы МНОГО.

...Лечение - оплачивается еще лучше! Так что надо позаботиться об оборудовании мед отсеков и соответствующих запасах материала для синтеза лекарств.

- Ты что же? - Обалдел я. - Собираешься брать с людей плату за лечение? - Это же...

Это - Варварство!

- А ты думал - у нас там вторая Человеческая Общность млеющая от Гуманистической Теории? - Усмехнулась она. - Ты ведь кажется был на Новой Колумбии. - Похожа эта планета на Землю или Скван? - Вот то-то же!

...Что и сколько ты сможешь добыть?

- Что-то смогу... - Как-то не уверенно ответил я. - Но ты тоже... - поумерь аппетиты. Второй МТК мне раскурочить не дадут. ...Разве что старье какое-нибудь... Но у вас ведь там наверное тоже - корабли далеко не последней модели. А в ремонтном отсеке - было бы сырье, а сделать то можно все что угодно.

За Сатурном есть "кладбище яхт", там обычно после гонок поврежденные гоночные корабли бросают - можно "мозгами" разжиться, ну и там еще всяким... Знаю еще одно местечко, правда в системе Пузыря. Там много битой военной техники... теоретически - на консервации, а практически в качестве мишеней используемой. Думаю - вполне можно будет уцепить несколько совсем уж раздолбанных - сделать запас керамита, из него потом можно будет корпуса отливать.

- Для начала - потребуй чтобы корабль переоборудовали для длительного проживания. - Категорично потребовала она. - Чтобы потом не пришлось самим на это время и материалы тратить.

- Да там и так... Вплоть до бассейна.

- Ты ведь сказал, что вместо двенадцати ШКК, берешь только два? - Значит места будет намного больше. Вот эти ангары - тут и тут... Можно полностью заблокировать порты, и целый лес посадить.

- Там и так есть кислородная оранжерея... - Безнадежно промямлил я, видя в ее глазах этакий огонь... Что горел еще в пещерах питекантропов, в то время когда питекатропша прикидывала куда бы положить шкуру саблезубого тигра, для создания большего уюта. - Зачем нам еще и лес?

- Кислородная оранжерея? - Презрительно фыркнула она. - Ты Кузю заставишь среди водорослей гулять? Или ты собираешься его здесь оставить? - Спросила она меня таким тоном, будто заподозрила в предательстве ЧО и переходе на сторону семипалых.

- Хм... А ведь и правда... - Удивился я собственной бестолковости. - Как-то я об этом не подумал.

- Ты много еще о чем не подумал! - Самодовольно заметила она мне. - К счастью для тебя - я буду думать за нас двоих!

Что-то мне как-то стало неуютно, от ее задумчивого взгляда.


Следующий месяц, был... назовем так - странным.

Скажу даже чуть конкретнее - я словно бы погрузился в новую фазу безумия. Только если прежняя фаза, была связана скорее с желанием разрушать, то эта...

...Даже не знаю как это назвать... Более опытная в подобных делах Чё, правда определила это как " хомячество обыкновенное ", и кажется вовсе не считала подобное поведение чем-то безумным. Для меня же это был совершенно новый и необычный опыт.

Раньше-то я вовсе не был привязан к вещам... Разве что к бластеру да виброножу. Но это было другое - скорее дружба, чем владение. А в остальном - как и все нормальные представители ЧО - захотелось - взял, попользовался - выбросил. Если вещь еще представляет из себя какую-то ценность - Коммунальная Служба ее приберет, и либо отправит на переработку, либо на вторичное использование. Мысль о том чтобы что-то копить, и чем-то владеть, мне даже в голову не приходила, потому что... ну кому нужны эти лишние хлопоты?

А тут... даже не знаю - то ли я заразился от Чё, то ли проснулись какие-то рудиментарные чувства, но мной внезапно овладело желание набить свой... (нет, не так) СВОЙ корабль, как можно плотнее и разнообразнее.

Дни и ночи, я начал проводить в раздумьях - что еще мне может понадобиться в "диком космосе", где это можно взять, и как умыкнуть.

Тут я тоже прошел несколько фаз. - От вполне обычного "захотел - взял", через неловкое смущение, и откровенную наглость.

Неловкое смущение, обычно возникало когда приходилось просить о чем-то у бывших сослуживцев или приятелей. И возникало оно как правило, от того насколько легко мне все давали. Достаточно было сыграть в волшебную игру, ответив на вопрос "Зачем тебе?" магическим словом "Надо", ну, или в крайнем случае - "Надо для экспедиции".

- Ну, надо так надо... - Пожимали они плечами, ибо им и в голову не могло придти, что я собираюсь заняться продажей лекарств, или починкой кораблей за материальное вознаграждение. Ведь все они, как и я, были из мира, где любую вещь в которой пропадает немедленная необходимость - просто выбрасывают.


Свой межзвездник, я назвал "Ковчегом". ...Именно так я и начал его воспринимать с некоторых пор. Мол - вы тут все оставайтесь купаться в хлябях земных и небесных, коли не верите в угрозу семипалых, и необходимость изменить свою жизнь, а я - гордо уплыву от вас к чертям собачьим, основывать новую цивилизацию. ...Ну или просто - организую свой крохотный мирок, где и буду жить в полном благополучии и Щастье, подальше от вас - злых и ленивых.

Как обычно - практичная Чё вернула меня на землю.

Надо отметить, что как-то так получилось, к тому времени, в вопросах о переоборудовании и снаряжении "Ковчега", у меня остался исключительно совещательный голос.

...Может - оно и у лучшему! - Чё действительно лучше знала реалии мира в котором нам предстоит жить, и действительно намного лучше разбиралась в организации жилья. (Кажется у нее даже какое-то образование по этой части было). Честное слово - я, привыкший пользоваться всем готовым, так бы не смог. - Снести переборки например, образовав шесть достаточно больших кают, вокруг просто таки громадного (по меркам космического корабля) общего зала-столовой. Большущий сад с ландшафтным дизайном, ручьем и прудиком, целиком забравший под себя целый ангар для ШКК. Спортзал с тиром, галерея-обсерватория... Огромное тепличное хозяйство, на котором "вкалывали" специальные роботы, и еще куча всего... В конце концов - даже в стандартном виде МТК был рассчитан на длительное проживание полусотни человек. - Для троих, там места хватало более чем с избытком.

Но оставались еще и громадные трюмы, в которые так же были переоборудованы пустые ангары. Не стесняясь, мы слетали и к Сатурну, и даже переместились к Пузырю, довольно плотно набив трюмы всякими полезными запчастями и материалами.

Нет-нет... Никакого пиратства. - Достаточно было произнести волшебное слово "Надо", и мы получали от Служб все желаемое. - Разрешения, координаты, и даже прямую помощь. ...В конце концов, будто бы мы сами смогли переоборудовать "Ковчег" без помощи других Служб.

...Нет, смогли бы конечно, но уж никак не за месяц. А так - все только радовались возможности поработать над "экспериментальным исследовательским кораблем", и если и задавали вопросы, то только "А что бы вы еще хотели?".

К счастью - Чё знала что хочет, и не стеснялась об этом попросить. А я... на каком-то этапе, я вдруг почувствовал себя бесполезным и лишним, и вот тут-то Чё и прочистила мне мозги.

- Информация! - Коротко сказала она. - С кораблем-то я разберусь. А то, что по силам только тебе - это добыть информацию о семипалых!

Я тут пыталась... Но во всех этих грудах мусора, под которые ваш КС закапывает крупицы полезной информации, рыться можно годами.

...И не надо думать, что если ЧО, решила закрыть глаза на существование Врагов, то и на других планетах, поступят так же. Первое, о чем нас спросят на Корсаке - будут семипалые. И от того, что и как ты сможешь ответить, будет зависеть очень многое!

- Что именно? - Туповато спросил я, не очень понимая, о чем она говорит.

- Репутация, дурень! - Ласково пояснила она мне. - Там, у нас - репутация человека, значит очень много. Это - куда более весомо, чем ваши Рейтинги и уровни потребления. Там, действительно серьезные люди, никогда не станут интересоваться что думает о ком-то миллиард человек. Но они разок посмотрят тебе в глаза, зададут несколько вопросов... И либо поставят на тебе крест, либо - согласятся иметь с тобой дело. Если с кем-то и посоветуются - то только с теми, кому действительно верят, а не Эрнесту Константиновичу, с его брехливым Инфором.

- И что я должен буду перед ними изобразить? - Слегка испуганно поинтересовался я.

- Ничего! - Рявкнула она. - Ничего ты не должен изображать. - Там будут такие тигры и акулы... они любую фальшь, как слабость и кровь - за сотни километров чуют. А учуют - порвут, с ходу, в клочья! - Так что будь самим собой. Поверь - в тебе много есть такого, что заставит их проявить уважение... даже к гражданину ЧО. - Главное - будь сами собой..., - таким, каким ты можешь быть на татами, или решая серьезные задачи. Потому что там у нас, ты действительно всегда будешь на войне.

Серьезные люди быстро узнают кто ты, и придут к тебе поговорить о семипалых. И если ты будешь отвечать в духе ваших информационных сайтов... твоя жизнь станет намного более проблематичной, потому что никто не захочет иметь с тобой дело. ...Даже я. Понял?

- Хм... - Понятливо кивнул я головой, хотя честно говоря все еще пребывал в изрядной растерянности. А потом не выдержал, и спросил. - А кто эти "серьезные люди"?


- Надо отдать должное КС - информацию по семипалым, они спрятали действительно хорошо. Нет - конечно она была в свободном доступе, но...

И кажется, на этот раз они даже приложили еще больше усилий, чтобы даже прозвище "семипалые" как можно реже всплывало даже после прямых запросов. (Сначала шла груда информации про какую-то лягушку из системы ЫРД- 234. Потом про "условно семипалых насекомых", давным-давно вымерших, но останки которых находили в янтаре с какой-то, хрен знает где расположенной планеты... И только потом - упоминалось про "наших" семипалых).

Но и там - крупица толковой информации тут, крупица там... - искать можно было бы долгие месяцы.

Разговаривать с теткой, или кем-нибудь из Координационного Совета на эту тему, я не хотел. Если по отдельности упоминания о семипалых и обо мне, они еще более-менее воспринимали. То когда мы сходились в одном предложении, у них там начинался нервный тик, и обострение паранойи.

И тут - такая удачная встреча с Герасимом... С глазу на глаз. Ведь раньше-то, мы общались только через Связь, или по Инфору.

При личном общении - уговорить я его мог на что угодно. И уговорил. Уже на следующее утро, кристалл с записями был у меня на столе, переданный особым роботом-курьером.

В общем-то - делать на земле больше было нечего - "Ковчег" был полностью подготовлен и загружен, вся возможная информация собрана. Осталось только попрощаться со всеми кто еще был дорог мне тут, на Земле, и отправляться в путь.

...Описывать сцены прощания не хочу. Дома - меня мягко говоря не поняли, хотя и отнеслись к моему решению вполне уважительно. Даже мать, кажется на несколько минут вышла из образа "предводительницы кукуева царства", и пообщалась со мной, Чё и Колькой, вполне по человечески. Сестры поревели немного, хотя мы уже и не были столь близки как в детстве. Суровая тетка Индира "благословила" меня на подвиги, и с видимым сожалением сообщила, что увидеться с дядей Пантелеймоном не получится. - У него совершенно особый режим, и врачи рекомендуют ему избегать любых волнений.

...Не знаю... В нашем мире так долго болеть... - Я всерьез насторожился и начал задавать вопросы, на которые тетка отвечать не захотела. И я подумал - наверное Пантелеймон Церенович обиделся на меня куда сильнее чем я думал, и просто не хочет видеть. ...Это было грустно.

С бывшими сослуживцами - прощание тоже вышло какое-то скомканное. - Может - потому что вспоминать былые времена нам не хотелось. А говорить о нынешних - они боялись, опасаясь ранить меня.

А может потому - что на встречу заявился Полуэкт, окончивший Академию в прошлом году, и уже дослужившийся до лейтенантских звездочек, отработав одну смену в патруле. Да еще и догадался притащить с собой Фариду и Светозару.

Эти "исследователи жизни", оттеснив остальных, быстро взяли меня в оборот, и начали тыкать скальпелями и зондами. И если первыми двумя владело любопытство, то Светозара кажется, была серьезно на меня обиженна - я выбрал Чё! ...Нет, не то чтобы у нее были на меня какие-то серьезные планы, но полагаю - проиграть даже в этой несерьезной гонке, ей было обидно.

В общем - посидели мы так, примерно минут сорок, а потом быстро-быстро разбежались "по своим делам".

...Хотя окно для переброса было назначено на полдень следующего дня. - Торчать на Земля я не стал. Мы, все четверо, (включая Кузю) поднялись на "Ковчег", и провели первую "настоящую" ночь, в нашем новом доме.


Глава ??


Я сидел на галерее-обсерватории, и задумчиво смотрел на проплывающую внизу планету.

Корсак - и правда был планетой холодной. Лето тут, на наиболее заселенном экваторе - было примерно как январь в Москве, а зима - как июль в Антарктиде. И тем не менее - планета была живая, на ней росли растения и была своя фауна... С парочкой представителей которой, я уже успел познакомиться. Ага - с теми самыми пресловутыми Гадами, благодаря которым Чё и Коля, так хорошо умели пользоваться бластерами.

Каюсь - первого своего Гада я прохлопал, и его пристрелила Чё. Второго - уже ухлопал самостоятельно, опередив даже новоявленных родственников, чем вызвал их немалое удивление. Впрочем - с моими тренированными рефлексами, а главное - хорошо выдрессированным мозгом, это было довольно просто. Надо было лишь дать себе правильные установки - коли видишь размазанное пятно на земле или в воздухе - стреляй!

И лишние "мозги" в бластере и предохранитель, мне совсем даже не мешали, что позволяло не палить контуры, на что я вполне резонно указывал Чё еще в самую первую нашу встречу. ...Впрочем - местные такую подготовку как я пройти не могли. Тут, говорят, тоже были специалисты, способные стрелы руками ловить. Но из-за отсутствия у местных соответствующей аппаратуры - учились этому трюку чуть ли не десятки лет, а не год-два - как я.

Да уж... Местные!


..До Корсака мы долетели довольно быстро. - Прыжок до ВТС - 188, а потом - два месяца полета на тридцатикратной световой.

Эти восемь недель промелькнули довольно быстро - надо было обживать наш новый дом, устранять выявившиеся недостатки. А главное - наводить порядок в "закромах", ведь, что там не говори, а хватали мы судорожно все что под руку попадется... Иногда даже не очень-то задумываясь зачем и почему, ибо Чё была уверенна что "все пригодиться".

Например оказалось, что на кладбище битых яхт за Сатурном, мы, помимо откровенного хлама, прихватили и штук шесть, вполне ремонтопригодных кораблей. - Опять же - по словам Чё, хотя я, как истинный гражданин человеческой общности, считал что этот хлам достоин только переплавки.

В ответ она мне сказала, что продав, (какое дикое слово), даже один из этих легких корабликов, предварительно переделав его в транспорт, вполне можно безбедно просуществовать на Корсаке чуть ли не десять лет. И потом долго возмущалась, какие же мы, граждане ЧО расточительные и безалаберные, а заодно ругала себя, что стащила мало этих самых яхт, ведь наверняка, если поискать...

М*да... И пришлось мне, в связи со всем этим, лезть глубоко в настройки ИИ ремонтного цеха, который упорно отказывался признавать яхты подлежащими ремонту, упирая на то что "переработка и замена - экономически выгодней", и объяснять ему - "Что есть такое слово - Надо!".

Заодно влез и настройки центрального ИИ... Благо - именно этому нас в Академии учили - объяснять искусственном интеллекту, чего хочет от него слабоумный слабый человечишка, почему-то считающий себя его хозяином. ...И если кто-то думает что это так просто, потому что современные ИИ невероятно умные - тот глубоко заблуждается. - Малейшая неточность, небрежность формулировок, непродуманность команд - и последствия могут быть, воистину - космических масштабов. Впрочем, я не об этом сейчас...

...В общем - после того как я туда влез - командовать кораблем мог только я, Чё, или Коля. А на любое несанкционированное проникновение - он выпускал отряды "крыс" и будил взвод Универсалов. - Мне правда, все это казалось несколько излишним, но после того как Чё сравнила "Ковчег" с грудой конфет в группе детского сада... только вот детишки будут сплошь с бластерами и даже без отдаленных представлений о сути Гуманистической теории, решил что лучше перестраховаться.

Что еще? - Разобраться с оружейными складами... По сути-то, тут мы особо ничего не меняли, ведь на транспортнике и так был достаточный арсенал как личного, так и ...я бы даже сказал - противопланетного оружия. Четыре ракеты "Прости Господи" в ШКК, и еще двенадцать - в арсеналах "Ковчега" - стандартная комплектация. - Даже вечно воинственная Чё поежилась, когда я объяснил ей что это такое, и каких дел может наворотить.

А объяснять еще пришлось много чего... даже учения проводить на случай аварии или эвакуации. Но это - крайний случай, а так - не говоря уж о Коле - даже Чё толком не умела пользоваться ни медицинским оборудованием, ни технологическими синтезаторами, да и с управлением роботами, у них тоже было не очень... К этому нужна привычка.

Кстати - Коля меня удивил. Удивил своим, каким-то не по-детски серьезным отношением ни только к обучению, но и к работе.

Только где-то к концу нашего полета, до меня дошло, что когда Мать нарезает ему объем работ, они оба воспринимают это ни как игру или обучение. - Она реально ставит перед ним задачу, и надеется... нет - уверенна, что он ее выполнит! - Для меня это было дико! Я-то сам, серьезно относиться к работе начал наверно только после Академии.

А еще - наши с ним взаимоотношения...

Поначалу, еще на земле - он меня дичился, и это было естественно. Потом - вроде перестал шарахаться, когда мы вместе постреляли в Академии. Потом - моя работа, срыв, дурацкие шатания... - мы опять отдалились. И вот - два месяца в закрытом от всего мира корабле.

Мы сблизились, особенно выполняя работу совместно. Он опять начал заваливать меня кучей вопросов, подчас уходящих довольно далеко от сферы технического устройства корабля. Я начал преподавать ему техники Драки и Гипнобоя, обучал пользоваться тренажерами спортзала и приборами корабля. Но...

Не знаю. - Своего отца я почти не помню. А дядя Пантелеймон... он именно и был для меня дядей - так что навыка взаимоотношений отца с сыном у меня не было. И тем не менее, мне казалось что мы должны быть с ним как-то ближе, ...сложно объяснить - большими приятелями возможно. Однако - Коля упорно держал между нами какую-то определенную дистанцию.

Я долго мучился и пытался сломать этот барьер, пока не оказался на Корсаке. Наблюдая за Чё, я вдруг понял, что этот барьер существует и между ней и ее родителями, и имя ему - Иерархия! На Корсаке - семья была классической пирамидой - где на вершине стояли старшие. - Они принимали решения и отдавали приказы, а младшие - подчинялись. Причем старшинство, как правило, определялось именно возрастом, а не талантами или заслугами, хотя и те и те, тоже ценились. Впрочем - говорить об этом можно очень долго.


И так, где-то за пару дней до окончания полета, двигатель Аль-Хуссейна начал гаситься, и вот - мы уже на орбите Корсака. Внизу лежит ледяная планета, на которой я хочу обрести свою новую судьбу. ...Коленки немножко подрагивают.

...И кажется не только у меня. Хотя вести переговоры можно было хоть с наручного коммуникатора - Чё почему-то пошла в боевую рубку, и потащила туда же меня. А там, естественно, уже светился сигнал вызова.

- Говорит космодром Корсак-один. Назовитесь... - Требовательно вещал чей-то голос, причем на волнах разных диапазонов, изрядно хрипя, будто бы сигнал шел не с планеты лежащей под нами, а с другого края галактики. Изображения при этом на экране не было, а только размазанные кривые полосы и точки.

- Межпланетный транспортник "Ковчег" Человеческая общность. - Ответила Чё, и добавила. - Капитан - Коля Кукуев. Говорит - первый помощник - Джи Юн Чё. Экипаж - Николай Джи-Юн-Кукуев - боцман, и Кузя Дракон - охранник.

- О как!!! - Удивленно ляпнул голос из динамиков, причем я как-то внезапно сообразил что он был женским. - Чё??? - Переспросил голос. - Это правда что ли ты?

- Да Марта - я.

- Ну-ка погоди, я тревогу отменю, и поболтаем. Если ты мне немедленно не расскажешь как умудрилась оседлать такую громадину, я тут просто лопну от любопытства, и тебя заставят убирать мои останки, а я сегодня маринованный хвост коровозавра слопала - вонищи будет...!!!


-...не, а я главное вижу такая громадина прет. Ну думаю - точно пришел копец, пришельцы пожаловали. И главное - вынырнули будто не откуда, и погасились мгновенно... Там правда двигатель Аль-Хуссейна? Ни фига ж ты себе куш отхватила! - В голосе явственно слышались нотки искренней зависти, и я вдруг вспомнил про детсадовскую группу и гору конфет.

...Чё и неизвестная мне Марта, болтали уже наверное минут пятнадцать, благо приемник "Ковчега" сумел настроиться на столь несовершенный передатчик, и общаться можно было без хрипов и треска. А я все это время, стоял как полный дурак рядом, и слушал как они сначала перемывали косточки мне, потом как-то резко разговор перекинулся на роды какой-то там Эльзы, перспективы на урожай арбузов, и про трагедию на перерабатывающем заводике дяди Гильермо... - нет, ничего ужасного, никто не погиб, но сепаратор накрылся, и завод теперь стоит, в то время как...

Причем моя Чё, (после того как она публично объявила меня своим мужем - полагаю, я имею право ее так называть?), выслушивала всю эту хрень с искренним интересом на лице - кажется это и правда ее всерьез волновало.

-...Короче - если бы ты не откликнулась, мы бы уже вам торпеду в бочину засадили. Атомную! И тю-тю твоя громадина!

- Ага! Размечталась. - Самодовольно ответил на это Чё, при этом... вдруг стала напоминать изготовившуюся к драке кошку. - Тут такая зенитная система, ...она твою торпеду отловила бы, чтобы после обеда ею в зубах поковыряться... и обратно бы выплюнула.

- Там еще и зенитная система есть? - Голос Марты звучал по-прежнему весело, но теперь в нем появились какие-то особенные нотки. Как впрочем, и в ответе Чё.

- Вообще-то - это военный транспортник. - Ответила она, и при этом, как-то немного злобно улыбнулась. - И на нем хватает всякого оружия... - самого новейшего, что есть у ЧО, вплоть до штурмовых кораблей. Им пол нашей системы вдребезги разнести - раз плюнуть!

- Я поняла... - Как-то слишком спокойно ответила Марта. А Чё посмотрела на меня, с таким торжеством в глазах, будто, как минимум чемпионат по Драке выиграла.

- Так что - продолжила Марта после паузы, уже вполне обычным голосом. - Вы собираетесь садиться?

- Корабль останется на орбите. - Отрезала Чё, все еще разгуливая вдоль пульта с взъерошенным загривком и победно задранным хвостом. - Спустимся на катере, и сразу пойдем к моим. ...Ты это - предупреждай там разных любопытных, что на "Ковчеге" останется один член экипажа... бывший сотрудник ВС. Да и автоматическая система охраны включена, и всех чужаков, что приблизятся к кораблю, она будет отстреливать. ...Ничего не поделаешь. - Лицемерно вздохнула Чё. - Военный корабль!

- Поняла. - Коротко ответила Марта, и отключилась.

- Хм... И что это было? - Поинтересовался я, потому что понял, что что-то сейчас произошло важное, а вот что именно - не мог даже догадаться.

- Не бери в голову. - Очень мило улыбнулась Чё, при этом мне показалось, что во рту у нее блеснули острые, залитые кровью клыки. - Я тебе потом как-нибудь объясню.

- А почему ты к своим не хочешь меня взять... Это я о том, что "останется член экипажа - бывший сотрудник ВС"...

- Хм... Дурень... - Расхохоталась Чё. - Это же я о Кузе говорила. Надеюсь - это отобьет у некоторых любопытных дураков желание обжечь свой чересчур длинный нос об охранную систему. ...Которую кстати, надо будет обязательно включить!

- А, ну ладно. - Немного успокоился я. - А к твоим на чем полетим?

Я действительно решил пока не "брать в голову", в смысле - не углубляться во все дебри взаимоотношений аборигенов, поскольку уж понял, что там все совсем не просто.

- Ты, кстати, с ними связаться не собираешься? - Внезапно очнулся я, сообразив что мы рискуем свалиться на новоявленную родню, незваными гостями, что учитывая привычку местных палить из бластеров, (Опять вспомнилась Новая Колумбия), может окончиться некоторым конфузом.

- Нет... Они и так все уже слышали. - Опять улыбнулась она этакой зловещей улыбочкой. - И не только они. У нас тут, знаешь ли - не так много новостей случается, так что станцию космопорта обычно слушает вся планета. ... А лететь - наверное лучше на одной из отремонтированных яхт - покажем товар лицом.

- Хм... А может - возьмем в сопровождение танк? - Внезапно даже для самого себя, предложил я. От подслушанного разговора, у меня все еще бегали мурашки по спине.

- А вот это - хорошая мысль. - Усмехнулась она. - Можно даже два.


Обычно Чё сама любила управлять яхтой, но тут почему-то настояла чтобы в кресло пилота сел я. А в ответ на мои доводы, что она лучше знает местность, а я не слишком-то люблю летать без автопилота и навигационных меток - посмотрела на меня так... Что повинуясь этому взгляду, я заткнулся и сел.

Дальше - полет по ее указаниям. Внизу - белая пустыня, и как она тут ориентировалась, было для меня загадкой. И вот, внизу мелькнуло несколько ярко окрашенных строений, резко выделяющихся на уныло белом фоне. Чё повелительно ткнула пальцем, и я посадил яхту примерно в полукилометре за ними.

Вышли на воздух... Делегация встречающих то ли еще не появилась, то ли - появляться и не собиралась. Я их понимаю - даже несмотря на скафандр, было как-то зябко. - Полагаю, чисто вывих психики, потому что подогрев работал вполне исправно, но когда видишь вокруг себя сплошной лед... поневоле как-то начинаешь чувствовать холод.

Бац!!! Шлеп... Чё прячет в кобуру бластер, а Колька отбегает в сторону, и вскоре подтаскивает... Ну да - даже если бы я не знал заранее - такую штуку только Гадом, (причем с большой буквы), и можно было назвать. ...Или - гадом-универсалом. Потому что способности к мимикрии у них похоже одинаковые. А зубищи у этой твари... наверное не намного уступают лучевому вооружению. ...Теперь, к ознобу, по спине еще и холодный ручеек побежал, при мысли что могло бы случиться, не успей Чё вовремя пальнуть.

- Пошли... - Повелительно сказала моя женушка, и мы двинулись к строениям. Невысокие, редко разбросанные хибары. Впрочем - Колька уже успел мне растрепать что живут они в основном под землей, а на поверхности расположены только входы, да кое-какие хозяйственные постройки.

Дошли. М*да... Хотя воздух на Корсаке и вполне пригодный для дыхания, вход в помещения был снабжен типичным шлюзом. "Традиция" - объяснила мне Чё.

Вошли, спуск по лестнице, еще один шлюз... Довольно приличных размеров зал-прихожая. На стенках висят скафандры. А возле входа - оружейных шкаф.

Мы тоже поспешили разоблачиться, причем и жена и сын, повесили свои скафандры не где попало, а как я понял на свои персональные крючки... Кажется - это было чем-то священным, вроде знака причастности к роду-семье, и обозначало место в иерархии.

- Повесь пока на гостевой... - Ткнула мне пальцем Чё на отдельно расположенную группу крючков, сиротливо торчавшую на отшибе. Потом осмотрела меня, поправила одежду и волосы... она явно волновалась, готовя представить меня своей семье. ...Я тоже был отнюдь не само спокойствие.

Открыли очередную дверь шлюз. Вошли в просторное светлое помещение, где нас как раз и ожидали.

Хрясь-Трямс... - Это с хрустом сломался один из стереотипов, что сложился в моей голове.


- Вот значит ты какой... Главнокомандующий Вооруженными Силами Человеческой Общности! ...Ушел значит с должности?

- Скорее - меня ушли. - Честно поправил я.

- А корабель, значит дали как выходное пособие? ...Это у вас там всех так на пенсию провожают, или к тебе особое отношение было?

- Скорее - особое... - Пожал я плечами, больше догадываясь, чем понимая что конкретно имеет в виду папа Эрнесто.

Папа Эрнесто...


Честно говоря, исходя из фамилии и внешности Чё, я скорее ожидал тут застать некий национальный анклав, какие еще встречаются на заселенных планетах. Это даже не смотря на то, что успел прочитать историю заселения планеты. Однако...

В общем - заселялся Корсак несколькими волнами, причем не только с Земли или ЧО, но и с других диких планет. Так что намешано кровей тут было в избытке. И в одном только семействе Джи-Юн, был набор от типично восточной внешности Чё, до ее двоюродного дяди - классического скандинавского викинга. Что в общем-то и немудрено, население планеты, едва ли достигало миллиона человек, и возможности особого выбора, с точки зрения генетики, не было - разные семьи смешивались-перемешивались, и с большим удовольствием принимали в свои ряды "гостей издалека". Тот же папа Эрнесто - родной отец Чё - был потомком андских индейцев из соседней звездной системы.

Казалось бы - при такой круговерти - поддерживать клановую систему просто невозможно. ...И я долго не мог понять, за счет чего они остаются такой сплоченной группой.

...У нас в ЧО, обычно то и классических семей, состоящих из двух родителей и детей, встречается не так чтобы и много. Дети, их воспитание, вообще-то - не родительский долг, а скорее хобби. Государство с большим удовольствием примет заботу о детях на себя, не слишком-то доверяя эту обязанность слабо подготовленным к подобному делу родителям. А выросшие под опекой государства новые граждане, особого пиетета к своим биологическим родственникам, обычно не испытывают. Так - интерес, не более.

Моя семья... Вернее - клан Кукуевых, был скорее редким исключением из общего правила. Иногда я этим гордился, чаще - тяготился, но как-то так получилось, что никогда не задумывался, почему столько разных по образу жизни и устремлениям людей, продолжают тщательно пестовать свою принадлежность к некой общности на основании наличия общего предка.

Сравнив Кукуевых с Джи-Юнами, я кое-что понял... И о них, и о нас. - Кукуевых, держали вместе воспоминания о великом прошлом. Джи-Юнгов и им подобных - мечты о великом будущем, и благополучном настоящем.

Тут, всеми руководило представление, что поодиночке человеку не выжить, а родственные связи - залог крепости уз, связывающих самых разных людей. Потому-то все эти, непохожие друг на друга по внешности, происхождению, уровню образования, и способностям люди, умудрялись держаться вместе.

...А помогали им в этом - традиции и ритуалы.


Когда мы предстали пред глазами Старшин семейства Джи Юн..., как-то так получилось, что я оказался стоящим впереди, а Чё и Коля, как бы за моими плечами.

Поначалу я не предал этому значения. Но после, показавшегося мне каким-то чопорным, представления мне членов семьи, и членам семьи - меня, торжественного прохода в большой зал и усаживание за стол - последовал вопрос о "Ковчеге". Естественно, я попробовал как бы отстраниться, предоставив Чё возможность отвечать, благо - она-то лучше знает что интересует ее родню. ...Но увидел что моя бойкая и даже весьма боевитая подруга, сидит скромно опустив глазки, и делает вид будто ее тут и нету. Тут-то до меня и дошло, что и родители Чё, до сей поры, так и не проявили никаких особых родительских чувств. Ни обняться, ни там - пораспрашивать о жизни, или даже, по традиции моей маман - обрушиться с упреками что "долго не звонила". Хм... А Коля, так вообще - даже за общий стол не сел, а скромно стоял у стеночки, вместе с остальной ребятней, причем все детишки, а было их человек двенадцать, не то что не капризничали и не требовали внимания и лакомств со стола, но вообще - не издавали ни звука.

Впрочем, мне хватило ума не спрашивать окружающих, о причинах столь странного поведения моих родных, и начать отвечать самому.

По мере объяснения что такое модернизированный МТК "Ковчег", и что он умеет - лица окружающих заметно светлели, но и одновременно - смурнели, перегруженные тяжкими думами.

На меня обрушился... нет, не град, ибо все умудрялись соблюдать строгую очередность, так что это скорее напоминало известную китайскую пытку, когда капают водой на голову несчастного узника.

На некоторые вопросы - те что касаются технической стороны дела, я отвечал без всяких проблем. Но вот иные - ставили меня в тупик... То есть - я смутно догадывался, что меня спрашивают о моих дальнейших планах, в смысле - семейной жизни. Потому как Чё, еще на корабле мне объяснила, что теоретически у нас с ней, в плане дальнейшей семейной жизни, есть два выхода - либо мне присоединиться к клану Джи Юн. Либо ей, с сыном - уйдя из клана, вступить в ряды клана Кукуевых, пусть на Корсаке этот клан представлен не слишком широко. ...И у того и у другого варианта были свои плюсы и минусы, но по тону, каким обсуждала Чё свое вступление в клан Кукуевых, я догадался что ее это не слишком-то прельщает.

Вообще-то на Корсаке, это вопрос обычно решался, можно так сказать - с точки зрения выгоды и материального достатка. Кто имел больше собственности, возможностей и авторитета - тот в случае бракосочетания отпрысков, и присоединял к себе нового члена. ...Тот же папа Эрнесто, родился отнюдь не в клане Джи Юн, однако получил эту фамилию, женившись на матери Чё.

Но за нового члена - клан тоже, как бы выплачивал некую мзду его старой семье... Все это было довольно сложно и мало мне понятно, потому что мзда, тоже определялась статусом и "качественными показателями" нового родственника, с точки зрения статуса и личного богатства кандидата.

Я в этом отношении, учитывая мое "приданное", был, можно сказать - семейству Джи Юн не по карману. И дело тут не только в "Ковчеге", его вооружении и многочисленных технологических наворотах, но и в моих личных способностях и достижениях. В конце концов - тут, на Корсаке, даже просто гражданин ЧО, со всеми его правами и привилегиями, пусть и труднодоступными в условиях "дикого космоса" - был лакомой добычей. А уж - бывший Главнокомандующий ВС... Уж коли человек чего-то смог добиться среди восьмидесяти миллиардов соотечественников, то в условиях планеты с населением меньше миллиона жителей - у него есть шансы добиться еще большего. Да и про "клан Кукуевых" тут тоже были наслышаны... правда не столько про "великого предка", сколько про количество Кукуевых в Администрации ЧО, и это сильно поднимало мою стоимость в качестве кандидата в ряды клана Джи Юн.

В связи с чем, по словам Чё, я мог бы выторговать для себя весьма солидное положение в клане. ...Она мне даже объясняла как все это сделать, но я, честно говоря, будучи уверенным что все эти переговоры будет вести она сама, да и не слишком-то серьезно относясь к родственным связям, как-то не особенно вслушивался в ее пояснения. Так что сейчас - откровенно плавал.

...В общем, пришлось и правда вообразить что я вышел на татами, и ввести себя в легкий транс. И после этого, на всякие, труднопонимаемые вопросы, я отвечал кратко, по возможности стараясь не обещать ничего конкретного, а то и просто - вопросом на вопрос.

Сам себя при этом, я чувствовал полным тупицей. Однако моя новая родня, вынесла из всей этой тактики, что я, во-первых "хитрый", а во-вторых - "знаю себе цену".

Поскольку, в последствии Чё на меня не ругалась, я счел, что в общем-то сделал все правильно.


- Нет! Ты должен сделать это сам! - Чё шипела мне на ухо как разъяренная кошка, и кажется даже готова была пустить в ход коготки, чтобы выразить свое раздражение еще более наглядным способом.

- Но ведь... - Попытался объясниться я, трагическим шепотом. - У тебя же все это лучше получается. Так что логично будет...

- Ты ничего не понимаешь... - Внезапно успокаиваясь, ответила мне она, и при этом в ее голосе прозвучало такое... Нет - не разочарование. ...Еще не разочарование. Но словно бы диагноз тяжелой и неизлечимой болезни.

Мозгами возможно и понимаешь... - Продолжила она. - Но вот нет в тебе... настоящего интереса и азарта. И изобразить его у тебя не получается.

- Ну да. - Попытался я перевести все в шутку. - Я ведь тупой житель ЧО, привыкший получать все что хочу.

- Ты теперь не в ЧО. - Опять злобной кошкой прошипела она мне на ухо. - Так что не смей даже называть себя так... Это все равно что бродить по Корсаку, как по Сквану. - В пляжных трусах и букетиком цветов вместо бластера. - Либо замерзнешь, либо Гады сожрут. Понял?

- Понял! - ...Боюсь, у меня тоже получилось шипение вместо шепота, потому что все эти поучения, уже начали изрядно меня раздражать.


...Шипели, вместо того чтобы орать, мы собственно говоря, исключительно потому, что звукоизолирующие характеристики стен в обиталище клана Джи-Юн, оставляли желать сильно лучшего. Как и многое другое.

Поначалу-то, я как-то даже и не обратил внимания на уровень комфорта. ...В конце концов, даже у нас, Там, люди, как-то не особо склонны возводить для себя дворцы, обставляя их неимоверной роскошью. ...Ну, то есть, обычно у всех бывает подобная фаза - примерно в возрасте когда выходишь из под опеки родителей или государства. Но она быстро проходит, и ты начинаешь понимать, что огромное жилище - это больше помеха чем удобство, а жить одному в двадцати комнатах - просто глупо. - Небольшие, скромные коттеджи... - Спальня, кухня, гостиная - не так в сущности много и надо человеку, у которого и так есть все. Куда больше ценится место, где стоит этот коттедж и окружающая природа.

Так что поначалу, скромные размеры выделенной нам комнаты, меня нисколечко не смутили. - Впервые я почувствовал некий дискомфорт, когда захотел убавить температуру в помещении. ...Чё объяснила мне, что тут общий обогрев всего комплекса, и право регулировать температуру - по сути - одна из привилегий Старшин.

Потом - шумы и голоса, раздававшиеся за тонкой пластиковой стенкой, с минимум звукоизолирующего слоя. - Нет, ничего такого ужасного, но заснуть мне не удалось, и я по привычке потянулся к пульту контроллера сна. - Его тоже не было.

Ванна, туалет, отсутствие шкафа, который сам стирает и гладит твою одежду, роботов-уборщиков, и еще десятка разных привычных мелочей. - Ничего серьезного, и видимо оттого - особенно раздражающе. Иногда проще стерпеть сильную боль, чем постоянный зуд.

А еще - я будто снова попал в Академию. - Побудка в клане Джи Юн, была фактически одновременная, да и питались они, как и курсанты, в общей столовой, и так же - разбившись на отряды.

Правда отряды - были либо по возрасту, либо по профессии, и очень редко - чисто семейные. Собственно - только мы вдвоем с Чё и сидели за отдельным столом, и судя по взглядам которые бросала моя женушка - ее это тяготило. ...Я бы наверное и сам, с куда большим удовольствием присоединился к столу молодежи, судя по всему сыпящей веселыми шуточками, и иногда разражающейся взрывами приглушенного, но тем не менее - искреннего хохота. ...Ну, или, в крайнем случае - к столу солидных мужчин, примерно моего возраста, (тут - между тридцатью и сорока, считалось уже возрастом солидности), обсуждавших что-то, видимо серьезное и очень интересное.

Но как-то так получилось, (вот хоть убейте, но я не знаю как), что мы сели за отдельный столик, и начали завтракать в полной изоляции. ...Кольки тоже с нами не было - его еще вчера переправили в детский отсек, чему он кажется был только рад.

Как же тут не радоваться - вон они, сидят за отдельным столом, и он им что-то там вещает, едва ли не лопаясь от самодовольства. - Еще бы - целый год жил на легендарной Земле!!!

- Хм... А вкусно... - Сказал я, не только чтобы разбить тягостное молчание повисшее над столом, но и констатируя приятный факт. - А что это?

- Хвост коровозавра с картошкой. - Равнодушно ответила мне Чё, думая о чем-то своем.

- Коровозавры... это те здоровенные ящерицы с Новой Колумбии? - Уточнил я. - У которых хвост оттяпывают, а он снова вырастает?

- Угу... Картошка оттуда же. - Буркнула она. - И они не совсем ящерицы. - ...Кажется ее что-то реально раздражало.

- Все равно вкусно. - Успокаивающе произнес я.

- Вот поешь лет десять подряд все эти сублиматы. Я на тебя посмотрю. - Ответила мне она. И внезапно добавила, с тревогой. - Огурцов нет!

- Да не страшно. И так вкусно. - Пожал я плечами.

- Ты не понимаешь... - Огурцы у нас всегда были свои, тепличные. А сейчас - нету!

- Не знал что ты так любишь огурцы. - Удивился я. - ...Не помню, чтобы на Земле, ты их вообще когда-нибудь ела.

- Там, у вас, было что есть и помимо огурцов. А тут - ...если их нету, это значит что с теплицами что-то не в порядке, а значит - могут быть перебои с продуктами... Ты хоть понимаешь что это такое?

- Во рту появляется гадостное ощущение вкуса ПДВ. - Усмехнулся я. - Такое может понравиться только Кузе.

- Вот-вот... - Как-то своеобразно поняла она меня. - Надо бы навестить Кузю..., а то...

Договорить она не успела, к нашему столику подошел папа Эрнесто, и пригласил меня на прогулку. ...Что характерно - именно меня. Одного.


Размазанная тень, рука привычно выхватывает бластер, я стреляю почти не глядя, на рефлексе, и так же, на рефлексе бросаю бластер обратно в кобуру. И только потом, замечаю, что мои корсакские родственнички, только-только успели достать свое оружие.

- Вот значит ты какой... Главнокомандующий Вооруженными Силами Человеческой Общности! - Уважительно говорит папа Эрнесто. - ...Ушел значит с должности?

- Скорее - меня ушли. - Честно поправил я.

...Мы, в компании с дядей Сигурдом и дедушкой Лешеком, гуляли по арбузной плантации, осматривая главные богатства клана Джи Юн - плантации корсакских арбузов.

Правда арбузы эти, скорее напоминали кабачки, выросшие на поваленной елке, и с привычными арбузами, их роднили разве что полоски - белые на серовато-синем. Зато росли они на "елке" непривычно густо, и это, как я понял из объяснений, и есть особая "фишка" клана. - Особая селекция, позволяющая снимать чуть ли не вдвое больший урожай с гектара, чем обычно. Плюс - что-то там еще про химический состав, благодаря которому и выработка топлива из одной тонны "сырых" арбузов, была процентов на двенадцать больше обычной.

- А корабель, значит дали как выходное пособие? - Продолжил интересоваться папа Эрнесто. - ...Это у вас там всех так на пенсию провожают, или к тебе особое отношение было?

- Скорее - особое... - Пожал я плечами, больше догадываясь, чем понимая что конкретно имеет в виду папа Эрнесто. - У меня все-таки допуск высшей категории, а это дает свои преимущества.

- Ну да, ну да... - Покивал он головой, а потом задал совсем неожиданный вопрос. - А вот, в цеху твоем ремонтном... тока корабли чинить можно, или, к примеру - сепаратор тоже осилит?

- Осилит. - Улыбнулся я. - Только желательно иметь точные чертежи и спецификацию... Не уверен что в памяти ИИ есть схемы этого сепаратора...

- Хм... чертежи... - Задумчиво протянул папа Эрнесто.

- Ну да. - Подтвердил я. - Вставляешь чип-карту. - ИИ обследует агрегат, сверяя нынешнее состояние с "идеалом", и соответственно проводит работы.

- Тут ведь какое дело... - Вступил в разговор дедушка Лешек - кажется, один из главных патриархов клана. - На заводе Гильермо, сепаратор накрылся. И оттого считай - весь урожай насмарку пойти может. - И ему разорение, и нам убытки, потому как - сам понимаешь, цены-то на переработку полезут вверх, да и Шмитам кланяться... себе дороже выйдет. А ты вчера говорил, что у тебя в цеху все починить можно.

Ремонтники то у нас есть. Парни - золотые руки. - Дедушка Лешек почему-то кивнул на дядю Сигурда. - Да вот они уж устали долбиться об этот чертов сепаратор, ему ведь уже скоро лет сто будет, да и работает без устали, износ то уж такой что и говорить страшно! ...А чертежей - нету. - Печально закончил он свою речь.

- Ну. Можно и без чертежей. - Успокоил я родню. - Выйдет конечно немного дольше, и работы будет побольше, но куда он денется - починит. ...Большой этот ваш сепаратор?

- Под две тонны. - Густым басом ответил дядя Сигурд - тот самый могучий викинг, муж сестры матери моей Чё. - Пятнадцать метров диаметр, и высота шесть.

- Нормально. - Кивнул я. - Танк утянет.

- Это те диски, что с тобой прилетели? - Удивленно спросил Сигурд. - А не маловаты они будут?

- В самый раз. - Успокоил я. - У него специальные захваты есть, чтобы боевой модуль с Универсалами на планеты скидывать и обратно поднимать. - Тот как раз - ровно шестнадцать с половиной метров в диаметре, и вес под три тонны.

- Так поскорей бы... - Намекнул дедушка Лешек. - А то ить - урожай скоро гнить начнет!

- Да я - хоть сейчас. ...Только ведь - этот ваш сепаратор, наверное демонтировать надо будет?

- Сняли мы его давно! - Успокоил меня Сигурд. - Так что - пошли?

- Куда? - Удивился я.

- Да к танкам твоим. - Терпеливо, как законченному дурачку, пояснил он мне.

- Зачем? - Опять не понял его я, посылая вызов. - Сами прилетят, или вы боитесь то они вам урожай подавят? - Так они садиться не будут, в воздухе повисят.

Кажется - родня впала в легкий ступор, и прежде чем у них нашлись подходящие слова, два диска стремительно перепрыгнули какие-то хозяйственные постройки на поверхности, и плавно подплыли к нам.

Один из них подошел к нашей группе вплотную, и зависнув примерно в метре над землей - открыл люк.

- Вообще-то он рассчитан на трех человек. - Пояснил я своим спутникам. - Но если лететь недалеко, то и четверо без проблем уместятся. Так что - прошу на борт.

Они забрались, и следуя моему примеру, открыли забрала шлемов скафандров - повседневной одежды в это время года. Судя по лицам - все были несколько удивленны, но в то же время - очень даже довольны.

...Я тоже был доволен. - Не думал, что для меня так быстро найдется какое-то дело. А то ведь Чё говорила... Ой блин!!! Чё! - Она же меня инструктировала... И если я, не... Она мне потом такую плешь на голове выгрызет!

- Э-э-э... Куда лететь-то? - Спросил я, не зная как приступить к неудобной для меня теме.

- Отсюда - прямо на север, - сто километров. - Пояснил Сигурд. - Фабрику-то ты уж точно не пропустишь.

- Курс на север. Сто километров. Искать здание промышленного типа. - Скомандовал я танку. - Хм... э-э-э... Обратился уже к пассажирам, немного смущаясь. - А ведь, у вас вроде принято за работу брать какую-то плату?

- Да уж ясное дело... - Ухмыльнулся папа Эрнесто. - Гильермо мне хоть и родня, а табачок-то врозь! Так, дедушка Лешек?

- Взять сейчас с него нечего... - Веско заявил дедушка Лешек. - Он нам за сепаратор свой, бесплатно урожай переработает. Но ты Коля не боись, мы тебе сами заплатим... - Ты только скажи - чего да скока хочешь? - Обратился он уже ко мне.

...Честно говоря - больше всего на свете, я сейчас хотел оказаться подальше от этого разговора. - Требовать что-то за работу, которую произведут роботы, принадлежащего, в сущности не мне, а человеческой общности, корабля, было как-то неловко. Да еще и с новоявленной родни, которая и так живет не слишком шикарно, плату брать...

Но Чё меня строго-настрого предупредила, чтобы я "не хлопал ушами, и не раздавал подарки", пугая меня страшными потерями репутации, которыми почему-то обязательно обернуться мои добрые дела. - Но вот как, чего и сколько требовать...??? - Я просто не знал.

...Тут, на Корсаке, вообще была довольно странная экономическая система. - У них, в ходу были свои "планетные" деньги, плюс - какие-то "универсальные кредиты", которыми можно было расплачиваться за инопланетные партии товаров. Но еще в большем почете - был натуральный обмен, и принцип - услуга за услугу.

И что требовать мне в подобной ситуации, учитывая, что мне, в сущности, от них ничего не надо... в смысле - материального? ...Кажется, я начал догадываться, почему на эту прогулку пригласили меня одного, без хорошо ориентирующейся в здешних реалиях Чё.

- Так ведь... Надо же смотреть объем работ, количество затраченных материалов там, и энергии. - Выкрутился из неприятной ситуации я. - А там уж и видно будет...

...Кажется - родня на меня нисколечко не обиделась за эти слова. Похоже, даже наоборот - осталась ими довольна. - Что это было - проверка?!


Гильермо - выглядел родным братом папы Эрнесто - невысокий коренастый, со смуглым скуластым лицом и черной щеткой волос на голове, хотя как я понял - являлся его достаточно дальним родственником. А с уходом последнего, из клана Тахэро, формально вообще перестал быть таковым.

И тем не менее, никакой настороженности или испуга, при виде неизвестно откуда прилетевших танков, Гильермо не высказал, и даже вопросов задавать не начал после того как мы из них вылезли. Мне даже показалось, что наше появление и цель визита были согласованы заранее, и еще час назад, оставались тайной только для меня.

Долгих переговоров, знакомств, или еще каких-нибудь ритуалов, не было. Мне просто сказали что можно приступать. А я дал указание "грузовому" танку, подхватить предварительно выкаченный на середину двора агрегат, который был представлен мне в качестве, кажется уже ставшего легендарным, сепаратора. Тот без особых проблем нашел возможность уцепиться за него захватами, и сразу ушел на орбиту. А наш "пассажирский" танк, двинулся следом.

- Вишь ты... - Прокомментировал мои действия папа Эрнесто, обращаясь к дяде Сигурду. - Все с голоса управляется, тебе самому ни рулить, ни плазму регулировать не надо, просто сиди в креслице, да желания высказывай.

- Дык... - Ответил он ему. - У них там в ЧО не то что у нас - ИИ небось даже в нужники пихают. Тебе только зайти надо. А уж робот за тебя сам и посрет, сам и подотрется. ...Так Коля?

- Ну... Не настолько уж мы там ленивые. - Немного вымученно улыбнулся я, почему-то почувствовав себя в чем-то виноватым. - Просто танк - боевая машина, обычно действует в автономном режиме, пассажирский отсек используется для доставки, или эвакуации. ...Человек может быть раненным, или скафандр не в порядке, Так что управление с голоса - вещь необходимая.

...Странно - почему я оправдываюсь?

- Боевая говоришь... А чего от вообще-то может? - Подал голос дедушка Лешек, который, как мне казалось раньше, был в клане Джи Юн кем-то вроде счетовода, и техникой особо не увлекался.

Я рассказал о технических характеристиках и возможностях танка.

- Так у него и ядерные ракеты есть? Что, прям щас можем пальнуть, и целое село в пепел? - Со слегка обалдевшим выражением лица, спросил дядя Сигурд.

- Ну да... - Кивнул я. - Пять ракет с тактическими ядерными боеголовками, положенные по штату.

- Убрал бы ты их от греха подальше. - Поежился папа Эрнесто, которому кажется действительно было неуютно рядом с таким мощным оружием. - С этакими хреновинами по гостям летать... Тока народ пугать. Да еще с твоим "говорильным управлением" - еще ляпнешь что-нибудь по-пьяни, а твой танк пол планеты разнесет.

- Да... как же... - Даже немного растерялся я. - Пустой танк, это... Нас учили что оружие всегда должно быть заряжено и наготове. А "ляпнуть по пьяни"... нас же специально готовили управлять подобной техникой, и даже блок в мозги ставили, как раз чтобы не "ляпнуть".

- Так то ты. А то вот, к примеру я... - Продолжал настаивать папа Эрнесто. - Я ж там, ваших этих всяких команд не знаю. Скажу сдуру, а он и пальнет!

- ИИ настроен выполнять только мои команды, команды Чё и Коли. - Успокоил я их. - А боевой блок - я только на себя настраивал. ...Я ведь тоже не дурак, чтобы гражданских к оружию подпускать. Так что можете говорить все что хотите, ИИ вас просто проигнорирует.

- Ну да - Ну да... Чтобы чужой значит, не лез... - Глубокомысленно покивал головой дедушка Лешек... - Ого... А ведь и впрямь громадина!

Мы как раз подлетели к "Ковчегу" и он предстал на экранах во всей красе. Когда входили в ангар - чувствовалось, что нервы у моих родственничков играют. - Еще бы - ворота ангара довольно узкие, а скорость у нас более чем приличная. С непривычки всегда кажется, что вписаться в них невозможно, и сейчас случится катастрофа.

Папа Эрнесто и дядя Сигурд, даже пальцами на подлокотниках кресел начали играть, будто на клавишах пульта управления, что сразу выдало в них пилотов. А дедушка Лешек - просто вцепился в подлокотники так, что даже костяшки на пальцах побелели.

Кажется - они не слишком-то доверяли ИИ. А вот я - скорее нервничал, если бы пилотировал танк сам. - Возможно, "у нас там" и впрямь - перебор с ИИ, уж слишком мы привыкли доверять искусственным мозгам.

Но конечно - автоматика сработала идеально, и мы мгновенно оказались внутри, а переходный рукав, присоединился к люку танка быстрее, чем мои гости успели осознать что полет окончен.

- Добро пожаловать на борт "Ковчега". - Радушным голосом провозгласил я. - Э-э-э... Сдайте пожалуйста бластеры. На всякий случай, я их вам скоро верну.


- Это выходит у тебя и впрямь тут сплошные ИИ?

- Ну-у... Их тут конечно много, но не так чтобы сплошные. Эти - управляются главным корабельным ИИ...

Мы сидели в нашей столовой-гостиной, попивая разные напитки и обсуждая техническое оснащение "Ковчега". Дедушка Лешек, только что выплюнул ПДВ который решил попробовать, прямо на пол, и шустрый робот-уборщик, мгновенно ликвидировал беспорядок.


На поедание ПДВ, дедушку Лешека сподвиг Кузя, со счастливой рожей умявший целый брикет. И дедушке, несмотря на мои уверения что это съедобная, полезная, но редкостная гадость, тоже захотелось попробовать.

...Собственно говоря - бластеры у своих гостей, я забрал исключительно из-за своего ручного дракона. Черт его знает, что местным привидится, когда они увидят эту милую зверушку. - Суровая внучка феминистской революции Фарида - помнится вопила благим матом, при их первой встрече. А у местных - рефлексы не визжать, а палить из бластеров.

...Как оказалось - это была напрасная предусмотрительность. - "Так енто и есть значит твой дракон?" - Спокойно поинтересовался папа Эрнесто, когда Кузя радостно шипя встретил нас у переходного рукава.

- А чего ты удивляешься - нам Колька про него все уши прожжужал. Это ты из-за него у нас бластеры-то забрал что ли?. Так не боись - не пристрелим твою зверушку.

- Да тут... не совсем... - Почувствовав себя несколько глупо, ответил я. - Просто охранная система, могла забеспокоиться... Решить что вы меня в заложники взяли. Ага, вон, видите - крыс прислала.

- Тьфу ты, напасть. - Рявкнул дядя Сигурд, резко обернувшись в направлении моего кивка, и лупя себя по бедру, где обычно висело оружие. - А это еще что такое - тоже что ль очередное оружие?

- В основном - роботы-разведчики, пояснил я. - Вооружены только одним бластером... Но довольно мощным.

- Ну вы тут и окопались... - Недовольно пробурчал он. - Куда ни глянь, либо ствол торчит, либо бомба ядерная. А то и того, чего покруче небось есть.

- Есть. - Согласно кивнул я, не вдаваясь в подробности.


-...Все равно... - Протянул дядя Сигурд, проследив как уборщик, выполнив свой долг, исчез в технической нише. - Уж верно на твоей махине, ИИ поболее будет чем на всем Корсаке - богато живете!

Дядя Сигурд, был явно расстроен после моего объяснения, что его помощь в ремонтном цеху не требуется. Ремонтный цех - вполне сможет справиться и без него, поскольку он абсолютно автоматический, и управляется отдельным ИИ. ...Как главному технику клана Джи Юн, ему это было несколько обидно.

- Это же военная техника. - Повторил я свою любимую мантру. - Тут все должно работать, даже когда две трети корабля вдребезги разнесут, а экипаж будет уничтожен.

- И часто у вас такое бывало? - Ехидно поинтересовался папа Эрнесто.

- Бывало... - Ответил я таким тоном, что больше вопросов на эту тему не последовало. ...Прошло уже больше двух лет, а малейшее упоминание о разгроме в системе ЗФК- 605, по-прежнему отзывалось резкой болью.

- Так значит - он у тебя может и оборону планеты осуществлять... - Совершенно другим голосом, начал новую тему дедушка Лешек. - И связь обеспечивать, и наблюдение, и всякие ремонты делать...

...Я ведь к чему. - Как только весть пришла про этих... как их там? - семипалых - у нас Большой Совет был. А там решили, что значит надо теперь десятую часть все ресурсов на оборону пускать. - Решить-то решили, а что толку? Ну на пару катеров промышленные лазеры поставили, и вроде как выделили их в постоянное дежурство.

Шмитам вон приплачиваем, за то что они свои торпеды, (они ить сюда, вроде как на военном корабле прилетели), на общее дело пожертвовали. А те торпеды, мало того что самоделки, так еще и доисторические. И коль вражина припрется - еще неизвестно будет ли от них толк. ...А платить-то приходится немало - уж больно война дело-то затратное. Еще и врага в лицо не видели, а уже пришлось часть теплиц прикрыть, потому как энергии на обогрев не хватает.

Вот коли ты на себя это дело-то возьмешь... Да еще и хлопцев молодых, из разных кланов, чему-нибудь этакому выучишь... - И Корсаку польза, и тебе прибыток.

- Прибыток? - Переспросил я, и мое опять начавшее налаживаться настроение, мгновенно упало в бездну. - Разговоры об этих убытках-прибытках, кажется начали приводить меня в отчаяние.

- Ну дык... Ясное дело, не за бесплатно же...

- И сколько это будет? - Осторожно спросил я.

- Так еще договариваться с Советом надо. - Пояснил мне дедушка Лешек. - Но ты не боись - коли переговоры нам оставишь, уж мы-то не продешевим. Так как?

- Подумать надо... - Привычно ляпнул я.

- Да чего там думать? - Возмутился дедушка Лешек. - Будто ты нам не веришь!

...Очень искренне возмутился. Так что на мгновение, мне и правда стало немного стыдно. Но вот, я ведь на руководящей работе не один день провел. Да и гипнобой... он много дает, в плене наблюдательности, и ощущения человека. ...Самую малость. Чуть-чуть, но дедушка Лешек фальшивил.

- Подумать надо! - Упрямо сказал я, и обвел всю компанию прохиндеев взглядом... не самого своего мягкого образца.


Разговор наш на этом как-то затух. - Они не стали настаивать, а я вообще не знал, что делать дальше. ...Было ощущение жуткой неловкости - я второй день среди них, и меня уже попытались надуть, (теперь я это понимаю). А с другой стороны... - если подумать, то я надувал их всю свою жизнь. Всю свою жизнь, пользуясь неограниченным кредитом и всеми благами Человеческой Общности, я старательно гнал от себя мысли о других - тех, кому меньше повезло с местом рождения, и как следствие - с условиями существования.

...Вот уж действительно - существования, выживания... как там говорили в древности? - "Влачит жалкое существование"... - никогда не понимал этого выражения, когда встречал его в древних книгах...

...Так какое, спрашивается, право я имею... Стоп! - Чё меня предупреждала! - "Не быть добреньким и жалостливым! - Жалость - это не решение, она только оскорбит моих собеседников".

Тут как раз пришел сигнал, что ремонтный цех закончил работу, и я поспешил сообщить об этом своим гостям.

- Ишь, какой скорый... - Пробурчал дядя Сигурд, одновременно и довольным, и недоверчивым голосом. - И часу не провозился.

- Дык, - скока с нас? - С деловым видом поинтересовался дедушка Лешек.

...Предыдущий торг, уже вымотал все мои силы, так что я решил пойти на хитрость. Велел ИИ вывести на большой экран перечень всех работ и затрат энергии и материалов. ...Довольно длинный получился список.

- Хм... Да он похоже просто новый сепаратор сделал! - Почему-то возмущенно заявил дядя Сигурд.

- ИИ... - приказал я. - Доложить о проведенной работе.

- Сепаратор топливный, артикул ┼ 673982\4 АЧ, модифицированный кустарным способом. - Признан негодным, и отправлен на утилизацию. Выполнена точная копия из современных материалов, с заменой некоторых узлов на более современные образцы.

- Ну да. - Согласился с дядей Сигурдом, одновременно вызывая данные по этому самому 673982\4 АЧ... - Вон, судя по дате окончания выпуска - это деталь с очень древнего корабля. - Такие уже лет двести никто не делает. Удивительно что она вообще до сих пор работала. Чудовищный износ, небось ломалась каждые две недели. А эта - еще лет сто проработает без всякого ремонта.

- И каждые две недели, у меня была работа... - Почему-то пробурчал дядя Сигурд. - И клан Тахэро был у нас как на привязи... А теперь... - Он махнул рукой.

- А старый-то чего? - Быстро спросил папа Эрнесто. - Уже того - тю-тю?

- ИИ, доложить нынешний статус представленного образца.

- Ожидание подтверждения решения об утилизации.

-...Эт хорошо... - Задумчиво кивнул дедушка Лешек, и добавил очень довольным голосом. - Гильермо скажем - что его старую рухлядь, даже ЧОсовский звездолет починить не смог. Зато мол - может новую сделать. - Эту хрень ему вернем, со всем почтением. А новую - предложим купить. Средств на этакие траты, у него, ясное дело нету. - Либо дадим в кредит, либо - типа вложимся в его производство. ...Деваться им один хрен некуда - согласятся по-любому!

...А тебе Коля... - пятьдесят кредитов за труды хватит, или как?

- Хватит... - Махнул я рукой. Я даже отдаленно себе не представлял много это или мало. Но сам этот циничный подход к взаимоотношению с соседями, только что продемонстрированный моей новой родней - просто выбил меня из колеи.

...Нет, я конечно знал, что у них тут все... ТАК. Но мне почему-то казалось... что это как-то все-таки не так... Не так откровенно, что ли. Не так цинично. Что все-таки дружба и взаимопомощь, играют тут куда большую роль, чем слепая и бессмысленная жажда наживы.

Я смотрел на их довольные, или удрученные лица, и уговаривал себя - что у этих людей очень непростая жизнь. Что они вынуждены действовать подобным образом из-за несправедливости судьбы, ограниченных ресурсов... обыкновенной бедности - если хотите! И что уж кто-кто, а я-то точно не имею ни малейшего права их судить, ...особенно после того, как умыкнул у Человеческой Общности огромный корабль, прибегнув к откровенному шантажу и вымогательствам.

...И что их жажда наживы - отнюдь не "слепая". И радуются они не возможности надуть соседей, а возможности накормить своих детей, дать им лучшее образование, безопасность, и больше возможностей в жизни... - Обучение Чё, как она мне рассказывала, стало возможным только благодаря участию всего клана, а также - правительства Корсака, дающего талантливым студентам учебные субсидии. Причем - большая часть этих средств - была потрачена просто на дорогу до Земли и обратно...!!!

Платить за то, чтобы попасть куда-нибудь! - Помнится в отрочестве, я случалось "забегал" на Скван, чтобы окунуться в теплые океанские воды по дороге из Университета. Или приглашал девушку на свидание в кафе, находящемся на Пузыре - планете, расположенной от Земли, в сотнях световых лет. ...А тут - платить за дорогу!

...Да, я прекрасно мог объяснить самому себе, поведение моих родственников. Но вот принять его всей душой... Мне пока было очень сложно. Все чему меня учили... Все идеалы, которым я служил, работая в ВС ЧО, протестовали против подобного отношения к людям.

...Но мне хватило ума держать эти мысли при себе.


- Сколько? - Спросила меня Чё шепотом, более похожим на шипение.

- Пятьдесят кредитов. - Уныло ответил я, по ее тону догадавшись что похвал мне сегодня не дождаться.

- Новый сепаратор стоит, как минимум, раз в пять дороже! - Отрезала она. - Ты должен пойти к дедушке Лешеку, и назвать ему новую цену!

- Не пойду. - Буркнул я. - Для меня это все равно... я ничего не потерял. А скандалить из-за какой-то там железяки... Тем более - что она им нужнее, чем мне, ты ведь сама говорила что...

- Коля... Речь идет не о "железяке". Речь идет о твоей репутации! - Отрезала она, и ее шипение приобрело просительные интонации. - Ты пойми - тут, по-другому нельзя. Это как... Вот ты ведь там - у себя на Земле, когда с тобой здоровались - "Здрасьте" в ответ говорил? - Говорил! - Потому что это нормально, вежливо и правильно. А если не будешь говорить, прослывешь не очень вежливым и нормальным человеком, и уж совсем даже не "правильным".

У нас - тоже самое. - Ты должен отстаивать свои интересы. Иначе в глазах окружающих, будешь выглядеть "не правильным", и это не закончится ни чем хорошим не для тебя, не для окружающих тебя людей. - Для меня хотя бы, или Коли!

- Ну как, спрашивается... - Возмутился я. - Мой отказ потребовать кучу этих самых дурацких кредитов у твоего... Заметь - "твоего", дедушки Лешека, может ударить по тебе или Коле? Что плохого в том, что твой клан станет чуточку богаче? - Сама же сегодня жаловалась на отсутствие огурцов. - Они смогут купить себе больше энергии, и твои любимые огурцы, станут появляться на столе круглогодично! - Лучшее питание, больше витаминов, хорошие обучающие программы. - Как это может повредить тебе, или Коле?

- Дурень! - Рявкнул она. - Если ты прослывешь слабаком. То все твои замечательные корабли, танки, и кучу полезных и удобных вещичек - у тебя просто отберут!

Тебе это кажется смешным? Ты считаешь себя неуязвимым? Думаешь, ты все предусмотрел в плане безопасности, и каким-то там корсаканским дикарям, никогда не удастся тебя одолеть? - Ты наивен! - Есть много способов облапошить такого как ты - может и сильного, но неготового применить свою силу.

Высаживать десант на "Ковчег", они конечно же не станут - потому что ты сам к ним придешь, и все отдашь.

- С какой это стати? - Возмутился я.

- А если они к голове Коли, или моей приставят бластер? - Тихо спросила она. - И предложат обменять его или мою жизнь, на "Ковчег", что ты сделаешь?

...Да даже... - Что ты сделаешь, если бластер приставят к голове абсолютно незнакомого тебе человека, и предложат обменять его жизнь на "Ковчег". - Сможешь ли ты сказать "Нет"?

- Но... - Растерянно ответил я... - Это же... Это ведь... Но... Такое просто представить себе невозможно.

- Ты сам сделал нечто подобное, всего-то полгода назад. - Причем там, у вас на Земле. В самом центре, как вы говорите - цивилизованной жизни.

- Там ведь было совсем другое дело... - Пролепетал я ей в ответ. - Там ведь дело касалось судеб всего человечества. Да и Кристиан совсем даже не ребенок.

- Все вы там как дети... - Недовольно буркнула Чё, глядя на меня с жалостью. - Избалованные, капризные, живущие в своих мечтах и фантазиях. - Пора взрослеть Коля, и начинать вести себя как взрослый мужчина. - Так что - завтра пойдешь к дедушке Лешеку, и договоришься о другой цене.

- Но я ведь уже договорился... - Попытался я закрепиться на последних рубежах обороны. - Мужчины, должны держать свое слово. Меня дядя Пантелеймон этому учил.

- Просто скажешь что, - "Получил другое предложение". - Дедушка конечно поймет, что ты врешь, но предлог вполне уважительный. А поскольку сепаратор этот нам реально очень нужен - будет вынужден согласиться. Хотя конечно - и поторгуется для порядку. Но ты стой на своем, и цену не сбивай. Думаю - все это кончится тем, что он предложит отдать тебе вещь просто так - в смысле - за долю в прибылях завода. - С этим - соглашайся, но не забудь оговорить свой процент и условия, иначе он тебя и тут надует.

- А почему? - Туповато спросил я. - Почему он обязательно меня надует, а ты - говоришь мне все это, идя против своей семьи? И кто эти "они", про которых ты постоянно мне говоришь - неужели ты думаешь, что твои родственники готовы брать в заложники членов своей семьи, чтобы заполучить "Ковчег"?

- Потому что... - с горькой усмешкой ответила мне она. - Что не хочу видеть бластер у головы своего сына, или своей. А дедушка Лешек - не хочет видеть свой клан в нищете, или того хуже - мертвым.

А клан погибнет, если начнет проявлять слабость перед "Ними". А "Они", это Коля... - Все не "МЫ". Все кто не входит в клан Джи Юн.

...И да - дедушка Лешек, дядя Сигурд, и даже мой отец - без колебания приставят ствол к моей голове, если это будет необходимо для выживания клана. Потому что жизнь одного - ничто в сравнении с выживанием всех! Но точно так же - они без колебания и сами пойдут на смерть, ради спасения клана.

...В общем, Коля... пойми одно. - Твоя слабость - это угроза для всех нас! Для тебя, меня, нашего сына, и для всех кто тебя окружает. Потому что с точки зрения Корсака - ты слишком богат. А богатство надо уметь удержать, и если моя родня поймет, что ты на это не способен - они попытаются перехватить все это первыми. И ради этого - пойдут на что угодно.

Потому - или взрослей, или улетай к себе на Землю.


- Выходит, баба тебе наперекосяк сказала, а ты и мнение свое сразу поменял. ...Хто ж там из вас двоих после этого, мужик-то настоящий?

...С утра - я отправился на встречу с дедушкой Лешеком, с таким решительным видом - будто на казнь шел. ...Вот только еще не зная, в роли жертвы или палача мне придется поучаствовать в этом мероприятии. Но то и другое, сейчас почему-то казалось одинаково неприятным.

- Я. - Ответил я ему совершенно спокойным голосом.

...Во-первых - Чё меня предупреждала, что что-то подобное дедушка Лешек мне и ляпнет, пытаясь вывести из себя, сыграть на самолюбии, или еще каким-то образом заставить не менять прежнюю цену. Но... Но мне кажется, они оба не учитывали, что в моем бывшем мире - право называться сильным полом, давно уже отвоевали женщины.

Отвоевали, и вроде как вернули обратно, во временное пользование, на случай тяжелых погрузочно-разгрузочных работ, чистки канализации, и прочих малоинтересных занятий. Но по-любому, в отличии от местного, живущего какими-то старозаветными представлениями, патриархального мирка - в нашем мире, трудно было кого-то уязвить сравнением с женщиной. Так что, на сей раз - стрелы дедушки Лешека, пролетели мимо.

- Так выходит - требуешь двести писят? - Задумчиво глядя на меня, спросил он. - ...А ежели я "нет" скажу?

- Нет, так нет... - Пожал я плечами.

- И куды ты со своей железякой тогда денешься, или ты думаешь тут на сепараторы большущий спрос такой? - Насмешливо поинтересовался дедушка Лешек. - А может - в соседнюю систему полетишь, расторговываться?

- Ну... на планете шесть заводов... - Я заранее подготовился, и потому сейчас был необычайно горд собой. - Думаю, кому-нибудь да понадобиться новая запчасть. В крайнем случае - отправлю в переработку, от меня не сильно убудет. Хотя - думаю можно с Гильермо и напрямую поговорить. Я так понимаю - без сепаратора ему не выжить.

- Хе-хе... Молодца - уел дедушку. - Ладно, будет тебе твои двести писят. Грабитель.

...Странно, но лицо дедушки Лешека, было скорее довольным, чем раздраженным или злым.

- Так что - все это проверка что ли была? - Возмущенно спросил я, ибо настраивался на что-то совсем другое.

- А ты как думал, мальчишка? - Ухмыльнулся глядя мне в лицо дедушка Лешек. - Не знаю как там у вас, в ЧО, а тут, на Корсаке - вся жизнь проверка. Тока не такая как сейчас - а настоящая - без подсказок и скидок на неопытность. Лопухнулся чуток, и либо Гады, либо друзья-соседи глотку перегрызли. Скафандр не проверил перед выходом - и... - привет сосулька! Чуть не аккуратно плазмы поддал - и твой корабль твоим гробом стал. Урожай проглядел, работу плохо сделал - и дохни с голоду...

Так и живем! - У нас тут в каждом нужнике ИИ нету - самим думать приходится. И спасательных служб, да защитных экранов, тоже не водится. Коли уж упал с высоты - лети до самого низу. А ежели в чем напортачил - никто тебя спасать не прибежит, чтоб заодно сопли утереть, и штанишки поменять. Так что - за малейшую ошибку - приходится расплачиваться. Особенно за те, которые с людьми совершаешь.

Будешь слишком мягок - сожрут. А начнешь соседей позря гнобить - так когда помощь понадобиться, они к тебе не придут, потому как не обязаны. И правительство наше никого спасать не обязано. - Да у нас его и нет, правительства в вашем понимании. - У нас - коммунальными службами - один клан занимается. Энергетикой - другой. За безопасностью... раньше - каждый отдельный клан, сам справлялся. Теперь вот, с семипалыми этими, пришлось как-то договариваться, да объединяться. А правительство наше - скорее третейский судья... знаешь что это значит? - Ну вот то-то.

...Тебе Чё насчет процента небось говорила? - Сменил тему дедушка Лешек.

- Сами же знаете, что говорила. - Обиженно буркнул я.

- Откуда мне знать, что вы там между собой болтаете. - Удивился дедушка Лешек. - Или ты думаешь, мы заранее обо всем договорились? - Так вот - для нее, это тоже проверка была. И она ее прошла. А знаю я - потому что сам ее учил.

А вот ты... - Ну, давай со мной за процент торговаться. - Скока хочешь?

- Ну... - Я был готов и к этому. - Я тут прикинул примерную стоимость всего оборудования завода, исходя из стоимости сепаратора - двести пятьдесят кредитов, так что если высчитать долю....

- Ты чего продаешь та? - Ухмыльнулся дедушка Лешек.

- Как чего? - Сепаратор. - Я постарался не дать сбить себя с толку.

- У-у - хорошая вещь, эксклюзивная - вторую такую на всем Корсаке хрен отыщешь! А кому ты его продаешь?

- В смысле?

- Мне, или Гильермо?

- ...А есть какая-то разница?

- Дурень, ну чисто дите малое. - Всплеснул руками дедушка Лешек. - Важно все! - Вплоть до того солнечный нынче день, или нет, потому как в солнечные дни арбузы спеют лучше.

Но самое главное - то, насколько продаваемая тобой вещь, ценна для того, кому ты ее продаешь, что он за человек, и что тебе противопоставить может. - Одно дело - глоток воды умирающему от жажды продавать, и совсем другое - утопающему. Вода - вроде та же самая. Тока один за нее тебе все что у него есть отдаст, а второй - в морду выплюнет.

Я, к примеру, коли ты сепаратор мне не продашь... - Найду способ свой урожай переработать, хотя мне это и дороже, да хлопотнее обойдется. А Гильермо... - весь его заводик без этой детали - лишь груда металлолома. И весь его клан - пока еще довольно зажиточный - кучу всего продать должен будет, да сам в батраки пойдет... Вот так вот!

...А ты тут мне проценты высчитывать начал, да стоимости прикидывать. Торговля - она похуже войны бывает, правила тут примерно одинаковые - твоя тактика, от твоего противника зависит, а не от "абстрактных стоимостей".

- Так что же тут у вас...!!! - Возмущенно начал я. - Если человек в безвыходном положении, так его можно ободрать как липку, да голым на мороз выставить!

- Дурень! - Рявкнул дедушка Лешек. - Пошто не слушаешь, что я тебе тут втолковываю? Забыл, что я тебе про соседей говорил? ...Во-во... - Баланс нужно уметь сохранять. Вперед, лет на сто смотреть - чтобы и в выигрыше оказаться, и всю планету против себя не восстановить. Сейчас - ежели что, клан Тахеро за нас драться будет, потому как мы с ними в делах партнеры, и коли нам плохо будет, так и им. - А ежели вымрет клан Тахеро - то и клан Джи Юн ослабеет, соратника лишившись... Так за скока ты им свою железяку продавать будешь?

- Не знаю... - Честно ответил я, потому что дедушка Лешек совсем меня запутал.

Слушай дурень, да запоминай получше. - Самодовольно ухмыльнулся он. - Потому что два раза, я тебе это повторять не буду!


Следующие, примерно два часа, дедушка Лешек тыкал меня носом в лужицу моего невежества, преподавая основы искусства торговли и дипломатии, попутно рассказывая об соотношении разных сил на Корсаке, и какие кланы, клан Джи Юн числит в друзьях, какие во врагах, а к каким относится нейтрально.

...Летя сюда на "Ковчеге", я кое-что прочитал об общих принципах экономической модели различных капиталистических обществ, в специально заказанных еще на Земле материалах. Да и Чё, упорно пыталась мне что-то втолковать на счет отношений кланов на Корсаке, но я, признаться, как-то все больше эту информацию мимо ушей пропускал. - Очень трудно было поверить в серьезность всех этих, якобы необходимых умений и знаний.

Но сейчас - когда меня так ткнули носом в собственную... неспособность - пришлось срочно наверстывать упущенное. Благо - дедушка Лешек действительно хорошо разбирался в предмете, и потому мог объяснить все достаточно доступно даже для меня.

- Дедушка Лешек... - Только и спросил я в конце лекции. - А зачем ты мне все это говоришь?

- Затем дурень, что прятать тут тебя мы долго не можем. - Народ желает тебя посмотреть, да пошшупать. ...Да не боись - гы-гы... не руками. - Что ты за человек, хотят проверить. И коли увидят какой ты дурень... бываешь - схарчат к чертям собачьим. Так что - уж постарайся не лохануться! А для этого - побольше молчи, особенно когда не знаешь что ответить. Молчащий, он скорее за умного сойдет, чем балаболка какая. А ежели отмолчаться не удастся - попробуй перевести разговор на известную тебе тему, и тут вот - побольше умных слов.

Спросят тебя к примеру - скока твой танк стоит. - Ты этого не знаешь! Зато ты знаешь, из чего он сделан, да что может. Вот и начни рассказывать, скока в нем шурупов завинчено, да километров проводов протянуто. Чево, да как он делать могет. И побольше подробностей, пока спрашивальщик либо зевать не начнет, либо - сам не догадается что ему эта штука точно не по карману.

Ну а коли совсем туго будет... Вроде того, что будут тебя насчет цены за починку корабля спрашивать. - Мой тебе совет - не суетись, отправляй их сначала к Сигурду, а потом ко мне. Сигурд, на всю планету - одним из лучших механиков считается. Починить может все, что крутится, вертится, жужжит, али просто - камнем лежит. Уж ежели кто и может правильную стоимость работы назвать - так это точно он. А уж выбить ее из клиента - это по моей части. ...И поменьше рассказывай, что за тебя все корабль твой делать будет. - Иначе - народ не тебя, а его больше ценить начнет, и кое у кого, обязательно появится желание отобрать. ...И не думай, что они не смогут.

Ты лучше - рядом постой когда мы торговаться начнем, да послушай как дела делаются. Коли мозги есть - научишься!

И того - с людьми попроще будь. У тебя это получается, когда шибко умного из себя не корчишь... И не ври - этого ты делать совсем не умеешь. ...И как ты там только у себя начальником умудрялся быть?


Зал был роскошным, наверное даже по меркам Земли.

Ну, в том смысле, что действительно - красив, какой-то особенной самобытной красотой, которую постоянно пытаются воссоздать лучшие дизайнеры ЧО, но получается это у них крайне редко.

Но над этим залом, сначала потрудился самый главный дизайнер, с самым безупречным вкусом - природа, а его последователи - сумели красоты добавить, ничего не испортив.

...Это была огромная естественная пещера, лишь слегка доработанная человеком. Идеально ровные, отполированные полы, красиво гармонировали с причудливым потолком весьма искусно подсвеченным цветными светильниками, и шершавыми стенами, в которых были вырезаны гладкие декоративные колонны. ...Впервые на Корсаке, я видел что-то не только функциональное, но и по настоящему прекрасное. Чувствовалось, что все корсаканцы, не взирая на клановую принадлежность - гордились своим Дворцом!

...Собственно - мы прибыли на бал. - Тут это так называлось.

Ничего похожего на круглосуточные земные балы - пусть даже лучшие из них, не прекращают свою работу уже несколько десятилетий подряд.

Скорее уж - это походило на бал из исторической инфорпостановки. - Ну там - где дамы в длинных до полу платьях и увешаны драгоценностями, а мужчины в таких смешных костюмах... кажется их фраками называли.

Нет, тут фраков и длинных пышных платьев не было. Да и драгоценностями никто особо не сверкал. Но вот сама атмосфера...

Да. Наверное только тогда, когда праздники происходят лишь изредка, а не тянутся сутки за сутками на протяжении нескольких лет - можно воссоздать подобную атмосферу - торжественности, радости, и какого-то Чуда.

Взять хотя бы специальные комнаты, в которых прибывшие снимают свои скафандры, переодеваясь в другую одежду, чтобы радостно выпорхнуть в большой зал. Словно окуклившиеся гусеницы, скидывали опостылевшие оковы, и вылетали яркими бабочками. ...И как это в нашей, так любящей веселиться ЧО - никто не додумался ни до чего похожего?

У каждого сильного клана - была своя комната, за которую он вносил ежегодную плату, причем со слов папы Эрнесто - весьма немалую. Представители слабых кланов - переодевались в общих комнатах. Но и те и другие - вместе со скафандрами, избавлялись и от своих бластеров, будто бы одновременно с ними пряча в специальные шкафчики и все свои заботы и опасения обычной жизни.

Еще удивительнее мне было наблюдать, как представители клана Джи Юн подготавливались к этому балу за три дня до его начала. Причем - хлопотали и мужчины и женщины, старательно продумывая как предстать перед Высоким Обществом в лучшем виде.

Дамы старательно выспрашивали у Чё о последних земных модах, (мы же покинули ЧО почти два с половиной месяца назад. За это время, мода успела поменяться раз тридцать). А мужики старательно "подбивали бабки" - то есть решали - чем можно похвастаться перед другими кланами. Ну и конечно - так же обсуждали свои наряды..., может не столь шумно и озабоченно как женщины, но с не меньшим энтузиазмом.

- Это что ль твоя форма? - Недоверчиво глядя на меня, поинтересовался папа Эрнесто, когда я по его просьбе предстал в "мундире Главнокомандующего ВС".

- Ну да. - Ответил ему я. - Парадная.

- Чёт какая-то она... простенькая. - Разочарованно протянул дядя Филимон - шестиюродный дядя моей Чё, кажется отвечавшей в клане не то за дипломатические отношений с соседями, не то за обеспечение родни одеждой. - Не представительная совсем. ...А ордена у тебя есть? И такие - висюльки через грудь... яркие.

- Какие еще ордена? - Удивился я. - Какие еще висюльки? Может мне еще перьев в задницу навтыкать, чтоб на павлина похожим быть?

- Нет... - Даже отшатнулся дядя Филимон. - Вот павлинов этих тут нам не надо. У нас тут... не то что у вас - народ простой, павлинов этих ваших, и в задницы тыканье..., не понимает.

А ордена... - раз ты Коля Главнокомандующим стал - стал быть, у тебя какие-то заслуги были? - Значит, награждать тебя как-то были должны. Так... где???? Я вот, на записях смотрел - у вас раньше-то на Земле мундиры какие были... - все в золоте да висюльках, шнурки там всякие, ленты... А у тебя... - штаны да куртка. Да у меня роба рабочая, и то ярче.

- Благодарности от руководства ВС, и даже КС у меня есть. - Сдерживая раздражение, ответил ему я. - Могу чип-карту предъявить. ...А давай ее Сигурду отдадим, он к ней дужки приварит, и я ее буду в носу носить? - Она вроде блестящая - достаточно ярко выйдет?

- Да ладно - ладно тебе... - Филимон состроил обиженную физиономию, хотя глаза его явно смеялись. - Тока я ведь о тебе же забочусь, хочу чтобы ты сразу впечатление сильное произвел, а в этой своей робе... ты чисто замухрышка какой-то. Уж извини - но в таком, тебя на люди выпускать нельзя... Я тебе чего другое состряпаю, попредставительнее.

- Тока без висюлек и шнурков... - Сразу предупредил я. - Иначе и примерять не стану.

- Не боись. - Усмехнулся он. - За павлина не примут.

- Павлин - это птица такая... С хвостом большим и ярким. - Пояснил я - А не то, что ты там себе навоображал.

- Ну... птица так птица... Я не осуждаю.


Странновато тут все-таки было. - Ничего похожего на те вечеринки, что проходили Там, у нас.

Немного... Только совсем немного, похоже на "Кукуевские Ассамблеи", что любила проводить моя маман. - В том смысле, что чувствуется неких дух семейного сборища, и одновременно - крупномасштабного пускания пыли в глаза.

Но в то же время, тут было и как-то совсем по-другому. - Возможно потому, что в одном зале собрались представители разных кланов, и присутствующие действительно рады были быть тут, а не пришли из боязни быть заклеванными.

А еще - не было присущего нашим вечеринкам, всеобщего единения... В том смысле, что тут народ, как и в столовой клана Джи Юн, разбился на группки по интересам. А не как у нас - закинувшись стандартными таблеточками, под одну музыку, на единой волне, с одинаково остекленевшими глазами, одинаково бездумно...

Да еще, у нас - обычно "старички" пытались косить под молодежь, как нарядами так и поведением. А тут - скорее наоборот - молодые явно пытались казаться взрослее и солиднее. ...Что впрочем - не удивительно, тут старость - не досадная помеха продолжению бездумного веселья, а время, когда можно получать заслуженное ранее уважение. Когда твое слово становится веским и солидным. ...Куда более веским - чем слово какого-нибудь тридцатилетнего пацана, пусть он и семи пядей во лбу, и окончил хоть десяток университетов.

Впрочем - возможно это только мое восприятие. Потому что на примере собственного сына, я понял что молодые корсаканцы выглядят куда серьезнее и ответственнее своих ЧОсовских сверстников. Хотя эта серьезность, похоже вовсе не мешала им веселиться. - Вон как отплясывают на своем краю зала. Аж завидки берут. Но мне, увы - туда путь закрыт. Я должен общаться с такими же почтенными "аксакалами" как и я сам.

...Ну, может быть до "аксакаловой" ниши я еще и не дорос. Но вот для общения с взрослыми солидными женатыми и имеющими детей мужиками, которые явно, всем своим видом пытаются показать, что им не до плясок и иных забав, я кажется уже вполне созрел. ...Да и танцевать в своем новом наряде...


- Зачем это? - Удивленно и настороженно спросил я, подозревая очередной подкол. - Не стану я это надевать. Опять твои дурацкие шуточки?!

...Как ни странно - но подкалывали и разыгрывали в клане Джи Юн с не меньшим энтузиазмом, чем в нашем Штабе, в былые времена.

Со мной поначалу обращались как с любимой маминой хрустальной вазой - чутко, нежно и очень осторожно. Потом Чё, когда мы были в компании сверстников, ляпнула про меня какую-то шуточку, видимо дав остальным сигнал что "можно". И с тех пор, толпа шутников начала активно преследовать свежую "жертву", опробуя на мне как и "классику", так и изобретая новые "номера".

Меня это как правило не раздражало, несмотря на "дикость" - аборигены дикого космоса, как-то умудрялись быть довольно чуткими людьми, и хорошо ощущать тот предел, за который не стоит выходить. ...Возможно это от того, что жили они достаточно тесными группами, где любой скандал - бил по всему клану.

Мой новый приятель и мучитель Филимон, был явно в списке наиболее страстных "охотников".

- Вот клянусь... Вот зуб даю... Что хочешь сделаю... Но на сей раз я серьезно! - Клятвенно заверил он меня, и впрямь, вполне удачно изобразив искренность. ...Хотя обычно, я, благодаря основам Гипнобоя, всегда достаточно хорошо читал его физиономию, но сейчас признаков подвоха на ней обнаружить не смог.

- Ну и объясни мне, зачем этот плащ? - Тем не менее усмехнулся я, ибо абсурдность ситуации, явно противоречила этой честной физиономии. - Поверх скафандра надеть? Или - в помещении носить, в ожидании дождя и снега?

...Ну действительно - черные китель и брюки, пусть и странноватого покроя, и впрямь напоминающие униформу древности - это еще ничего. Высокие ботинки с декоративными шнурками, тоже черные - ладно, можно потерпеть, земная мода еще и не такое заставляла носить. Но тяжелый плащ из какой-то кожи, кажется даже вообще натуральной, и опять же - абсолютно черной. Судя по длине - доходящий мне до середины щиколоток... - Это ведь абсурд!

- Коля... - Умоляюще глядя мне в глаза, забормотал Филимон. - При чем тут дождь, снег, и всякие там "помещения"? У нас дома достаточно хорошо отапливают, можно и голышом ходить. Но ведь ты, или кто-то другой, этого не делают. Потому что одежда, это нечто большее чем просто функциональная замена меховой шкуры, да еще и с карманами!

Пойми - мы ведь сейчас говорим об Образе. Плащ - это всегда Загадка! Плащ - это принадлежность человека, готового к любым трудностям и невзгодам. Это, в конце концов романтично! Ты просто примерь, и посмотри.

Тяжело вздохнув, я напялил на себя эту романтичную загадку, бурча себе под нос что-то вроде - "Все будут гадать, что за дурак догадался носить плащ в помещении", и глянул в зеркало. ...Хм... А в чем-то этот уездный "творец моды" прав. - Фигура и впрямь стала будто бы выше, прямее, и благодаря не застегнутым полам - массивнее и... как будто весомее.

И вообще - весь этот сгусток черноты, вдруг стал выделяться и притягивать взгляд. Да и сам, внешне кажущийся тяжелым и сковывающим плащ, в сущности весил как перышко, и был очень удобен. ...Но ведь это глупо!

В общем - я отказался надевать эту деталь туалета, но Филимон начал настаивать, уговаривать, и даже пригласил в примерочную группу поддержки. Что меня и сломало.

Ладно - молодежь еще могла быть соучастницей его заговора. Даже Чё могла поприкалываться над моей внешностью. Но когда о плаще положительно высказались папа Эрнесто и дедушка Лешек, я невольно поддался уговорам. Ведь главный аргумент - "В плаще нельзя танцевать", пришел мне в голову только сейчас.


Вообще-то, я в психологии не так чтобы силен. Нет конечно - изучал, и довольно много, и даже практиковался. Но на настоящего психолога не выучишься - это Дар, с которым надо родиться. Настоящий психолог, он без всякого учения и знания разных умных слов, поймет что творится на душе человека или даже целых коллективов людей. - Вот как раз с этим, у меня было не очень хорошо.

Но в этом подземном Дворце, я почувствовал еще один эффект от своего дурацкого плаща. - Он защищал меня от неуверенности в себе. Даже несмотря на годы пребывания в весьма высокой должности, и даже пройдя по адовым кругам Эрнеста Константиновича - я как-то не очень свыкся с всеобщим вниманием. - Оно меня до сих пор нервировало.

Но тут, я внушил себе - что все смотрят не на меня, а на мой плащ, мысленно сделав его своей броней, и потому довольно спокойно реагировал на буравящие меня взгляды.

Впрочем - когда я понял, что некоторые взгляды явно несли в себе и заряды зависти... - я так же предпочел отнести это на счет своего странноватого одеяния. - Лучше так, чем невольно начать задирать нос.

Вначале вечера я ходил вместе с патриархами клана Джи Юн, и знакомился с их коллегами-патриархами из других кланов. Естественно - блюдя вежество и этикет. То есть - не корча из себя большого умника, и по большей части молча, ибо по этикету мне положено было лишь только отвечать на вопросы... какими бы дурацкими они мне не казались.

Впрочем - чуть позже подумав, я понял, что вопросы эти казались дурацкими только мне. А на самом деле...

- Прилетел значит...

- Да.

- Как семья-то отпустила?

- Нормально. Не особо радовались конечно, но...

- Ну, ничего-ничего... Зато слышал - корабель у тебя шибко большой...

- Да. Большой.

...И в таком же духе... - Вопросы про семью, здоровье, благополучие. ...Но кто в наши времена, чем-то подобным интересуется у человека которого видит в первый раз?

Но не надо думать, что патриархи были ограниченными дураками, или их правда сильно интересовали все эти вопросы. Просто, как я понял, они давали мне время придти в себя, осмотреться, познакомиться. ...Собственно, примерно для этого и изобретался Этикет. - Всяко лучше, чем если бы меня сразу начали пытать про "стоимость танка" да возможности ремонтной мастерской. - Солидные патриархи, старательно делали вид, что подобные мелочи их не интересуют.

...Зато они интересовали "солидных женатых мужиков, имеющих детей". - Как мне объяснили - тоже совершенно особая категория. Поскольку в этом обществе - неженатый мужик считался еще сопляком до серьезных дел не доросшим, а женатый но не имеющий детей - недостаточно серьезным и ответственным. ...Нет, вовсе не потому что "спустя рукава" относился к вопросу производства наследников. А просто - пока нет детей - нет и ответственности перед будущим. ...Мне это дедушка Лешек подробно разъяснил, когда учил науке торговли.

Так что тут, мне можно сказать, сильно повезло с Чё и рождением наследника - я попадал в категорию серьезных и ответственных, и мог говорить на равных с большинством мужского населения Корсака. ...Во-во - В отличии от ЧО, тут старались жениться и делать детей довольно рано, и уж точно никому бы в голову не пришло отдать свого отпрыска на воспитание чужим дядям-тетям. - Благо - своих хватало.

Вот от солидных женатиков, мне уже пришлось реально отбиваться. Вопросы сыпались как из пулемета, причем на самые разные темы, и неоднократно повторялись, просто перефразированные.

Я даже было вспомнил курсы психологии, и искусство составлять анкеты, а также - засекреченное "Руководство по перекрестному допросу" (Только для руководителей шестого уровня), которое так же пришлось изучить когда работал в отделе Разведки.

Но нет - это не был тщательно отрепетированный допрос. - Просто представителей разных кланов, будто бы не доверяя моим ответам на вопросы представителей других кланов - старались задать собственный вопрос, получив собственный ответ. ...Это - несколько утомляло.

- Милый... Ты обещал мне что мы потанцуем! - Капризно скривив губки, заявила Чё, внезапно появляясь где-то за моей спиной. - Извините уважаемые... - Обратилась она к другим - "солидным и женатым", решительно беря меня под руку и таща куда-то к центру зала. - ...Но когда у меня еще появится возможность похвастаться мужем перед подружками?

Естественно - те отпустили, изобразив вежливые и понимающие улыбки.

- Ух... - Сказал я своей спасительнице. - Ты вовремя, а то я уже запинаться начал.

- Затем меня папа и послал. - Усмехнулась она. - Да мне и самой, правда - жизненно необходимо похвастаться тобой перед подружками, так что - не подведи.

- А куда мне сбросить эту сбрую... - Недовольно буркнул я, берясь рукой за отворот плаща. - Танцевать в нем будет довольно глупо и неудобно.

- В самый раз! - Решительно заявила Чё в ответ. - Мы с тобой взрослые солидные люди. Так что - никакой акробатики, беганья по стенам, дерганья, кривляния, и прочих изысков ваших танцев. - Этим пускай молодняк тешится.

- Помнится раньше, - не смог удержаться я. - Ты и сама была не чужда этих "изысков".

- То был раньше. - Отмахнулась она. - А сейчас - солидное кружение, и разве что - невысокие подскоки. Но ты не бойся. У тебя еще будет возможность продемонстрировать свою великолепную форму... Спортивные состязания тоже входят в программу сегодняшнего вечера. ...И вот тут, тебе стоит показать себя с наилучшей стороны.


От слов Чё я воспрянул духом. Но...

Спортивные соревнования и правда были...

...Правда я, честно говоря, ожидал чего-то другого. ...Ну в смысле - чтобы блеснуть.

Будучи уверенным в своем физическом превосходстве над туземцами, я надеялся произвести сильное впечатление банальной демонстрацией силы, координации и ловкости.

...Да-да, знаю - пещерный примитивизм. Но ведь даже в покинутом мной мире всеобщего благополучия и полного уничтожения зависимости от физического труда - все эти качества еще продолжают высоко цениться. ...Подчас, даже выше ума и знаний. ...Наверное, даже несмотря на тысячи лет цивилизации, позволившей нам "воспарить к звездам" - мы, где-то в глубине души, все еще продолжаем оставаться примитивными обезьянами, оценивающими друг друга по величине клыков, и способности сломать толстую палку о голову себе подобного.

...Так что - может быть в искусстве торговли я не так чтобы и силен. Но вот во всем что касается физической подготовки... В конце концов - моей физической формой, с младенчества занимались целые специальные ведомства - начиная от Медицинской Службы, опекавшей меня еще в утробе матери, и заканчивая специальными разработками ВС, позволяющими добиться необычайной для среднестатистического человека, скорости, реакции, да и просто - крепости мышц.

...Нет, все это конечно мне помогло выиграть гонку с яйцом в ложечке, которую надо было нести на вытянутой руке... Но кажется - тут больше оценивался комический эффект, нежели спортивный результат. Так что - наибольшего количества аплодисментов, добился участник пришедшей последним, да еще и умудрившийся вымазаться разбившимся яйцом, на которое он упал. ...А мне - победителю, пришлось стоять в стороне, и глупо улыбаться.

С доставанием зубами яблок из ведра с водой - тут вообще, едва ли можно говорить о спорте. Нет, я конечно же победил и тут, но чувствовал себя довольно глупо, с мокрой физиономией, и зажатым в зубах плодом, ...Все вокруг смеялись, но судя по всему - так было и задумано - вероятно в подобных довольно замкнутых общинах, это какая-то разновидность психологической разрядки - возможность законным образом посмеяться над победителем.

Про забеги в мешке, и парами с привязанными к друг дружке ногами партнеров, я рассказывать не буду. - В первом участвовал только Коля-младший, а во-втором мы с Чё продули - естественно не из-за меня, просто слишком уж разные у нас с ней пропорции. А та пары дылд что победила... Впрочем, как я понял - серьезно ко всему этому относиться не стоило, и радоваться надо было как победе, так и просто - участию в соревновании.

...Была у меня большая надежда насчет борьбы. - Нет, даже не в надежде на победу, или желания произвести впечатление. Просто я уже почти год как серьезно не тренировался в Драке, и мне казалось что вот сейчас, будет отличный момент вспомнить хоть что-то из прежних умений. Но - оказалось что соревнуются тут по весьма странным правилам, под названием - "борьба на поясах".

...Наверное, учитывая отсутствие Тут, нормальных медицинских средств - такое ограничение было оправданным, но из-за неумения бороться таким образом, я проиграл две схватки из пяти, и занял всего лишь третье место. И даже последующие победы в борьбе на руках и стрельбе, не могли полностью компенсировать этого проигрыша.

...Кстати - поведение публики было крайне... непривычным. Болельщики не просто поддерживали своих спортсменов радостными выкриками и аплодисментами, но и сами, то и дело норовили вылезти на площадку для борьбы, и устроить драку, то с болельщиками других команд, а то и с самим судьей. А тот, вместо того чтобы просто дисквалифицировать спортсмена, или хотя бы просто удалить разбушевавшихся бузотеров - чуть ли не сам вступал с ними в бой, и вышвыривал за территорию ковра. - Кажется, все это тоже было частью развлечения.

В общем - я был несколько ошарашен подобными нравами, и изрядно удручен тем, что не смог одержать абсолютную победу во всех дисциплинах. Однако папа Эрнесто и дедушка Лешек - явно были довольны полученными результатами.

- А ты того... - Дружелюбно хлопнув меня по плечу, заметил мой тесть. - Народу понравился. - Умеешь быть смешным. С какой ты потешной рожей за яблоками в бадью нырял... Гы-гы... - Будто всерьез этим заниматься решил. Да и в борьбе... Спервоначалу то я думал - наши мужики тебя вмиг раскатают, все-таки вы там в ЧО народ нежный. А ты эвон как - троих даже победить смог! Да и на руках... - Откуда у тебя только силенок-то столько? - С виду ты - не сказать чтоб дюже сильный был!

- Если бы правила нормальные были, я бы действительно показал кто тут нежный. - Недовольно буркнул я в ответ.

- А какие это такие "нормальные", влез в разговор дедушка Сао Ён - как я понял - один из самых старых патриархов клана.

Я объяснил ему про правила драки.

- Так это не борьба. - Усмехнулся он в ответ. - Это уже по другому называется... Такому, у нас тоже учат... Приходи завтра, часам к четырем к старому зернохранилищу... что в шестом коридоре, посмотрим что умеешь.

- Хм... К четырем утра? - Без особого восторга уточнил я.

- Ясное дело "утра". - Опять усмехнулся дедушка Сао Ён. - Или ты тренироваться вместо работы хочешь? - Хитрый какой.

- Кстати, о работе. - Влез в разговор дедушка Лешек. - Я с Мартинесами договорился, насчет их старой лоханки...

- Мартинесами? - Удивленно переспросил папа Эрнесто. - У них же за душой нихрена, чем они расплачиваться то думают?

- Первые пять лет эксплуатации - семьдесят процентов чистого дохода, нам пойдут. Потом еще пять лет - сорок процентов. Плюс - они пообещали что пока полностью не расплатятся, на Совете все время нашу сторону брать будут. Опять же - ежели мы это старое корыто починить сумеем - к нам очередь выстроится.

...Тока ты Коля того... - Обратился он уже непосредственно ко мне. - Не торопись чинить. - Недельку можно повозиться, а то и две. Пусть люди думают что за свои деньги получают качественную работу. Но тока - не вздумай, как с сепаратором - вместо старого, просто новый корабль слепить, а то и все остальные потребуют такого же - разоримся к чертям собачьим.

...Дедушка Лешек тебе работу нашел. - Что сказать надо?

Я хотел было сначала ляпнуть "Спасибо", но потом, вспомнив его же наставления, спросил - "А какова моя доля?".

- Во-о!!! - Удовлетворенно протянул он. - Растешь на глазах. - Шестьдесят процентов от всех доходов - твои. Устроит?


Глава ??


Я смотрел в лица стоящих передо мной в шеренге юношей, и все еще колебался - как лучше поступить.

С одной стороны - прошлый опыт, подсказывал мне, что "диких" надо держать в ежовых рукавицах. С другой стороны... - просто не хотелось начинать именно с этого.

Хотелось - как в былые времена. - Строго, но чутко, не давая пощады, но оберегая от серьезных травм... душевных в смысле, хотя тут, учитывая примитивную медицину, и физические травмы имеют серьезное значение, и мне придется помнить об этом.

А ведь если подумать, мне сейчас - выпал уникальнейший шанс, который наверное, даже за всю историю земли, выпадал лишь единицам - Заново, с чистого листа создать Армию!

И каждая моя ошибка, недосмотр, или наоборот - успешное решение, возможно переживут века, и отразятся на последующих поколениях служащих ВС "дикой" планеты Корсак.

...Собственно - программа обучения у меня была готова давным-давно. Еще до той, поездки на Совет, на котором, собственно говоря, и было принято решение организовать местные Силы Самообороны, а меня поставить над ними начальником.

Да... - планы обучения были. ...Но вот все эти тонкости, штришки, и кажущиеся дилетантам такими незначительными мелочи, вроде строевой подготовки... - Именно сейчас, закладывая фундамент будущей постройки, важно было не ошибиться, и хорошенько продумав каждый шаг - сделать все максимально правильно.


М*да... Совет.

Когда мы летели на него, я конечно же ожидал чего-то очень, и даже очень другого.

Я-то привык к Советам, (особенно советам, которые пишутся с большой буквы, потому что решают вопросы касающиеся благополучия населения целой планеты), совсем другим. А тут...

Прежде все - они Тут, "по-традиции" совместили Совет с застольем. На мой вопрос - "Что же это за "традиция" такая" - Дедушка Сао Ён, начал вещать аж про традицию средневековый пиров, на которых якобы, средневековый люд и решал все свои дела. Приведя в качестве доказательств - круглый стол короля Артура, и описанные в былинах Пиры князя Владимира Красно Солнышко.

Ну, это еще ладно. Привыкнуть к обсуждению серьезных вопросов под хруст челюстей и чавканье, было в принципе не так уж и сложно. Но вот то, что голоса разных членов совета были не равнозначны, а измерялись доходами клана который они представляют, и долей, уплаченной с этих доходов в правительственную казну... это, если честно, казалось довольно диким.

...Нет, в принципе - вполне понятно, и даже в чем-то логично. - Мол - тот кто больше внес, имеет больше прав. ...Но в ЧО, лишь за высказанную мысль о чем-то подобным, могли сразу отправить на корректировку личности.

...А что мне было привычным на этом Совете? - Мой статус молчаливого консультанта, и не более того.

Клан Джи Юн, тут представлял исключительно дедушка Сао Ён, а меня и дедушку Лешека, он взял кажется в качестве свиты, ну, или, в моем случае - наглядного пособия.

Как ни странно - но вопрос создания Сил Самообороны, был тут вовсе не главным. - Сначала - долго обсуждали проблемы с энергетикой, потом разрешали спор между двумя кланами о каких-то там "земельных угодьях". Потом было что-то связанное с постройкой некой "обогатительной фабрики", которую как я понял, уже лет пятнадцать как хотят построить, но все никак не соберутся.

Потом - обсуждали проблему "обученных кадров". ...Тут я почти было уже начал клевать носом, как вдруг услышав имя своей супруги - встрепенулся.

...Ну да - ведь Чё рассказывала, что летала учиться за счет правительства Корсака. И теперь должна была отработать эти средства, в качестве инженера коммунальных служб и архитектора. Только вот - когда она улетала учиться - У Корсака были лишние средства на возведение "общественных зданий" (скорее "врывания" а не "возведения"), и модернизацию жилищно-коммунального хозяйства планеты. А теперь, после появления семипалых - средства пришлось перебросить на оборону, и Чё осталась без работы.

Из спора, я понял что представители нескольких других кланов хотят использовать умения Чё на каких-то других работах, причем - бесплатно, в качестве каких-то там малопонятных расчетов меж кланами и правительством. А дедушка Сао Ён настаивает что - "Либо - как договаривались, либо - платите монетку за труды... Контракты не для того пишутся, чтобы их нарушать".

...Сам-то, я был скорее на стороне противников дедушки Сао Ёна, потому что, во-первых - надо все-таки больше считаться с духом договоров, чем с буквой, (ну - я так думаю). А во-вторых - и для самой Чё куда полезнее было бы заниматься делом, на которое она училась, чем впустую тратить время, возясь с какими-то там "системами гидропоники". Я ведь помню, с каким энтузиазмом она работала над жилыми комплексами "Ковчега". ...Но, - как я уже говорил, мой голос на данном Совете не учитывался. - Его даже просто слышать были не обязаны. Так что - пришлось промолчать.

И вот - наконец вопрос коснулся Сил Самообороны. Для начала - дедушка Сао Ён, "надрал задницу Шмитам", отобрав у них "лицензию" на космическую защиту Корсака, на том основании что "Ковчег" - настоящий боевой корабль Человеческой Общности, и одного только танка, который я якобы использую "в качестве погрузчика" хватит, чтобы разнести всю нынешнюю оборону планеты.

Тут наконец, слово было предоставлено и мне, правда только с целью рассказать, какими боевыми возможностями обладает мой корабль.

Шмиты пытались возражать, ссылаясь на то что я "залетный" и мне нельзя доверять. Но голос их был откровенно слаб, и они сами это прекрасно понимали.

Потом - меня допросили насчет "семипалых" и реальности их угрозы. Тут я, вопреки "рекомендациям" аксакалов нашего клана - рассказал всю чистую правду, не сгущая красок и не приукрашивая собственные возможности.

Впрочем - кажется хватило и этого. Особенно - моего рассказа про десант семипалых на планету пуштунов. Народ - с одной стороны опечалился тем, что семипалые и впрямь пытались захватывать планеты земного типа. Но с другой - и воодушевились, узнав что даже "дикие" могут с ними успешно воевать. После чего, все-таки было принято решение о создании собственной армии.

Тут - Шмиты опять попытались перехватить инициативу, пытаясь протолкнуть на должность командира представителя своего клана. Опять налегая на мой инопланетное происхождение, ставящее под сомнение мою верность светлым идеалам Свободы Корсака, и готовность беззаветно служить интересам именно этой планеты.

...Но опять - были закономерно и единогласно посланы, а я - снова получил работу Главнокомандующего.


***


- Да ведь это же полная чушь! Средневековье!!!

Я смотрел на степенные морды окружающих меня идиотов, и едва сдерживался, чтобы не начать орать во всю глотку, или того хуже - перейти к языку жестов. ...Весьма экспрессивных жестов, иначе именуемых - рукоприкладством.

- Послушайте, то что вы тут предлагаете... это фактически - век так 10-12-й развития человечества. Эта ваша "система" - ну чистый феодализм!

...И только не подумайте, что меня сейчас волнует некий нравственный аспект. Хотя..., впрочем... Просто - существуют определенные причины, почему армии стали создавать на регулярной основе, и снабжать централизовано. А то что вы предлагаете...

- А как иначе-то? - Прервал меня один из почтенных аксакалов. - Я тебе трех своих парней отдам... Ладно! Но вот выучишь ты их, на каких-то там своих танках летать. А потом, к примеру - распустят эту вашу армию - и у меня на руках три балбеса окажутся, которые и по хозяйству нихрена делать не умеют, и как вояки - никакие, потому как танков ЧОсовких у них этих нет, и в помине быть не может, и бластеров ваших навороченных, и... чего там у тебя еще есть. - У них этого не будет. Так что вояки из них никакие.

- Опять же - корм... - Подхватил другой аксакал. - У меня ребятки привыкли есть досыта, свежее природное, да чтоб витаминки там..., и сбалансировано все было... А у иных... не буду показывать пальцем - жрут что добыть смогли, да когда смогли... На одних искусственных концентратах годами сидят, - сининькие да все в прыщах. Это значит - я этих, должен за счет своих откармливать?

- Скафандры, оружие, техника... - Подхватил дедушка Сао Ен. - Ты вот предлагаешь все единого образца сделать. Дескать - так лучше.

Нет, я все понимаю - каждый свой барыш иметь должен, а кроме как у тебя, нам таким богатством разжиться негде. ...Тока ведь - накладно это все выйдет. А так - каждый со своим скафандром приходит, со своим кормом, и оружием. Техника вот только космическая... Ну это у тебя есть - ладно, будем сначала брать в аренду. Но ведь и свое-то все равно что-то делать надо. А то ведь - случись чего - улетишь ты. А нам тут выходит - с голым задом оставаться? Нельзя так. Значит - надо что-то свое строить. Тока вот известное дело - при хозяйском пригляде - техника по сотне лет работать может. А коли пригляда нет...? Коли все общее? - За пару лет, вусмерть укатают! Так что - на общественном балансе, технику оставлять нельзя. Надо каждому клану, кто что потянет, свою долю выделить, и пусть приглядывает. Так - даже если эта армия и впрямь развалится, у каждого клана будет чем защитится, в случае чего.

Я только скрипнул зубами, и не стал говорить о том, как же мне хочется улететь прямо сейчас. Подальше от этой суеты, мелочности, постоянного оценивания кто сколько вложил, сколько сделал, на какую долю результатов может рассчитывать, и какую выгоду поимеет в конечном итоге.

...В конце концов - это же классический пример, описанный в десятках трудов по психологии группы. - Если подходить к делу с подобными принципами и воззрениями на жизнь - никогда ничего не добьешься. Большая часть энергии коллектива будет тратиться именно на внутренние дрязги, а не на реальную работу.

Увы, но мои попытки объяснить это своим "нанимателям", не увенчались успехом. Словно о керамитобетонную стену лбом биться. А организовывать армию за свой счет, - Чё мне строго-настрого запретила. ...И я, в принципе, был с ней уже в этом согласен. Местные таких подарков просто не оценят. У них тут менталитет такой - все что достается бесплатно - всерьез не воспринимается. А вот любую дрянь, ради приобретения которой пришлось хорошенько повкалывать... Вот это будут беречь, хранить, буквально пылинки сдувая. Так что - чтобы корсаканцы действительно ценили и уважали свою армию - они должны за нее хорошенько заплатить. ...Осталось только убедить их сделать это.


И вот, я стоял перед шеренгой своих будущих солдат. Однополчан. Товарищей. Братьев.

Чуть больше сотни человек, от сорока восьми разных кланов. - Богатых и многочисленных, могущих позволить себе экипировать своих отпрысков лучшими из доступного скафандрами, оружием, и пищей. Середнячков - вполне себе нормально снабженных, хотя и без особой роскоши. И откровенных бедняков... У одного даже настоящего скафандра не было, а только какое-то рукодельное подобие, больше похожее на костюм водолаза, века так 19-20. - Ужас!

Я смотрел в лица стоящих передо мной в шеренге юношей, на их "обмундирование", и все в моей душе орало, что так нельзя! Что сделать из них армию, у меня точно не получится. А просто научить их пользоваться кое-каким современным армейским оборудованием - нет никакого смысла. И даже более того - может привести к трагедии, если вдруг кланы начнут выяснять отношения между собой, посредством полученного от меня оружия и знаний.

...Но чему же тогда мне их учить? - Стрелять из бластера? - Они и так это умеют. Драке? ...Хм...


-...Пришел значит? - Ухмыльнувшись, спросил меня дедушка Сао Ен.

- Пришел... - Хмуро ответил я. - Все-таки назначать тренировку на четыре утра, это варварство. Нас в Академии конечно гоняли, приучая быть готовым к любой самой точной, физически тяжелой, или монотонной работе в любое время суток, и даже в состоянии хронического недосыпа. ...Но признаться - я несколько отвык от этого. Контроллеры сна и доступ к тонизирующим или успокаивающим препаратам, несколько меня избаловали.

Помимо меня, в хранилище, переоборудованном под примитивный спортзал, было еще человек двадцать. В основном - молодые мужики, или парни от 12 до 18 лет. ...Кстати - мой Коля тоже был тут. Но было и человек пять женщин, а также трое, вполне себе солидных, и я бы даже сказал "почтенных" аксакалов.

Все разминались, и я, повинуясь знаку дедушки, тоже к ним присоединился. Потом началась тренировка.

Поначалу все шло довольно легко. ...Ну, примерно как у профессора-филолога на уроке азбуки. Нагрузки весьма щадящие, да и ритм - с моей точки зрения, крайне неспешный.

Закавыка вышла, когда дедушка Сао Ен, предложил мне попробовать себя в спарринге с дядей Сигурдом.

Дядя Сигурд, был выше меня примерно на голову, да и в плечах - превосходил раза в полтора. Но меня это естественно не испугало. Я валил с ног и монстров, рядом с которым дядя Сигурд казался бы сущим младенцем. - Благо - усиленное питание, хорошая медицина и особые препараты, весьма способствовали увеличению среднего роста, среднего гражданина ЧО. А уж среди спортсменов, препаратами несколько злоупотреблявших, иной раз встречались настоящие мастодонты.

Так что вышел я без какой-то особой внутренней дрожи и сомнений. По привычке выработавшейся за долгие годы тренировок, огляделся, и...

- Хм... А где у вас Аптечка? - Спросил я у дедушки, уже готового дать знак приступить к схватке.

- Какая? - Удивленно спросил он меня.

- Обычная - Хлопая глазами, ответил я. - Что-нибудь вроде простенького армейского стандарта.

- Хе... А зачем тебе?

- А если я..., если кто-нибудь кого-нибудь прибьет, или там серьезно сломает? Руку, ногу, челюсть, ребра...???

- Судьба значит ему такая... - Ухмыльнулся было дедушка Сао Ен, но потом внимательно вглядевшись в мое лицо, добавил уже более серьезно и настороженно. - Ну, вообще-то, у нас так не принято.

- А как же вы...??? - Мой голос был достаточно выразителен, и других объяснений не понадобилось.

- Да просто не калечим друг друга... - Чуть раздраженно ответил дедушка Сао Ен. - Не бей в опасные точки, не доводи болевые до хруста.

...Мне вдруг стало как-то неуютно. ...И хотел бы я сказать, что испугался исключительно за своего противника. Но это было бы вопиющей неправдой. В первую очередь - я испугался именно за себя.

ИИ в моей голове, мгновенно просчитал варианты, и выдал прогноз. - Опасаясь нанести новоявленному родственнику серьезную травму, которую тут, за десять минут не залечишь, - я снижу свои боевые данные процентов этак на 20-50. А следовательно - велик риск, что травму получу я.

Нет, я не боялся получить травму... Я их тысячи получал, самых разных, а однажды - Герасим даже убил меня в ножевом спарринге, и ничего - три с половиной минуты клинической смерти, и чудо-реаниматор, поднимающий на ноги даже покойников. ...А сколько раз я бился на гонках? - Причем тоже - практически до смерти!

Но все это было Там. Там, где всегда под рукой есть если не целый мед. центр, то хотя бы Аптечка, которая мгновенно сделает все анализы, и введет препараты, которые если не вылечат сразу, то "законсервируют" организм, позволяя ему дожить до момента появления серьезного медицинского оборудования. А тут... - Ходить несколько недель с переломом, или даже просто - получить сотрясение, со всеми малоприятными последствиями, как-то очень не хочется.

...Нет, конечно можно слетать на "Ковчег", и быстренько излечиться от любой болячки. Но вот как воспримут это мои новоявленные родственники? - Насколько я слышал, стойко переносить раны и болезни, это тоже одна из вынужденных "добродетелей" диких.

Тут дедушка Сао Ен, прервал мои размышления отдав команду начинать, и дядя Сигурд, одним прыжком преодолев разделяющее нас расстояние, мгновенно провел серию ударов руками и ногами.

...Что ж - вполне неплохо. Довольно технично и грамотно как с точки зрения тактики так и стратегии. Серия довольно длинная разнообразная, и если в ее начале - удары летят довольно легко и неторопливо, но в процессе как бы ускоряются и набирают вес. - Что ни говори, а это признак мастерства.

А по окончанию первой серии, Сигурд сразу пошел на вторую, успев сделать финт, и изменить позицию. ...Дышит ровно, равновесие не теряет, руки по сторонам не расходятся - по всем статьям - мастер!

Увы, но на соревнованиях в нашей Академии, не дошел бы даже до финала. - Не те скорости! - Я довольно легко уходил от всех его атак. Однако - контратаковать побаивался. Даже удары блокировать опасался. - Нас ведь приучали добиваться победы как можно быстрее, и с максимальной жесткостью. Сломать атакующую тебя конечность - один из способов добиться этого, ...а потом самому нанести пару ударов, от которых противника придется тащить в Реаниматор.

...Следующую пару минут, я бегал от Сигурда, под тихий ропот, а то и едва ли свист зрителей. Пока наконец дедушка Сао Ен, не остановил схватку.

- Силен! - Уважительно сказал он мне. - Считай победил. ...Хотел бы я посмотреть, как у вас там дерутся...

Ну, я и показал. Потом. В записи. Из тех кто видел - половина пальцами у виска покрутили, дескать - совсем вы там у себя в ЧО сбрендили. Звери!!! А еще про какую-то там Гуманистическую теорию, вечно рассказываете.

Я, как мог, попытался объяснить, что это занятия только для работников ВС. ...Ну и других Служб. ...А еще - внучек Феминистской Революции. ...Ну и просто - тех кто захочет заниматься. Получилось несколько путано.

Зато и сам посмотрел, как местные умеют драться. - Угу - реально умеют. Не хуже, а может в чем-то и лучше нас, потому что не пользуются ни Аптечками, ни уж тем более Реаниматорами. А для этого, с моей точки зрения, нужна изрядная смелость.

Так что, выходит - с самым главным назначением Драки - воспитанием в кадетах бойцовского духа, корсаканская система мордобоя и так справляется. А то что двигаются они несколько медленнее, не так выносливы, и сильны физически... - В век, когда войны ведут машины, а скорости высчитываются в тысячные доли секунды - все это в сущности не так уж и важно. Так что учить моих кадетов Драке, тоже не имеет особого смысла.

...Так что же мне с ними делать? - Вот вопрос, что гудел у меня в голове, в последнее время. И вот - когда я увидел их всех разом, в одной шеренге - я понял, что должен сотворить из этой толпы еще довольно молодых людей. - Клан! Мой клан!!!


Так с чего же начать? Интуиция мне подсказывала что моего прежнего армейского опыта тут будет явно недостаточно. Нет конечно, кучу всего полезного, начиная от строевой подготовки и заканчивая работой на продвинутых симуляторах все это конечно пойдет в дело. Но вот основа...

А основой именно клана должно стать что-то другое. Некая общая база, та ось вращения, вокруг которой со временем можно будет навить петли и строевой подготовки и работы с тренажерами и просто боевых навыков.

Ось эту я отыскал внимательно присмотревшись к собственному клану Джи Юн. - К чему мудрствовать лукаво, изобретая давно изобретенное? - В основе практически любого сильного клана на Корсаке лежала хозяйственная деятельность. Какая-то особенная специализация. Что мне мешало обзавестись чем-то подобным?

Нет. Лезть в "закрома" Джи Юнов, вторгаясь в их "ремонтный бизнес" я не собирался Корабли и сложное техническое оборудование, пусть и не без моей помощи, но это дело они крепко застолбили за собой. Сигурд консультировал, проводя предварительную оценку, дядя Лешек "разводил клиентов на деньги", а остальные джиюнцы занимались демонтажем оборудования и доставкой его в доки "Ковчега". Дело уже было налажено, начало приносить доход, и как ни странно, но моя собственная репутация и как члена клана Джи Юн и даже командующего сил самообороны сильно зависели от этой работы, поскольку в глазах местных только солидный, имеющий хорошую деловую репутацию мужик и может командовать другими такими же серьезными мужиками, а все прошлые регалии - имеют лишь второстепенное значение.

И так - ремонт это чужая ниша и любая попытка проявлять ненужную инициативу кончилась бы для меня большим и абсолютно не нужным мне конфликтом как с родней так и с другим населением Корсака.

Идею подсказала Чё, как-то посетовав, во время работы над очередным своим проектом, что дескать - "Редкоземельные металлы" большой дефицит в системе ВТБ-190, без которой на всех трех населенных планетах не решается множество проблем. А ведь в их системе они есть, просто чтобы докопаться - придется бурить огромные скважины в многокилометровой толще льда на местном спутнике планеты-гиганта. А потом еще ковырять несколько километров скальной породы.

Для меня и лазерных орудий ШКК это не было проблемой. Зато решало множество других проблем в том числе и финансирование моей армии.


Ну а пока, утро начиналось с раннего подъема и "всеобщего построения". Подъем знамени части под торжественный гимн-клятву вооруженных сил Корсака, перечисление всех отсутствующих в строю, мои последние распоряжения, изменения среди командования и переходящие призы за достижения вчерашнего дня, план мероприятий на сегодня. Все это конечно было не более чем смешными ритуалами - те же распоряжения командования можно было бы доставить непосредственно на личные коммуникаторы каждого бойца. Но ритуал порождает традицию, а традиция создает устойчивую общественную структуру. Потому-то я и старался не упускать не одну из возможностей "легитимировать" свой клан, посредством ритуала.

Ну а дальше - немного физических упражнений, немного строевой подготовки, изучение материальной части, занятия по тактике, лекции по стратегии. - Главное - все делать вместе, единой командой.

Проблемы было возникли с оборудованием, уж очень оно было разномастным и слишком много давало поводов для спеси одним и смущения другим. К черту! - все было собранно в общую кучу и объявлено что каждый должен будет научиться пользоваться каждым элементом от "водолазного" скафандра и кончая моим собственным ""модернизированным катером".

- Зачем?

- Ребята в бою не выбирают чем сражаться. В бою дерутся тем что есть, и если у вас не окажется под рукой ничего собственного - вы должны суметь воспользоваться тем что лежит рядом. Тем что числится на балансе армии. ...И не надо "Хи-хи". Когда дыхания у тебя останется на пару глотков, ты влезешь в "водолазку" и потратишь эту пару глотков чтобы убить врага! ...Поэтому не ленимся, изучаем, советуемся с теми кто знает, и мотаем на ус. Иногда самое примитивное оборудование может оказаться наиболее действенным. Пуштуны сшибли вражеский линкор из примитивной установки чуть ли не 20 века. А все что осталось у меня после разгрома на ЕКХ-471-03 это обычный нож и с его помощью я смог выжить.

Учим, учим, учим. Через месяц будет первый экзамен который расставит точки над i, выявит лидеров и позволит двигаться дальше. ...Да ничего страшного. Просто вам всем ребята, придется разработать масштабный проект большой охоты на гадов! У вас же скоро сезон сельскохозяйственных работ. Как я слышал именно в этот период особенно велик процент смертности среди населения. Сократим контингент Гадов заранее, отгоним их от полей - думаю ваша родня сразу сможет увидеть что от ВС Корсака могут быть не только одни расходы но и немалая польза.


Глава ??

- Этто ты хорошо, правильно сообразил... - Одобрил меня дедушка Лешек, пребывая уже в изрядном подпитии на банкете по случаю окончания сельскохозяйственных работ. - Скажи?

- А-то... - Мотнул своей скандинавской башкой Сигурд. - За весь сезон - всего два трупа и семнадцать подранков, когда такое бывало? И чего мы раньше не догадывались охоты эти проводить?

- Идея-то она была... - Усмехнулся дедушка Сао Ен. - Да только пока договорятся сколько кому на это людей выделять - от той идеи одни клочки и останутся. ...Каждому ведь охота чтобы пока его ребят в полях охраняют, кто-то другой своих людей на общественное благо отвлекал. Так и проговорили лет двадцать, а потом уже и говорить перестали. А тут - прям как по нотам. Только вот с объявлением что это мол "Всего-лишь учения" это ты пожалуй зря. Такое многим обидным покажется.

- Так ведь я же уже... - Начал было снова заводиться я. - ...Нужно было выделить лидеров, генераторов идей, ...хороших исполнителей тех же... Вот я своим парням задачу и нарезал и сразу стало понятно кто чего стоит. И мне понятно, и главное - им. Теперь вопросов "Почему он а не я?" не возникнет.

- Наши-то там как??? - Сразу поднял голову дедушка Лешек.

- Нет.... - Покачал я головой. - Моим замом теперь будет Баптисто Шмидт - очень толковый малый, не зря столько лет их клан оборону держал. А из наших - я только Шарля командиром звена поставить могу. ...Вы же самый молодняк отдали, откуда там лидерам взяться?

- А стоили бы подумать, чтобы.... - Начал было дедушка Сао Ен.

- Нет. - Рубанул я ответ и даже пристукнул ребром ладони по столешнице. - Либо-либо... Либо я делаю ВС такие как считаю нужным, либо.... Провалится вся эта ваша затея не успев начаться. Каждый будет из них пытаться филиал своего клана сделать. На этом затея и заглохнет, потому что сами знаете - "Слепых дураков в округе не водится". Никто не захочет за свой счет другого усиливать.

- Хотелки-то у них у всех хотелки. А сила-то реальная тока у тебя. Дурак будешь если этим не воспользуешься. Народ пренебрегать начнет. А так - зубами поскрежещет, да один хрен стерпит.

- Я по другому хочу... - Недовольно буркнул я. - И кредитов заработаю, и армию свою в порядок приведу. Да и чтоб другие не вякали аргумент найдется.

- Это чего задумал? - Дедушка Лешек сразу сделал стойку, да и остальные мужики, как то внезапно резко прекратив двигать челюстями вперились в меня заинтересованными взглядами.

Я изложил им суть своей идеи.

- А ты сможешь? - Недоверчиво спросил Док Ван, считавшейся в клане Джи Юн кем-то вроде научного консультанта. - Лет десять назад какие-то пришлые ребята эмигрировавшие на Эльдорадо с Альтаирского рукава, пытались провернуть что-то подобное. - Разорились! Хотя слышал что они к этому делу очень даже серьезно подошли. Даже какой-то горнодобывающий комплекс подогнали. ...Тут сначала хорошо посчитать надо.

- У меня ИИ считал. - Обстоятельно ответил я, понимая что просто так с этой темы народ теперь не слезет. - Технически - все это очень даже не сложно. Чуть сложнее с реализацией добытого. Те ребята как раз потому и разорились, что добывать руду могли в промышленных количествах, а продать все это добро было некому. В ЧО не пошлешь. А ваша промышленность столько не потянет. А у меня... по сути будет замкнутый цикл. Добыли немного руды, обогатили до чистого металла, а уж там - да хоть в синтезатор пихай и готовые схемы лупи. А комплекс их, я узнавал - все еще на орбите висит, надо его изучить хорошенько, может в дело пустим. Как думаете дедушка Лешек - удастся его по дешевке выкупить?

- Вот еще - кредиты тратить - просто забери как бесхозное имущество. Пусть они тебе попытаются претензии предъявить коли кишка не тонка. ...Ты лучше скажи, а что, твой "Ковчег" и как обогатительная фабрика работать может, да еще и сам выплавить редкие металлы сможет?

- Он сможет все необходимое оборудование построить, если комплекс починить не удастся. Главное - установки синтеза работают, а все остальное это только вопрос техники.

- Тьфу на тебя.... - Выругался дядя Сигурд. - Прям не корабль а какой-то волшебный ключик, тока пожелай - он тебе хоть луну с неба достанет, хоть новую из говна и пыли сколотит. Так и жить то не интересно.

- Промышленный ренессанс. - Виновато развел я руками. - в ЧО все давно только так и работает. - Человек формулирует задачу, ИИ считает. Роботы делают.

- Значит, хочешь под видом того что своих ребят в космосе тренируешь, наладить выпуск дефицитных деталей? - Может сработать. - Одобрил меня дедушка Сао Ен. Те же тепловые элементы для скафандров - у нас на вес воздуха в вакууме. А уж про электронику и говорить нечего. Наладить выпуск хороших аппаратов связи..., это у нас в во всех системе революция начнется. Так что народ конечно для порядка повякает что ты их людей не по делу используешь, повозмущается, а деваться-то и некуда!

- Я часть доходов хочу пустить на вооружение и оборудование для армии. - Сразу пояснил я. - Вроде как мы сами себя окупаем.

- Тоже хорошо. - Одобрил дедушка Сао Ен. - И кстати - бабу свою с собой забери. Нечего ей нынче на Корсаке ошиваться.

- Это еще почему? - Удивился я.

- Да уж потому! - Веско аргументировал дедушка.


Собственно я и не ждал что все пойдет строго по моему плану. Чай не сопливый курсант "играющий" на симуляторах самого примитивного уровня. Хотя и там - ИИ обожают генерировать кадетам трудности самого неожиданного толка.

В общем трудности были... Были и с Советом Корсака... вполне ожидаемые, но были. Шмидты и поддерживающие их кланы подняли истерику что я якобы "увожу "Ковчег" с орбиты планеты, тем самым оставляя ее совершенно беззащитной перед лицом агрессора. Пришлось долго объяснять что "Ковчег" это не орбитальная крепость, и не должен висеть в одной точке пространства. Скорее наоборот - он силен именно своей мобильностью и подвижностью. К тому же - может отслеживать "происки врагов" хоть с противоположного края системы, и в случае появления вражеского флота успеть предпринять все необходимые средства для защиты. А от внезапной космической атаки осуществленной силами одного корабля уровня "залетные негодяи", вполне хватит висящего на орбите ШКК . ...По-хорошему хватило бы и одного танка, но я уж решил лишний раз на нервах народных избранников не играть.

...Зато клан Веласкес "вежливо предложил" "поделиться" львиной долей доходов извлеченных из предстоящего предприятия. Потому как дескать - "Поскольку ВС финансируются Советом Корсака, то и все доходы должны идти на нужды Совета".

Ну да тут мне хватило уроков дедушки Лешека. Я предъявил им смету предстоящих расходов, сразу оговорив что это лишь предполагаемая сумма, которая (все тут как умные люди и сами это понимают), в процессе реализации планов увеличится на 20-100 процентов, и предложил начать скидываться.

В ответ мне, (и как-то уж очень дружно), заявили что видать у клана Джи Юн доходы теперь зашкаливают все разумные нормы, а следовательно и налогов он теперь должен платить.... Кажется они так и не смогли придумать подходящую сумму поскольку вмешался дедушка Сао Ен и скромно так поведал что такой замечательный зять как я, - слишком дорогое приобретение для его скромного клана. И вообще - клан Кукуевых слишком известен в ЧО и окрестных галактиках "что бы даже надеяться...".

Тогда меня заставили оформить свою "семейную корпорацию" и следующие два дня мы ругались из-за вероятной суммы налогов и "вступительных вносов". После того как первоначально запрошенная сумма была снижена раз этак в триста, все сочли это разумным компромиссом и я получил место в Совете уже в качестве полноценного участника. И хотя мой клан был самый маленький, состоящий всего из четырех членов (Кузя Дракон тоже числился полноценным членом клана) - мой голос на Совете был более чем весомым..., как впрочем и выплачиваемый налог.


Но все это были, как говорится мелкие предварительные трудности по сравнению с настоящими проблемами которые пришлось решать при реализации плана. Трудности появлялись вполне ожидаемые, вроде укрепления стенок шахт и извлечение добытого материала, так и абсолютно неожиданные. И большинство этих неожиданных трудностей было связанно именно с бытовыми сложностями и притиркой моих людей друг к другу и к новым условиям существования в условиях коллектива совершенно иного, чем они привыкли плана.

Клан это конечно хорошо. Клан это четкая структура в рамках которой решается множество проблем. Но Клан это еще и очень косная структура, подчас лишенная достаточного уровня гибкости и инициативы снизу. Выявлять лидеров и генераторов идей. Создавать группы "по интересам" способные решать поставленные задачи не по приказу а по собственной инициативе. И в то же время - оставаться в рамках достаточно строгой армейской иерархии и дисциплины...

....Я опять вспомнил что такое не высыпаться и сидеть на стимуляторах. Перечитал прежние конспекты по психологии и вспомнил навыки гипнобоя, пытаясь вылепить из своей банды ту самую Армию, которую видел в своем воображении. ...И мне это нравилось!

Да, черт побери. Пожалуй за всю свою карьеру в ВС ЧО я не испытывал такого чувства удовлетворения от работы, как сейчас. И одной из важнейших этих составляющих этого удовлетворения было ощущение... Нет. Пожалуй во всем этом еще был некий элемент игры. Я еще не ощущал в полной мере что на карту поставлено буквально все и в случае проигрыша меня ждет полное уничтожение. "Ковчег" с его фантастическими техническими возможностями всегда держал некую "скрытую лазейку" через которою можно было бы удрать от трудностей и проблем. ...Чего уж говорить про маячущую подобно силовому щиту, где-то на грани сознания ЧО, который всегда подхватит и спасет твою шкуру, падай ты хоть со стотысячного этажа небоскреба?

И тем не менее - у меня было дело, и был азарт выполнить его как можно лучше и эффективнее. Да и не только у меня. - Парни мне достались отличные. Возможно не так хорошо образованные как средний житель ЧО. Зато куда более сообразительные, инициативные и дисциплинированные. Добывать руду, нести вахту по охране системы, изучать и разрабатывать новую технику и оттачивать приемы пилотирования малых кораблей в условиях астероидного пояса - ребята были готовы заниматься этим с пугающим меня азартом и работоспособностью.


И вот, спустя примерно месяца полтора - этот этап работы закончился. Мы добыли примерно пару десятков тонн редкоземельных металлов. Сумели переделать их в тепловые системы скафандров и особо ценящиеся в системе ВТС - 190 электронные чипы, позволяющие осуществлять связь в условиях местного нестабильного солнца. Теперь пора было приступать к третьей части плана. - Явной - коммерческой, и скрытой - дипломатической.


Вот тут то я и понял почему дедушка Сао Ен так настаивал на том чтобы я забрал с собой Чё. Нет, пожалуй понял я это намного раньше, когда оценил ее отношения к "Ковчегу" и то как она управляется с нашими "гостями".

Конечно, от нее и раньше и на корабле и в экспедиции было немало пользы. Даже не знаю как бы я обошелся без грамотного техника-архитектора способного вырезать и обустроить в многокилометровой толще льда отличные жилые, а главное комфортные и очень удобные модули, или спланировать стандартный космодром в нестандартных условиях. Или организовать складские помещения, да так, что бы любая мелочь постоянно оказывалась буквально "стоит протянуть руку". Чё всему этому училась и с большим удовольствием воплощала полученные знания в жизнь. И решать подобные задачи в нестандартных условиях ледяного шара вращающегося вокруг газового гиганта, ей нравилось куда больше чем строить коровники и подземные оранжереи на Корсаке.

Но! - Самое главное, у "Ковчега" была хозяйка, его старший помощник капитана, Великая Мать-смотрительница готовая поощрить за доброе отношение к кораблю и строго карать за малейшие провинности. И это чувствовалось буквально во всем. Вплоть до того, что "армейские" выходя за пределы отведенных им корабельных кубриков и палуб, на остальной части "Ковчега" чувствовали себя лишь гостями и вели себя очень скромно. Вроде мелочь. Но со временем я это очень даже оценил. Иногда возможность уединиться в собственном саду, на берегу собственного бассейна в компании собственной семьи с собственным домашним зверьком на коленях - это роскошь недоступная даже высшей гражданской категории.

Да, стоит признать, что если бы дедушка Сао Ен не настоял на том чтобы я взял Чё с собой, наверное очень скоро "Ковчег" бы перестал быть оплотом клана Кукуевых и стал общей собственностью ВС Корсака. Но Чё стояла на страже своего "приданного" и смогла провести очень четкие границы. ...Вплоть до того, что даже я платил аренду за собственный кабинет, который от имени ВС занимал на "Ковчеге". А любой другой пассажир корабля, мог войти во внутренние помещения только с официального разрешения одного из клана Кукуевых, (включая Кузю). Пара инцидентов с крысами и парализаторами очень быстро вбили это правило в подкорку моим подчиненным. И как я понял - уважать меня после этого они стали еще сильнее.


Но настало время спуститься с небес на землю. ...В том смысле - что для начала перейти на орбиту "Новой Колумбии" и открыть там торговую миссию. Вот тут уж, помощь Чё оказалась поистине бесценной. ....Нет, в принципе я уже давно не был тем наивным лохом, каковым прибыл примерно так с полгода назад на Корсак. Кое в к чем я уже изрядно поднаторел и даже научился не только считать денежки но и просчитывать выгоду. Более того - все эти разговоры о деньгах перестали вызывать у меня чувство неловкости и я даже начал находить в них определенное удовольствие. ....Это действительно можно было считать чем-то вроде спорта. Интеллектуального спорта вроде шахмат или преферанса. Интеллектуального спорта с элементами психологии, шантажа и физических угроз. Моя базовая подготовка в Университете, а особенно некоторые специфические дисциплины в Академии, довольно быстро позволили мне начать играть на довольно твердом среднем уровне. Отточенная логика, большой объем знаний, навыки риторики и общения с ИИ, да в конце концов математика на интуитивном уровне космического навигатора, огромный объем знаний по техника или истории человечества. ...А что уж говорить про приемы практической психологии, гипнобоя, управления толпой и психолингвистического программирования. - Хороший средней уровень в переговорах по денежным вопросам мне это обеспечивало. Нет, с гроссмейстерами типа дедушек Сао Ена, Лешека или других глав кланов, мне за одним столом мне еще делать пока делать было нечего. Да я возможно их уровня вообще никогда и не достигну потому что это уровень прирожденных гениев, но и выброшенной на берег рыбой, когда разговор заходил о финансах и оплате моей работы я больше себя не чувствовал.

....Совсем другое дело развернуться и организовать сеть продаж на совсем другой планете, культуры которой я еще толком не понимал. ...Более того, в силу известных обстоятельств прошлого знакомства к Новой Колумбии я относился к ее жителям с большим предубеждением и считал их всех больнымии психами. Без Чё я бы наверное так и ходил бы по "торговым миссиям" уездных космодромов, пытаясь впаривать свой товар на манер корабейника-разносчика.

У Чё же были связи. Она ведь давно уже вела торговлю с этой планетой. Благодаря этим связям нас пригласили в несколько "приличных домов" и это почти разом решило целую кучу проблем.

Местное "приличное общество".... Чё сразу предупредила меня что придется иметь дело с местной элитой элит. Местной аристократией, самыми богатыми землевладельцами контролирующими едва ли не половину всего экспорта Новой Колумбии. Что народ они своеобразный, весьма не простой и с собственным весьма оригинальным кодексом чести. Но как обычно из инструкции "Как мне себя с ними вести", последовало единственное указание - "Будь самим собой".

...Все это скорее походило на какую-то инфорпостановку из времен средневековья вроде американского юга или времен олигархических войн в России. Все были необычайно вежливы друг с другом, хотя не расставались с бластерами даже во время танцев. ...Правда, как объяснила мне Чё, пускать бластеры в ход в благородном собрании считалось в высшей степени неприличным, а все разногласия решались на специальных площадках, коими был оборудован тут каждый приличный дом. А в остальном.... Начиналось все с формальных знакомств и стандартных вопросов "Ни о чем" задаваемых с целью прощупать гостя и провести первую проверку на вшивость.

Общаться надо было подчеркнуто вежливо и, я бы даже сказал - изысканно. - Подобное ценилось. Еще требовалось блеснуть талантами - вроде как что-то спеть или продекламировать что-то из классики. Как опять же объяснила мне Чё - подобный уровень образования был тут доступен немногим и так местная элита отличала друг друга, подвергая не прошедших тест общественному остракизму.

Но в целом все было очень благопристойно. Все ходили раскланиваясь, общаясь подчеркнуто дружелюбно, а старых врагов, между которыми, как мне объяснила Чё лежали чуть ли не десятилетия кровавой вражды можно было отличить от остальных разве что по особо вежливым манерам и корректному поведению. При этом, по словам моей же Чё, всем этим благородным синьорам и джентльменам возвращаясь со светского раута, ничего не помешает всадить пулю в спину из засады сегодняшнему собеседнику, или угнать стадо коровоящеров пользуясь отлучкой хозяина.

К нам с Чё тут относились достаточно нейтрально. Мы не были своими, но мы были полезными. Клан Чё уже многие годы поставлял на эту часть планеты топливо без которого жизнь тут бы мгновенно встала бы, и потому, хотя мы и не могли похвастаться сотнями тысяч акров земли или тысячами голов скота - совсем уж париями нас не считали. Да еще к тому же Чё очень удачно запустила байку про мою принадлежность к аристократии Человеческой Общности, (только умоляю - никаких разговоров о рейтингах - ты из клана Кукуевых им этого должно быть достаточно.) А заодно уж - начала вовсю намекать на мои возможности достать уникальную аппаратуру связи..., да-да - прямо со складов Человеческой Общности. Не какая-то местная кустарщина.

С прямыми коммерческими предложениями к нам сразу никто не полез, но несколько заинтересованных взглядов я на себе уже поймал, а номер моего коммуникатора, вдруг, как выяснилось стал пользоваться большой популярностью. - Если я что-то успел усвоить в деле "торговля" - наши дела шли на лад и очень скоро мы сможем неплохо реализовать свой товар. Брать заранее договорились свежими консервами и запасами последнего урожая благо в это время сезона он будет особенно дешев, поскольку не придется тратиться на хранение. А в трюмах "Ковчега" вполне можно создать самые подходящие условия для хранение пары миллионов тон высококачественного зерна. Все это можно было весьма успешно сбыть как на Корсаке так и на Ламарке - третьей населенной планете Системы, а избытки можно было либо надежно законсервировать на складах Ковчега, либо вообще - сгонять в соседнюю звездную систему, где местные умельцы довольно ловко навострились добывать из недр своей планеты тяжелые элементы и строить вполне приличные энергостанции, зато испытывали нехватку в качественном продовольствии. Если для местных кораблей летающих на соке арбуза это было бы весьма рискованным путешествием, то для "Ковчега" - не более чем небольшая прогулка.

В общем все было мило и вдохновляюще, пока не появился он. То что это ОН я как-то понял сразу. Как-то сразу изменилось общее настроение и в атмосфере расслабленного противостояния почувствовалась какая-то диссонирующая нотка.

Есть такие люди, считающие своим правом и даже чуть ли не обязанностью идти против течения. Слишком громкий голос, слишком резкие и бесцеремонные манеры. ...Я все ждал что вот-вот стану свидетелем одной из тех дуэлей, про которые рассказывала мне Чё. Увы - свидетелем я не стал, зато стал персонажем.

С чего он привязался именно ко мне? - Действительно преследовал коммерческую выгоду или просто сыграла роль моя слишком экзотичная внешность, (ох уж этот плащ, я все еще продолжал носить его в качестве официального мундира). А может этого Севилью решил поглумиться над гражданином ЧО которых все тут считали откровенными слабаками, или просто он увидел новый персонаж, до той поры еще не подвергавшийся его нападкам. Но так или иначе, а привязался он именно ко мне.

Что о нем еще сказать - огромный. Нет, реально огромный человек. Причем не просто высокий - хорошо за два метра ростом, но еще и сложенный словно шкаф..., двустворчатый. Нет. Обычный луч бластера делает одинаково аккуратную дырку в туше любого размера, но почему-то подобные громилы все равно считают что их рост и физическая мощь придают им какое-то особое преимущество перед всеми остальными представителями человечества что делает их необоснованно самоуверенными.

Для начала последовал вопрос о горном комплексе, давным-давно забытом на местных лунах. Синьор де Сильвио предъявлял на него какие-то претензии и в связи с этим требовал - "Отдать все что ты заработал с помощью моего оборудования".

В ответ я весьма любезно отметил что тщательно проверил права на это оборудование по законодательным базам всех трех планет, и даже выплатил кое-какую компенсацию компании его сюда притащившей. Имя синьора де Сильвио или название хоть одной принадлежащей ему компании там не упоминалось. Так что видимо тут закралась какая-то ошибка и я буду рад назначить собрание бухгалтеров которые, я уверен, с легкостью разрешат это недоразумение.

В ответ он повел себя крайне агрессивно и начал сыпать оскорблениями, причем в присутствии моих жены и сына, не обходя и их перлами своего сомнительного остроумия.

Естественно - терпеть я этого не стал. - Я довольно новый человек в ваших краях синьор Севильо. - Все еще пытаясь оставаться в рамках вежливой беседы, ответил ему я. - Но мне довелось побывать на многих планетах и думаю на любой из них ваши слова и поведение давно бы уже сочли вышедшими за рамки допустимого. Более того - везде где я был, ваши слова уже давно бы посчитали оскорблением и поводом для серьезного конфликта. Чего вы добиваетесь?

- Да вот хочу оскорбить заезжего прощелыгу, но у того видно совсем нет гордости и он терпит мои оскорбления как жалкая шавка побои. Потом я планирую прикончить тебя и забрать все твое имущество и все те доходы что ты нахапал грабя меня.

- Вообще-то синьор де Севильо, я был уверен что попал в общество благородных людей, где подобные вопросы решаются в более деликатной форме. Но вижу что в местном обществе вы не пользуетесь ни уважением ни популярностью и для меня остается загадкой почему вас тут до сих пор терпят, а не выгонят на конюшни убирать навоз за вашими ящерицами.

- О, они бы этого хотели, - выгнать Хуана Севильо на конюшню. Да руки слишком коротки, так что сопляк, хочешь ты этого или нет, а тебе не удастся спрятаться за широкую спину закона и прочего крючкотворства. Если Хуа Сильвьо сказал что тот горный комплекс принадлежит ему - значит так это и есть. Так что можешь щенок можешь поджать хвост и начать делать лужицы - тебе все равно придется иметь дело со мной. Хочешь ты этого или нет.

- Что же - внешне я оставался абсолютно спокоен - сказывался опыт многочисленных схваток и соревнований, а также навыки гипнобоя. ....Хотя ловить на себе сочувственные взгляды окружающих, смотрящих на меня как уже на обреченного человека, было весьма неприятно - Полагаю вам все же хватит такта не устраивать драку прямо здесь, а подобрать достойное место для дуэли коию и провести по всем правилам? - Только и поинтересовался я. - Если конечно вы не собираетесь начать полноценную войну прямо сейчас.

- На местной ферме, которую хозяин зовет поместьем - я знаю есть подходящая арена. - Усмехнулся мой противник плотоядно облизываясь и скаля длинные кривые зубы. Я тут уже успел прикончить пару выскочек вроде тебя. Сойдемся там через пятнадцать минут, тебе хватить чтобы распрощаться со своей косоглазой подружкой. ....Ах да - дуэль, выбор оружия я так уж и быть оставляю за тобой. Я бы конечно предпочел благородный мачете, когда им рубишь вражескую плоть - чувствуется как хрустят кости и кровь стекает прямо между пальцев. Но ты малыш можешь выбрать свой любимый бластер. Утешься - смерть от него более безболезненна. Аста лаивста щенок. Скоро я отправлю тебя в ад.

- Мои соболезнования сударь.... - Первым дело сказал мне синьор Лион - хозяин поместья в котором нас принимали. - Поверьте, я желал бы совсем иного исхода, но к сожалению по ряду причин не могу отказать от дома этому синьору. Искренне надеюсь, что вы сумеете умереть достойно.

- Однако этот синьор..... несколько выделяется из общего ряда своими манерами.... - Осторожно заметил я. - Видимо на это есть какие-то причины?

- Так уж получилось - что он самый богатый землевладелец во всей округе, а может и на всей Новой Колумбии. Как так получилось, что безродный пастух завладел вдруг таким имением - боюсь те кто мог бы ответить на этот вопрос к сожалению уже мертвы.

Его отец в свое время настрогал немало количество отпрысков, но вовремя подсуетился отправить их на другие планеты, тем самым не став привлекать к себе излишне пристального внимания соседей. Но так уж получилось, что в течении двух десятков лет все они вернулись, да еще и понабравшись весьма дурных манер и довольно неприятных умений. Теперь у них большой клан состоящий из десятка братьев и им удалось, действую где подкупом, где обманом, а где и откровенным убийством собрать захапать в свои руки огромные земли. А еще они содержат целую армию бандитов-с наемников, поэтому даже если мы сейчас попытаемся объединиться против них - победа обойдется нам слишком дорогой ценой, хотя вполне возможно что нас вообще ждет поражение. А именно этого, я более чем уверен, они и добиваются, устраивая постоянные склоки и свары.

- Что ж - видимо придется мне как-то разбираться с этим вопросом. - Пожал я плечами и говоря все это с уверенностью которую не чувствовал.

- Увы синьор. Хотя я знаю что у вас на Корсаке искусство управления бластером весьма в цене - едва ли вам удастся одолеть Хуана Севильо. Это не человек, а настоящий дьявол, к тому же у него особое оружие, говорят прямо из арсеналов Человеческой Общности и скафандр который невозможно пробить лучевым оружием. Все это связанно в особую интеллектуальную систему разработанную на Ламарке. Так что его оружие даже

наводить на врага не надо, а достаточно просто указать глазами на нужный объект, и комплекс сделает все сам. Причем, заметьте, стрелять он начнет с дистанции примерно равной трем-пяти милям, даже не дав вам приблизиться на подходящую дистанцию. Но даже если каким-то чудом у вас и получится его прикончить - вам до конца жизни придется опасаться мести его братьев. А поверьте мне - это очень злобные и мстительные подонки обладающие не только хорошим оружием, но и немаленькими личными армиями.

- Странно синьор Лион, мне казалось что в вашем обществе должны были существовать некие защитные механизмы против подобных "завоевателей". В конце-концом, оно ведь уже достаточно стабильно на протяжении почти трехсот лет.

- Так все и было. Но видимо любые механизмы дают сбои. - Мой собеседник печально пожал плечами. Большинство наших завоевателей удерживает в рамках банальных здравый смысл - войны слишком разорительны, огромные территории невозможно контролировать, да и стать самым-самым-самым большим человеком на всей планете.... -а что дальше? Но когда раздавали здравый смысл, браться Севильо видимо стояли в очереди за жадностью и наглостью. Конечно, никто на Новой Колумбии не сомневается что рано или поздно они банально разорятся. Уже сейчас известно что деле в их огромных поместьях идут не лучшим образом, поскольку охрана и содержание армий требует слишком больших расходов. Но боюсь - до этого они еще успеют наделать немало бед.

- Что же синьор Лион. - Продолжал усмехаться я. - Я весьма благодарен вам за ваш содержательный рассказ и своевременное предупреждение. И все же я постараюсь выиграть этот поединок, хотя бы потому что не привык терпеть поражения. Так не будете ли вы столь любезны проводить меня на эту вашу Арену, а заодно уж и ознакомить с основами местного дуэльного кодекса?

- Вы очень смелый человек синьор Кукуев. - Восхищено покачал головой синьор Лион. - Поверьте, я всем расскажу о вашем хладнокровии перед лицом опасности.


Хладнокровен? Сказать что мне не было страшно? - Это не слишком подходящее слово. Я был... это был не страх, не растерянность или какое-то еще чувство вроде неловкости или неуверенности. - Я был в глубочайшем тупике.

Нет, страха перед этим амбалом я не испытывал, как впрочем и перед его навороченным скафандром и стрелковым комплексом. Удивить меня скафандром высшей защиты было сложновато. А уж многочисленные стрелковые комплексы на основе ИИ - мы испытывали их по десятку в год, находили средство противодействия, благополучно внедряли в жизнь и успокаивались. Мой нынешний боевой скафандра был разработан даже с основами технологий Семипалых. А установленная там система наведения помех наверное заняла бы даже первое место на конкурсе семипальских параноиков. Чтобы вычислить где конкретно, среди десятков, а то и сотен ложных мишеней нахожусь я - пришлось бы задействовать ИИ КУФа. Так что какая-то Ламарская кустарщина меня не пугала.

Да и внешне этот человек не казался мне страшным. Я повидал много расскаченных препаратами амбалов с нервной системой взвинченной посредством биочипов и нейтронных усилителей.

Грохнуть его не было бы большой проблемой.

Грохнуть. На учебном поединке с максимальной степенью жесткости...

Увы, по местным правилам - дуэль могла иметь только одно завершение - Смерть одного из противников.

А вот готов ли был я убить?

Можно сколько угодно вспоминать о расстрелянных на полигонах мишенях и зарезанных манекенах. Можно рассказывать себе о том что ты уже убивал..., массово, правда еще не зная что убиваешь. Можно вспомнить как отправлял корабли и торпеды уничтожать живых мыслящих существ. И даже как в реальном бою стрелял в семипалого. И даже можно вспомнить самое страшное - как угрожал смертью живому человеку, заставляя выполнить свою волю. ....Но тут все будет совсем по другому. Я это точно чувствовал. И ту черту, которую мне кажется предстояло перейти буквально через несколько минут, пересечь обратно уже не удастся никогда. Она навсегда изменит не только мою жизнь но и.... наверное жизнь вообще. Весь тот привычный мне мир Гуманистической теории в котором я все еще невольно существовал - рухнет окончательно, а дальше будет хаос, мрак и ужас.

Казалось бы - была вполне ясная и разумная инициатива - сбежать. "Высвистать" танк, погрузиться на него..., да хоть прямо на этой самой Арене. И - прости прощай суровая Новая Колумбия, решившая забрать у меня намного больше чем я готов был дать - душу!

Но опять вставал вопрос этого самого пресловутого "но". Мои люди! - как они отнесутся к подобному бегству? Я уже довольно хорошо успел изучить местные нравы и давно понял, что убийство их пугает куда меньше чем явная демонстрация трусости и связанная с этим потеря репутации.

Можно потом будет приводить сотни разумных доводов, ссылаться на Гуманистическую теорию или приводить притчи из всех мировых религий, оправдывающих этот поступок. - В глазах моих людей.... В глазах жителей Корсака, Новой Колумбии и окрестных планет это не будет иметь ни малейшего значения. - Как ты можешь командовать вооруженными силами, если не способен пустить свое оружие в ход? - Ты пустое место, болтун, уступи дорогу тому кто может, иначе тебя заставят отступить.

Но кон в этом поединке было поставлена не просто моя жизнь или репутация. На кону стояла и репутация клана Джи Юн, и репутация ВС Корсака, и вообще - всех людей кто хоть каким-то образом был со мной связан.

....А еще эти разговоры про бластер у виска Коли или Чё! Получше узнав нравы мира в котором я обитаю, я почти не сомневался что стоит мне только показать свою слабость и призрак этого самого пресловутого бластера замаячит возле голов дорогих мне людей. Просто так надо. - Слабак не может владеть чем-то действительно большим, опасным и не обходимым такому большому количеству народа.

Итак - единственный разумный вывод - я должен убить своего противника! Человека вызывающего откровенную неприязнь, долго и старательно нарывавшегося на свою смерть. Смерть, известие о которой большинство жителей Новой Колумбии воспримут с радостью и облегчением. Но.... Убить человека!!!!


Даже выходя на арену я так и не знал как поступлю в следующий момент. Нет. У меня уже была продуманна тактика и стратегия. Почти посекундно расписан сценарий предстоящей схватки. Я выбрал то самое оружие, которое позволит мне победить с максимальной эффективностью и даже эффектом. Но до самого последнего момента, так и не был уверен что смогу сделать это.

- Хм, соплячишка из ЧО, что это такое ты держишь в руках?

- Сеньор Севильо... - На контрасте с моим противником я старался держаться подчеркнуто вежливо и корректно. - Вероятно вам не сказали, но я тоже большой любитель холодного оружия и мне не раз приходилось ощущать как кровь противника стекает между моих пальцев. Так что - полагаю все эти бластеры, скафандры и прочие ухищрения последних веков позволяющие убивать на расстоянии прячась за энергетической защитой нам не понадобятся. Вы вполне можете выбрать свой излюбленный мачете, либо воспользоваться вторым виброножом, который я готов предоставить вам во временное пользование.

- Либо ты очень смелый малыш, либо тебе уже наплели что против моей ламарской сбруи у тебя нет никакого шанса. Но в любом случае - мне это нравится. Деремся с голыми торсами, чтобы видно было как кровь хлещет из ран! ...Нет, мне не нужен один из твоих клинков. Мои мачете тоже имеют виброрежим и одинаково легко кромсают человеческую плоть и стальные болванки.

Что ж. - мы сошлись. Повторяю, я так и не бы уверен до конца что делаю.

Или...., может быть я просто лгу сам себе? Пытаюсь найти какое-то утешение в потакании собственной слабости?

За моей спиной стояло слишком много. За моей спиной стояли люди, которые значили для меня слишком много. Прости "Великий Предок", но разочарование в твоих глазах я перенесу намного проще, чем презрение в глазах жены и боль в глазах своего сына. Совет Человеческой Общности меня наверняка осудит, но одобрение и преданность в глазах тех молодых ребят которые доверили мне свои жизни. Те которые по моему приказу спускались в ледяные шахты ??, кто крутился в астероидных поясах отрабатывая навыки управления простеньким боевым катером, и кто внимал каждому моему слову словно истине в последней инстанции на занятиях тактикой и стратегией. ....Пожалуй для меня все это сейчас намного важнее.

Дальше - все было очень просто. Я сразу ввел себя в особый транс. Обычный транс глубокого погружения перед боем. Точно так же, как делал это перед любыми серьезными соревнованиями, когда предстояла схватка с сильным противником. А дальше - организм уже все сделал сам. - Нет под рукой "Реаниматора" или он есть - удары идут с одинаковой силой и одинаковой точностью.

Еще просто наблюдая за этим громилой Сильвио я заметил множество слабых мест в его движении. Он не очень хорошо держал баланс. Слишком полагался на силу и собственную резкость. К тому же - все эти нервные инплантанты не лучшим образом влияют на координацию. Нужны сотни часы тренировок, чтобы новые возможности полностью пришли в соответствие с умениями организма.

Нет, это был хороший боец. ...Для своего уровня. Но слишком широкий замах, слишком резко выброшенное вперед тело и доли секунды на восстановление равновесия. - У меня была бездна времени чтобы поднырнуть под бьющую руку и нанести несколько легких касаний. Поскольку виброрежим в ноже был включен (кто знает какие пакости мог заготовить этот мерзавец), этого хватило чтобы мой противник мгновенно лишился ноги, руки и оказался с располосованной печенью.

- Сеньор Сильвио. - Поскольку раны нанесенные виброножом были настолько тонки, то мой соперник все еще пребывал в сознании. - Я знаю что это вовсе не по правилам местного дуэльного кодекса. Однако, у меня есть средства сохранить вам жизнь и в течении суток поставить на ноги. Предлагаю забыть все прошлые обиды, забыть про это печальное недоумение и просто начать все заново.

- Иди ты к черту ублюдок. Не нужны мне твои ЧОевские милости. - Прорычал в ответ Сильвио. - Чертям в аду будет очень тошно, пока мои братья на заставят тебя присоединиться ко мне. Мы вырежем к свиньям собачьим весь твой паршивый клан. Заберем все что у тебя есть и оттрахаем твоих косоглазах подружек. Вот тогда в аду мне станет тепло и комфортно. Аста лависта - покойник.

Глава ??

А потом мне снова захотелось уединиться с ящиком скванского бренди и рухнуть на самое дно пропасти.

Но я не мог!

Да было очень мерзко, но я не мог. Глаза моих подопечных. В них был и восторг, и гордость за меня, и особенная гордость от того что я их Вождь!

Посмотрев в эти глаза, выслушав спокойные, полные сдерживаемой радости поздравления, я вдруг понял разницу между Главнокомандующим и Вождем. Главнокомандующего назначают и снимают решением начальства свыше. Вождя избирают сами люди, и оттого они преданны ему не повелению высшей власти, а по собственному желанию. Быть Вождем - значит все время быть на виду, значит контролировать каждый свой жест и поступок, ибо малейшая оплошность наносит удар по тем людям что решились доверить мне свои жизни.

Да. Я уже был Вождем. Я вел этих людей на Большую охоту. Я отстаивал и защищал их права и интересы в Большом Совете даже перед лицом представителей их кланов. Я учил их пользоваться техникой и оружием. Я послал их в ледяные пустыни Харона и показал как даже в этом бесплодном месте можно стать сказочно богатым. ....Да-да - предварительные итоги операции были уже подведены. Даже если не учитывать выгоды от перепродажи вырученного за элементы материалов - за эту пару месяцев каждый мой вояка заработал кредитов больше чем средний клан на Корсаке. Так что их преданность и вера в меня сейчас были почти безграничны.

....И вот - я нажираюсь скваского бренди, жалею себя, устраиваю какие-то безумства и вообще веду себя как инфантильный юнец из человеческой общности. Подобный диссонанс я себе позволить не мог. Так что, как бы не хотелось мне уединиться и хорошенечко пожалеть себя - пришлось взять себя в руки и вести как ни в чем не бывало.

Да и.... Странно. Но две трети моего желания корчить из себя инфантильного мальчишку, почему-то зиждились именно на том что раскаяние и печаль которые я испытывал после первого своего совершенного убийства, оказались куда меньших масштабов чем я планировал.

Ну да - убил. Да - это ужасно. Человеческая жизнь бесценна а я прервал ее исключительно из за своей прихоти, гордости и даже жадности. Мне нет прощения, я окончательно деградировал до уровня примитивного дикаря, и подобному существу нет места в человеческой общности.

- Он долго нарывался - он нарвался. - Сквозь все эти, как я теперь понимаю не слишком искренние вопли раскаяния, постоянно прорывался совершенно другой, новый для меня голос. - Это был враг. Тебя учили уничтожать врагов, если они не идут на переговоры. Ты лишь сделал то что должен. Почему убийство Гада, вся вина которого в биологическом инстинкте охоты и голоде, тебя давно уже абсолютно не трогает. Но почему ты должен переживать из-за какого-то выродка, по его же признанию убившего уже немало людей, причем зачастую сделавшего это исключительно чтобы потешить свою гордыню либо из жадности?

- Но ведь.... Людям свойственно заблуждаться. Уверен, окажись на моем месте куда более опытный и мудрый наставник, он бы сумел убедить Хуана Сильвио встать на путь исправления, изменить свою точку зрения.... И вообще....

- Расскажи это ??? отправившемуся на переговоры с семипалыми. Для того и существуют ВС, чтобы разбираться с теми кто не слышит голос разума.

- Да но я ведь....

- Сейчас у тебя есть дела поважнее.


Да. Действительно. Буквально на следующий день после дуэли к нам пожаловала делегация местных доброжелателей во главе с синьором Леоном. Который от имени всех присутствующих и даже отсутствующих выразил свое безграничное восхищение моим подвигом. И не без интереса в глазах поинтересовался моими планами, особенно учитывая что братья де Сильвио вышли на тропу войны. Собирают и вооружают всех своих работников, вызывали парочку своих космических кораблей и даже готовят катера способные поняться на орбит и атаковать там огромный корабль. Судя по всему - удар готовится сразу по двум направлениям - этой гостинице на окраине небольшого городишки, ставшей нашей временной резиденции на Новой Колумбии, и одновременно будет проведена попытка захвата "Ковчега".

- Они это серьезно? - Только и хватило спросить меня своих посетителей поведавших мне внезапные и неожиданные планы врага. - Захватить "Ковчег" силами внутрисистемных транспортников? Да и напасть на нас... больше дюжины человек в неплохо защищенном месте. Даже если им и удастся подобная глупость - количество жертв пойдет на десятки если не больше. Да это тогда и правда впору будет объявить настоящей войной.

- Возможно они рассчитывают на подавляющее преимущество в людях. - Осторожно отметил синьор Луис. - Насколько я знаю, против каждого вашего бойца они способны выставить до полусотни своих вояк. Большинство из них батраки, а то и вообще пришлые иммигранты, тут на Новой Колумбии это не очень ценный ресурс. А их корабли.... Они не просто внутрисистемные транспорты. Давно ходили слухи что там стоит оружие посерьезнее, а браться де Сильвио якобы промышляют пиратством и грабежом мелких поселений старателей на астероидах и дальних участках планеты.

- Да, правда они не пытаются пугать, а готовятся серьезно. - Влезла в разговор Чё входя в комнату в чем-то необычайно элегантном в сопровождении тележки официанта. (она утверждала что эта штука произведет на местных сногсшибательное впечатление). - Я сразу после окончания поединка дала ИИ приказа отслеживать любую аномальную активность в секторе ВТБ-190, отслеживая по ключевым словам, пунктам отдачи приказов, характерным выражениям речи и даже анализировать передвижения судов и масс людей. - Братья де Сильвио собирают армию и готовятся напасть на "Ковчег" искренне веря что это им по силам. Что будем делать?

- Ну во первых - по всем ВС приказ минус единица. Шмидта, Тарасюка и Эчервару вызвать по закрытой связи. "Ковчег" - индекс ноль, выпустить боевые модули. Крыс внутрь - универсалов на внешнюю оболочку. Отыграем, будто бы это может быть настоящей угрозой. Но ты на всякий случай предупреди всех помнить про индекс ноль, так что дальше отведенных палуб и трюмов экипажу не соваться.

Всем силам ВС находящимся на орбите или в увольнении на планете - собраться в "Ковчеге" и поддерживать готовность. ...Связь пошла? - Шмидт, возможно ты слышал что у нас тут намечается небольшая война. На тебе личный состав. Проследи чтобы все, даже в помещениях, ходили в скафандрах высшей защиты. Подготовь команды для отражения десанта и штурмовые группы. А главное - следи за психологической обстановкой в коллективе. Ожидание может продлиться долго, а это изматывает, так что сдерживай желающих немедленно подраться хоть с кем-нибудь, и буди тех кто попытается заснуть на нервной почве. Лучше всего займи их делом. Пусть чистят оружие и перебирают оборудование. В общем - держи их в узде но и не дай перегореть раньше времени.

Эчевара. - Серьезным зенитным прикрытием займется сам "Ковчег". Твоя задача просто не подпускать никого ближе чем на пару сотен километров. Не хватает нам еще ухлопать гражданского случайным выстрелом. Отправь половину своих ребят в боевое патрулирование. Остальные пусть отдыхают и готовятся х сменить.

Чистить пространство вокруг "Ковчега" надо максимально вежливо. Не хватает нам чтобы к этим придуркам де Сильвио, присоединились еще и обиженные вашей настойчивостью. Сейчас вам пришлют данные кораблей которые будут возможно задействованы в попытке штурма. Изучите их слабые места. При появлении - первыми не нападать, но в случае явной агрессии, приказываю работать на уничтожение. ....Впрочем - Внезапно мне в голову пришла чисто "корсаканская" идея, можете просто порезать дюзы и обрубить центры управления. Добычу потом отремонтируем и продадим.

Владлен - твоя группа занимается общей стратегией. Я хочу уже через полчаса видеть как-минимум штук шесть сценариев атаки и обороны. Старший помощник Чё назначена начальником разведки, так что ваша группа тактиков тоже подчиняется ей. И запомните, мне не нужны реки крови, я не желаю видеть выжженую застекленную землю на месте бывших пастбищ, так что никаких глобальных действий. По возможности это должна быть обычная полицейская операция по усмирению гражданских беспорядков. - Выявить вожаков, взять под контроль склады вооружения, обрезать связь и максимально изолировать участников друг от друга. А уж если придется пускать в ход оружие - удары наносить исключительно по ключевым точкам обороны и желательное с наименьшим количеством жертв. ....Чё, у тебя уже есть картинка из центра управления боевых операций? ты уже выяснила где сидят эти сумасшедшие братья де Сильва и общее расположение их сил?

- Трое на кораблях на той стороне орбиты планеты. Судя интенсивному движению малых транспортов с планеты - загружаются оружием и берут на борт десант. Оружие - слегка переделанные рабочие лазеры могут повредить обычный корабль, но броню "Ковчега" даже не поцарапают. Десант - примерно три сотни человек. - Местные поденщики и рабочие с орбитальных верфей и заводиков. Вооружение - стандартные скафандры и охотничьи бластеры... кажется никто из них не имеет даже отдаленного представления как захватывать корабли висящие на орбите. Несколько отрядов идиотов вообще вооружены огнестрельным оружием.

Еще два брата руководят всем из своего центрального поместья. Там у них тоже сделано что-то вроде центра управления, куда сходится вся информация со всех владений этой семейки. По местным меркам это место укреплено довольно хорошо. На плане видны оборонительные бункеры, а под землей сканируется разветвленная сеть ходов и помещений. К тому же - существует три независимых друг от друга энергетических сети. Еще несколько автономных генераторов подпитывают автоматические системы лазерного огня. Заметно даже присутствие примитивны ИИ - наверное ламарские поделки.

- Надеюсь ты уже....

- Конечно. Почти шесть часов назад главный ИИ подсадил в их систему вирус, так что мы можем отслеживать все их приготовления и команды в режиме реального времени. А когда придет время, по нашему сигналу процентов семьдесят их энергии просто отключиться. И конечно же даже муха не взлетит с их газона чтобы не быть помеченной метками наших радаров и обозначена как цель.

- И каковы их ближайшие планы?

- Сначала они нанесут удар сюда. Штурмовые отряды поведут аж еще четыре брата де Сильвио. Планируется захватить нас по возможности живыми и потребовать доступ на "Ковчег". Если этот план не выгорит - нас просто ликвидируют а "Ковчег" захватят силой прорезая корпус промышленными лазерами и отправляя внутрь десант. Идиоты, они даже не представляют себе что такое усиленная керамитовая броня. А уж как могли бы порезвиться универсалы на внешней оболочке и крысы внутри... Кстати - соблюдать договор и оставлять нас в живых братья не планируют. У меня достаточно материала где они прямо говорят об этом.

- Сколько у нас времени до начала первой фазы операции?

- Примерно сорок одна минута, но учитывая их общий бардак и темпы подготовки - вполне могу дать от двух часов до двух суток.

- Хорошо, нам вполне хватит чтобы убрать весь гражданский персонал из гостиницы и окрестностей. Пусть люди Ингвара этим займутся. Пообещай компенсации за неудобство и порчу имущества. Хозяину гостиницы... может есть смысл просто выкупить

Это заведение по двойной цене?

- Сеньор Кукуев. - Вмешался в беседу один из спутников синьора Льюиса. - Я и есть владелец этой несчастной обреченной гостиницы. Законы гостеприимства требуют от меня, как от благородного человека, чтобы я до последнего защищал своих гостей с оружием в руках. И я собираюсь это делать, ибо мысль покинуть своих гостей в минуту опасности для меня просто оскорбительна. А что касается постояльцев - боюсь в гостинице их уже не осталось, слухи на Новой Колумбии разносятся быстро и мы отнюдь не единственные узнали о планах де Сильвио. Вся планета уже говорит об этом.

- Сеньор... Эчеварра.... Поверьте я очень опечален причиненными вам, пусть и не совсем по моей вине неприятностями. Но свой долг благородного человека я вижу в том чтобы возместить вам все вероятные убытки. Что касается необходимости защищать нас - это будет абсолютно излишним. К тому времени когда Сильвио пришлют сюда своих головорезов я планирую эвакуировать и всех своих людей, и персонал гостиницы, и даже ваших домашних животных, а также предметы имеющие для вас ценность... к примеру как память. Это будет ложная цель, ударив по которой они подставятся под мой удар, да к тому же предоставят мне превосходное юридическое обоснование самому нанести второй.

- Сеньор Кукуев... - В голосе сеньора Льоса слышалось искреннее удивление. - У меня создается ощущение что вы не просто планируете выжить, но даже кажется и победить в этой войне! Неужели вы и правда обладаете подобными возможностями?

- Сейчас я конечно всего-то скромный торговец кое-каким дефицитным оборудованием. Но когда-то.... - Я позволил себе скромно потупиться. - Я командовал всеми вооружёнными силами Человеческой Общности. А оружие которым я еще обладаю, и которое отдали мне в память о годах проведенных на службе, ....вы только не пугайтесь, вполне способно полностью уничтожить жизнь на этой планете, да и во всей системе. Хотя разумеется у меня даже в мыслях нет использовать его в подобной нелепой ситуации.

То что вы называете войной, для меня лишь мелкий эпизод и недоразумение. Вся эта возня сильно удручает меня, и я конечно попытаюсь обойтись как можно меньшим количеством жертв. Однако - надеюсь на ваше понимание, как на представителей, не постесняюсь этого сказать, аристократии и правящего класса Новой Колумбии. Мне бы очень не хотелось чтобы этот глупый конфликт перерос в абсолютно ненужную войну между нашими планетами.

- О нет. Заверяю вас. - Поспешно влез в разговор сеньор Льоса. - Эта ужасная свара - исключительно частная инициатива братьев де Сильвио и к остальным жителям Новой Колумбии не имеет ни малейшего отношения.

- В таком случае господа, судя по этим звукам - прибыл мой транспорт для эвакуации. Насколько я знаю, вы все прибыли на своих катерах, однако я готов предоставить вам охрану на случай возможных недоразумений.... Не надо? Тогда полагаю нам пора расспрощаться до вечера... Вечером я планировал небольшой прием по случаю посещения вашей замечательной планеты, как ответ на оказанное мне вами гостеприимство (Чё уверила меня что это очень серьезно, и даже привела какой-то пример из классики про "манкирование контрвизитом"). Не думаю, что вся эта заварушка помешает сегодняшнему приему, так что не будем его отменять. Я послал официальные приглашение всем достойным представителям вашего общества. Но был бы благодарен вам друзья мои, если выокажите любезность - поговорить на эту тему с теми своими друзьями и соседями с которыми я пока еще не знаком. Уверен к вашим словам они отнесутся серьезнее, чем к приглашениям какого-то чужака.

Прием состоится на моем корабле. Если у кого-то возникнут проблемы как добраться до "Ковчега" - пусть пришлют вызов по официальной связи, код вызова есть на приглашениях, и я пришлю за ними свой транспорт. Берите с собой жен и детей. Сеньора Чё думаю будет счастлива показать им ее любимый дом, так как она практически сама занималась его обустройством. А мой сынишка познакомит ваших достойных отпрысков с игровыми комнатами, тиром, полигоном и бассейном. Надеюсь всем будет очень весело. А пока наши домашние развлекаются, я полагаю, мы и сможем обсудить события дня в более спокойной обстановке.


Собственно дальше все было почти банально и скучно. Немного примитивной аппаратуры создало у наблюдателей всех мастей ощущение что в несчастной гостинице полно народа и все они активно готовятся к обороне. Удар по зданию был нанесен одновременно с шести катеров. При этом были обрезаны линии связи и энергетики, что свидетельствовало либо о некотором опыте нападающих, либо о том что план все же составлял кто-то с мозгами. Вот только зачем в этом случае было крушить хозяйственные постройки и сносить крышу так и осталось для меня тайной. Два возможных входа оказались заблокированны, а обломки стен, куски горящей кровли и прочий мусор только помешали штурмующим организованно взять гостиницу под свой полный контроль. Пришлось ждать лишних минут двадцать, и только потом врубить несколько установок парализующего излучения. Нападавшие ворвались почти неорганизованной толпой, примерно сотня идиотов, вооруженных в основном банальным огнестрелом и одетых в самые примитивные скафандры, а то и вовсе без них. Защиты от парализующего излучения они не имели и потому почти стразу попадали как подкошенные и мы на время оставили их там спокойно полежать. ...Да, конечно это было опасно, и по инструкции подвергшемуся обучению необходимо в течении десяти-пятнадцати минут оказать медицинскую помощь, иначе он может умереть от удушья или захлебнуться собственной рвотой. ....Как потом выяснилось - четырнадцать человек и захлебнулось или попали в пламя пожара, поскольку это надо же было быть такими идиотами идти на боевую операцию выжрав не менее бутылки местного кактусового пойла. Но я отнес этих четырнадцать к приемлемыми потерями, утешив свою душу тем что это были отнюдь не лучшие представители человеческой общности, а скорее даже наоборот - даже по местным меркам они считались редкостным быдлом. А у меня так и так не хватало людей чтобы сразу взять под контроль все воинство братьев де Сильвио - у них было почти в пятьдесят раз больше человек чем у меня.

Дальше работа была куда более ювелирной. Мои катера очень аккуратно обездвижили вражеские суденышки идущие на штурм "Ковчега". Сложностей не возникло, ибо делались эти кораблики на местной верфи и по самой упрощенной схеме. Все важнейшие узлы либо торчали снаружи, либо были прикрыты чисто символически броней класса "стальной лист". А системы наведения моих корабликов были слизаны с самых последних разработок ЧО и с дистанции в пару километром могли вдеть нитку в иголку, а не то чтобы попасть в цель размером со средний мобиль. Достаточно было просто перерубить энергопроводы идущие к двигателям и расстрелять управляющий модуль. В результате - банка живых консервов начинала вращаться в космосе взывая о помощи. Помощь мы конечно оказывали..., хотя тоже не очень с этим торопились, просто сгребали их в одну кучу и следили чтобы они не уплыли в открытый космос или не попали в гравитационное поле планеты.

А вот с поместьем де Сильвио пришлось повозиться чуть дольше. Конечно я отправил туда танки и нескольких универсалов. Им почти и правда пришлось повоевать "по-взрослому" вскрывая линию обороны этого семейства. Говорят строили и разрабатывали они ее около девяти лет. Закупая дорогие автоматические комплексы и даже потратившись на керамитобетон. Но моей технике понадобилось на штурм примерно около пятнадцати минут. Потом мы просто прорубали отверстия в стенах казарм и прочих помещений и закидывали в дыры шоковые гранаты. А потом, для большей надежности запускали внутрь автоматического робота со стандартным парализатором. Правда несмотря на все эти меры предосторожности парочку автоматов мы при этом потеряли у некоторых засранцев защита оказалась классом куда выше чем мы рассчитывали, но в целом - все прошло без проблем.

А после - началось самое нудное и противное - извлечение пленных из подземных бункеров и коридоров, выковыривание их из скафандров и оказание первой медицинской помощи.

Зачистка помещений продолжалась почти четыре часа. Пришлось даже самому покинуть зал управления и облачиться в скафандр. Как я уже понял - Вождь должен идти впереди своих людей, хотя бы первое время пока не убедит их в своем полном превосходстве.

И хотя не везде шоковые гранаты и парализаторы подействовали как надо - несколько раз пришлось и повоевать - опасности для меня и моих людей все равно никакой не было. Я не говорю про свой личный скафандр, но штурмовую группу я обрядил по высшим стандартам ВС ЧО. Даже луч ручного бластера выпущенного в упор не мог причинить нам какого либо ущерба, а попытка применения пороховых боеприпасов воспринималась лишь как курьез.. Но возни все равно было очень много. В поместье де Сильво собрали самую свою "гвардию" состоящую из дальней родни и людей им лично сильно обязанным. Личная обязанность и общие гены с де Сильвио конечно не защищали от излучения или лазерного луча. Но и сдаваться добровольно мало кто пожелал что только добавило нам возни. Иные даже лезли драться сразу после того как их выводили из шокового состояния и оказывали первую медицинскую помощь. Но и тут наши справились без проблем. - Дисциплина! Я запретил снимать скафандры даже при оказании медицинской помощи.

Потом пришлось разоружать и извлекать пленных их катеров и космических кораблей. Тут, то ли у ребят было время подумать, то ли народ подобрался не такой упорный как в поместье - но вели они себя довольно смирно и охотно шли на сотрудничество. Разве что пара инцидентов, не посредственно с братьсями де Сильвио.

Затем.... Моя аналитическая группа выбрала следующий сценарий - всех пленных вывозят в местную весьма уединенную пустыню, где до ближайшего населенного пункта пришлось бы топать примерно километров пятьсот. И рассаживают из "квадратно-гнездовым" способом примерно в трех квадратных километрах друг от друга. Из одежды мы им оставили штаны и рубашки. Скинули термотенты от жары и холода, и с десяток бачков с водой. - Пара дней такого времяпровождения вполне способны погасить воинственный пыл тех, кто все еще пылал жаждой повоевать.

....Лично я считал это слишком жестоким, но мои аналитики вполне убедили меня что для местных реалий это вполне нормально, местные пастухи выживали еще и не в таких условиях. И было бы куда хуже, создай мы что-то вроде "концентрационного лагеря" где за такой толпой пленных было бы сложно уследить, зато они имели бы возможность договориться между собой и даже напасть на охрану. А так - два дня неизвестности о своей судьбе, и хороший повод подумать как жить дальше. Поскольку мои корсаканские ребята лучше понимали менталитет своих ближайших соседей, я счел возможным им довериться.

- Сложнее было с братьями де Сильвио. - Четверо из них предпочли погибнуть сдаче в плен. Причем - если двое умерли непосредственно в бою, то еще двое, когда их хорошенько зажали, вообще снесли себе головы из собственных бластеров. Еще один - пребывал сейчас в реанимации, поскольку решил проявить геройство при захвате его корабля. Оставалось трое, сидящих в карцере "Курьера". Что с ними делать мне даже в голову не приходило. И еще один умудрился скрыться в неизвестном направлении на корабле который как-то ускользнул от внимания наших ИИ. Видимо был подготовлен заранее на случай срочной эвакуации. Но это уже было мелкой проблемой.


А сейчас... день уже почти клонился к закату, но к счастью Чё очень быстро переключилась с роли начальника разведки боевого подразделения, на добродушную домохозяйку и уже вовсю готовила торжественный прием, единственной официальной целью которого было - "Отблагодарить за оказанный накануне нам прием". Про прошедшую войну, было принято решение вообще не упоминать, словно бы все это не имело к нам ни малейшего касательства. ....А с последствиями войны - было принято разобраться позже.


Глава ??

Страшно это представить но в Психологической службе нам как-то намекали что при выборе партнера-спутницы жизни мы невольно ищем копии своих матерей или отцов.

И мне действительно стало страшно, когда я понял насколько Чё успешна в роли моей матери-светской львицы-хозяйки приемов и единственной на миллионы световых лет представительницы клана Кукуевых.

Даже сам корабль вдруг стал как-то выглядеть совсем иначе. Наряднее, изысканнее, внутренние помещения словно бы стали просторнее и ярче и даже не пойми откуда появились зеркала и позолота - роскошь, которой я раньше не замечал. А уж хрусталь, фарфор, столовое серебро.... Да я даже на приеме у тетки Индиры лопал из пластиковой посуды. Интересно, какой эксклюзивный ресторан ограбила Чё перед отлетом с земли?

- Это все было заложено в него при проектировании. - Этаким манером, будто устала объяснять мне банальные истины закатив глаза, пояснила мне Чё. - Имея такую громадину в качестве жилища, как-то глупо сразу не заложить в него и функцию дворца. Тут всех-то и дел - перевернуть пару сотен панелей, да опустошить пару чуланов. ...А в чем ты собираешься выходить к гостям?

- Так ведь....

- Абсолютно неприемлемо. Ты не можешь выйти к ним в том же в чем и был вчера. Вчера это было официальный визит и ты мог позволить себе свою униформу. Теперь - ты хозяин дома, настоящего дворца, да еще и владелец самого грозного оружия в этой части вселенной. И вообще - очень могущественный человек. Твой наряд должен соответствовать этому статусу.

- Может комбез или что-то из.....

- Я сама знаю что тебе надо одеть, проконсультировалась с Филимоном и уже все приготовила. Иди в нашу спальню и переоденься. Кстати - ты умеешь вязать галстук-бабочку? ....Так я знала. На твоем коммуникаторе скаченное руководство. Иди потренируйся. Сегодня ты должен быть безупречен.


- Чё, в общем-то не возражаю, но....

- Это называется - смокинг, Филимон нашел в твоих файлах по истории земли картинку и даже где-то раздобыл выкройки. Такое вот еще в 19 веке носили. Местная аристократия от таких вещиц просто тащится. Думают что уходящий в глубину веков фасон одежды, как бы подтверждает и их собственную, уходящую в глубину веков родословную. Хотя большинство местных семейств, едва ли насчитывает пять-шесть поколений. Да и то - таких меньше десятка, - потомки первых пассажиров "Новой Колумбии". ....Понимаю дорогой, что все это невероятно глупо. Но у местных такой бзик, а если хочешь выгодно впарить свой товар и завести выгодные связи - с местными бзиками стоит считаться. Дедушка Лешек учил меня, что бзик порой бывает важнее реальных потребностей.

- Знаешь милая, я все-таки немного волнуюсь. Признаюсь - это первый официальный прием который организуется от моего имени. Как бы нам не напортачить...

- Спокойно дорогой. У меня это тоже первый прием в качестве хозяйки. Правда я уже была на десятке местных подобных приемов. Но усвой одну истину - если ты пережил хоть одно торжество организованное твоей мамочкой - больше тебе бояться в этой жизни нечего. А ты ведь варился в этом котле с младенчества, да и черт побери, бывал на приемах и покруче. Да любая ваша пафосная круглосуточная вечеринка где тусуются люди с рейтингом выше первых десяти миллионов, уже круче всего что видела местная публика даже во сне.

И да, между делом я пущу слух что ты племянник Генерального секретаря Человеческой Общности и родственник половины Совета. После этого, в глазах местных ты станешь чем-то вроде принца, и можешь хоть шампанское из собачьей миски лакать встав на четвереньки. Все решат что именно так и следует поступать истинному аристократу и светскому человеку. Это же глубокая провинция. Захолустье мира. Поверь мне - я сама отсюда. От того то мы все тут и корчим из себя таких крутых и важных, что нам не с кем себя сравнивать. Но поверь патологической провинциалке - все столичное, пришедшее из "центра мира", вызывает у нас почти религиозную дрожь. Так что - будь самим собой, и выше нос!


Что ж, я последовал ее примеру, и даже попытался немного покорчить из себя принца и аристократа. Правда вскоре понял что все это было бессмысленно. Хватало одного внешнего вида громады "Ковчега" висящей в пустоте, а потом небольшой обзорной экскурсии по слегка переоборудованной столовой и спортзалу, не говоря уж о зимнем саде с бассейном, чтобы все и так встали на четвереньки и начали лакать из собачьих мисок, даже не покажи я им этот пример, а лишь намекни на такую возможность.

....Нет, народ конечно и раньше примерно представлял что такое "Ковчег". Но одно дело прочитать в выпуске новостей про прибытие на орбиту планеты огромного космического корабля. А совсем другое - облететь вдоль него несколько километров, добираясь до шлюза. Как и всякий корабль с двигателем Аль-Хуссейна - "Ковчег" имел форму шара. И если лететь достаточно близко к бортам, можно представить что огибаешь какую-то планету. Потом попасть внутрь - ослепнуть от вида отраженных в многочисленных зеркалах позолоты, и под конец сообразить что вся эта громада принадлежит всего-лишь одному человеку. Ага - вон тому самому, у него еще такой восхитительный костюм словно и исторической информпостановки что крутили на местной сети лет пять назад. Видите - прогуливается с ручным драконом. ...Да нет, слева это его жена, а вон видите справа возле ноги такая забавная животинка? Не дай вам бог ее разозлить, это его личный телохранитель и числится в судовом списке - боевиком-охранником. Говорят отгрызает ноги одним движением челюсти и даже может пыхать огнем. Одни говорят наш хозяин добыл эту зверюгу когда воевал с семипалыми, а другие - будто ее вывели генетически именно для подобных целей.

....А как он очутился в наших краях? - Это загадочная история. Он утверждает что в деле замешана романтика. Дескать эта его драконша... в смысле - жена училась там у ниу у ЧО, ну и... И дескать он решил последовать за ней, поскольку ей не давали статуса жителя ЧО.

Другие утверждают что у него возникли разногласия с руководством ЧО на какой-то профессиональной почве, и его чуть ли не уволили с позором. Хотя я думаю даже в Человеческой Общности не стали бы дарить такой корабль проштрафившемуся работнику , да еще и набив его самым смертоносным оружием которое только изобрело человечество. ...Да-да - такое тут говорят тоже имеется. К тому же, я это точно узнал в консульстве ЧО - он все еще числится на Службе, правда в каком-то странном статусе. И никто не хочет объяснять в каком и что вообще случилось. - Как-то странно отводят глаза и пытаются сменить тему.

Уверен - все это какая-то игра Генерального Совета ЧО. Может хотят расширить рамки Человеческой Общности и прибрать к рукам наши рессурсы, а может быть - совсем даже наоборот - создают отдельные независимые анклавы человечества. ...Как зачем? - одно дело защищать все расселившееся по галактике человечество, и совсем другое сказать - вы теперь сами по себе.

Что говорить сам хозяин? А что вы хотите от него услышать? Это же Кукуев - он же потомственный аристократ, прямой потомок того самого Кукуева, ближайший родственник большей половины всех кто заправляет Человеческой Общностью. Двуличие и умение лгать у подобного сорта людей в крови. Он скажет вам что космос это мочевой пузырь вселенского мегочервя, и вы поверите каждому его слову. А потом скажет что дважды два четыре, трава зеленая а небо синее, и вы сами убедите себя что это полная ложь! ....Но согласитесь тут интересно. Прием явно удался. Такая роскошь. Такие изысканные кушанья и напитки.... А вы видели зимний сад? Нет, это подумать только - размещать искусственные водоемы и особый ландшафт на космическом объекте, только для того чтобы у его зверушки было место для игр! Они там в ЧО все-таки безумцы!


В общем все было не хуже чем у других, а может еще и получше. Синтезаторы это вам конечно не настоящие повара, а тепличные овощи и фрукты сильно уступают выращенным под натуральным солнцем, но как ни странно - именно они пользовалась куда большим успехом чем кушанья изготовленные местными специалистами из натуральных продуктов. Как же-с - экзотика!!! Даже пришлось вскрывать еще один контейнер со стандартными армейскими пайками, пользовавшимися бешенным спросом у аристократической публики.

Ну а уж все остальное - танцы под новинки музыкальной культуры ЧО да еще и в сопровождении навороченной цветомузыки и кое каких клубных эффектов. Сама обстановка. Возможность погулять по искусственным джунглям и искупаться в бассейне с подкрашенной и подсоленной водой имитирующей скванские лагуны.

Гости явно были довольны, О чем и сообщили мне первым же делом, заманив в "курительную комнату", (я не знал что у нас такая есть, но как оказалось - обязана была быть и Чё ее организовала). А вот дальше разговор пошел совсем уже другого толка и куда менее приятный.

Для начала мне еще раз представили всех присутствующих. То есть я и раньше конечно знал кого как зовут - "Синьор такой-то..., такой-то...., такой-то...". Вереница примерно из пары сотен этих синьоров, да еще и с женами и детьми прошла мимо меня когда я встречал гостей возле центрального шлюза, а специально нанятый мажордом (пришлось нанимать множество местных лакеев, официантов и швейцаров. Наши ребята оказывается, были с точки зрения Чё недостаточно вышколены для такой ответственной работы), громко выкрикивал их имена. Тем не менее - хорошо тренированная память позволила мне их всех запомнить. Но тут было явно что-то другое - кажется важны были не имена, а названия поместьев и кланов которые эти люди представляют.

Тут, в курительной, синьоров было поменьше - человек двадцать, но судя по тону и значительной физиономии с которой синьор Льюис на правах старого друга представлял их мне попутно описывая собственность которой они владеют, я понял что все люди - ну очень большие шишки на самой высокой местной елке.

- Так что вы планируете делать с наследством семьи де Сильвио? - Сходу взял быка за рога синьор Мигель - пожилой джентльмен с безупречными манерами, обильной коллекцией перстней на толстых пальцах, и замашками уездного тирана.

- Признаться... - Применил я старую технику забалтывания имени дедушки Лешека. - Об этом пока еще рано говорить. Сначала надо оценить во что мне обошелся этот конфликт и что у де Сильва есть такого, что можно будет забрать в качестве компенсации.

- У них почти полмиллиона гектаров плодороднейшей земли и пастбищ. - Вступил беседу другой старик с такой гримасой на лице, будто бы отобрал ее у крокодила. - Сотни тысяч голов скота. Две больших и десяток малых речек, да еще одна высокогорная долина на которой пасется уникальнейшее стадо настоящих земных коров! А еще с десяток перерабатывающих консервных фабрик на земле и в космосе и элеваторы на сотни миллионов тонн зерна. Плюс куча всего, что даже и перечислять то утомительно, вроде космических кораблей, космодромов, складов, фабрик и целого парка грузовых катеров ....Многое из этого они отобрали у прежних хозяев, хотя кое что построили и сами. - Все это вы считаете недостаточной компенсацией за один день военных действий?

Признаться тут я оказался сильно ошарашен, ибо раньше в качестве военной добычи рассматривал лишь подбитые катера, космические корабли, да кое-что из оружия. А тут - походу мне предлагают целую империю. А я абсолютно не знаю что с ней делать. Однако охать и делать изумленную физиономию я не стал, навыки гипнобоя и уроки дедушки Лешека помогли мне сохранить нейтральное выражение на лице, и кажется выкрутиться из этой ситуации вполне достойно.

- Вы, синьор Родригес, даже не представляете насколько затратная эта штука - современная война. Миллиарды кредитов сгорают буквально за секунды даже очень средненького боя. ...Это если конечно хочешь сохранить жизни своих людей.

- Люди товар дешевый....

- Ой не скажите - выучить настоящего специалиста, бойца. - Даже если взять человека с хорошим образованием и подходящими навыками - воспитание все равно потребует годы упорной учебы и миллионы средств на обучение. А одна пуля из примитивного порохового ружья может превратить это все в ничто в течении доли секунды. Полагаю - оттого войны сейчас практически и прекратились - слишком затратное это удовольствие. Ну а если идти путем, который нам продемонстрировали браться де Сильвио отправляя в бой необученных бедолаг..., кажется всем уже понятно чего стоит подобное воинство.

- Кстати о братьях.... Вы ведь держите нескольких из них в плену. Что вы дальше планируете с ними делать?

-А главное... - Вмешался сеньор Мигель. - Что вы собираетесь предпринять в отношении Умберто де Сильва, который умудрился от вас сбежать? Из всех де Сильва - этот всегда казался мне самым умным и изворотливым. Оставлять его на свободе - наживать себе неприятности.

- Признаюсь господа... - Устало и очень искренне вздохнул я. - Эти браться де Сильвио кажется превращаются в вечную занозу в заднице. Лично у меня нет насчет них никаких планов, а держать их вечно на своем корабле как-то совсем не хочется. У меня тут что-то вроде родного дома а не тюрьма.

Казнить их из мести или попытки содрать с них выкуп, как мне тут кто-то уже предлагал - все это так утомительно и убого. Я бы с удовольствием отдал их в руки местного правосудия. Но тут у вас на Новой Колумбии, с этой вашей неприемлемостью официальной власти, заботы об исполнении правосудия возложены на самих пострадавших. А искать таковых и отдавать им братьев на расправу..., все это как-то...

Полагаю мне придется просто отпустить этих мерзавцев на свободу, и пусть те кому это действительно интересно сами ищут возможности поквитаться за старые обиды.

- Это очень опасный подход! - Вмешался третий, еще довольно молодой человек, с довольно жестким и суровым лицом. - Уверен у де Сильвио еще осталось немало возможностей удрать с планеты на какую-нибудь из своих тайных баз в поясе астероидов, или во владения на Ламаре. Как это сделал Умберто на своем корабле. Там за приделами Новой Колумбии они, говорят, тоже имеют много разной собственности и обладают немалым могуществом. Четыре брата де Сильвио на свободе - зачем вам нужны такие опасные враги?

- Да... - Подхватил еще один синьор, до того лишь сидевший в самом дальнем углу комнаты и в неимоверных количествах поглощавший мое скванское бренди. (К счастью - Чё уговорила меня выставить изготовленный синтезатором суррогат, иначе бы эти благородные синьоры мгновенно вылакали бы весь мой запас). - Слухи о пиратстве и грабежах... я почти уверен что все это правда. Даже за пределами Новой Колумбии у братьев де Сильвио есть еще своя армия бандитов. И все они непременно бросятся вам мстить. У вас появится много могущественных врагов....

- Мне кажется сеньор Петерс..., и прочие синьоры, я уже понял к чему вы затеяли весь этот разговор.... - Я позволил себе довольно зло усмехнуться. - Вы все, жители Новой Колумбии, исповедуете принцип максимального индивидуализма. Каждый за себя, и каждый сам решает свои проблемы. ...Я это могу понять. Но сейчас вы столкнулись с ситуацией, разрешить которую можно только совместными усилиями.

...Эти браться де Сильвио - они намного сильнее каждого из вас по отдельности, но едва ли смогли бы устоять против совместного..., даже не нападения, а просто давления. Но объединится - означало бы нарушить ваши вековечные устои и тот образ жизни к которому вы привыкли.

Но тут вам вдруг сильно повезло, вы смогли разделаться с семейством де Сильвио моими руками, а теперь еще и хотите отправить на охоту за его армией бандитов. Несомненно - это решит множество ваших проблем, ибо не придется ломать устоявшиеся принципы "Каждый за себя", организовывать что-то вроде правительства и суда. Вам это всем абсолютно ненужно, потому что те у кого поместья поменьше и нет таких сил, а то и вовсе ваши батраки, могут начать требовать от правительства какой-то помощи от обычного произвола богатых землевладельцев. А в судах вдруг выясниться что ваши действия далеко не кристально безупречны и попадают под действие законов. Так что куда лучше предоставить чужаку разобраться с назревшей проблемой, а самим продолжать оставаться единовластными королями в своих поместьях, поплевывая на все и всех.

Кстати, напомню - братья де Сильвио у меня в плену, к тому же я контролирую их архивы. И если выяснится что мой конфликт с Хуаном де Сильвио был как-то спровоцирован. ...Я ведь могу сильно обидится на виновника или виновников этого недоразумения.

Я сделал продолжительную паузу, как бы давая присутствующим получше оценить мной сказанное. Повисло тягостное молчание, да тут еще мой крокодило-эмпат Кузя, до той поры вполне мирно дрыхнувший у меня на коленях, опять сделал этот трюк с превращением в дракона... Клянусь - я этого не планировал, но эффект был очень впечатляющим.

Выдержав достаточную паузу, я мило улыбнулся и продолжил как ни в чем не бывало. - Но как показала практика - лично для меня де Сильвио не столько враги сколь мелкая но раздражительная помеха, которую я смахнул одним движением стоило лишь ей начать досаждать мне. А вот настоящими врагами - опасными и внушающими страх, даже после порки что я им учинил, они продолжают оставаться для вас. Потому что едва ли у них хватит мужества еще раз связаться со мной, а вот пощипать вас восстанавливая утерянное - это им вполне по силам.

Разница между нами довольно проста - за мной стоит правительство Корсака, у которого появилось сила воли и желание найти средство на финансирование небольшой, но эффективной армии которую я и возглавляю. А для вас - сама подобная идея как кость в горле. Ибо вы видите в этом покушение на ваши "исконные права" и привычный образ жизни.

Судя по окаменевшим и недовольным лицам, я понял что несколько перегнул палку. В конце-концов - ссориться с этими ребятам у меня не было никакого резона.

Вот только не подумайте что я каким-то образом вас осуждай или пытаюсь читать вам мораль. - Я сделал успокаивающий жест и налил себе кружечку бренди. - Вселенная огромная и каждый тут вправе жить так как ему хочется и кажется удобным. НО! Таскать для вас каштаны из огня я тоже не собираюсь. Мне не слишком-то нужны поместья и прочая собственность де Сильвио. Но клянусь - я загребу все до чего смогу дотянуться, потому что уже вижу что вы сами нацелились разобрать эти жирные куски, когда я уберусь с вашей планеты... Неважно - растить арбузы на Корсаке, или воевать с пиратами в астероидом поясе.

Так вот, имейте в виду, что если кто-то думает что сможет утащить у меня хоть малую долю моей собственности - знайте, против де Сильвио я не применил и сотой доли имеющихся у меня возможностей, потому что они толком не успели меня разозлить. Но если кто-то хочет поэкспериментировать....

...Я все-таки был сыном своей матери, и искусство неконкретных намеков усвоил с младенчества. А еще знал как говорить очень милым тоном, от которого у собеседника мурашки по спине бежали. Думаю - мои собеседники прониклись.

- Да мы собственно и не претендовали.... - Пробурчал синьор Петерс, хотя на его лице было написаны совсем иные чувства в числе которых я уловил и страх.

- Собственно говоря.... - Опять вступил в беседу синьор Мигель и все сразу почтительно замолкли. - Мы уже поняли что вы не лыком шиты. Однако в одном вы правы - братья де .Сильвио теперь могут стать большой проблемой и именно для нас. Нет ничего опаснее загнанной в угол крысы. А у меня у самого на орбите висит большое зернохранилище и завод по переработке консервов, и мне уже поступило предупреждение, что если я не заплачу весьма приличную, даже по моим масштабам сумму - все это может просто разлететься на куски. Все наши космические объекты практически беззащитны, и одна хорошая, пусть и самодельная ракета в реактор станции - и я теряю не только деньги но и возможности. ...Думается мне - подобные письма поступили не только на мой адрес?!

- Согласованный хор голосов подтвердил это предположение.

- Так в связи с этим, синьор Кукуев - думаю нам всем куда дешевле обойдется просто нанять вашу армию, чтобы разобраться с этой проблемой. Готовы ли вы взяться за эту работу?

- Мне надо подумать. - Ответил я, мысленно уже взвешивая все плюсы и минусы этого предложения. - И согласовать мое решение с Советом моей планеты. В конце концом - именно для ее защиты нас и создали, а не для ловли беглых преступников.


Глава??


- Ну, что там слышно...? - Я выдержал примерно час, прежде чем снова задать этот вопрос.

- Пока все тихо. - Буркнул Владлен, который сегодня был дежурным офицером при штабе, чем был очень недоволен. Нет, в обычное время должность дежурного пользовалась немалой популярностью. - Еще бы - сидишь в мягком кресле за пультом с чашечкой любимого напитка в руке и смотришь какую-нибудь архивную инфопостановку. Волноваться не о чем - если случиться какое-то изменение обстановки, ИИ тебе об этом немедленно доложит.

Но сегодня - большая часть ребят занималась серьезным и интересным делом - грабежом наследства де Сильвио, а ему приходилось торчать тут в штабе и отслеживать как другие развлекаются.


На предложение богатеньких жителей Новой Колумбии я согласился. Почти сразу, хотя мне и хватило ума изобразить долгое раздумье и даже посоветоваться со своими людьми по этому поводу.

Тут наверное в первую очередь сыграла старая привычка хвататься за любую работу которую подкидывает тебе судьба. Да скажи мне кто-нибудь еще лет пять назад что я буду охотиться за космическими пиратами - я воспринял бы это как предложение сняться в иноформпьесе и долго прыгал бы от радости.

Моим ребятам тоже нужны была реальная работа и было бы очень полезно потренироваться в подобной охоте. Отыскать среди сотен тысяч астероидов тайные базы и взять их штурмом - вот настоящая работа для сотрудника ВС, и упускать ее конечно же было нельзя.

Но и тупо соглашаться на предложение этих самодовольных пройдох, тоже было бы большой ошибкой. Так что главной темой дискуссии развернувшейся среди моих людей, когда я озвучил им это предложение, была - какую плату требовать с заказчика.

Честно говоря, мы в последнее время и так захватили кусок, прожевать который было нам явно не по силам. Пришлось обращаться к Совету Корсака, только для того чтобы решить что делать с землями и богатствами де Сильвио. И начались проблемы.


Недолго думая, мудрейшие люди планеты Корсак постановили, что раз все богатства де Сильвио были захвачены в результате действий ВС Корсака - значит и распоряжаться ими тоже должно правительство Корсака. Нет, весьма приличную долю конечно же выделили и непосредственным исполнителям, благо - подобный пункт был в индивидуальном контракте каждого бойца. (Так бы их дедушки и отпустили своих внучков играть в войнушку, заранее не обговорив возможность получения прибылей). Но и на долю Совета, а значит и планеты Корсак, выпадал очень и очень жирный кусочек. Что конечно же было очень логично. Вот только правительство Корсака..., это скорее совет представителей кланов, нежели организация преследующая некие единые цели. Об общих интересах всей планеты, каждый там думал лишь в свете выгоды для собственного клана. А моя армия тоже состояла из представителей разных кланов. ...Так как делить богатства? По общему числу представителей в ВС каждого клана? От степени занимаемой ими должности? От качества оружия и оборудования которое пожертвовал каждый из кланов на ВС? - Будь наша добыча парочкой космических кораблей или еще чем-то подобным - вопросов бы наверное и не возникло. Народ тут гордый и гроши пересчитывать не будет. (Ага, но попытается урвать политическую выгоду на своей щедрости). А ту-у-ут...!!! Упустишь малую долю..., а эта доля может быть обеспечит твой клан на многие годы, или, что еще ужаснее - обеспечит на многие годы клан конкурента.

Богатства де Сильвио еще лежали бесхозные и неприбранные, а в Совете Корсака уже разыгралась новая война, и как я узнавал из ежедневных сеансов связи с дедушкой Сао Еном - битвы там шли куда более жестокие и бескомпромиссные чем с милашками де Сильвио.

...Ох уж мне эти ежедневные сеансы. Ведь с возможностями "Ковчега" проблем со связью у нас не было никогда, и почти сразу установилась традиция, что каждый служащий мог в любое время связаться с родным кланом, (позвонить маме), узнать последние новости, рассказать про свои успехи. ...Надо ли объяснять, что отголоски битв в Совете Корсака, очень скоро загрохотали и по казарменным кубрикам "Ковчега"? Что отнюдь не способствовало сплочению коллектива, и усилению чувства товарищества.

Вспоминая недобрым словом Эрнеста Константиновича, я попытался провести пропагандистскую кампанию. В свободное от работы время по всем инфовизорам корабля начали крутиться сериалы из архивов, восхваляющие чувства дружбы и товарищества, выгоды от сплоченной работы коллектива и прочее-прочее. Затеял серию спортивных соревнований. Где соревновались сравнительно небольшими командами, причем каждая команда выбиралась в результате случайного выбора ИИ. (Соответствующим образом запрограммированного, чтобы в одной команде собиралось как можно больше представителей разных кланов).

Но самое главное, что возможно действительно и помогло справиться с ситуацией, - я внушал своим людям что теперь "вы не они". Каждый из вас представляет свой клан, но так же - каждый из вас представляет ВС. А мы особенные люди. Мы знаем больше, мы постигли тайны недоступные гражданским, и потому мы ответственней. Оттого-то именно в наши руки и доверили силу и мощь недоступную остальным жителям планеты, что мы можем распорядиться ею разумно, а главное не растратить на личные дрязги. Нам доступны тайны жизни и смерти, мы несем в себе эту частицу божественной власти, которую дает обладание оружием, и поэтому же - мы несем и колоссальную ответственность перед людьми, которые нам это оружие доверили!

Мы - это вам не они! Мы должны быть выше клановых дрязг и мелких семейных скандалов. Поэтому - пока они там дерутся из-за шкуры неубитого медведя - именно мы должны этого самого медведя убить, ободрать шкуру, и позаботиться чтобы ее не утащили разные там гиены или не сожрала моль. Кажется ребята прониклись, и внутренние разборки в кубриках "Ковчега" практически прекратились.

Но увы - все же главная проблема заключалась в том, что наши корсаканские метры и аксакалы сами оценивши величину обломившегося им куска - оказались в состоянии такой же растерянности что и я.

Ведь всем этим богатством мало владеть. - Им надо управлять и управлять грамотно. А никого, кто бы разбирался в выращивании пшеницы или разведении коровозавров, на холодном Корсаке не было.

Нанять кого-то из местных? - А можно ли ему доверять? Не случится ли что местные крутыши просто перекупят нашего наемного работника, и все свалившееся на нас богатство, в течении года-двух уйдет по чужим рукам?

Был и другой вопрос - Зерна и мяса, которое могли бы выращивать на отхваченных территориях, вполне бы хватило чтобы перекрыть две трети потребности Корсака в пищевых продуктах. Это сильно собьет цены на продукты, а значит - новые колумбийцы не смогут покупать у нас прежние объема Сока - главного экспорта Корсака. Цены упадут и на него. ...И что тогда делать? Покупать Сок у самих себя в обмен на продукты собственного производства? - Учитывая затраты которые мы понесем на производство - не окажется ли это вообще невыгодной сделкой?

А какие политические последствия будут из-за того что Корсак начнет обеспечивать себя едой сам? Согласятся ли новоколумбийцы с такой потерей своих доходов? Не начнут ли мелко или даже по крупному пакостить как на своей планете так и в космосе? Не случится ли новая война? Не начнутся ли проблемы в торговле?

Вопросов была куча, и кое-кто в Совете уже начал обвинять меня в создании ненужных проблем. А кое-кто даже предложил разогнать ВС. - "Дескать - жили мы до них не тужили, и дальше.... Уж как-нибудь...!!!"


В дальнейшем мне это еще могло принести кучу проблем, но пока я решил об этом не думать, а сосредоточиться на основной задаче - поиски братьев Сильвио.

Конечно же, единственным моим настоящим помощником в этом деле должен был стать "Ковчег" и его мощная система наблюдения. Потому что даже в размерах одной звездной системы, космос слишком велик чтобы найти тут хоть что-нибудь размерами меньше планеты.

Нет, конечно это еще и довольно пустое пространство, в котором не так много мест где можно приткнуться. К сожалению система ВТС-190 помимо трех обитаемых планет, имело еще три непригодных для поселения из-за неподходящей атмосферы, но вполне подходящих для установки скрытой базы. Еще было два газовых гиганта с десятком спутников, также подходящего размера, и огромный астероидный пояс, а котором вообще можно было бы при желании прятаться вечность

Но "Ковчег" имел мощную систему наблюдения и еще более мощные ИИ, чтобы расшифровывать каждую отсканированный сигнал или аномалию.

Четыре принадлежащих де Сильвио станции мы нашли сразу, просто заглянув в захваченные архивы. Три из них были обычными геологическими комплексами, отлавливающие и разгрызающими небольшие астероиды в поисках полезных ископаемых. (Вообще в системе ВТС-190 с ними был небольшой напряг). А еще одна значилась как "научная станция" и судя по всему занималась примерно тем же что и мы - сканировала пространство, но вот какие научные данные она при этом выискивала - так и осталось тайной, хотя почему-то архив ее ИИ был забит данными о всех кораблях, поселках и станциях, что имелись в звездной системе. - Пиратский пункт наблюдения? - вполне может быть. Но никаких доказательств что эти сведения использовались как-то противозаконно мы не нашли. ....Да и не было в системе ВТС-190 никаких законов, кроме тех что человек устанавливал для себя и других с помощью бластера.

Еще, сканируя пространство мы быстро нашли четыре принадлежащих братьям де Сильвио космических транспорта. - Ничего особенного. Действительно ничего - обычные транспорты, довольно старые, как и все корабли что есть в системе, почти безоружные и достаточно тихоходные. Их капитаны, узнав последние новости с Новой Колумбии решили было на время затаиться, выжидая не представиться ли возможность умыкнуть доверенное им судно в свою собственность. но будучи быстро обнаруженными нами поторопились принести клятву верности новым хозяевам.

Все это барахло мои ребята конечно же прибрали к рукам. Корабли и станции, даже несмотря на проявленную лояльность все равно пришлось брать в условиях близких к боевым, ибо я опасался засады. Так что - скафандры высшей защиты, мощные стрелковые комплексы, крысы-разведчики... А парочку кораблей и одну станцию, мы вообще штурмовали как реальные военные объекты - исключительно ради тренировки. А прорезанные в корпусе дыры и выведенные из строя двигатели и центры управления можно потом и починить. Зато какой колоссальный опыт! - Реальная боевая работа, о которой в ВС ЧО я мог только мечтать. Мои ребята довольно неплохо освоили это дело и вполне могли бы и сами теперь работать космическими пиратами, или полицейскими. Учитывая тем чем мы сейчас занимались - разница между этими профессиями кажется была небольшой.

Но шел уже седьмой день поисков, а братьев де Сильвио, или каких-то их тайных баз или кораблей мы пока так и не отыскали, и вот....

- Сигнал! - В голосе Владлена слышалось больше удивления чем радости.

- Офицер, доложите как полагается! - Для порядка рявкнул я.

- ИИ сообщает что засечен короткий сигнал с одной из планет. Опознан голос Умберто.

- Воспроизвести перехваченную передачу. - Приказал я, подключаясь к работе.

ИИ проиграл. Сначала вообще было сложно разобрать что-то за шумом и треском помех в эфире. Как пояснил ИИ - работал передатчик малой мощности, а атмосфера планеты кажется состояла исключительно из одних только помех. Да и сама планета находилась на довольно приличном расстоянии от нынешнего местоположения "Ковчега".

Но потом ИИ воспроизвел оцифрованный, очищенный от большей части помех вариант, и мы смогли разобрать следующее.

-......тут........ Дерьмо коровозавров...... Я вас всех..... Живо открыли.... Не узнаете хозяина?

- Общий сигнал сбора. Всем патрулям вернуться в доки. Призовым командам вернуться на "Ковчег". Группе разведки подняться на мостик. Связь с капитанами всех захваченных нами кораблей. ИИ определить сторону планеты с которой исходил сигнал. Проложить курс к планете Наска, так чтобы подойти со стороны противоположного полушария и спрятаться в тени второго спутника планеты. Связь готова?

ИИ вывел не экраны физиономии капитанов захваченных нами кораблей.

- Итак синьоры, пришло нам время ненадолго расстаться. У каждого из нас есть своя работа. Вам всем следует двигаться по заранее намеченным маршрутам и доставить грузы по назначению. После этого вы связываетесь с "Корсаком" и получаете новые инструкции. На случай если кто-то еще не понял - Система ВТС-190, или как вы ее зовете "Эльдорадо" слишком маленькая чтобы скрываться в ней от "Ковчега" который, напомню еще раз, раньше был боевым кораблем ВС ЧО. Но на всякий случай - в каждый из ваших кораблей уже заложен маяк, найти по которому вас будет делом нескольких минут, где бы вы не был. Отключить этот маяк.... Хм... попробуйте его сначала просто найти. Но если вдруг вам и удастся отключить устройство сделанное в ЧО, - мы автоматически начнем считать вас сообщниками братьев де Сильвио, и полагаю - вы разделите их участь. Удрать из системы вы тоже не можете, поэтому я смело доверяю вашей разуму, и искренне верю что никто не попытается сделать какую-нибудь глупость. На этом все. Жду новостей.

Теперь с вами ребята. - Обратился я к группе разведки, которая уже успела собраться на мостике. Запись вы уже слышали, из нее несложно понять что Умберто де Сильвио добрался до одной из своих скрытых баз и требует впустить его. Нам предстоит задача найти иголку в стоге сена. Две иголки - корабль и саму базу. ...Не такая уж это и сложная задача, но при этом я хочу чтобы мы оставались невидимыми для противника. (Семипалые успели заразить меня своей паранойей). Поэтому работать будут зонды. Однако я очень хочу чтобы вы заранее определили вероятное местонахождение базы противника. Это будет полезное упражнение для ваших мозгов. Достаточно подробные карты Наска есть в памяти ИИ. Но кроме них пользоваться вам ничем нельзя. Считайте это домашним заданием. Тому кто сможет вычислить местоположение наиболее точно - премия в размере месячного оклада. У вас есть примерно шесть часов.

А у меня эти шесть часов были заполнены мелкой суетой и большими заботами. Надо было собрать всех своих вояк, заранее распределить роли при захвате базы, лично проследить как они проверяют и тестируют свое оборудование, а также слегка вправить им мозги.

Победы последнего времени сильно их расслабили. Но раньше-то, не считая поместья де Сильвио, мы захватывали лишь гражданские объекты, и воевали с непрофессиональными вояками. А сейчас вполне можно было ожидать что нам будет противостоять настоящая военная техника и люди по-настоящему учившиеся на ней работать.

Пираты-не пираты.... Но наличие тайной базы предполагает что создали ее для занятия не совсем чистыми делишками. А в таких "делишках" как правило замечены люди отчаянные и готовые на многое. В том числе и на то чтобы пустить вход бластер без особых раздумий, рвануть без предупреждения торпедой подходящий к их логову корабль..., да хоть ножом пырнуть, когда их будут брать в плен. А от самого Умберто можно ждать все, вплоть до попыток самоподрыва собственного убежища, вместе с теми кто будет его штурмовать. Его братья, пустившие себе заряд бластера в лоб, это подтвердили.

Терять своих людей я не желаю ни при каких условиях!


Итак, осторожно подкрались к планете, прячась в тени ее спутника. Отправили парочку легких катеров выпустить зонды над западным полушарием.

Планета Наска, в основном представляла из себя довольно плоскую и безжизненную пустыню, над которой свирепо носились мощные песчаные бури. И потому, моя аналитическая группа предположила что база может находиться где-то на парочке горных массивов имеющихся в этом полушарии. Тут не только удобно прятать базу, но и горные стены - неплохое укрытие от свирепствующих над планетой ветров.

Спустя час мы знали местоположение базы. Ошибиться было невозможно - тут тебе и фон от работы энергогенераторов станции, и "выхлоп" углекислого газа от дыхания десятков людей, да еще и свежее выжженное пятно в паре километров от станции - свидетельство недавней посадки космического корабля.

- Думаю - сама база под землей, вот где-то здесь. - Высказалась начальница моей группы разведки и инженер-строитель по совместительству Чё, ткнув пальцем в участок на карте.

Тут вот - судя по всему вентиляционные шахты. Энергогенераторы уведены чуть в сторону, а в этой вершине треугольника - склады и жилые помещения. Основные выходы скорее вот тут и вот тут - здесь скалы и так изрезаны естественными пещерами спрятать несколько шлюзов не проблема. Когда подойдем поближе, их будет несложно вычислить буквально по следам. Ведь живущие на базе люди куда-то ходят-ездят, а значит оставили четкие дорожки и тропинки. С нашими возможностями мы сможем их найти даже на этой каменистой почве.

Но судя по тому что они смогли спрятать целый корабль, тут есть и какой-то большой портал. Скорее всего - вот эта площадка имеет искусственное происхождение и скрывает под собой крышку большой шахты.

А вот дальше разыгрался целый спор. У нас было три варианта действия; - сходу накрыть базу главным калибром "Ковчега", штурмовать ее, так сказать "в ручном режиме" посредством танков, универсалов и личного состава ВС, или предложить противнику сдаться.

Чё была однозначно за первый вариант. - "Зачем давать Гаду возможность цапнуть тебя? - Его надо бить сразу как увидишь. А взять на этой базе все равно скорее всего нечего, да и использовать ее в дальнейшем едва ли окажется возможным. Зачем нам база на безжизненной планете?". Большинство присутствующих на совете командиров подразделений ратовали за второй вариант - им не терпелось опробовать в деле все чему они научились за время службы в ВС. Я же, лелея свои старые гуманистические комплексы высказывался за переговоры. ...На моей совести за последние дни и так оказалось уже немало трупов, отягощать ее еще несколькими десятками мне не хотелось. Местные ребята такими комплексами не страдали, и искренне не могли понять зачем мне заранее предупреждать противника о том что мы пришли за его скальпом - нападать надо внезапно!

В конечном итоге - я надавил на них своим авторитетом командующего, и они отправились выполнять мои распоряжения с крайне недовольными физиономиями.

И вот "Ковчег" зависает на орбите прямо над станцией и начинает вещать по всему диапазону частот, предлагая откликнуться - "жителям неизвестной базы".

- Что надо? - наконец откликнулся довольно знакомый, благодаря многочисленной прослушке перехваченной записи, голос Умберто де Сильвио.

- Умберто. - Стараясь говорить задушевным, но максимально твердым голосом начал я. - Так уж получилось, что кое-какие люди на Новой Колумбии, заплатили мне за вашу голову. Будет ли эта голова еще живая или уже отделена от тела - не имеет для них никакого значения. Как вы понимаете - самым сложным было вас отыскать. Но я это сделал. А вот остальное - умрете ли вы сразу или попытаетесь договориться с пославшими меня на Новой Колумбии - теперь зависит от вас. Я предлагаю вам и вашим людям сдаться, в противном случае - боюсь буду вынужден всех убить. Подумайте о своих людях, давайте не будем множить количество бессмысленных жертв, их и так было в последнее время слишком много.

- Сначала попробуй нас взять коровозаврье дерьмо. - Ответил он мне. - Не знаю сколько там у тебя людей, но гарантирую что все они тут и подохнут если осмелятся сунуться в мое убежище.

-Да поймите-же Умберто. - Продолжил я в том же тоне, демонстративно не реагирую на грубость. - В ваших словах был бы смысл, прилети я сюда на торговом судне. Но я на военном корабле ЧО. Для его главного калибра - тот слой камня над вашими головами, примерно как лист бумаги для пули. Вы же знаете что мы пробивали многокилометровые шахты на Хароне, когда добывали редкоземельные металлы. Нам достаточно будет повредить генераторы и вентиляционные шахты. Через пару-тройку дней, когда в ваших скафандрах закончится воздух - вы либо сами вылезете наружу умоляя о глотке воздуха, либо мне придется спуститься чтобы собрать трупы. Давайте не будем усложнять друг другу жизнь.

- Пошел к дьяволу, чертов чоевский хлюпик. - Попробуй-ка для начала этого.

Тут с поверхности планеты из скрытых шахт вышло несколько десятков ракет, и устремились к "Ковчегу".

- Да ведь это же просто смешно Умберто. - Я продолжал говорить с ним как с капризным ребенком. - Для зенитной системы "Ковчега", это даже не цели. Это как стрелять с двух метров в стену сарая. К чему все это упрямство?

- В ответ мой оппонент разразился весьма виртуозной, но совершенно бессмысленной бранью и угрозами. Потом через динамики до нас донеслись звуки какой-то возни, и уже совершенно другой голос задал вопрос.

- Э-э-э.... там, на "Ковчеге", Умберто мертв. Мы его того... Что вы можете предложить нам, если мы сдадимся?

Тут признаться, я оказался в некоторой растерянности. Сказывалось отсутствие опыта. Прежних наших пленных вояк, мы по большей части вернули на их рабочие места. Было лишь несколько охранников, репутация которых, мягко говоря не делала их привлекательными в наших глазах. Но даже они, по местным меркам не совершили никакого преступления. А остальные так и вообще - лишь выполняли указания хозяина что по местным традициям, должно было рассматриваться исключительно в положительном ключе.

Тех охранником мы выгнали куда подальше, с предупреждением больше не появляться на землях принадлежащих корпорации "Корсак и Ко". А остальные поспешно вернулись к своим стадам коровозавров или сели за рычаги тракторов - посевной сезон был в самом разгаре, а тут и так несколько дней задержки, уже обещавшие обернуться в будущем некоторыми убытками.

Но что делать вот с этими? - Едва ли это обычные работяги, нечего им тут делать на тайной базе. Так что отпустить их с миром... А с другой стороны - кто назначал меня судьей и по каким законам вообще можно судить кого-то в системе ВТС-190? Разве только что по общемировым законам гуманности, принятым в человеческой общности.

- Я гарантирую вам жизнь. - Твердо сказал я. - Об остальном, можно будет говорить после более тесного знакомства.

- Хорошо. Я открываю шлюз. - Последовал ответ, и та самая площадка которую вычислила Чё разошлась на две половинки открывая зев огромного колодца.

- Похоже они всерьез предлагают нам туда спуститься. - Недовольно пробормотал Шмидт.

- Явная подстава. - Подержал его Ингвар.

- Поэтому и отправим туда универсала. - Подытожил я. - Думаю от вооружения местных он отобьется без особых проблем, зато сам успеет накрыть автоматические системы, которыми я думаю снабжен вход в шахту.

Ингвар, готовь своих ребят. Вы полетите на танках и паре катеров. Если универсал не подвергнется атаке - займете позиции вокруг базы на случай если они полезут из других тайных выходов. Основная ваша задача - принимать пленных.

Эчеварра - шесть катеров должны патрулировать пространство вокруг. Но близко к базе не подлетайте, неизвестно сколько ракет у них еще осталось. Однако, будьте готовы в случае чего накрыть противника своими ракетами. Все. Пошли готовиться, вылет через две минуты.

Универсал отцепился от брюха танка и на своих двигателях мягко опустился в шахту. Мы сразу увидели соответствующую картинку. Сканеры универсала засекли четыре довольно мощные автоматические системы огня, но они молчали. Похоже, - то ли нам не готовили сюрприза, то ли появления такой диковинной боевой машины как универсал стало сюрпризом для самих защитников базы.

- Для начала неплохо. - Сказал я вновь включая передатчик. - Но мы к вам в гости пока не собираемся, зато ждем вас самих снаружи. И лучше поторопитесь...

Через минут десять на поверхности стали появляться фигуры в скафандрах, с демонстративно поднятыми руками. Было их там примерно дюжины полторы.

Люди Ингвара быстро взяли их в оборот, и отогнали под контроль одного из танков.


- Тот кто говорил со мной... - Опять обратился я к пленным временно отрубая глушилку, которая не позволяла им переговариваться между собой с помощью передатчиков в скафандрах, и переходя на общую волну. - Отзовись...

- Меня зовут Рикардо Зубов. - Раздалось из динамиков, а одна из фигур на экране помахала руками.

- Отлично Рикардо... Это все люди что были на базе?

-...Нет... - Ответил он мне после некоторой запинки. - Там остались еще те, кто решил не выходить. Они держат заложников под прицелом, и обещают прикончить их коли вы не уберетесь к чертям.

- Заложники? Откуда у вас вообще взялись заложники? В какие игры ты решил со мной играть?

- Клянусь вам сеньор. - Не далее как шесть недель назад мы перехватили звездолет с Ламарки. Не знаю почему, но Умберто и Хуан приказали держать пленников и оставшихся в живых членов экипажа на базе, а не прикончили сразу. Кажется они хотели взять за них какой-то выкуп.

- Ингвар. - Я переключился на командную волну. - Живо доставь мне сюда этого хмыря. Разведи остальных подальше друг от друга и допроси. Выясни все о заложниках, кто, сколько, где держат.

Доставленный Рикардо мне не понравился сразу. Он словно воплощал в себе все признаки человека с "диких планет". Слишком низкий, какая-то диспропорция в фигуре, намекающая на генетические изменения. Да еще и на лице были признаки застарелой кожной болезни, часто развивающейся у "космиков" при плохой системе регенерации воздуха. Конечно же во всем этом не было его вины, но создавало отталкивающее впечатление у человека выросшего в мире где болезнь любой сложности лечат буквально в течении нескольких часов.

- Итак Рикардо. - Начал я сразу, стараясь не смотреть на пятна на его лице. - Сколько заложников? И где их держат?

- Двенадцать человек синьор капитан. - Они у нас сидят в камерах за продуктовыми складами. Чтобы вам было проще... Ого. Вон оно как, вы уже успели где-то скачать план базы?!

- Прямо из вашего командного центра. А теперь поподробнее - где заложники?

Он указал, и даже посоветовал попробовать подключиться к камерам внутренней трансляции, назвав пароль, который, впрочем, нам и так не был нужен. - ИИ "Ковчега" без проблем взломал бы пароль в сотни раз более сложный. Но вот против механического повреждения камер или энерголиний их питающих, он был бессилен.

- Сколько противников нам противостоит?

- Семнадцать сеньор. Самые отморозки, с вашего позволения. Им терять уже нечего, у них на руках столько крови... Мы то больше технический персонал, и ни в чем таком замешаны не были, а вот они...

(Хм..., технический персонал - подумал я. - Однако пристрелить Умберто как только запахло жаренным, у этого "техника" рука не дрогнула).

- Об этом позже. - Значит семнадцать человек, а каково вооружение? В каких скафандрах? Дополнительные автоматические комплексы? Из чего сделаны камеры. Какое оборудование стоит в помещении или за стенами?

Я пытал подобными вопросами Рикардо примерно еще пол часа, а Чё с Владленом и Шмидтом, сразу рисовали картинку на три Д плане бункера. Наконец я понял что большего из него уже не выжать, и приказал увести пленника.

- Итак.... - Начал я, обращаясь к своему штабу. - Что скажете?

Ребята подытожили полученные сведения, добавили информацию собранную у других пленных, и предложили свой план.

- Вот тут стены наиболее тонкие и мы сможем прорубить их без особых проблем. - Первой высказалась почему-то Чё, хотя формально даже не входила в ВС. - Просовываем парализаторы. Единственный сектор, который окажется недоступным излучению находится вот тут, но едва ли здесь смогут спрятаться более двух-трех человек в скафандрах. Дальше просто гасим всех, включая заложников, и входим в помещение.

- Только ты забыла про шесть человек, у которых могут быть скафандры по уровню равные нашим скафандрам высшей защиты...- Возразил Шмидт. - Для них парализатор будет что солнечный лучик для камня.

- Добавим шоковых гранат. - Подключился Владлен. - Вспышки и грохот... Конечно скафандры высшей защиты имеют соответствующие фильтры, и находящийся внутри не пострадает, но они же сами его на время и ослепят-оглушат. Так у нас будет несколько секунд на то чтобы войти и ударить более серьезным оружием.

- Неплохо бы знать заранее где-кто стоит. - Подключился к нашей беседе, находящийся в данный момент на планете Ингвар. - Так что сначала надо просунуть датчики и запустить вперед крыс.

- Что ж, вполне разумный план. - Согласился я с ними, поскольку видел что они и правда все предусмотрели. - Чё, займись расчетами пробоя стен. Владлен - подготовь технику и крыс. Шмид и Ингвар, на вас подробный план атаки... И да, при составлении плана, найдите в нем место и для меня.

- А ты-то там зачем нужен? - Недовольно фыркнула Чё, а все остальные ее в этом негласно поддержали.

- Во-первых, пока вы будете готовиться, - я попробую договориться. Возможно и не получится, так хоть отвлеку внимание. А во-вторых - заложникам возможно понадобиться медицинская помощь. А с подобным оборудованием, я среди вас всех имею наибольший опыт работы. Да и показатели по скорости и точности стрельбы на тренировках, у меня все еще самые лучшие среди вас. А там возможно будут решать доли секунды. Если бы это был просто штурм..., но ведь тут дело касается заложников.

- Еще неизвестно что эти ламарские хмыри из себе представляют. Может они подельники де Сильвио, которые с ними чего-то не поделили. А ты будешь из-за них жизнью рисковать?

- Может и так, но в таком случае, я еще меньше готов рисковать ради них жизнями кого-то из наших людей. А у меня все-таки подготовка посерьезнее и опыта военных действий побольше. Так что хватит. - больше это не обсуждается.

Я шел по помещениям базы, а в голове продолжал крутиться все тот же вопрос Чё "Зачем ты там нужен?"

Зачем мне вообще все это сдалось? - Наслушался разговоров своих подчиненных, хвастающихся друг дружке как лихо они захватывали вражеские корабли и станции, и взыграло мальчишеское чувство соперничества? - Может быть. Но только отчасти.

Когда после дуэли пришло понимание различие между Вождем и Главнокомандующим, еще тогда я счел необходимым залезть в соответствующую литературу, чтобы лучше уяснить себе что же такое представляет из себя Вождь. И почти все источники утверждали что это тот кто ведет за собой, увлекая подчиненных личным примером и личным авторитетом. Авторитетом, который еще надо наработать, доказывая остальным что ты лучший во всем. ....Не слишком разумно. Но тут уж начинает работать высший разум волчьей или человеческой стаи. И вожака выбирают не по критериям успеваемости в классе, или результатам продемонстрированным на экзаменах, а по способности подчинить себе, и в минуту всеобщей растерянности взять на себя ответственность за принятие решения. Иногда он даже не самый умный или сильный. Но явно самый решительный и умеет быстро думать. В таком случае Вожак может остаться вожаком, демонстрируя сильным превосходство в уме, а умным - превосходство в силе. Так что по-любому, мне необходимо время от времени выходить вперед в подобных заварушках, и показывать своим подчиненным что я еще чего-то стою... Что Акелла по-прежнему не промахивается.

Так что - если я и правда хочу стать для своих людей вождем, в самые тяжелые и ответственные моменты они не только будут слышать мой голос в наушниках коммуникаторов, но и видеть меня, пусть не в первых рядах, но все же на линии огня. "Впереди, на лихом коне", как говорилось в каком-то древнем произведении синематорграфа, просмотренного мной в рамках занятий боевыми искусствами.

- Здесь? - Спросил я у сопровождающего меня бойца из команды Ингвара.

- Так точно! - Явно рисуясь ответил он мне строго по уставу.

- Тогда встать где-нибудь там и контролирую ту часть коридора. - Приказал ему я. А затем переключился на "Ковчег", спросил - "Есть связь"

- Можешь говорить ответили мне.

- Ли Чун, Тобиас Норьега, Вацлав Джонс... и прочие господа террористы. - Мой голос шел одновременно и по внутренней трансляции, и через передатчики скафандра и посредством специально принесенных колонок. Он оглушал и помогал прикрыть подготовительные инженерные работы перед штурмом. - С вами говорит капитан военного транспорта "Ковчег", так же командующий вооруженными силами планеты Корсак. ...Если вы не знаете этот древний термин "террорист", то он означает людей переступивших все грани закона с которыми уже не ведут переговоров. Я с вами пока еще разговариваю. И пока я с вами разговариваю, у вас еще есть шанс выбраться из этой переделки живыми. Свободы я вам уже не обещаю, ибо хочу быть с вами честен. Но лучше уж несколько лет жизни в заключении, чем стать гниющим куском мяса. Что скажете.

- По нам так лучше дырка в брюхе, чем сгнить в шахтах Ламарки. - Ответили они мне. - Так что свои предложения можешь засунуть куда подальше.

- Вообще-то, я не работаю на правительство Ламарки, или на какую-нибудь другую организацию этой планеты. Я вообще там никогда не был. Так что ваше заключение скорее пройдет на заводах Новой Колумбии, или подыщем вам работенку на Корсаке.

- Лучше вали отсюда, иначе мы перебьем всех заложников.

- Повторяю еще раз. - Я не представляю интересы какой-либо организации Ламарки. Я представляю интересы правительства Корсака и временно - нескольких влиятельных семей с Новой Колумбии. До ваших заложников мне нет никакого дела, мне заплатили за ваши шкуры. А вот останутся ли они на ваших тушках, или мы набьем из них чучела..., это уже решать вам.

Мне показалось что я говорю очень убедительно. Вообще, с постижением искусства торговли, моя патологическая неспособность врать явно ослабела. Почему-то торгуясь, к вранью относишься совершенно иначе, чем живя в человеческой общности даже к простым розыгрышам. Однако, на этот раз меня раскусили.

- Ты блефуешь. Если бы тебе было плевать на заложников, вы бы давно уже просто выжгли бы это помещение. Но коли ты пытаешься договариваться... Договор у нас будет только один - вы даете нам улететь на корабле Умберто, и мы отпускаем заложников.

- Это глупо. - Сказал я прислушиваясь к тому что раздается в наушниках внутренней связи. - Даже если вам и удастся удрать с планеты, - корабль Умберто хоть и способен совершать межзвездные перелеты, но от "Ковчега" ему все равно не уйти, тот летает в сотни раз быстрее. А внутри системы.... Ребята, мы вас найдем, и на этот раз я буду сильно разозлен тратой времени и горючего... Поймите наконец, у вас нет шансов. Смиритесь, и постарайтесь выйти из ситуации с наименьшими потерями.

Они начали что-то мне отвечать, по преимуществу бранясь и сыпля угрозами. Но я этого уже почти не слушал. По внутренней трансляции передали сигнал о готовности к штурму, и начали вести обратный отсчет.

Грохот взрывов, пламя, много пыли. Почти сразу на внутренний монитор моего скафандра стала поступать картинки с камер крыс и выдвинутых сквозь крохотные отверстия в стенах и потолке зондов. Наверное обычный человек все равно бы не успел сообразить что к чему и разобраться в этой мешанине информации, но меня-то тренировали специально! Я нырнул в облако пыли, образовавшееся на том месте где еще совсем недавно была стена, сделал буквально пару шагов, выходя на идеальную позицию и трижды нажал на курок бластера. Не обычного, того что постоянно ношу на поясе, а мощного боевого. Мощности его луча хватает даже на то чтобы пробить энергетическую броню скафандра высшей защиты.

...Собственно - на этом боевые действия и закончились. Ворвавшимся следом ребятам, осталось только заняться выжившими. В первую очередь - попавшим под излучение парализаторов заложникам, все еще пребывающим в клетках, ну а после уж и террористами. Однако, на их лицах обращенных ко мне разочарования я не заметил. Скорее уж - обожание и гордость. Им правда нравилось что я успел войти в штурмуемое помещение почти на секунду раньше самого тренированного из них, и сходу разобрался с ситуацией. ...Наверное - я действительно поступил правильно. Теперь легенды о том насколько крут их Вождь, и немного гипертрофированные рассказы о моих подвигах, надолго станут частью народного фольклора ВС Корсака.


Глава ??


- ...Ну что вы, друзья мои. Конечно же ни о каком выкупе не может идти и речи! Мы лишь сделали то что должны были. И вам не стоит об этом даже заикаться.

...Где ваш корабль? - Откровенно говоря, не знаю. Мы только успели скачать себе базу данных братьев де Сильвио, и еще толком не приступили к ее изучению. Но как только что-то станет известно, мы конечно же сообщим вам об этом.

...Об этом вам не нужно беспокоиться. Мы в общем-то все равно планировали в ближайшее время посетить вашу планету, чисто по коммерческим делам, так что без проблем подбросим вас туда.

...Ну..., трюмы "Ковчега" забиты запасами зерна и консервов. Плюс к этому, у нас есть немалый запас редкоземельных элементов. Я слышал ваша планета славится изделиями своих заводов, вполне вероятно что вас заинтересует этот груз.

.... Цена? На что конкретно цена вас интересует?

.... Вы готовы купить все? Хм... Видимо вы даже не представляете объемы трюмов "Ковчега". У нас одной только пшеницы чуть больше миллиона тонн... Да и мяса...

...Все еще готовы купить все? Хм... Похоже браться де Сильвио знали с кого требовать выкуп синьор..., господин..., а-а-а товарищ Джонсон. Можно просто Джебедайя? Очень приятно, а я - просто Петя.


Естественно, когда мы привели в чувство бывших заложников, я должен был переговорить с ними. Как-то почти сразу так получилось что я выделил среди них лидера. ...Наверное права была Чё когда говорила про "тигров, акул и серьезных людей". И видимо, за время прожитое среди этих самых "тигров и акул" я тоже научился распознавать подобных в толпе обычных... скажем так - овец и карасей. ...Странно, там, в ЧО я как-то этого не замечал. Или наоборот - старательно не обращал внимания, поскольку мне чуть ли не с младенчества внушали что все люди равны, и например тот же Пантелеймон Церенович, не считая должности, во всем остальном в сущности ничем не отличается от обычного любителя прожигать жизнь в клубах, или от человека проводящего всю жизнь на диване наблюдая за страстями и приключениями персонажей мыльных опер.

...В общем - этот был акулой. Хитрой, умной, острожной, и даже кажется вполне дружелюбной, но акулой - кровожадной и смертельно опасной, стоит только запахнуть кровью или учуять трепет жертвы.

Он быстро пришел в себя, быстро оценил обстановку, и как-то так получилось, что все остальные его товарищи быстро перекрыли град вопросов которым обсыпали меня в первые пять минут разговора, и все нити дальнейшей беседы сосредоточились в руках этого человека. По местным меркам он был еще довольно нестарый человек. ...По меркам ЧО - так вообще почти мальчишка - лет сорок-пятьдесят, из-за уровня местной медицины, точнее сказать было сложно. Бросалось в глаза своеобразное телосложение - почти болезненная худоба, за которой впрочем, угадывалась недюжинная сила, - бывают такие люди. Лицо умное и властное, даже несмотря на следы долгого пребывания в плену и воздействия парализатора. Но самое главное - это конечно глаза. Глаза настоящего Вождя, каким мне, наверное еще только предстоит стать.

Товарищ Джебадайя Джонсон - генеральный директор технологической артели "Красный Ырдык" - именно так он и отрекомендовался мне, так сказать - официально.

...Как ни странно, я про эту артель неоднократно слышал и раньше. Половина высокотехнологичных изделий, что на Корсаке, что на Новой Колумбии, носили клеймо именно этого предприятия. А дедушка Лешек, инструктируя меня перед полетом на Ламарку, неоднократно упоминал про "Красный Ырдык" как об одном из наиболее вероятных покупателей больших партий продуктов питания, и вообще - вероятном партнере, наладить с которым постоянные отношения можно только мечтать. Потому как, с его слов - артель эта занималась буквально всем, от производства роботизированной техники, до торговли туалетной бумагой и скупкой лекарственных трав.


Вообще на Ламарке было очень своеобразное общественное устройство. Заселение этой планеты началось относительно недавно, лет двести назад, с секты поставившей себе задачу добиться того, что так не смогли сделать ни на Земле, ни на других планетах ЧО - построить идеальный коммунизм.

...Казалось бы то что сейчас есть в ЧО - вот он и готовый коммунизм, как его представлял себе средний обыватель в веке так 20-21, когда эти идеи были в наибольшей моде. - Все бесплатно, каждый работает сколько хочет, и вообще - жизнь малина! Но будущих ламаркцев это не устраивало. Да, было - "каждому по потребностям", но вот насчет "от каждого по возможности"..., с этим делом в ЧО и впрямь было туговато. А получать незаработанные блага просто так - они считали это не по-коммунистически.

В общем, как тогда было модно, группа единомышленников выбрала себе планету, и решила строить правильное общество самостоятельно. Нельзя сказать что из этой затеи не вышло ничего путного. Например благодаря одержимости идеями всеобщего труда на всеобщее благо, -- технологический уровень планеты заметно выделялся на фоне всех остальных диких планет. И отстутствие поддержки ЧО, возможно даже сыграло в этом свою положительную роль, - когда тебе не подносят все готовеньким на блюдечке, ты вынужден вкалывать сам и активно шевелить мозгами. А вот с остальным... Честно говоря всего я не знаю, поскольку специально этот вопрос не изучал, но по словам дедушки Лешека, спустя двести лет эта затея с идеальным коммунизмом трансформировалась в обычный для диких планет капитализм, только приодетый в одежды коммунистической идеи. Так то хоть генеральный директор товарищ Джебадайя Джонсон формально и не владел собственным предприятием, ибо официально владение какой либо собственностью, на Ламарке было запрещено, - фактически оно полностью принадлежало исключительно ему, а должность свою он получил по наследству и уверен - собирался передать ее в свое время какому-нибудь следующему представителю семейства Джоносонов.

То что мне в лапы попалась птица такого полета, можно было считать невероятной удачей, но и проблем эта ситуация создала тоже немало. Я то поначалу думал прилететь на Ламарку, хорошенько осмотреться, разузнать про спрос и цены, и только тогда начинать действовать. В общем - как и учил дедушка Лешек. А теперь, эта акула коммунистического капитализма, едва успев отойти от шока после воздействия парализатора, уже хватала меня зубами за горло, и предлагала сходу решать вопросы, о которых я год назад толком даже не задумывался. Это был очередной экзамен, который мне надо было пройти. И я воспользовался одним из советов дедушки Лешека - "Если не знаешь что соврать - можешь сказать правду".

- Хм... товарищ Джонсон... Джебадайя... - Стараясь выглядеть как можно более уверенно пробормотал я. - Я понимаю ваше желание быть монополистом, но как мне кажется, на Ламарке у меня будет больший выбор предложений. Давайте там и поговорим. А пока - вам лучше отдохнуть. ....Кстати, на Ламарке мы будем через пару дней.


Все эти несчастные пару дней, я занимался тем что бегал от товарища Джебадайи, и напрягал ИИ "Ковчега" чтобы он всеми доступными способами связался с Ламаркой и скачал цена на продовольственные товары.

И первое и второе представляло немалую сложность. Несмотря на огромность "Ковчега", и то что немалая часть его помещений вообще была закрыта для посещения кого-либо не входящего в клан Кукуевых, Джебадайя, кажется все-таки учуявший мою слабость, был весьма настойчив, и подстерегал меня буквально везде, - в столовых, общих коридорах, мед пункте, и даже при входе в капитанскую рубку. И при каждой встрече, приходилось изворачиваться, откладывая серьезный разговор "на потом".

Что же касается связи с Ламаркой... Технически это было довольно несложно. Мощное оборудование "Ковчега" позволяло поймать и отфильтровать радиоволны идущие с этой планеты, от остального фонового шума. Но на этой чертовой Ламарке была такая запутанная система, особенно в отношении всего того что связанно с собственностью, торговлей и деньгами, что разобраться в полученной информации мог кажется только житель Ламарки, либо специалист по этой планете.

Никакой официальной биржи. И формально - вообще ничего никому не принадлежит. Никакой торговли, только "обмен и взаимозачеты", чтобы это не значило. Сплошной эзоповский язык и гремящие как мешок с пустыми консервными банками лозунги.

...Такой неразберихи не было даже в ЧО, там вместо лозунгов и законов написанных

Эзоповским языком, - просто всякая деловая жизнь была словно бы отгорожена от основной части населения стеной построенной из передач Инфора, спортивных мероприятий и прочих развлечений. При попытках самостоятельно разобраться с принципами и законами по которым функционировало общество Ламарки, я только заработал себе головную боль, и пришел к выводу что все это абсолютно нежизнеспособно. Однако, приходилось признать, что это работает, и что при всей неразберихе и лицемерии, как я уже знал - на Ламарке поддерживался довольно высокий уровень жизни населения и работали мощные программы соцзащиты, чем не могли похвастаться ни Новая Колумбия ни Корсак, ни десятки других известных мне диких планет, а продукция, которой торговала Ламарка, в чем-то даже могла конкурировать с изделиями ЧО. Ну по крайней мере - с образцами самой простой бытовой продукции, которой пользовалось большинство человечества.


Наконец "Ковчег" завис на орбите Ламарки, и дипломатическая миссия суверенной планеты Корсак, в роли которой мы решили выступить в данный момент, спустилась на поверхность этой планеты.

Поначалу нас приняли довольно тепло, хотя и несколько равнодушно. Вопрос с поставками Сока был урегулирован давным-давно, а больше, собственно говоря, с такой отсталой планетой как Корсак, местные снобы и не знали о чем говорить. Думаю если бы не "Ковчег", на переговоры к нам вообще отправили бы младшего клерка хозяйственного отдела министерства иностранных дел, и он вел бы их в промежутках между выпиской нарядов на получение новых картриджей для принтеров и разборками со службой уборки мусора. А так, нас приняли на довольно высоком уровне, хотя большую часть встречи местный Генеральный Секретарь только и делал, что расспрашивал о семипалых, да пытался выяснить где это Корсак разжился такой махиной как "Ковчег", и почему это вдруг ЧО решило установить особые отношения с примитивной планетой, выживающей лишь благодаря поставкам простенького органического топлива.

Я как обычно отвечал максимально правдиво, но почему-то чувствовал что мне не верят. Вероятно для "диких туземцев" и впрямь, история про то что экс главнокомандующий вооруженными силами человеческой общности, (они и правда думали что это очень важная должность), уйдя в отставку решил бросить блага цивилизации и поселиться жить на убогой третьесортной дикой планете, казалась не слишком внушающей доверие. А уж мои рассказы что мне дали суперсовременный, огромный, и хорошо вооруженный корабль "просто так", за прежние заслуги... Это уже была фантастика, причем лживая от начала и до конца. Вероятно вызванное всем этим недоверие, как-то распространялось и на мои рассказы о семипалых, так что мне неоднократно намекнули на то что я "что-то недоговариваю".

Но я упорно стоял на своем, и все попытки поймать меня на противоречиях закончились безрезультатно. ...Кажется меня после этого даже начали уважать.

Что же касается наших коммерческих дел..., в конечном итоге все равно пришлось иметь дело с товарищем Джонсоном. Нет, возможно дедушка Лешек и смог бы провернуть сделку получше, сходу разобравшись во всех хитросплетениях местных законов и взаимоотношений, но мне, честно говоря, заниматься этим было просто лень. Искать более выгодных клиентов, организовывать какой-то аукцион... - даже Чё не представляла себе как все это провернуть на Ламарке, а уж для меня это и подавно было темным лесом.

...Была правда некоторая злость, когда ИИ сообщил об перехваченных в ходе обычного сканирования эфира планеты и "поиска по отдельным словам и фразам" переговорах товарища Джонсона с местными ламарскими воротилами, которые он кстати начал вести еще будучи гостем на "Ковчеге". Там он договаривался о том, что все они будут придерживаться единой цены. Заниженной этак процентов на тридцать от реальной, а уж он потом перепродаст им выкупленные у меня запасы провизии, накинув свои процентов двадцать, а те, продавая в розницу смогут вполне неплохо нажиться на моем незнании местных реалий. Все это было конечно обидно. Но... Стену головой не пробьешь. В конце концов - это их планета и их правила, а большая часть продуктов вообще досталась мне фактически нахаляву, в качестве военной добычи. Используя перехваченную информацию я хорошенько поторговался, так что Джонсон вместо тридцатипроцентной скидки получил всего десятипроцентную, и следующие несколько дней мы опустошали трюмы "Ковчега", и это, должен сказать, была та еще работенка. Пришлось даже изготавливать специальные рукава, через которые, в условиях невесомости, можно перекачивать зерно из трюмов "Ковчега" в бункера транспортных судов. ...Еще одна, неизвестная мне ранее, сторона торговли. - Доставить товар, оказывается тоже надо суметь.

Затем настала очередь редкоземельных элементов. И тут опять пришлось поторговаться. У нас они, в большинстве своем уже были переработаны в детали сложных приборов. Но ламаркцев это не устраивало. ...Нет, детали были превосходного качества, и вполне стандартных размеров. Просто планета жила за счет того что сделает, так сказать "своими руками", и покупать готовые изделия, для нее было сплошным убытком. Тут тоже пришлось долго препираться и даже использовать некоторые данные полученные с помощью перехвата конфиденциальных переговоров, (Местные средства шифровки сигнала, для ИИ "Ковчега" были на один зуб, а я уже перестал стесняться. Прав был дедушка Лешек - "Торговля - это та же война!", и если первые данные по продуктам были перехвачены чисто случайно, то тут уже я направленно дал команду подслушивать все разговоры товарища Джонсона.), чтобы совсем уж не остаться в убытке, или не заработать среди местных репутацию конченного лоха.

Но так или иначе, а в конечном итоге, и Совет Корсака, и ВС Корсака, и даже я лично, заполучили на свои счета весьма и весьма кругленькие суммы. И это, несмотря на то, что я по прежнему относился к деньгам с некоторым..., скажем так - равнодушием, если не сказать брезгливостью, не могло не радовать душу.

Но самое главное для меня было не это. Незадолго до отлета, мой закадычный приятель Джебадайя Джонсон пригласил меня в свой "дачный участок", где состоялся весьма занимательный разговор.

Как и ожидалось, "дачный участок" оказался довольно шикарной резиденцией, хотя и числился "садово-огородным земельным наделом". А помимо Джебадайи, там, как-то так случайно оказались и почти все значимые фигуры правительства Ламарки. Тянуть и ходить вокруг да около, они не стали, и сразу после порции "шашлыков по-пролетарски", один из заместителей Генерального Секретаря, поинтересовался.

- А не возьмутся ли вооруженные силы Корсака, раз у них так хорошо это получается, нести патрулирование и в секторах жизненных интересов планеты Ламарка, а то дескать - преступность в последнее время достигла такого уровня, что даже столь уважаемые фигуры как товарищ Джебадайя Джонсон, не могут чувствовать себя полностью защищенными. ...Конечно, все это будет не бесплатно. Более того, правительство Ламарки не только готова поставлять нам необходимую технику с изрядной скидкой, но и подумывает о том чтобы пополнить ряды моих ВС своими людьми. Проскользнул даже осторожный намек вообще расплеваться с Корсаком ("Зачем вам эта отсталая планета?"), и полностью перейти под юрисдикцию Ламарки. Намеки я эти старательно не понял, однако дал понять, что отнюдь не против дальнейшего сотрудничества. В конце концов - для того чтобы сохранять боеспособность, моим людям нужна реальная работа. А тут ее, кажется, вполне хватит на пару лет.


Часть 2

Глава 1



С тех пор прошло примерно года полтора. И за эти годы скучать мне не пришлось ни дня, ибо хлопот и приключений и мне и моим ребятам хватало с избытком.

Пришлось нам и за настоящими пиратами погоняться, и громить базы одного весьма наглого картеля, чьи лидеры поставили себе цель нажить состояние преступным путем, не гнушаясь при этом самых отвратительных и омерзительных способов. И даже с работорговцами как-то раз дело имели, сумев освободить более сотни несчастных работяг, в один непрекрасный для себя момент польстившихся на объявление о "тяжелой но высокооплачиваемой работе". Чаще правда приходилось гоняться за контрабандистами, или убеждать некогда вольных старателей, что времена изменились и теперь за право раздербанивать астероиды на составляющие их элементы, придется платить налоги...

А времена в системе ВТС-190 или "Эльдорадо", как вслед за местными жителями привык называть ее и я, действительно изменились. И ваш покорный слуга, наверное, отчасти тоже был в этом виноват.

Как-то так получилось, что правительства всех заселенных планет, (или те люди что заменяли правительство на Новой Колумбии), пораскинув мозгами, почти одновременно пришли к одинаковому выводу - нанять ВС Корсака для защиты своих планет, и своих интересов в системе Эльдорадо. Тут играли роль и экономические соображения, и чисто политические резоны.

Чисто с экономической точки зрения - понятно было что ни одна планета не может позволить себе содержать более-менее современные вооруженные силы. Ополчение с ручными бластерами, планетарная оборона с кустарными ракетами и "военный флот" состоящий из катеров с приваренными к ним промышленными лазерами не в счет. Все сознавали что подобные суррогаты могли лишь создавать видимость защиты в мирное время, но в случае настоящей угрозы, способны были разве только красиво умереть за любимую родину, не причинив противнику сколь-нибудь серьезного урона. Ситуация с ВС Корсака, была уникальной, ибо не часто на планеты подобного типа заявляется этакий... "то ли дурак, то ли еще как" (я частенько слышал подобное определение в свой адрес), с личным, суперсовременным военным кораблем, способным как разнести систему в дребезги, так и защитить ее от внешнего агрессора, и соглашается фактически отдать его "на общее благо".

Что же касается политической составляющей... Как только пошли разговоры о том чтобы нанять меня для защиты в правительстве одной из планет, как все остальные сразу почувствовали угрозу. Не знаю, вроде бы никаких предпосылок для военных действий в системе Эльдорадо не было. Планетам совершенно нечего было делить, не существовало никаких экономических, территориальных или идеологических разногласий, но тем не менее.... - наверное тут сыграл какой-то дремучий политический инстинкт - "Если два твоих соседа создают совместные вооруженные силы - надо либо к ним присоединиться, либо готовиться к войне".

В общем было много переговоров, споров, ругани и взаимных упреков. Провели аж целых три межпланетных конференции, в ходе которых пришлось даже принять общую "Конституцию системы Эльдорадо" и утрясти кучу вопросов, развеять множество подозрений, и наладить систему взаимного контроля. Но в конечном итоге - были созданы ВС системы Эльдорадо, главнокомандующим которыми, по общему согласию стал я.

Сильно ли увеличились мои войска после этого? - Я бы не сказал. Того персонала что работал у меня раньше, и так вполне хватало для решения большинства поставленных передо моей организацией задач. Но тут стоял вопрос политики, и мне пришлось выдержать немало боев, отстаивая право самому отбирать кандидатов в работники ВС, так как две новых планеты активно пытались пропихнуть к нам "своих людей", и все три правительства весьма ревниво следили чтобы при наборе в ВС "соблюдались равные пропорции", с чем я активно боролся. Никого из старого состава своих войск, увольнять я не собирался, но и раздувать штаты втрое - увольте, смысла нет, да и "Ковчег" не резиновый! Тем не менее, пришлось набрать еще несколько десятков человек, а так же обзавестись дополнительным вспомогательным флотом малых кораблей, причем не самого лучшего качества, ибо в процесс их проектирования и внедрения, снова активно вмешались политика и коммерция. Но деваться было некуда, так что, одной из страшнейших тайн ВС Эльдорадо, стало то, что девяносто процентов "патрульных кораблей" совершенно бесполезно жгут топливо, вися на орбитах планет или торча в астероидом поясе, якобы выслеживая врага.

Ну реально - много ли могли увидеть эти переделанные из обычных транспортников "боевые корабли" в условиях громадного космоса? "Ковчег", находясь в любой точке системы, видел и слышал в десятки раз больше чем эти допотопные корыта, хотя и оснащенные "новейшими ламаркскими системами наблюдения и вооружением". (О боже, сколько битв мне пришлось провести, отбрыкиваясь от ламарских изделий).

Впрочем, отчасти сама по себе, а отчасти и я приказал, - выработалась практика, когда эти патрульные корабли приходили на помощь испытывающим какие-либо затруднения кораблям, станциями, или поселкам старателей на незаселенных планетах или астероидах. Увы, учитывая что в системе Эльдорадо любую технику было принято эксплуатировать до тех пор пока она окончательно не развалиться - нашим патрульным работы хватало. - Отбуксировать корабль со сломанным двигателем, или помочь с починкой, завести на станцию новую систему воздухоочистки взамен окончательно отказавшейся работать. Оказать медицинскую помощь, во время эпидемии в поселке старателей на планете Наска или даже принять роды на торчащем в астероидном поясе геологическом комбайне... Работы хватало, и число обращений за помощью росло с каждым днем. Кажется мы даже стали пользоваться немалой популярностью, и если раньше нас вызывали только когда ситуация становилась близкой к понятию "катастрофа", то сейчас уже не стесняются гонять и по куда менее важным поводам. И это даже несмотря на то, что по "Межпланетному Соглашению о ВС Эльдорадо", мы выставляли спасенным немалый счет за проделанные работы. Но наверное уж лучше быть нищим, чем мертвым - и человеку в форме ВС Эльдорадо, почти не приходилось платить в кабаках за собственную выпивку - всегда находились желающие нас угостить.

В общем - скучно не было. И хотя я сам лично "живой работой" почти не занимался, "веселья" хватало и мне. Я вечно мотался между разными объектами системы, то ведя переговоры с "работодателями", то инспектируя патрульных, а то и участвуя в особо ответственных боевых операциях, налетав наверное за это время не один световой год в пределах сравнительно небольшой звездной системы. Сам больше под пули не лез..., ну так, пару раз, чтобы и новички могли убедиться что их Вождь крут не только на тренировках или в рассказах ветеранов. Теперь куда больше приходилось работать мозгами, и задействовать свои организаторские способности вместо боевых рефлексов.

...И все бы ничего, но один из членов моего клана, в последнее время что-то стал меня беспокоить. ...Нет, я не о Чё, тут все было вполне нормально и даже ожидаемо. В смысле - ожидалась девочка, медицинский комплекс дал на это девяносто шести процентную вероятность. А "нормально" в том плане что она кажется вполне освоилась в новой жизни и как-то очень органически совмещала должность помощника капитана "Ковчега" с обязанностями хозяйки дома-поместья "Ковчег". Да и в плане основной профессии, Чё не только проектировал все базы ВС Эльдорадо на других планетах и в космосе, но и успела выполнить парочку проектов для Корсака, у которого, не без нашей помощи, в последнее время завелись лишние денежки. Что же касается Петра-младшего, у него тоже все было в полном порядке, если не сказать больше. Парень проводил половину свой жизни на фантастическом корабле в окружении настоящих вояк, а половину - в клане Джи Ен "чтобы не забывать корни", вызывая у сверстников приступы жгучей зависти рассказами о своих похождениях. Привирал конечно при этом немало, однако кто еще из его товарищей имел возможность покататься на лошадях в поместье на Новой Колумбии, пожить в резиденции ВС на Ламарке, это не считая прогулок по незаселенным планетам и кувырканиям в астероидном поясе на собственном катере? Да, в свои неполные ???? лет, он уже вполне уверенно мог управлять боевым катером, прекрасно разбирался в различных видах оружия и был на ты со сложнейшей техникой ЧО. А благодаря многочисленным обучающим программам и тренажерам "Ковчега" был довольно неплохо образован даже по меркам ЧО, гражданином которой, кстати, все еще являлся, а следовательно обязан был следовать общепринятым там образовательным стандартам.

В общем - с семейством все было хорошо, но вот Кузя... Кузя в последнее время стал каким-то нервным, если не сказать больше. Может между нами и правда существовала какая-то эмпатия, а может просто это было результатом наблюдений за его поведением, но я чувствовал, что прежняя жизнь перестал его устраивать. Впрочем, в этом не было ничего удивительного, когда я только обзавелся этим зверьком, в Службе домашнего животноводства мене предупреждали что нечто подобное может случиться. Увы, но мой домашний дракон вырос. Попал он ко мне совсем молодой особью, любопытной и падкой на все новое, но и ему пришло время повзрослеть и обзавестись семьей, и это означало, что хотя этот обаятельный микрокрокодил и правда стал настоящим членом нашей семьи, как впрочем и любимцем всех сотрудников ВС - мне надо было вернуть его в систему ???? на родную планету.


Глава 2



- Капитан неизвестного корабля, вы вторглись на запрещенную для полетов территорию. Для вашей же безопасности, настоятельно рекомендуем заглушить двигатели и подготовить корабль к осмотру.

- И какого это хрена я стал "неизвестным"? - с искреннем недоумением поинтересовался я усаживаясь в капитанское кресло на мостике "Ковчега" и включая видео связь.

- Э-э-э.... это ты? Как..? Почему..? - Услышал я хорошо знакомый голос, в котором явственно звучали нотки нечеловеческого изумления.

М*нда, конечно я и впрямь немного расслабился в последнее время, особенно с точки зрения соблюдения формы одежды. Но как бы вы прореагировали, когда сигнал срочного вызова подбрасит вас прямо посреди сладкого сна как катапульта скрещенная с электрическим стулом? Естественно, я сначала притопал в рубку в одних трусах и домашних тапочках, и только потом соизволил проснуться. Впрочем - явление это было не такое уж и редкостное, помню еще в бытность свою службы в ВС ЧО у нас ходили легенды о патрульных, которые вообще половину срока патрулирования проводили без одежды - а чего стесняться, если ты один единственный человек на многие тысячи световых лет вокруг? Так что это изумление моего собеседника явно было вызвано не моим внешним видом, однако и сам факт моего появления, вроде бы и не был настолько непредсказуемым явлением.

Впрочем, я тоже удивился увидев его. И наверное тоже несколько напрасно удивился узнав голос и разглядев пялющуюся на меня с той стороны экрана физиономию, поэтому быстро взял себя в руки, и довольно спокойно ответил.

- Да Полуэкт, это я. А что тебя так удивляет?

- Да мы почему-то думали... - Он как-то замялся, а потом резко выпалил. - Впрочем, не важно.

- Что, у вас там ходили слухи что я уже мертв? - Не смог я удержаться от маленькой шпильки. - Впрочем, действительно, неважно. Так почему ИИ твоего флота не смогло опознать "Ковчег"? Ведь формально, он все еще числится в списках правительственных кораблей.

- Да я не.... Э-э-э... Тут вот.... - Забормотал он, что-то нервно положив руку на клавиатуру своего ИИ, и видимо набирая какой-то текст. - А вот... Твой "Ковчег" занесен в особый список, и сведения по нему выдаются только по особому запросу. Видимо мой ИИ не успел обратиться к этим спискам... хотя... Тут вообще как-то не очень понятно. Наверное какая-то ошибка, тут вроде как сказано что ты являешься служащим Координационного Совета, но только за территорией ЧО, а в зоне ЧО ты уже обычное гражданское лицо.

- Так оно и есть. - Усмехнулся я. - Ладно, не парься, похоже просто кое-кто переборщил с играми в секретность. Спишем это на недоразумение.

- Хорошо, хотя я и должен буду кое-что проверить. Уж не обижайся. - Тем не менее Полуэкт вздохнул с явным облегчением. Но потом снова встревожился. - Однако, тебе ведь все равно нельзя тут находиться. Ты же знаешь, система ???? все еще закрытая зона.

...А вообще-то он сильно изменился. Вместо прежнего, холеного и самодовольного сноба, считающего себя пупом вселенной, я видел теперь нормального служаку среднего звена, немного отупевшего от долгого одиночного патрулирования, слегка замороченного соблюдением инструкций, и даже чуточку опасающегося начальственного гнева. Еще пару лет назад я бы только порадовался подобным переменам, а теперь... Не знаю, наверное я и сам сильно изменился за это время, но мне почему-то очень хотелось немножечко пообщаться с прежним высокомерным Полуэктом. ...Чисто для того чтобы по-новому оценить себя.

- Да я в общем-то и не настаиваю. Прорываться к планете силой я не стану. - Успокоил его я. - Однако, ты ведь наверное еще помнишь Кузю? Похоже ему пришло время вернуться на родину и обзавестись семьей. Так что, давай начинай посылать вызовы начальству, а я пошлю запрос в СДЖ. Уверен, когда они вникнут в ситуацию, "животноводы" сумеют выбить для меня краткосрочный пропуск на планету для "возвращения представителя редкого вида в его естественную среду обитания". ...Уж на этих ребят-то точно можно положиться, - ради любимых зверушек, они прогрызут керамитовую броню, сорвут заседание Координационного Совета, или устроят ад не земле любому "обидчику животных".

Какое-то время мы занимались каждый своим делом. Потом выдержали весьма продолжительную паузу - Полуэкт видимо не знал какие вопросы мне можно задавать, а я как-то не сильно стремился отвечать на любой из вопросов которые он мог бы мне задать, что о прошлом, что о настоящем. Прошлое оно и было в прошлом, а настоящее..., я конечно гордился своими успехами, но боюсь Полуэкту было их не понять.

Но в конечном итоге любопытство преодолело неловкость, и фраза за фразой - невольно завязался разговор. Начали мы с максимально нейтральных тем, и наконец созрели до вопроса "А сам-то как?". Я в общих фразах рассказал о себе и своих достижениях, а Полуэкт... Оказывается он уже дослужился до капитана, и вообще, с его слов - довольно быстро карабкался по служебной лестнице и был весьма доволен своей жизнью.

-...Патрулирование это да... - Увлекшись, начал растолковывать он мне свои планы и карьерные перспективы. - Тяжело конечно было эти полгода, но без этого никак. Зато, потом меня ждет должность в Штабе, буду офицером по связям с общественностью! А это и переход в следующую гражданскую категорию, да и на Инфоре буду мелькать постоянно. Предполагаю что мой рейтинг резко взлетит. В связи с последними событиями, может быть даже войду в первые сто тысяч!

- Ого! - Искренне восхитился я, радуясь тому как возрос авторитет некогда возглавляемой мной организации. Но потом до меня кое-что дошло, и я спросил. - А что там за последние события?

- А ты разве не знаешь? - Изумленно вытаращил глаза Полуэкт. - Семипалые опять объявились! Месяц назад была целая битва в системе РНК-211. Нашим пришлось тяжко, потеряли трех человек! Но зато Герасим так надрал семипалым задницу, что только ошметки летели. Целый их флот на ноль помножили, ни один корабль не ушел!

- Поздравляю... - Искренне, хотя и стараясь срывать нотки зависти, сказал я. На фоне услышанного, все мои рассказы о драках с пиратами и гонках за контрабандистами как-то сразу померкли. - Рад слышать что ВС ЧО по прежнему на высоте.

- Да... У нас теперь все круто. - Довольно закивал Полуэкт. - Мы опять в рейтинге в первом миллионе. Количество упоминаний о ВС в новостях выросло на двадцать семь процентов!

...Странно было опять слышать про рейтинги, и я как-то невольно поймал себя на мысли что у меня произошла довольно сильная переоценка ценностей. У нас поощрения измерялись, как правило в сумме выписанной премии, авторитет у товарищей можно было измерить разве что сложностью данных тебе заданий, а авторитет у населения..., он либо был, либо нет. Нам хватало дел и без того чтобы каждые пять минут заглядывать в соответствующую страницу Инфора, выясняя сколько народа знает о твоем существовании, и насколько сильно эти знающие тебя любят. Сейчас, как никогда чувствовалась фальшь и искусственность всех этих рейтингов и гражданских категорий. Хотя с другой стороны - попробуй объясни тому же Полуэкту, почему мы требуем со спасенных нами людей плату за свою работу. А от мысли что кто-то может чего-то требовать за оказание медицинской помощи, он наверное просто придет в ужас. Так что это весьма неспроста я "забыл" упомянуть про эту сторону своей жизни, когда отчитывался о жизненных достижениях.

- Замечательно... - Еще раз приободрил я Полуэкта, а затем осторожно спросил. - Так что нового стало известно о семипалых?

- Нового... - Он как-то внезапно окаменел, видимо вспомнив на чем я погорел. - ...Может лучше свяжешься с Герасимом, и он сам тебе все расскажет, а то я тут последние полгода сидел в одиночестве и как-то отстал от жизни...

- Ну, по собственному опыту знаю, что у главнокомандующего в периоды ведения боевых действий, времени на болтовню со старыми друзьями нет. - ...В принципе, предложение Полуэкта было вполне разумным, но на меня накатила какое-то злое упрямство. Дедушка Лешек неоднократно говорил, что хороший купец никогда не должен принимать слово "Нет". - Конечно из вежливости он со мной поговорит, но уверен, с куда большим удовольствием он бы в это время просто поспал. Так что не будем мучить важного человека светским трепом...

- Ну, тогда... - Он замялся, явно пребывая в сильном затруднении. Но потом его озарило. - Поговори со старшим полковником Лян. Ходят слухи что вы с ней старые друзья. Тем более, что она курирует этот сектор космоса, и переговорить с тобой все равно входит в ее обязанности.

- Аграфена? - Даже удивился я, хотя больше наверное все-таки обрадовался. - Смотри-ка, уже старший полковник! Тыщу лет с ней не болтал, давай, устанавливай связь.


-... Значит и там в командующие выбился? - Только и спросила меня Груня, выслушав мой ответ на извечный вопрос "Как жизнь?". - Видать это у тебя в крови.

- Да просто ничего другого я толком делать и не умею. - Скромно опустил глазки я.

- Да не скажи... - Отмахнулась она. - Ты ведь и у нас на курсе самый талантливый был, и вообще... Уж верно, если бы захотел, какое-нибудь занятие себе бы подыскал. А ты - срочно взялся на пустом месте собственную армию создавать. Говорю же - это у тебя в крови. ...И как - доволен жизнью?

- Скорее да чем нет. Хотя... - Груня слишком хорошо меня знала, чтобы врать ей. Впрочем, задай мне этот кто-нибудь этот вопрос пару дней назад, я бы ответил что моя единственная печаль - это расставание с Кузьмой. А вот сейчас, столкнувшись с прежней своей жизнью, я как-то невольно задумался. С одной стороны - я вроде действительно занимаюсь серьезным и весьма востребованным окружающими делом. Но с другой - сравнивая свои крохотные ВС, с тем что было у меня раньше, и с задачами которые приходилось решать, то все мои победы над корпорациями бандитов или шайками контрабандистов как-то сильно меркли по сравнению с делом защиты человечества. -...Знаешь. Главное я ни о чем не жалею. - Наконец ответил ей я. - И даже будь у меня такая возможность - ничего бы не стал менять. ...В конце концов - Герасим же справляется?

- Справляется. - Кивнула она. - Но ему трудно.

- А ты думаешь мне было легко? - Усмехнулся я. - Это такой пост. На нем трудно даже когда все хорошо, а уж когда начинается заварушка... Сама должна понимать, ведь уже старший полковник, как-никак!

- Это еще одна проблема. - Вздохнула она. - ВС теперь уже не те, что были раньше. И численность увеличилась и состав изменился... Пришлось срочно двигать "старичков" вверх, к чему многие были не готовы, в том числе думаю и я. А те ребята с диких планет что ты набрал..., нет, ничего плохого о них говорить не хочу, но они... другие. Как бы тебе объяснить...

- Да не надо объяснять. - Махнул я рукой. - У меня сейчас под командованием точно такие же "дикие" ребята. Так что я все прекрасно понимаю. К ним другой подход нужен.

- Во-о-от!!! - Радостно воскликнула она. - И ты этот подход знаешь!

- Ты Груня, на что это намекаешь? - Опешил я.

- Возвращался бы ты Коля. Хватит дурью маяться. - Как и в прежние кадетские времена, она вдруг взяла тон старшей сестры-наставницы, вперив в меня строгий взгляд. - Конечно главкомом тебя сразу не поставят. Но замом Герасима ты вполне можешь быть. Или одним из старших офицеров Штаба. Конечно, с одной стороны это для тебя вроде как шаг назад. Но я ведь знаю, что карьера для тебя никогда не была главным делом. Главным для тебя было само дело.

- Да это ж... - Я даже растерялся на первых порах, но потом быстро опомнился. - Это Груня, извини конечно, но исключительно твои собственные бредни. Забыла кто я теперь? - Первый в ЧО за многие сотни лет преступник. Путь официально и оправданный, но преступник. Большие дяди наверху чуть головы себе не сломали, выдумывая способ как бы от меня понадежней избавиться, не поднимая при этом слишком большого скандала. Они мне в ВС даже простым служащим работать не дадут.

- Да брось ты. Все эти "большие дяди", тебе либо настоящими дядями-тетями приходятся, либо конфетами в детстве угощали, приходя в гости к Пантелеймону Цереновичу. Такая ли большая проблема будет их уговорить, особенно если эту просьбу поддержит руководство ВС? Тем более, что позднейшее развитие событий доказало твою правоту. У них сейчас небось жуткое чувство вины. Ведь послушай они тебя с самого начала - не пришлось бы устраивать всю эту заваруху с бунтом и захватом заложников!

- Не все так просто Груня... - Сказал я, чувствуя себя зеркалом в которое влетел кирпич, разбивший его на тысячи осколков. - Они ведь тоже не какие-о там..., они обязаны следовать определенным правилам, а не тому что в голову взбредет. ...Да и... У меня ведь Там, тоже целые ВС. Конечно, с ВС ЧО их даже и сравнивать нечего. Но это ведь тоже люди, за которых я несу определенную ответственность. Да и семья... Они привыкли жить со всем по-другому. - Я растерянно замолчал, сам раздавленный грудой своих доводов, а потом снова заговорил, чувствуя как жалко и неуверенно звучит мой голос. - Если бы там у вас совсем беда была бы, я бы конечно бы вернулся. Но ведь ты сама говоришь что Герасим вполне справляется, так что....

- Герасим вынужден справляться. - Оборвала меня она. - Ты ведь сам знаешь, что если бы он хотел, то мог бы стать главнокомандующим еще до тебя, а стал после, потому что его к этому фактически принудили. Герасиму нравилось болтаться где-то посередине, быть ветераном, учить молодняк тырить твое скванское бренди и как "с пользой и умом" провести долгое дежурство в Штабе, но командовать... Он никогда не хотел быть главным, потому что знает что принятие серьезных решений, это не для него. Он теряется когда ситуация начинает выходить из под контроля, а что это означает сейчас, когда семипалые вновь появились, ты и сам можешь понять.

- Ну а вы то все тогда на что? - Внезапно обозлился я. - Что на мне одном свет клином сошелся? Есть же Психологическая Служба..., Координационный Совет в конце-то концов. Там работают совсем даже не глупые люди. Вполне могут помочь советом, или заменить, если уж совсем уж ничего не выходит. Вас в ЧО десятки миллиардов - умных, гениальных и талантливых. Засветиться в рейтинге в первом миллионе, не достижимая мечта. Почему все время я...?

- Ладно Коля, остынь... - Она примирительно выставила перед собой ладони. - Не хочешь - справимся и без тебя. ...Так значит, говоришь, Чё ждет девочку? Поздравляю, сами будете воспитывать? Кажется на диких планетах так принято?


...Да. Не вышло разговора. В смысле - того на который я надеялся. Веселый треп как в былые времена с язвительной, вечно неунывающей Груней, от которого всегда становилось легко на сердце и душе, вдруг обернулся чем-то тягостным и неприятным. Только старые раны разбередил, настроение испортил, и вообще... А тут еще и...

- Ты ведь хочешь согласиться?

Чё заявилась на мостик, и смотрела на меня этаким взглядом. Типа - "Я всегда тебя поддержу как верная жена, но будь ты проклят на веки вечные". Конечно она тоже проснулась от внезапного вызова, и все это время слушала наши переговоры по внутрикорабельной связи - тайн друг от друга у нас с ней не было. Да ведь и Колька младший, тоже наверняка все слышал, так что мне теперь придется выдерживать и его настороженно-вопросительные взгляды. - Что и говорить, у моего семейства наверняка сохранились не лучшие воспоминания о временах моей службы в ВС ЧО. Кому нужен вечно занятый, издерганный, постоянно балансирующий на грани нервного срыва муж и отец? Я ведь тогда, то отсутствовал дома неделями, то появляясь "расслаблялся" скванским бренди или спец.препаратами. Теперь я понимаю почему Чё предпочла сбежать из сытой и ленивой человеческой общности на свою "дикую" планету. На Корсаке совершенно иные представления о том что такое семья и о взаимоотношениях между родственниками. Это мы в ЧО по большей части зациклены исключительно на своих проблемах, а там даже проблемы одного из членов клана, который в реальности приходится тебе седьмой водой на киселе, воспринимаются как собственные проблемы. А уж проблемы такого близкого к тебе человека как муж или отец - это как рана на собственном теле. Я ведь тогда этого не понимал. Жизнь в ЧО как-то легко превращает людей в эгоистов. Даже не так... Мы не эгоисты. Мы искренне готовы переживать чужим страданиям и даже прийти на помощь если понадобиться. Но мы просто настолько привыкли что на помощь всегда приходит кто-то другой, что просто не замечаем чужую боль или проблемы. А уж отношение к родным у нас... Мне-то еще повезло - "Клан Кукуевых" это совершенно особый организм. А многие нынешние жители ЧО своих родных вообще никогда не видели, ибо "разумные" родители, сразу после рождения сдали их под надзор и опеку государства. Нет, не со зла, а потому что "Оно умнее, ответственнее и может лучше позаботиться о подрастающем поколении".

- Я еще ни на что не соглашался, и соглашаться не собираюсь. - Ответил я Чё, сам искренне веря в то что говорю.


Глава 3



- Выход на стационарную орбиту завершен. - Доложил мне дежурный вахтенный офицер.

- Заглушить двигатель. Подготовить челнок. - Приказал я, больше ради поддержания традиции, нежели ради необходимости. ИИ "Ковчега" и сам заглушит двигатель если в течении получаса не получит приказа двигаться дальше. А челнок..., учитывая что пара подобных корабликов всегда стоит у нас в ангаре готовые вылететь в любую секунду - подготовка это буквально дело нескольких секунд. Но традиция требует от капитана хотя бы изобразить руководство всем что происходит на корабле, и я ее строго блюду.

Хотя мой челнок и считался "представительским", используемым исключительно офицерами старшего звена - народу в него набилось как сельдей в бочку. Еще бы - пока я несколько дней буду торчать на Совете, мои подчиненные смогут спокойно побалдеть в наших поместьях на Новой Колумбии. Благодатный теплый климат, вдоволь свежей еды, более чем лояльно настроенное население. После почти полутора месяцев проведенных в космосе, пусть даже и в просторных кубриках и коридорах "Ковчега", это был настоящий рай. И все свободные от вахт работники ВС, естественно постарались не упустить подобной возможности. Счастливчики, мне предстояло несколько дней ругани, споров, демонстративных наездов и тайных переговоров.

...С моей поездки в систему ??? прошло уже недели три. Что сказать? - Расставаться с Кузей оказалось даже тяжелее чем я думал. Поначалу этот момент представлялся как-то расплывчатым и далеким - сначала надо добраться до планеты, уговорить СДЖ дать мне пропуск, потом... Казалось что минуту расставания еще отделяет множество труднопреодолимых барьеров и у нас есть куча времени чтобы подготовиться к неизбежному расставанию. Но барьеры преодолелись как-то уж очень легко и быстро, и все что мне оставалось - посадить семейство и своего домашнего зверька в танк и спуститься на планету в том самом месте, где мы с ним когда-то встретились.

Место сильно изменилось, и если бы не точно вбитые в память танка координаты, не уверен что я вообще бы его нашел. Даже выгоревший на месте взрывов лес, уже почти восстановился. - Совместная деятельность соответствующей службы ЧО и местных джунглей. Те самые камни, вроде остались прежними, но ландшафт вокруг... Одни деревья уже упали и сгнили, другие наоборот вымахали на высоту нескольких десятков метров, часть кустов вообще перебралась на другое место. Тут растительность довольно шустрая. Она не только хватать жертв умеет, но еще и бегать за ними. Ну пусть не бегать, а медленно ползти, устраивая засады в неожиданном месте, но все-таки двигаться.

В общем выпустил я Кузю из танка, и он, как обычно, попав на родную планету, начал радостно нарезать круги, радуясь будто щенок выпущенный на травку. За первые сутки четырежды возвращался назад, каждый раз делая все большую паузу перед возвращениями. Потом мы прождали еще сутки, но он так больше и не появился.

А я все это время, развлекал свое семейство экскурсиями по местам своей боевой славы. ...Ну да к счастью - они у меня ребята неприхотливые, и терпели мою болтовню двое суток, попутно просто прогуливаясь по жаркому и богатому жизнью лесу. Всем было очень грустно, но мы понимали что так надо.

А я тут испытывал совершенно особенные чувства. Это место - своеобразный свидетель моего триумфа, трамплин подбросивший меня к вершинам Славы, и продолжавший подталкивать до тех пор, пока я не покатился с этих самых вершин вниз.

Вниз? Разве сейчас я чувствую себя неудачником, ничего не достигшим в жизни? Разве жалею о чем-то? Разве не нахожу поводов гордиться собой и тем что сделал? - Наверное до разговора с Груней, я бы даже не задумывался бы об этом. А вот сейчас...

...Но в конце-то концов - их Там и правда миллиарды! И среди этих миллиардов должны же найтись те кто готов защищать их цивилизацию и их моральные ценности? А я ведь уже научился жить по другим правилам, принял иные ценности. Повышенная социальная ответственность? - Теперь я заменил ее ответственностью перед своей семьей, кланом, друзьями, деловыми партнерами на худой конец. Думаете это проще - быть преданным не всему абстрактному человечеству, а лишь нескольким десяткам, ну может сотням его представителей? А вот и не фига! Потому как сравнение математических величин тут неуместно. Абстрактное человечество, оно абстрактно, и любить его тоже можно вполне абстрактной любовью. А отдельные люди..., они люди и есть, со всеми своими достоинствами и недостатками. Достоинства надо уметь ценить, а недостатки прощать. Это тяжелее. Так что не надо думать будто я пошел по легкому пути. ...Только почему так тягостно на душе, и откуда это ощущение будто я кого-то предаю?


На Большом Совете, как обычно было много говорильни и разборок между правительствами планет. ...Ну что за странное создание - человек? Всего пару лет назад, все эти мудрые государственные деятели даже помыслить не могли о собственных вооруженных силах, способных предоставить защиту такого уровня как у меня. А теперь они настороженно косятся на соседей, боясь что те извлекут из наличия ВС больше выгоды, или внесут меньший вклад в их финансирование. Ведь все уже давным-давно обговорено, просчитано до последней копейки, а эти все никак угомониться не могут. Все ищут лазейки как бы надуть соседа, пока тот не надул их.

А о наиболее серьезных вещах, по традиции, говорили на неофициальных встречах в "курилках" в промежутках после официальными заседаниями. "Курилки" эти правда, как правило представляли из себя просторные роскошно обставленные комнаты, с неплохим баром и буфетом набитым деликатесами. И конечно же, негласно разделялись по рангам. В самые роскошные и "деликатесные" допускался только определенный круг лиц, в который я, как ни странно, тоже входил.

Вошел и сейчас, но конечно не для того чтобы пожрать и выпить, а чтобы сообщить присутствующим там главам делегаций пренепреятнейшее известие. Так сказать - с глазу на глаз, чтобы заранее не поднимать панику. Что ж - эти паниковать не стали, однако и у них новость о том что в Галактике вновь объявились семипалые, по вполне понятным причинам радости не вызвала.

- И где эта система РНК-211? - Поинтересовался у меня представитель Новой Колумбии, жители которой традиционно не дружили со звездным атласом и плохо ориентировались в нашей Галактике.

- Чтобы было понятнее... - Я уже, наученный горьким опытом, сходу решил постарался объяснить присутствующим в максимально доступной форме. - Если представить галактику в виде города, то это будет примерно как в соседнем районе.

- И каковы шансы что они придут к нам? - Поинтересовался глава делегации Ламарки, мой хороший знакомый Джебадайя Джонсон.

- Сложно сказать. - Ответил ему я. - Учитывая возможности этих тварей совершать межзвездные прыжки - они могут оказаться где угодно. В прошлые разы, семипалые не ограничивались попыткой захвата какой-то конкретной области Вселенной, а прыгали довольно хаотично. Так что и сейчас, они могут вновь появиться и на прежнем месте, и вообще на противоположном конце "города".

- А если они заявятся к нам... - Опять влез в разговор новоколумбиец. - Мы сможем от них отбиться?

- Не знаю. - Честно ответил я. - Зависит от того какими силами они появятся. - Если это будет одиночный корабль, как при первом их столкновении с ЧО - отобьемся легко. Если это будет их стандартная "семерка" - думаю тоже отобьемся. Ну а если заявится целый флот..., тут даже для ВС ЧО победа может стать непосильной задачей.

- Так ради чего мы тратили кредиты, содержа твое воинство? - Недовольно забубнил один из новоколумбийцев. - Если один хрен - "непосильная задача".

- Во-первых... - Сдержался я, чтобы не нагрубить в ответ. - Средства наблюдения "Ковчега" смогут заметить появление противника намного раньше, а значит... Это во-вторых - у нас будет время позвать на помощь. Если из-за очередной бури на звезде связи не будет даже у нас, мы сможем добраться до зоны уверенного приема и послать сигнал о помощи ближайшему флоту ВС ЧО. Ну и в третьих - мы сможем выиграть время, отвлекая на себя противника до подхода этой помощи. Увидев тут военный корабль, семипалые будут вынуждены сначала попытаться уничтожить нас, и только потом заняться оккупацией планет.

- Так ваша тактика... - Начал было говорить товарищ Джонсон.

- Создавать угрозу, стараясь при этом не подставляться под удар. - Закончил я за него.

- Вполне разумно. - Одобрительно кивнул он головой, прежде чем кое-кто, у кого просто на лице было написано желание сказать что-то язвительное, сумел осуществить свои намерения.

- А каковы шансы что ЧО придет нам на помощь? - Опять влез в разговор руководитель делегации Новой Колумбии.

- Это ведь и в их интересах. - Пожал я плечами. - Семипалые не только наши враги, или отдельно человеческой общности, судя по тому как они действуют - они враги всего человечества, а может быть и просто всего что не является семипалыми. И чтобы вы там не думали ЧО искренне готово заботиться и о "диких планетах", конечно в меру своих возможностей, но у ВС ЧО в уставе прописана необходимость приходить на помощь если какой-нибудь планете где живут люди грозит серьезная опасность. К тому же, у меня недавно был разговор с нынешним командующим ВС ЧО, мы с ним специально обговорили подобные моменты.

- А они успеют?

- Поскольку из-за особенностей системы "Эльдорадо" нормальный портал перехода создать тут невозможно, то ближайшему флоту придется идти сюда своим ходом. Это примерно неделя полета, если форсировать двигатели. Надеюсь мне удастся продержаться это время. И надеюсь, что пока не будет уничтожен мой корабль - на планеты они не сунуться.

- Почему?

- Из того что мы знаем о семипалых, их технике и вытекающей отсюда тактике - Любой корабль на планете будет слишком уязвим. Он так же будет уязвим и в космосе, если его не будут охранять малые корабли флотилии. Так что они сначала разбираются с внешней угрозой, а потом только лезут на планеты. ...Мы так думаем.

- Хорошо, а мы можем чем-нибудь вам помочь? - Смотря на меня честными глазами спросил товарищ Джонсон. - Возможно ВС Эльдорадо понадобятся наши новые торпеды? Я могу прислать пробный образец, если понравится - можно будет наладить массовый выпуск. Ведь если драка разгорится не на шутку... Как говорится - посреди сражения не время экономить патроны. Отдавать будем почти по себестоимости, а в случае военных действий и с отсрочкой платежей на десяток лет.

- Нет. Спасибо Джебадайя. - Улыбнулся я в ответ, мысленно погладив себя по голове что заранее предусмотрел такой поворот событий. - Мне ВС ЧО подкинули изрядный запас новейших торпед и еще кой-какого вооружения. Они прекрасно адаптированы со всеми системами "Ковчега", да и уровень подобных изделий в ЧО все-таки немного повыше чем на Ламарке. И заметьте как все удачно получилось господа и товарищи - они достались мне абсолютно бесплатно, так сказать - по старой дружбе.

- Члены Совета радостно загалдели. Две трети вполне искренне, радуясь что сэкономили на закупках оружия, а представители Ламарки - сквозь зубы и с кислыми рожами. - Не удалось впарить очередной заказ на свою продукцию.

Тут нас вежливо пригласили на очередной раунд переговоров. Обсуждали какие-то нюансы торговли и распределения налогов. Мне это было как-то не очень интересно, и я мысленно вернулся к недавнему разговору с Герасимом.


...Выглядел Герасим и правда уставшим и каким-то замученным. Сейчас в нем трудно было узнать былого разгильдяя и пройдоху, обожающего тырить у начальства выпивку исключительно из любви к искусству и потакая бунтарским ноткам в своей душе.

...Хмурое лицо, серое от постоянного недосыпа и злоупотребления стимуляторами, какая-то мука в глазах, как у человека пытающегося вспомнить что-то важное, чего он никогда и не знал. Мне это было знакомо - похоже, работа главнокомандующим никому не идет на пользу.

Поздоровались. Поначалу разговор как-то не складывался... Думаю - причина этого была в том, что глядя на изображение собеседника на экране, каждый видел не своего старого приятеля, а какого-то нового, совершенно незнакомого человека.

- Груня мне сказала... О том что предложила тебе... - Герасим наконец прекратил ходить вокруг да около, и перешел к делу, от чего сразу стал походить на себя прежнего. - И что ты думаешь? Мы ведь и правда можем договориться с Координационным Советом, там о тебе сейчас многие отзываются очень уважительно... Не в официальных беседах конечно, но...

- Понимаешь... - Я уже успел все обдумать и точно знал свой ответ, но старательно подбирал слова, даже не для того чтобы не обидеть, а чтобы быть правильно понятым. - Тут у меня ведь тоже люди. Они доверили мне свою безопасность, и надеются что в трудную минуту я буду на своем месте. Я не могу обмануть их доверие.

- Ну... Как знаешь. - По лицу Герасима было видно что мой ответ отнюдь его не обрадовал, однако настаивать он не стал.

- А что, и правда все так плохо? - Спросил я, стараясь чтобы мой голос звучал максимально дружелюбно. - Может что посоветовать, или...

- Да нет. - Герасим устало махнул рукой. - Просто понимаешь - я тут один. Тащу все на своих плечах, и рядом никого, на кого можно было бы спихнуть хоть часть ноши. ...Ребята..., они конечно стараются, но на сто процентов ни на кого положиться нельзя. Нет, что касается исполнения порученных приказов - тут они на высоте. Но вот по части принятия самостоятельных решений..., - дергают из-за каждой мелочи.

...Ну да - это было мне понятно. Благополучная и максимально безопасная жизнь в ЧО с одной стороны воспитывает в людях безответственность, а с другой - неспособность принимать серьезные решения. - Зачем просчитывать каждый свой шаг по десять раз, если даже в случае совершения катастрофической ошибки тебя всегда подхватят под локоток и не дадут упасть? А с другой стороны - трудно научиться принимать серьезные решения, если ты никогда в жизни не решал ничего важнее чем; - "какой наряд надеть" или "в какой клуб пойти сегодня вечером". Оттого-то, столкнувшись с необходимостью делать реальное дело, мы все время и норовим по каждой мелочи дергать начальство, спрашивая совета при каждом, даже самым ничтожном затруднении. Даже обучение в Академии ВС не могло полностью выбить эти недостатки из всех студентов. На всею многомиллирадную человеческую общность, людей осознающих свою ответственность и одновременно способных принимать сложные решения, насчитывалось наверное не более нескольких сотен. Так что с этой проблемой в свою бытность главнокомандующим, сталкивался и я, в мирное время ее почти не замечая, а во время войны было как-то не до анализов психологических вывертов своих сослуживцев. Сейчас, поработав в жителями "диких планет", я почувствовал разницу. Впрочем мне наверное было все-таки полегче, у меня-то хотя бы был тот же Герасим, на которого можно было свалить кучу проблем. Да и дядя с теткой..., всегда было с кем связаться и спросить мудрого совета. А сейчас, учитывая непростую обстановку, да еще и серьезное расширение штатов ВС, - Герасиму приходилось очень нелегко.

- Я слышал вам пришлось двинуть вперед старый состав, чтобы было кому командовать молодняком? - Спросил я Герасима.

- Ну да... - Кивнул он. - Многим конечно же стоило бы еще несколько лет послужить, но... Эти "дикие"..., они конечно ребята боевые, но какие-то..., работать с ними сложновато, конфликты возникают буквально на пустом месте.

- Угу. - Кивнул я в ответ. - Думаю их проблема как раз в том что они больше привыкли действовать по собственной инициативе, и мелочная опека, без которой наши работать не могут, их раздражает. Отсюда и конфликты. Попробуй извлечь из этого пользу.

- Думаешь? - Он поднял на меня глаза, в которых засияли искорки надежды.

- Я сейчас и сам работаю с "дикими", - ухмыльнулся я. - Поскольку никаких других у меня просто нет. - Поначалу тоже были конфликты из-за того что я расписывал им каждый шаг. Но постепенно они научили меня доверять себе. Знаешь..., - жизнь стала проще.

- Я попробую... - Ответил Герасим, кажется думая уже о чем-то о своем. - Есть несколько перспективных ребят, можно будет попробовать дать им покомандовать самим, может быть что и получится. ...Вот, видишь - ты сразу нашел решение, а я... На моем месте все-таки должен сидеть ты.

- Не так чтобы и сразу я чего-то нашел. Для этого мне пришлось погрузиться в совершенно иную среду, где играют немного по другим правилам, и успеть наделать кучу ошибок. Да и не решение это еще, а просто пока смутные соображения. А искать решение все равно придется тебе.

- А может все-таки... - Начал он. - Может как-то получится совместить? Загоним в конце концов в эту твою ВТС-190 свой флот, и пусть там охраняет твои планеты вместо тебя?

- ...Нет... - После долгого раздумья ответил я. - Это все равно будет не то. Понимаешь, помимо семипалых, которые то ли еще придут, то ли нет, в системе Эльдорадо есть и множество своих мелких проблем, которые мне и моим ВС приходится ежедневно решать. Флот ВС ЧО, при всех его возможностях, с этим просто не справится, потому что не знает местной специфики. Да и откуда у тебя на это возьмется лишний флот?

- Ну, нам сейчас выделили много ресурсов. - Пожал плечами Герасим. - Если хорошенько поскрести, на твою систему можно будет выделить корабельную группу из резерва.

- Нет уж... - Покачал я головой, словно отгоняя искушающих меня бесов. - Не надо нам там вашего флота. Однако, мы ведь можем сотрудничать! От того что "Ковчег" стал "диким" его возможности наблюдения хуже не стали. Конечно в одиночку он много не навоюет, но ведь в случае появления семипалых я и так собирался закидать вас истеричными воплями о помощи. Можно договориться о регулярных сеансах связи и сообщений о текущей обстановке. Закинем автоматический буй где-нибудь на полдороге к Земле, в секторе ДТС например, чтобы связь была более устойчивой. ...Кстати там где я взял "Ковчег" есть еще десятка два кораблей подобной же модели. По сравнению с новинками ВС они конечно уже устарели, но как средство наблюдения вполне подойдут. Может есть смысл закинуть их с небольшим экипажем в другие районы Галактики, где связь, по тем или иным причинам дает сбои? Можно и там попробовать привлечь местных. Пусть они почувствуют что ЧО помнит о них, и ценит как союзников.

...Следующие часа два мы обговаривали предложенные мной шаги, решали технические вопросы и договаривались о сотрудничестве обоих ВС - человеческой общности и системы Эльдорадо. Естественно - выбить под это дело для себя новые торпеды было делом несложным. ...Я еще и три дополнительных ШКК легко выпросил. Выпросил бы и больше, да их ставить было некуда, поскольку соответствующие ангары "Ковчега" были переделаны под грузовые бункеры или оранжерею. ВС ЧО и дальше взялось снабжать меня необходимыми боеприпасами, и обязалось прийти на помощь по первому требованию. В ответ - я должен был регулярно выходить на связь со Штабом, сообщая об обстановке в своем секторе, и делиться своими мудрыми советами с Герасимом.


Глава 3



Все бы обошлось если бы не они...

Так уж получилось, что после Большого Совета мне пришлось поработать космическим извозчиком. ...Дипломатия, ети ее. Но с другой стороны - как не согласится устроить экскурсию, а заодно и не развести делегации союзных планет по домам, после десятка откровенных намеков толщиной в пол галактики? Да и не думал я тогда что это может обернуться чем-то нехорошим, хотя, откровенно говоря и не хотелось пускать в на "Ковчег" чужаков, потому что..., устал я от них за время Большого Совета. Да и привык, знаете ли уже, считать этот корабль своим домом, а закрытые для всех остальных помещения "Ковчега", стали этаким внутренним миром клана Кукуевых, и было как-то неприятно, что в течении двух-трех недель, по этому миру будут шляться совершенно чужие, и не всегда приятные в общении люди.

Но Джебадайя, уже разок гостивший на "Ковчеге", во время одного из перекуров расписал свое пребывание на моем корабле в таких ярких красках, что и всем остальным немедленно захотелось вкусить роскоши ЧО. Тем более что корсаканцы и так считали мой корабль почти своим, а ламаркцы видимо думали что смогут подглядеть там что-то из передовых технологий, и начать клепать это на своих заводах. Ну а новоколумбийцы просто не захотели отставать от других, а может просто не пожелали чувствовать себя оставшимися в стороне, как всегда подозревая что две другие стороны начнут договариваться у них за спиной, и тоже напросились на экскурсию.

Впрочем места хватало. ...И если бы еще Чё не ждала ребенка, а гости вели бы себя чуть менее бесцеремонно и не совали бы нос в каждую щель, все вообще было бы чудесно и замечательно, а так... До откровенных скандалов дело конечно не дошло, но атмосфера сложилась несколько напряженная, и шишки с обеих сторон, конечно же посыпались на мою голову. Чё например, потакая свойственным беременным капризам, обожала гулять в нашей оранжерее в полном одиночестве, а гости повадились устраивать там шумные пикники, привлеченные такой диковинкой, как зимний сад с бассейном на космическом корабле. Или устраивали "симпозиумы" в самом первоначальном значении этого слова*, (*Симпозиум - совместная пьянка) в нашей гостиной, где Чё привыкла чувствовать себя единовластной хозяйкой. Она надувала губки и жаловалась мне. ...А что я мог поделать? - Только уговаривать ее потерпеть еще немного, ведь не прикажешь же фактическим руководителям целой планетной системы, сидеть в своих каютах не высовывая оттуда носа. ...Дипломатия, ети ее...

Но куда хуже было то, что помимо моих личных апартаментов, гости бесцеремонно лезли и в мои служебные дела и помещения. ...С одной стороны, казалось бы, капитанский мостик боевого корабля, или торпедные отсеки и ангары боевых катеров - территория, куда доступ посторонним строго запрещен, хотя бы из соображений техники безопасности. Но ведь с другой стороны, официально "мои дорогие гости" тут как раз с целью инспекции флагмана ВС Эльдорадо. А значит я им все должен рассказать и показать, открыть каждую дверь, провести в любой закоулок показавшийся им интересным. И если экскурсии по техническим коридорам или даже боевым отделениям "Ковчега" довольно быстро наскучили большинству моих гостей, то вот на капитанском мостике, они едва ли не прописались. - Во-первых - действительно интересно - пульт управления корабля со множеством кнопок и горящих огоньков, огромный экран отображающий обстановку вокруг корабля. А в центре 3-Д модель галактики. Не такая огромная конечно как в Штабе ВС ЧО, но тоже - зрелище завораживающее, от которого невозможно оторваться часами. Да плюс к этому - мягкий уютный свет, сверхудобные диваны и кресла, синтезатор пищи и напитков, робот-официант... Максимальное удобство и комфорт - все рассчитано на то чтобы члены экипажа, как можно меньше выматывались за время длительных вахт. Так что неудивительно что вскоре нам пришлось смириться с тем, что на капитанском мостике все время торчал какой-нибудь представитель делегации, зашедший - "Просто посмотреть".

Вот и в тот день, когда меня вызвали на мостик срочным вызовом, я застал там аж целых пять "гостей" - трех ламаркцев, корсаканца и новоколумбийца.

- Дежурный, доложить обстановку. - Приказал я, бодро занимая свое капитанское кресло перед пультом, и немного рисуясь перед чужаками.

- Получен сигнал о помощи. - Так же чуточку демонстративно начал рапортовать он мне. - Сигнал слабый, однако нам удалось засечь источник.

- Астероидный пояс? - Прозорливо предположил я. Ибо в этой части системы проблемы могли появиться только оттуда.

- Так точно! - Бодро подтвердил мою догадку подчиненный. Объект, каталожный номер КН-377-09. Астероид средних размеров, официально необитаемый.

- Меняем курс. - Приказал я, обращаясь уже к ИИ корабля. - Цель, система ВТС-190, объект КН-377-09. Форсировать двигатели до внутрисистемного максимума.

- Что происходит? - Раздался у меня за спиной голос Джебадайи.

Я оглянулся - число нежеланных посетителей резко прибавилось. Ну конечно, "дорогие гости" не пожелали остаться единственными наблюдателями, и поспешили сообщить своему руководству что тут происходит что-то интересненькое, и оно в полном составе заявилось попялиться на то как работают другие, и подоставать их ненужными советами и рекомендациями.

- Принят сигнал о помощи. - Пояснил я многоуважаемой публике. - Мы идем на выручку.

- А что там произошло? - Спросил один из представителей этой самой многоуважаемой публики.

- Пока неизвестно. - Пожал я плечами. - Сигнал слишком слабый, подойдем ближе, тогда и узнаем. Мы также скинули сообщение двум нашим кораблям находящимся недалеко от того сектора астероидного пояса, откуда поступил сигнал. Может они смогут узнать больше, хотя, учитывая разницу в скорости, скорее всего мы выйдем на цель одновременно.

...Дальше последовала серия предельно дурацких вопросов типа - "когда подойдем?", "...а почему такая разница в скорости", и им подобных. Пришлось набраться терпения и подробно ответить на каждый. Поскольку на первое "когда" я обозначил срок примерно двенадцать часов, то почтенная публика еще потолкалась немного на мостике, а потом расползлась по внутренностям "Ковчега", доставать Чё.


Я уж было совсем успокоился, однако спустя двенадцать часов на мостике собралось еще больше народу чем в прошлый раз. ...Все-таки космическое путешествие это достаточно скучное и однообразное занятие, и все с радостью уцепились за новое развлечение.

"...Примерно двенадцать часов", я обозначил потому, что последний этап пути, проходящий по астероидному поясу был достаточно непредсказуем. Даже для столь совершенного творения человеческой мысли как "Ковчег", путешествие среди груды летящих и вращающихся камней, было делом отнюдь не безопасным. Пришлось тащиться с черепашьей скоростью, неоднократно вообще замирать на месте уступая дорогу опасным объекам, а один раз и вовсе расстрелять нацелившийся на нас астероид из лазерных пушек. Зрелище разлетающегося на куски огромного булыжника публике пришлось по душе, и кто-то даже догадался поинтересоваться - "А нельзя ли еще разок повторить это?". Складывалось ощущение что публика уже успела забыть об основной цели нашего путешествия и просто развекается. Пришлось напомнить. ...Сам-то я уже был сыт по горло видами разлетающейся по космосу оплавленной щебенки, насмотрелся, когда мы тренировали работников ВС в стрельбе по космическим объектам.

И вот наконец искомый астероид - вытянутая глыба неправильной формы вращающаяся вокруг своей оси, заметно выделялась среди остальных астероидов, как своими размерами, так и явными следами хозяйственной деятельности. К одной из ее сторон был прилеплен купол шахтерской станции, а рядом вращался космический катер, кажется украденный из коллекции какого-то старьевщика.

- Астероид КН-377-09... - Начал запрашивать я, используя всю мощь передатчиков "Ковчега". - Говорит капитан МТК "Ковчег" ВС Эльдорадо Коля Кукуев. Отзовитесь. Вы посылали сигнал о помощи...

- ...Господи... Это предсмертный бред или вы и правда пришли? - Судя по хрипам и треску, которые не смогла отфильтровать даже мощная ИИ "Ковчега" говорили с нами по очень слабенькому передатчику, скорее всего встроенному в скафандр.

- Пришли. Что у вас случилось?

- Космос обстрелял нас метеоритами... Главный реактор сдох сразу, корабль тоже сильно поврежден, пришлось всю энергию направить на передатчик, но часа три назад и он перестал работать. Система регенерации воздуха еще кое-как пашет, но аварийных аккумуляторов надолго не хватит.

Ну в общем-то понятно. Мало того что астероидный пояс и так не самое безопасное место, так еще и разработка шахты на астероиде вполне могла немного изменить привычную орбиту космического булыжника. Этим бедолагам еще повезло что они попали под метеоритный дождь, а не столкнулись с другим астероидом схожих размеров.

- Хорошо. - Сказал я. - Мы вас эвакуируем. Сами можете подняться на поверхность? Сколько вас? Раненные есть?

- Нет, входной шлюз заклинило. Нас тут трое... было. Жак уже мертв, у меня сломана рука, а Демьяна только слегка помяло.

- Ладно... - Я посмотрел на экран, куда ИИ вывел результаты сканирования поврежденной станции. - Мы засекли ваше местоположение, так что оставайтесь на месте, минут через пятнадцать мы к вам пробьемся.

- Сохрани вас Космос... Спасибо! - Голос говорившего заметно повеселел, и это напомнило мне кое о чем, что должно было это веселье притушить.

- Кстати. - Сказал я преувеличенно бодрым тоном, слегка рисуясь перед столпившимися за спиной работодателями. - Вы ведь в курсе что наши услуги не бесплатны? Спасение обойдется вам, как минимум сотен в пять кредитов.

-...У нас нет денег... - Меня даже мороз продрал, настолько обреченным голосом сказал мне это мой незримый собеседник.

- Ну, может есть какая-то собственность? - Намекнул я ему. - Что-то продать, взять в займы. Потом. - Последнее слово я постарался выделить особо.

- Мы и так уже продали все что можно и влезли в долги, чтобы купить оборудование. А теперь все погибло.

...М*да... То ли мой собеседник был слишком туп, то ли у него просто мозги заклинило от продолжительного стресса, но кажется понимать мои намеки от отказывался категорически.

- Ладно. Договоримся. Потом. - Преувеличенно бодро сказал я, стараясь хоть немножко подбодрить впавшего в отчаяние собеседника. А то ведь еще и руки на себя наложит, при мысли что долгожданная помощь только вильнула у него хвостом перед носом и скрылась в глубинах вселенной. - Аварийная команда..., на выход. Возьмите дополнительные баллоны с воздухом и оборудования для резки металла.

- А какого собственно говоря, черта? - Раздался вопрос у меня за спиной. - Они же сказали что им нечем платить!

- Ну не оставлять же их тут умирать. - Обернувшись, возразил я одному из "дорогих гостей"..., кажется это был новоколумбиец. Какой-то пятнадцатый помощник главы миссии, мелкая сошка, однако по новоколумбийской традиции, эти мелкие сошки вроде как высказывали спорные мнения своих хозяев, от которых те, при случае, готовы были отречься. И судя по лицам других членов делегаций, заданный вопрос живо интересовал и их. - Мы все равно уже сделали крюк, чтобы добраться сюда. - Постарался я объяснить им свою позицию. Глупо возвращаться не дойдя до цели буквально одного шага. Да и ребятам будет лишняя тренировка. Посадить катер на этот вращающийся булыжник будет совсем непросто, да еще и двери прорезать. Подобный опыт бесценен.

- Но ведь кажется... - Это уже влез в разговор мой дружок Джебадайя. - Эта разработка незарегистрированна. Старатели заняли астероид незаконно, и налогов не платят. Если мы их сейчас бросим тут умирать, это станет хорошим уроком для остальных браконьеров.

- Джебадайя... - Я постарался говорить как можно более спокойным тоном. - Вы всерьез готовы обречь двух человек на медленную и мучительную смерть, только за то, что они не заплатили налоги?

- Это кажется жестоким... - Кивая ответил он мне. - Однако - тут есть определенная логика. - Не платишь налоги, не надейся на спасение. Если ты не вкладывал денег, не лезь к общему столу со свой ложкой. Две человеческие жизни конечно жалко, но ведь мы сами недавно установили определенные принципы и стандарты которым и должны следовать. И что важнее - научить следовать этим правилам других. Иначе - начнется хаос и анархия. А ведь никто из нас этого не хочет!

Все вокруг довольно закивали, явно поддерживая товарища Джонсона. ...Правда некоторые из них прятали глаза, а другие слишком явно демонстрировали свою поддержку. Наверное все-таки в их головах мысль обречь двух людей на гибель ради неких правил, принятых пару лет назад какой-то горсткой людей, взявшей на себя полномочия решать за миллионы жителей звездной системы, плохо увязывалась с голосом совести и естественными человеческими инстинктами. Но Джебадайя привел им отличный довод, помогающий в борьбе с муками совести. Да и выступать открыто против своих прямых начальников они не станут, по тем же самым причинам, по которым я сейчас сдерживаюсь, чтобы не сказать этим..., не буду произносить эти слова даже мысленно.

Мне вдруг стало так мерзко и противно, словно я вместо сочного яблока, кусок ПДВ откусил. - "Во что ты вляпался, Коля?", орал кто-то в моей душе голосом дяди Пантелеймона. - "И ради этого ты сбежал из человеческой общности? Чтобы обеспечивать безопасность людей, которые оценивают право других людей на жизнь, исключительно с точки зрения содержимого их кошелька? Ты забыл все чему я тебя учил?".

Да уж, что там говорить, мы в ЧО конечно ленивы, безинициативны и зациклены на своих удовольствиях, но там сама мысль обречь людей..., да даже кошку на смерть, только из-за того что она не может заплатить за свое спасение, привела бы в ужас любого самого ленивого лежебоку или обдолбанного клубного завсегдатая. И я более чем уверен, что первый бы сразу вскочил с дивана, а второй немедленно выбежал бы из клуба, едва заслышав крики о помощи. ...Другое дело, что возможно эти достойные представители человечества ничем бы и не смог помочь погибающему, поскольку не обучены что-то делать. Топтались бы на берегу, глядя на утопающего, или растерянно приплясывали стоя возле горящего дома, даже при наличии рядом колодца и ведра. Или, еще хуже, бросились бы на помощь и погибли бы сами. Но уж точно никто из них не смог бы хладнокровно рассуждать о том надо или не надо спасать гибнущего человека, достоин он или нет тех усилий что придется затратить на его спасение. Не послужит ли человеческая смерть хорошим уроком для остальных?

Да, мы в ЧО действительно были воспитаны совсем по-другому. Вот бы пригласить послушать нашу дискуссию работников Служб, привыкших в ироничном ключе отзываться о гуманизме и гуманистической теории, представляю как бы у них вытянулись лица. Да, наверное подобные вещи начинаешь ценить только столкнувшись лоб в лоб вот с подобными людоедскими отношениями.

- Поговорим об этом позже. - Я старался придерживаться максимально холодного тона, просто чтобы не взорваться, и не наговорить того, о чем в последствии и сам буду жалеть. - А сейчас, просьба не отвлекать меня от выполнения служебных обязанностей.

После этого я поспешно отвернулся от кучки этих раздражающих особей, и начал пялиться в экраны с ужасно важным и деловым видом. ...Собственно говоря - это сейчас и было моей служебной обязанностью. Теоретически считалось, я должен наблюдать за проходящей операцией, подсказывая своим подчиненным что делать и предостерегая их от возможных ошибок. Практически же - в девяноста случаях из ста, любое мое вмешательство скорее бы навредило работе штурмовой группы, чем релально помогло бы им вытащить этих бедолаг из развалин станции. Ребята Ингвара и так хорошо знали свое дело, а ИИ "Ковчега" отлично справлялось с корректировкой курса катера и посадкой его на вращающийся кусок камня. Мои советы понадобились бы только если ситуация действительно вышла бы из-под контроля столкнувшись с чем-то необычным и неукладывающимся в стандартные схемы штурма закрытого помещения. А собственно именно им и была данная операция - сесть на некий космический объект и проникнуть в закрытое помещение. Все это неоднократно отрабатывалось как во время учебы, так и в реальны ситуациях, и по сути давно уже стало обычной рутиной для сотрудников ВС Эльдорадо. Так что все что от меня требовалось, это решения чисто политического характера - "Покажи пальцем в какую строну лететь, и укажи что надо, и что не надо делать, когда прилетим". Но уж лучше я без всякого толка буду пялиться на экраны, чем продолжу этот разговор. Мне сейчас крайне необходимо отвлечься на что-то привычное и рутинное, чтобы успокоить нервы, обдумать сложившуюся ситуацию, и найти доводы для этих людей, чтобы в будущем подобных проблем больше не возникало.

А катер тем временем добрался до цели, и с как и ожидалось без проблем совершил приземление, а скорее "стыковку" с астероидом. К сожалению, вряд ли кто-то из "дорогих гостей" действительно смог бы понять всю сложность выполненного маневра - опытных пилотов среди них не было, так что оценить всю сложность взаимодействия пилота, ИИ "Ковчега" и бортового компьютера катера, было некому. А тем временем, трое штурмовиков ВС уже вовсю ковырялись с воротами шлюза... Так, судя по всему, решили просто вырезать проход, вместо того чтобы попытаться вскрыть замок. Заходят... И через несколько минут появляются вновь, таща на себе два тела в скафандрах, благо, в невесомости это не было особой проблемой. Загружаются в катер...

- Один пусть летит с пострадавшими на катере, а остальные - осмотрите корабль. - Приказал я, подключаясь к общей связи. - Мы вполне можем забрать эту штуку и отремонтировать своими силами, это частично покроет плату за спасение. - Добавил я уже скорее для своих гостей, нежели подчиненных.

- Едва ли эта рухлядь стоит больше хотя бы пятидесяти кредитов. А скорее всего - ее ремонт обойдется дороже, чем постройка нового корабля такого же класса. - Опять подал голос Джебадайя.

- Никогда не знаешь, где наткнешься на выгоду. Так что глаза надо всегда держать широко открытыми и не гнушаться нагнуться за мелкой монеткой. - Ответил я на это одной из любимых сентенций дедушки Лешека. - Люди в стрессовый ситуация иногда очень плохо соображают. Приходится соображать за них. Что же касается стоимости ремонта... Товарищ Джонсон, я ведь никогда не лез в ваши дела, интересуясь себестоимостью оружия и оборудования, которое вы нам поставляете? Или было хоть раз, господа, чтобы я указывал вам как управлять своими поместьями, или что и когда сажать на плантациях, как перерабатывать Сок и куда везти его продавать? Вы платите мне за мою работу, наверное как раз потому, что я лучше всех тут присутствующих знаю как ее делать. И вообще - как управлять ВС, водить корабли, и обучать людей. Меня этому очень долго и хорошо учили, потратив средства, на которые наверное можно было бы отравить всех студентов системы Эльдорадо за этот год, обучаться в ЧО. И до тех пор, пока я справляюсь со своими обязанностями не докучая вам просьбами о дополнительном финансировании - прошу не вмешиваться в мою работу. Если вас что-то не устраивает - можете меня уволить и нанять более компетентного, с вашей точки зрения, человека. Надеюсь, это понятно?

...Видок у меня сейчас наверное соответствовал моим внутренним ощущениям. А ощущал я себя словно на татами перед финальной схваткой. Хотя нет, не то..., наверное что-то подобное я испытывал только Там, когда входил в центр управления службы Перехода, готовый брать заложников и добиваться своего любым путем. Или может быть еще раньше - на освобожденной от семипалых станции Перехода, когда понял что мне предстоит схватка один на один с врагом. Умным, коварным, и сильным врагом, убившим незадолго до этого нескольких моих близких друзей, которого я обязан победить любой ценой. Сейчас этим врагом были отнюдь не эти "руководители суверенных планет", но та система ценностей, которую они исповедовали. Я прекрасно отдавал себе отчет, что сломать ее одним кавалерийским наскоком невозможно. Это будет долгая война на истощение. Но кажется - я нашел для себя подходящую цель в жизни!

Холодная ярость, сконцентрированность на задаче, и решимость драться до конца. Кажется даже не столько мои слова, сколько тон и общее выражение физиономии, донесли до руководства системы Эльдорадо, всю степень моей решимости делать то что я считаю нужным, и несогласие с их методами руководства.

- Да я собственно и ничего такого не имел в виду. - Смешавшись, пробурчал себе под нос Джебадайя. - Просто я хотел сказать выгоды от...

- ВС - совершенно особая организация, имеющая свои специфические особенности, которые человеку со стороны весьма сложно понять. - Я чеканил слова, и они летали по мостику словно пули, рикошетя от стен и разя присутствующих. У меня было ощущение, будто бы я переступил на какую-то новую ступеньку эволюции, где уже не надо постоянно оглядываться на авторитет Старших, будь это члены Координационного Совета, или вот эти вот уездные Лидеры планет.

- Если сама идея бесценности человеческой жизни вам чужда и непонятна, то постарайтесь хотя бы понять следующее. Одной из особенностей службы в ВС, является необходимость выполнить приказ даже ценой собственной смерти. Если сейчас я начну высчитывать выгоды от спасения или гибели этих людей, то завтра мои люди, столкнувшись с опасностью, начнут высчитывать насколько выгодно им выполнить или не выполнить мой приказ спасти ваши жизни.

Именно это - навыки подчинения вопреки собственным желаниям и инстинктам, и необходимо привить кадетам, чтобы они стали полноценными бойцами ВС. Без этого нет армии, и нет смысла даже пытаться ее создавать. Но люди только тогда добровольно смогут заставить себя подчиняться воле другого человека, когда поверят что все его решения, преследуют только одну, высшую цель. И эта цель - Спасение, Защита. Защита своей планеты, своего образа жизни, своей семьи, ...вообще - себе подобных.

Не я это придумал, это записано в нашем генетическом коде, и только благодаря наличию у нас такого инстинкта мы и смогли просуществовать все те миллионы лет, с тех пор как слезли с дерева. Если вы не понимаете таких простых вещей..., то возможно ваши предки напрасно жили все эти миллионы лет, и вообще - слезали с деревьев. ...И повторяю, если вас что-то не устраивает, вы можете найти кого-нибудь другого на мою должность.

...Что там с этой жестянкой? - Спросил я, краем глаза заметив что мои ребята уже проникли в корабль.

- Множество пробоин в корпусе. - Ответил мне один из штурмовиков. - В кабине воздуха нет, кажется идет утечка топлива, реактор поврежден и фонит неимоверно.

- Трюм набит контейнерами с рудой. - Добавил к докладу второй штурмовик отправившийся исследовать содержимое грузовых трюмов. - Тут ее довольно прилично.

- Высылаю танк. Он отбуксирует все это на "Ковчег".


home | my bookshelf | | Главнокомандующий 2 |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 12
Средний рейтинг 2.9 из 5



Оцените эту книгу