Book: Біле Ікло (Збірник)



Біле Ікло (Збірник)

Джек ЛОНДОН

БІЛЕ ІКЛО

Збірник

Жага до життя


Біле Ікло (Збірник)

Вони спускалися до річки. Той, що йшов попереду, послизнувся і мало не впав посеред каміння. Від утоми і знесилення на їхніх обличчях закарбувалася приречена покірність — наслідок тривалих поневірянь. Важкі тюки на попругах відтягували їм плечі. Аби ноша була легшою, передній надів попругу на лоба. В руках у кожного була рушниця, тож обидва йшли, згорбившись, низько похнюпивши голови і не підводячи очей.

— Якби ми мали бодай два патрони з тих, що у схованці, — мовив один.

В його млявому голосі звучала байдужість. Його супутник нічого на те не відповів і мовчки ступив у молочний потік, що клекотів поміж камінням.

Услід за першим у річку ввійшов другий. Вони не знімали взуття. Крижана вода ножем різала ноги, пальці закоцюбли од холоду. Подекуди вода сягала до колін, і обидва насилу втримували рівновагу.

Другий заточився на слизькому камені й мало не впав, але втримався на ногах, голосно зойкнувши з болю. Напевне, в нього запаморочилася голова: він похитнувся й замахав вільною рукою, ніби хапаючись за повітря. Відновивши рівновагу, він ступнув уперед, але знову похитнувся й трохи не впав. Тоді він зупинився і подивився в бік супутника: той ішов, не озираючись.

З хвилину він стояв нерухомо, про щось міркуючи, потім крикнув:

— Білле, здається, я вивихнув ногу!

Білл уперто шкутильгав далі по молочній піняві й не озирався. Другий із млявим виразом на обличчі дивився йому вслід, одначе на лиці його читалася туга, немов у пораненого оленя.

Білл тим часом вийшов на протилежний берег і шкандибав далі. Той, що стояв посередині річки, не зводив з нього погляду. Губи в нього тремтіли від хвилювання, аж заворушилися жорсткі брунатні вуса над ними. Він облизнув пересохлі од хвилювання губи кінчиком язика.

— Білле! — крикнув він.

Це було розпачливе благання дужої людини, яка потрапила в халепу, але Білл не обернув голови. Його товариш довго стежив, як він незграбною ходою, накульгуючи й спотикаючись, піднімається пологим схилом до хвилястої лінії обрію, утвореної гребенем невисокого пагорба. Стежив, аж поки Білл не зник, переваливши за гребінь. Тоді він відвернувся й повільно окинув поглядом ту ділянку світу, в якій він залишився сам.

Біле Ікло (Збірник)

Крізь густу імлу, яка щільною запоною оповила усе довкола, над обрієм проглядало сонце. Спираючись на здорову ногу всією вагою тіла, він дістав годинника. Була четверта година. Він не міг визначити точної дати, адже втратив лік дням. Та оскільки він знав, що стояв кінець липня — початок серпня, то був певен: сонце має перебувати на північному заході. Він подивився на південь, міркуючи, що десь там, за непривітними пагорбами, простягається Велике Ведмеже озеро, а ще, в тому ж напрямку канадською рівниною пролягає важкий шлях до Полярного кола. Річка, посеред якої він стояв, була притокою ріки Коппермайн, а Коппермайн прямує на північ і впадає в затоку Коронації та в Північний Льодовитий океан. Він ніколи там не бував, але одного разу бачив ці місця на мапі Компанії Гудзонової затоки.

Він знову пильно оглянув світ довкола, світ, у якому тепер залишився сам. Сумне видовище: низькі пагорби замикали обрій одноманітною хвилястою лінією, жодного дерева, жодного кущика чи травинки — лише безкрая моторошна пустеля довкруж. В його очах читався страх.

«Білле! — прошепотів він. — Білле!»

Він зібгався посеред каламутного струмка, ніби неозора пустеля пригнічувала його своєю незламною силою, гнітила незворушним спокоєм. Він затремтів, ніби в пропасниці, і його рушниця шубовснула у воду. Це привело його до тями. Він поборов свій страх, зібрав усі сили в кулак і, опустивши у воду руку, намацав рушницю. Посунувши тюк ближче до лівого плеча, щоб вага менше давила на хвору ногу, він помалу і сторожко попрямував до берега, долаючи гострий біль.

Він ішов не спиняючись. Попри біль, з відчайдушною рішучістю, він чимдуж квапливо дряпався на вершину пагорба, за гребенем якого зник Білл. На фоні Білла, який щойно прошкутильгав цей шлях, він виглядав ще смішніше і незграбніше. Але із вершини він побачив, що в неглибокій долині нікого немає! І його знов охопив невимовний жах. Знову поборовши його, він пересунув тюк ще далі до лівого плеча і почав спускатися в діл.

Низина була багниста, густий мох був просякнутий водою, мов губка. На кожному кроці вона чвиркала з-під ніг, і підошва із хлюпанням відривалася від вогкого моху. Намагаючись іти слідами Білла, чоловік перебирався від озерця до озерця по каменях, що острівцями вигулькували з моху.

Він лишився сам, проте не збився із шляху. Він знав: ще трохи — і він дістанеться тієї місцини, де сухі, низькі ялиці та ялини оточують маленьке озеро Тітчін-Нічілі, що означає Край Маленьких Патиків. А в озеро впадає струмок із прозорою водою. Обабіч струмка росте очерет — це він добре пам’ятав, — але там немає дерева. Він піде вгору струмком аж до вододілу. За вододілом бере початок ще один струмок, що тече на захід; він спуститься ним до річки Діз. Під купою каміння є перевернутий човник, а під ним — його сховок. Там патрони для рушниці, гачки й волосінь для вудок і маленький невід — все необхідне для полювання. А ще там є трохи борошна, шматок грудинки і боби.

Білл там зачекає його, і вони вдвох спустяться річкою Діз до Великого Ведмежого озера, а потім переправляться через озеро і вирушать на південь, хутчіш на південь, а зима наступатиме їм на п’яти; стане холодно, річку скує крига, а вони просуватимуться на південь, до першої-ліпшої факторії Гудзонової затоки, де ростуть високі гіллясті дерева і є скільки завгодно їжі.

Ось про що думав чоловік, який із превеликим зусиллям простував уперед. Хоч як важко було йому іти, та ще важче було переконати себе в тому, що Білл його не покинув, що Білл, ясна річ, чекає на нього біля схованки. А як він думатиме інакше, то немає сенсу продовжувати боротьбу, тоді слід лягти і померти. І поки ледачий тьмяний сонячний диск поволі скочувався на північний захід, він встиг розрахувати — і не один раз — кожний крок шляху, що він має подолати із Біллом, тікаючи на південь од лютої зими. Укотре він подумки перебирав запаси їжі у своєму сховку і запаси на складі Компанії Гудзонової затоки. Ось уже два дні, як він у роті й крихти не мав, а ще довше він не відчував ситості. Раз у раз він нагинався, зривав бліді болотяні ягоди, клав їх до рота, жував і ковтав. Ягоди були водянисті й швидко танули в роті — під зубами лише хрумтіло гірке тверде насіння. Він знав, що ягодами не наїсися, однак терпляче жував, адже надія не зважає на досвід.

О дев’ятій годині він забив великого пальця ноги об скелястий виступ, заточився і впав од утоми та знемоги. Якусь часину він лежав нерухомо на боці. Потім його тіло мов чуже вислизнуло із попруг, нарешті він незграбно сів. Морок ще не встиг оповити землю, і в сутінках він почав нишпорити серед каміння, збираючи сухий мох. Набравши оберемок, він розвів багаття — тліюче, курне — і поставив на нього олов’яного казанка з водою.

Він розпакував тюк і найперше полічив сірники. Їх було шістдесят сім. Задля впевненості він перераховував тричі, потім розділив їх на три купки й кожну загорнув у пергамент. Одного згортка він поклав до порожнього капшука, другого — за підкладку зношеної шапки, а третього — за пазуху. Та раптом його охопив панічний страх і він розгорнув усі три згортки й знову перелічив. Шістдесят сім.

Біля багаття він просушив мокре взуття. Від мокасинів залишилося мокре дрантя, шкарпетки зносилися і ноги намулялися до крові. Щиколотка пульсувала, і він ретельно оглянув її. Вона розпухла до розмірів коліна. Він одірвав довгу стьожку від ковдри і зробив тугу пов’язку. Потім відірвав ще кілька стьожок і обмотав ними ноги, аби замінити шкарпетки і мокасини. Затим випив окропу, завів годинника й поліз під ковдри.

Він спав як убитий. До півночі смеркло, але не надовго. Сонце зійшло на північному сході — принаймні у тій стороні світало, адже сонце ховалося за сірими хмарами.

О шостій годині він прокинувся, спокійно лежачи на спині. Він утупився у сіре небо і потерпав од голоду. До нього долинуло голосне пирхання. Обернувшись і звівшись на лікті, він побачив оленя карибу, який насторожено, проте із цікавістю дивився на нього. Олень стояв кроків за п’ятдесят, не більше, і він одразу ж почув пахощі оленини, що шкварчить на пательні. Він мимоволі схопив незаряджену рушницю, прицілився й натиснув на курок. Олень пирхнув і кинувся геть, стукаючи копитами по камінцях.

Чоловік, вилаявшись, жбурнув незаряджену рушницю. Потім спробував звестися на ноги, голосно стогнучи з болю. На те пішло багато часу та сил. Його суглоби були мов іржаві шарніри. Кожен рух коштував йому величезних зусиль. Коли він нарешті зіп’явся на ноги, то ще довгу хвилину втратив на те, щоб випростатися і стати прямо, як належить людині.

Він доплентався до пагорка і роззирнувся довкруж. Ні деревця, ні кущика — лише море моху та подекуди сіріють брили, озерця та струмки. І небо було сіре. На сонячне світло не було й натяку. Він не міг визначити північний напрям, і навіть забув, звідкіля вчора ввечері прийшов. Але зі шляху він не збився. Це він знав. Невдовзі він прийде в Край Маленьких Патиків. Він знав: він неподалік, ліворуч, можливо, навіть за наступним пологим пагорком.

Він повернувся, аби скласти тюк. Перевірив наявність трьох згортків із сірниками, перераховувати не став. Однак він зупинився, замислено дивлячись на плескату, вщерть натоптану торбинку з оленячої шкіри. Торбинка була невеличка і могла поміститися у долонях, але важила п’ятнадцять фунтів — стільки ж, скільки решта багажу, — і це його тривожило. Нарешті, він відклав торбинку і почав збирати тюк. Та раптом він кинув на неї погляд, швидко схопив її й із зухвалим блиском в очах роззирнувся, наче цей пустельний край збирався відібрати в нього золото. І коли він зіп’явся на ноги й поплентав далі, торбинка лежала у тюку в нього за спиною.

Він звернув ліворуч і пішов, вряди-годи зупиняючись та зриваючи болотні ягоди. Нога в нього заклякла, кульгати він почав дужче, та порівняно із болем у шлунку цей біль не відчувався. Голод мордував його нестерпно. Біль дедалі затятіше гриз його, і він уже не розумів, куди слід іти, аби прийти в Край Маленьких Патиків. Ягоди не гамували дошкульного болю, лише подразнювали язик і піднебіння.

Коли він дійшов до невеликої балки, з-поміж каміння і купин просто на нього із гучним лясканням крил та криками знялися білі куріпки. Він пожбурив у них каменем, але схибив. Перегодя він поклав тюк на землю і почав підкрадатися до них поповзки, як кішка підкрадається до горобців.

Штани подерлися об гострі камені, від колін тягся кривавий слід, але він не відчував болю — його заглушив голод. Він повз водянистою моховою губкою; його одяг намок, тіло змерзло, але його так мордував голод, що йому було байдуже до всього. А білі куріпки пурхали над ним і нарешті це «кр, кр» здалось йому глузуванням; він вилаяв куріпок і почав гучно перекривляти їхній лемент.

Якось він мало не наткнувся на сплячу куріпку. Він не бачив її, поки вона не спурхнула йому просто в обличчя зі свого прихистку серед каміння. Та хоч як швидко спурхнула куріпка, він-таки встиг схопити її — і в руці в нього залишилося три хвостових пера. Спостерігаючи за польотом куріпки, він відчував до неї таку ненависть, ніби вона була для нього запеклим ворогом. Потім він повернувся до свого тюка і завдав його на спину.

Надвечір він дістався болота, де дичини було значно більше. Повз нього, ніби знущаючись, поважно пройшло стадо оленів, голів з двадцять, та так близько, що їх можна було підстрелити з рушниці. Ним оволоділо дике бажання бігти за ними, він був певен, що наздожене стадо. Назустріч йому трапилася чорна лисиця із куріпкою в зубах. Він заволав. Лемент був страшний, але лисиця, злякано відскочивши, таки не впустила здобичі.

Увечері він дійшов до струмка — той подекуди поріс очеретом, і від вапна вода в ньому була як молоко. Міцно вхопившись за очеретину, він висмикнув цибулину завгрубшки із цвях. Пожива виявилася м’якою й смаковито хрумала на зубах. Але волокна були жорсткі. Як і ягоди, вони були водянисті й не поживні. Він скинув свою поклажу та рачки поповз до очерету, де хрумтів і чвакав, ніби жуйна тварина.

Він був виснажений до краю, а тому його весь час хилило до сну, та бажання дійти до Краю Маленьких Патиків і страшенний голод не давали йому спокою. Він шукав жаб у озерах, копав руками землю, сподіваючись відшукати хробаків, хоча знав, що так далеко на Півночі не буває ні хробаків, ні жаб.

Він заглядав у кожну калюжу й нарешті з настанням сутінків побачив у такій калюжі одну-єдину рибину завбільшки з пічкура. Він опустив у воду праву руку аж по плече, та риба вислизнула від нього. Тоді він почав ловити її обома руками й підняв усю каламуть із дна. Від хвилювання він спіткнувся, упав у воду й намок до пояса. Він так скаламутив воду, що рибку не можна було роздивитися, і йому довелося чекати, поки каламуть осяде на дно.

Він знову заходився ловити рибину і ловив її, аж поки вода знову не скаламутилася. Більше чекати він не міг. Відв’язавши олов’яне відро, він почав вичерпувати воду. Спочатку він завзято вичерпував її, геть обіллявся і вихлюпував воду так близько від калюжі, що вона стікала назад. Потім став черпати обережніше, намагаючись бути спокійним, хоча серце в нього шалено калатало й руки тремтіли. Через півгодини в калюжі майже не залишилося води. Із дна вже нічого не можна було зачерпнути. Але риба зникла. Він побачив непомітну шпарину серед каменів, крізь яку рибка прослизнула в сусідню калюжу, таку велику, що її годі вичерпати й за добу. Якби він помітив цю щілину раніше, то одразу заклав би її каменем, тоді рибина точно не вислизнула б.

У розпачі він опустився на мокру землю й заплакав. Спочатку він плакав тихо, потім став голосно ридати, будячи безжалісну пустелю, що оточувала його; і довго ще плакав без сліз, здригаючись од ридань.

Він розвів багаття й зігрівся, випивши кварту окропу, потім, як і минулої ночі, влаштував собі нічліг на кам’янистому виступі. Перед сном він перевірив, чи не намокли сірники, і завів годинника. Ковдри були сирі й холодні на дотик. Нога палала від болю. Та він відчував лише голод. Уночі йому снилися бенкети, звані обіди й столи, заставлені їжею.

Він прокинувся змерзлий і хворий. Сонця не було. Сірі земля й небо набули темніших, глибших фарб. Віяв різкий вітер, перший снігопад вибілив пагорби. Поки він розкладав багаття й кип’ятив воду, повітря ніби згустилося й посивіло — це великими мокрими сніжинками пішов сніг. Спочатку вони танули, тільки-но торкнувшись землі, але сніг дедалі густішав, укриваючи землю, аж зібраний ним мох відсирів і багаття згасло.

Це послужило йому сигналом знову завдати тюк на спину й брести вперед, у безвість. Він уже не думав ні про Край Маленьких Патиків, ні про Білла, ні про схованку біля річки Діз. Його охопило тільки одне бажання: їсти! Він божеволів од голоду. Йому було однаково, куди йти, аби тільки йти рівною місциною. Під мокрим снігом він навпомацки шукав водянисті ягоди, висмикував очеретини з корінням. Та то був не поживок. Тоді йому трапилася кисла на смак травичка, і він з’їв усе, що знайшов, але цього було надто мало, тому що травичка стелилася по землі, її нелегко було знайти під шаром снігу.

Тієї ночі у нього не було ні багаття, ні гарячої води, і він заліз під ковдри й заснув тривожним од голоду сном. Сніг перейшов у холодний дощ. Він часто прокидався — дощ періщив йому в обличчя. Настав день, сірий день без сонця. Дощ ущух. Відчуття голоду притупилося. Залишився біль у шлунку, але це йому не дуже дошкуляло. Його думки прояснилися, і він знову думав про Край Маленьких Патиків і про свою схованку поблизу річки Діз.

Він розірвав рештки ковдри на стьожки й обмотав намуляні до крові ноги, потім перев’язав хвору щиколотку й приготувався до денного переходу. Коли справа дійшла до тюка, він довго дивився на мішечок із оленячої шкури, та зрештою взяв і його.

Дощ розтопив сніг, лише верхівки пагорбів лишалися білими. Вигулькнуло сонце, і йому вдалося визначити напрям, хоч тепер він знав, що збився із шляху. Мабуть, блукаючи останніми днями, він надто взяв ліворуч. Тепер він повернув праворуч, аби вийти на правильний шлях.

Муки голоду притупилися, але він відчував, що охляв. Йому доводилося часто зупинятися й відпочивати, збираючи болотні ягоди й цибулини очерету. Язик його набряк, став сухий і шорсткий, мов терпуг, і в роті відчувався гіркий присмак. Та найбільше дошкуляло серце. Після декількох хвилин ходи воно починало шалено калатати, а потім немов підскакувало й болісно тріпотіло, доводячи його до ядухи й запаморочення, мало не до непритомності.



Пополудні він надибав двох пічкурів у великій калюжі. Вичерпати воду було немислимо, але тепер він опанував себе й примудрився зловити їх олов’яним відерцем. Вони були з мізинець завдовжки, та йому не дуже хотілося їсти. Біль у животі вщух, йому здалося, ніби шлунок дрімає. Він з’їв рибок сирими, старанно їх розжовуючи, бо розумів, що це необхідно. Йому не хотілося їсти, але він знав, що це потрібно, аби вижити.

Увечері він упіймав ще трьох пічкурів, двох з’їв, а третього залишив на сніданок. Сонце подекуди висушило латки мохів, і він зігрівся, скип’ятивши собі води. Цього дня він пройшов не більше десяти миль, а наступного, рухаючись лише з дозволу хворого серця, — не більше п’яти. Біль в шлунку вже не дошкуляв; шлунок наче заснув. Ця місцевість була йому незнайома, олені траплялися дедалі частіше, вовки теж. Дуже часто їхнє виття доносилося до нього з пустельної далечини, а якось він навіть бачив трьох вовків, які крадькома перебігали йому дорогу.

Ще одна ніч, і вранці, нарешті прийшовши до тями, він розв’язав ремінця, що стягав шкіряний мішечок. З нього жовтою цівкою посипався великий золотий пісок і самородки. Він розділив золото навпіл, одну половину сховав на видному здаля виступі скелі, загорнувши в шматок ковдри, а другу висипав назад у торбину. Свою останню ковдру він пустив на обмотки для ніг. Але рушниці він не кидав, адже в схованці поблизу річки Діз лежали патрони.

День видався мрячний. У ньому знову прокинувся голод. Він ще більше охляв, і в голові так паморочилося, що часом він нічого не бачив. Тепер він постійно спотикався й падав, а якось звалився просто на гніздо куріпки. Там було четверо пташенят, котрі щойно вилупились, їм було не більше дня; кожного вистачило б лише на ковток; і він жадібно з’їв їх, живцем запихаючи до рота: вони хрумтіли в нього на зубах, як яєчна шкаралупа. Куріпка-мати з лементом літала довкола нього. Він спробував прибити її прикладом гвинтівки, але вона ухилилася. Тоді він став жбурляти в неї камінцями й перебив їй крило. Куріпка кинулася від нього геть, пурхаючи й волочачи перебите крило, але він не відставав.

Пташенята лише розбурхали в ньому вовчий апетит. Незграбно підскакуючи й припадаючи на хвору ногу, він то жбурляв у куріпку каменями й хрипло скрикував, то йшов мовчки, понуро і стійко спинаючись на ноги після кожного падіння, і тер рукою очі, щоб відігнати запаморочення, що могло призвести до непритомності.

В гонитві за куріпкою він опинився в болотистій низині — там він помітив людські сліди на мокрому моху. Сліди були не його — він був певен. Мабуть, Біллові сліди. Але він не міг зупинитися, тому що біла куріпка тікала усе далі. Спочатку він піймає її, а потім повернеться і ретельніше роздивиться сліди.

Він загнав куріпку, проте й сам знесилів. Вона лежала на боці й важко дихала. За десять кроків од неї він також лежав на боці й важко дихав, не маючи сил наблизитися. Коли ж він відпочив, вона також зібралася із силами й пурхнула від простягнутої руки. Полювання поновилось. Аж раптом стемніло і пташка зникла. Спіткнувшись від утоми, він упав із тюком на спині й поранив собі щоку. Він довго не рухався, потім повернувся на бік, завів годинника й так пролежав до ранку.

Знову туман. Половину ковдри він витратив на обмотки. Йому не вдалося відшукати Біллові сліди, але тепер це було неважливо. Голод настирливо гнав його вперед. Ще його непокоїло питання: «А що, як Білл теж заблукав?» До півдня він зовсім знесилів. Він знову розділив золото, цього разу просто висипавши половину на землю. До вечора він викинув решту, залишивши собі тільки шмат ковдри, олов’яне відро і рушницю.

В нього почали виникати галюцинації. Раптом у ньому з’явилась упевненість, що в магазині рушниці є один патрон, він просто не догледів. Водночас він був певен, що в магазині немає жодного патрона. Галюцинація не зникала. Він декілька годин боровся з нею, потім оглянув магазин і пересвідчився, що патрона і справді там немає. Розчарування було таке сильне, немов він і справді очікував знайти там патрон.

За півгодини галюцинація знову виникла. Він боровся з нею, та марно. Аби хоч якось зарадити собі, він знову оглянув рушницю. Часом він геть втрачав розум, але продовжував брести далі несвідомо, як автомат; дивні думки точили його мозок, як хробаки. Але тяма до нього швидко поверталась — муки голоду повертали його до реальності. Якось у нього виникла галюцинація, від якої він мало не впав на місці. Він здригнувся і захитався, як п’яний, намагаючись утриматися на ногах. Перед ним стояв кінь. Кінь! Він не вірив своїм очам. Їх оповив густий туман, пронизаний яскравими пучками світла. Він почав ретельно терти очі. Та коли в очах розвидніло, він побачив перед собою не коня, а великого бурого ведмедя. Звір розглядав його з неприязною цікавістю.

Чоловік уже був притулив рушницю до плеча, але швидко отямився і опустив зброю. Він витяг мисливського ножа із піхов, оздоблених бісером. Перед ним було м’ясо і життя. Він провів великим пальцем по лезу ножа. Воно було гостре. Він кинеться на ведмедя і вб’є його. Але серце застережливо гупнуло, потім гупнуло ще раз і ще. Далі скажено підскочило і закалатало. Чоло ніби здавило залізним обручем, йому стало млосно.

Його відчайдушну хоробрість накрила лавина панічного страху. А якщо на нього, кволого, нападе звір? Він випростався на весь зріст, аби набути загрозливішого вигляду, вихопив ножа і гнівно поглянув ведмедеві у вічі. Звір незграбно ступнув два кроки, став на задні лапи і загарчав. Якби чоловік кинувся навтьоки, ведмідь погнався б за ним; але чоловік не зрушив із місця. Осмілівши від страху, він теж люто загарчав, мов звір. І цей вияв страху був нерозривно пов’язаний із життям, цупко сплітався з його найглибшим корінням.

Ведмідь із загрозливим гарчанням сторожко відступив убік. Його налякала ця таємнича істота, що стояла прямо і не боялася. А чоловік і далі стояв нерухомо. Він стояв як укопаний, поки небезпека не минула, а потім, тремтячи всім тілом, повалився на мокрий мох.

Зібравши докупи всі сили, він рушив далі, скутий новим страхом. Тепер це вже був не страх голодної смерті: він боявся померти насильницькою смертю, перш ніж остання жага до життя згасне в ньому від голоду. Скрізь були вовки. Зусібіч із пустелі долинало їхнє виття, і навіть повітря навколо так просякло загрозою, що він мимоволі підняв руки, відштовхуючи цю загрозу, наче напнутий вітром намет.

Вовки по двоє-троє вряди-годи перебігали йому дорогу. Але вони не насмілювались наближатися. Їх було не так багато, крім того, вони звикли полювати на оленів карибу — ті не пручалися, а ця дивна тварина ходила на двох ногах і, можливо, дряпалася та кусалася.

Пізнього вечора він надибав кістки на місці розправи вовків над жертвою. Годину тому це було живе оленя, що жваво бігало і мукало. Він оглянув кістки, дочиста обгризені, блискучі й рожеві — в їхніх клітинах ще не згасло життя. Можливо, до кінця дня й від нього залишиться не більше? Що таке життя? Життя — марне і швидкоплинне. Тільки життя змушує страждати. Померти не боляче. Померти — це наче заснути. Смерть означає кінець, спокій. То чому ж тоді йому не хочеться помирати?

Але він недовго міркував про це. Незабаром він уже сидів навпочіпки, тримаючи кістку в зубах і висмоктував з неї рештки життя, які ще забарвлювали її в рожевий колір. Солодкий смак м’яса, ледве відчутний, невловний, як спогад, доводив його до нестями. Він стис зуби міцніше й почав гризти. Іноді ламалася кістка, іноді його зуби. Потім він почав трощити кістки каменем, розмелюючи їх на кашу, і жадібно ковтати. Він так поспішав, що часто влучав собі по пальцях. Попри поспіх, він знаходив час дивуватися, чому він не відчуває болю від ударів.

Настали страшні дні сніговиць і дощів. Він уже не тямив, коли зупинявся на ніч і коли знову вирушав у дорогу. Ішов, не розбираючи часу, і вночі, й удень, відпочивав там, де падав, і плентався уперед, коли згасле в ньому життя спалахувало й жевріло яскравіше. Він більше не боровся, як борються люди. Це саме життя в ньому не хотіло гинути й гнало його вперед. Він більше не страждав. Нерви його притупилися, немов заклякли, мозок творив дивні видива, райдужні сни.

Він без угаву ссав і жував розтрощені кістки, які зібрав до останньої крихти і взяв із собою. Він більше не піднімався на пагорби, не перетинав вододілів, а брів пологим берегом великої річки, що линула широкою долиною. Та він не бачив ні цього берега, ні долини. Його душа й тіло йшли поруч, проте нарізно — такою тонкою стала нитка, що зв’язує їх.

Він опритомнів уранці, лежачи на плескатому камені. Яскраво світило й пригрівало сонце. Здаля до його слуху долинуло мукання оленят карибу. Він невиразно пам’ятав дощ, вітер і сніг, але він не знав, скільки часу його переслідувала негода — два дні… два тижні… Якусь часину він лежав нерухомо, і щедре сонце струменіло на нього своїми променями, насичуючи теплом його жалюгідне тіло. «Гарний день», — подумав він. Можливо, йому вдасться визначити напрямок за сонцем. Зробивши болісне зусилля, він повернувся на бік. Там, унизу, неквапливо текла широка ріка. Вона була йому незнайома, і це його здивувало. Він повільно стежив за її плином, дивився, як вона звивається серед голих, похмурих пагорбів, ще похмуріших і нижчих, ніж ті, які він бачив досі. Він повільно простежив за течією незнайомої ріки майже до самого обрію й помітив, що вона впадає у світле блискуче море. Та це його не схвилювало. Він лише подумав: «Дуже дивно, це або міраж, або марення, плід хворобливої уяви». Його думка утвердилася, коли він помітив ще й корабель, який стояв на якорі посеред сяйливого моря. Він заплющив на мить очі й знову розплющив. Дивно, та видиво не зникає! А втім, нічого дивного. Він знав, що в серці цієї безплідної землі немає ні моря, ні кораблів, так само як немає патронів у його незарядженій рушниці.

Він почув за своєю спиною якесь сопіння — чи то подих, чи то кашель. Дуже повільно, переборюючи неймовірну слабкість і заціпеніння, він повернувся на інший бік. Поблизу він нічого не побачив і почав чекати. Знову почулися сопіння й кашель, і між двома шпичастими каменями, за двадцять кроків од себе він побачив сіру вовчу голову. Вуха не стирчали догори, як це йому доводилося бачити в інших вовків, очі помутніли й налилися кров’ю, голова безсило похнюпилася. Напевне, вовк був хворий: він увесь час чхав і кашляв.

«Принаймні це мені не ввижається», — подумав він і знову повернувся на інший бік, аби побачити реальний світ, не оповитий маревним серпанком. Але море так само блищало віддалік, і так само чітко було видно корабель. Можливо, це таки правда? Він заплющив очі й почав думати — і зрештою допетрав. Він ішов на північний схід, віддаляючись від ріки Діз, і потрапив у долину ріки Коппермайн. Ця широка, повільна ріка й була Коппермайн. Це море, що блищить, — Північний Льодовитий океан. Цей корабель — китобійне судно, що запливло далеко на схід від гирла річки Маккензі, воно стоїть на якорі в затоці Коронації. Він пригадав мапу Компанії Гудзонової затоки, яку йому колись доводилось розглядати, і все стало чітким і зрозумілим.

Він сів і почав обмірковувати найневідкладніші справи. Обмотки з ковдри зовсім зносилися, ноги в нього були намуляні до живого м’яса. Ковдри вже не було. Рушницю й ножа він згубив. Шапка теж пропала, але сірники в капшуку за пазухою, загорнені в пергамент, лишилися цілі й не відсиріли. Він подивився на годинника — той ішов і показував одинадцяту годину. Мабуть, він не забував його заводити.

Він був спокійний і при тямі. Попри страшну слабкість, він не відчував ніякого болю. Їсти йому не хотілося. Йому навіть неприємною була навіть сама думка про їжу. Все, що він робив, робилося за велінням розуму. Він відірвав холоші до колін і обв’язав ними ступні. Дивно, але відерце він чомусь не кинув. Перед походом до корабля треба буде випити окропу. Він передбачав, що шлях буде дуже важкий.

Його рухи були повільні. Він тремтів, наче його била гарячка. Він хотів набрати сухого моху, але не зміг зіп’ятися на ноги. Кілька разів він спробував устати і зрештою поповз рачки. Раз він дуже близько підповз до хворого вовка. Звір неохоче відступив й облизнув морду, насилу ворушачи язиком. Чоловік помітив, що язик був хворобливого, жовтувато-бурого кольору, покритий зашкарублим слизом.

Випивши окропу, він відчув, що може звестися на ноги й навіть іти, хоча сили геть покидали його. Йому доводилося чи не щохвилини відпочивати. Він ішов слабкими, непевними кроками, і такими ж слабкими, непевними кроками плентав за ним вовк.

І цієї ночі, коли блискуче море зникло в пітьмі, чоловік зрозумів, що наблизився до нього не більше ніж на чотири милі.

Уночі він увесь час чув кашель хворого вовка, іноді крики оленят. Навколо вирувало життя. Це життя вирувало силою і здоров’ям. Він розумів, що хворий вовк шкандибає слідами хворої людини, сподіваючись, що людина помре першою. Вранці відкривши очі, він побачив, що вовк дивиться на нього з тугою й пожадою, підібгавши хвоста, мов пес. Звір тремтів на холодному вітрі й тужно шкірив зуби, коли людина зверталася до нього голосом, подібним до хрипкого шепоту.

Зійшло яскраве сонце, і цілий ранок він, спотикаючись і падаючи, прямував до корабля на морі. Була чудова погода. Почалося коротке бабине літо північних широт. Воно могло протриматися тиждень, а могло скінчитися завтра чи післязавтра.

Пополудні він натрапив на слід. Це був слід іншої людини, яка не йшла, а повзла рачки. Він подумав, що, можливо, це Біллів слід, але подумав байдуже. Йому було однаково. Фактично він перестав бодай щось відчувати і хвилюватися. Він уже не відчував болю. Шлунок і нерви немов дрімали. Однак життя, що жевріло в ньому, гнало його вперед. Він дуже стомився, але життя в ньому не хотіло танути, і саме тому чоловік їв болотні ягоди й пічкурів, пив окріп і стежив за хворим вовком, не зводячи з нього очей.

Він ішов слідом тієї людини, котра повзла рачки, і незабаром побачив кінець її шляху: обгризені кістки на мокрому моху, що зберіг сліди вовчих лап. Він побачив туго натоптану торбину з оленячої шкури, таку саму, яка була і в нього, — роздерту гострими зубами. Він підняв ту торбину, хоча його ослаблі пальці вже не мали сил утримати таку вагу. Білл волочив його до скону. Ха-ха! Ох він ще посміється над Біллом. Він виживе і візьме торбину на корабель, що стоїть посеред сяйливого моря. Він засміявся хрипким, жахливим сміхом, що скидався на вороняче каркання, і хворий вовк відгукнувся на нього тужним виттям. Чоловік одразу замовк. Як він міг брати Білла на кпини, якщо від Білла залишилися тільки ці біло-рожеві обгризені кістки?

Він відвернувся. Так, Білл його кинув, але він не візьме золота й не обсмоктуватиме Біллові кістки. А на його місці Білл обсмоктував би, міркував він, шкандибаючи далі.

Він набрів на маленьке озерце. І, схилившись над ним у пошуках пічкурів, відсахнувся, немов ужалений. Він побачив віддзеркалення свого обличчя у воді. Це віддзеркалення було таке страшне, що збудило навіть його отупілу душу. В озерці плавали три пічкурі, але воно було велике, і він не міг вичерпати його до дна; він спробував упіймати риб відерцем, але зрештою облишив цю затію. Він побоявся, що від утоми впаде у воду й потоне. А тому він не наважився пливти по річці на колоді, хоча на піщаних обмілинах колод було багато.

Цього дня він скоротив відстань до корабля на три милі, а наступного дня — на дві милі; потім він повз рачки, як Білл. До кінця п’ятого дня до корабля залишалося миль із сім, та вже він не міг подолати й милі за день. Бабине літо ще трималося. Він то повз рачки, то непритомнів, а його слідами, кашляючи та чхаючи, плентався хворий вовк. Коліна і ступні людини були намуляні до живого м’яса. І хоча він відірвав два шмати від сорочки, щоб обмотати їх, мохом і камінням тягнувся за ним червоний слід. Якось, озирнувшись, він побачив, як вовк жадібно злизує цей кривавий слід, і чітко уявив, яким буде його кінець, якщо він сам не вб’є вовка. Ось тоді й розпочалась найзапекліша боротьба: хвора людина рачки і хворий вовк, який шкутильгає назирці, — напівмертві, вони обидва шкандибали через пустелю, пантруючи один одного.

Якби то був здоровий вовк, то чоловік так не пручався б, але його нудило від самої думки, що він потрапить в утробу цієї мерзенної звірюки, що майже перетворилася на здохлятину. Він відчув огиду. І знову його свідомість охопили видива. Реальний світ він усвідомлював дедалі рідше.

Він оговтався, відчувши чийсь подих над самісіньким вухом. Вовк недолуго відскочив, спіткнувся і знесилено впав. Це було кумедно, та не для нього. Втім, його це і не злякало. Страх не мав над ним влади. На мить його розум посвітлів, і він лежав собі й міркував. До корабля залишалося чотири милі, не більше. Він виразно бачив його, протираючи затуманені очі, бачив і човника з білим вітрилом, що майоріло на тлі миготливого моря. Та йому не здолати ці чотири милі. Він це знав і сприймав байдуже. Він знав, що не проповзе і півмилі. І все ж йому хотілося жити. Було б нерозважливо сконати тут після пережитого. Доля забагато вимагала від нього. Навіть помираючи, він не корився смерті. Так, це було справжнісіньке божевілля, але й у пазурах Смерті він кидав їй виклик і боровся з нею.



Він стулив повіки і зібрав усі можливі сили. Він намагався подолати знемогу, що хвилею накотилася на нього.

Це зусилля знову затуманювало свідомість. Часом він немовби тонув, поринаючи в забуття й силкуючись випливти, і якісь потаємні рештки життя допомогли йому знову видертися на поверхню.

Він нерухомо лежав горілиць, вслухався у наближення хрипкого вовчого подиху. Подих наближався, час не мав кінця-краю, а він так само нерухомо лежав горілиць. Чужий подих над вухом. Твердий сухий язик шкрябонув його щоку, мов терпуг. Його руки метнулися вгору — принаймні він хотів їх метнути, — пальці зігнулися, мов пазурі, але вхопили порожнечу. Для швидких і впевнених рухів потрібна була сила, а сили в нього не було.

Вовк мав залізну витримку, але й він не пас задніх. Півдня він лежав нерухомо, борючись із забуттям і пантруючи вовка, що хотів його з’їсти і якого він з’їв би сам, якби міг. Час від часу хвиля забуття накривала його, і він бачив тривалі сни; та весь час, уві сні й наяву, він чекав, що от-от почує хрипкий подих і дотик шорсткого язика.

Подиху він не почув, але прокинувся від дотику шорсткого язика до його руки. Він вичікував. Ікла трохи здавили його руку, потім тиск став дужчим — вовк із останніх сил намагався встромити зуби у здобич, яку так довго пантрував. Але й людина чекала довго, і її покусана рука стиснула вовчу щелепу. І поки вовк знесилено відбивався, а рука так само слабко стискала його щелепу, друга рука простягнулася й схопила вовка. Ще п’ять хвилин, і людина підім’яла вовка своєю вагою. В її руках бракувало сили, аби задушити вовка, проте вона припала до вовчої шиї, в рота набилося шерсті. Минуло півгодини, і людина відчула, як в горло їй побігла тепла кров. Це було неприємно. Вона скидалася на розплавлене олово, яке біжить у шлунок, і тільки зусиллям волі людина змушувала себе терпіти. Згодом вона перевернулася на спину й заснула.

На китобійному судні «Бедфорд» було кілька людей із наукової експедиції. З палуби вони помітили якусь дивну істоту на березі. Вона повзла піском у напрямку моря. Учені не могли втямити, що це таке, і, як належить натуралістам, сіли в шлюпку й попливли до берега. Вони побачили живу істоту — навряд чи її можна було назвати людиною. Вона нічого не бачила і не тямила. Здавалося, ніби на береговій смузі звивається гігантський хробак. Більшість його зусиль були марні, але істота не відступала і звивалась, просуваючись уперед кроків на двадцять за годину.


За три тижні, лежачи на койці китобійного судна «Бедфорд», чоловік зі слізьми розповідав, хто він такий і що йому довелося пережити. Він бурмотав щось недоладне про свою матір, про Південну Каліфорнію, про будиночок серед квітів і помаранчевих дерев.

Спливло кілька днів, і він уже сидів за столом разом із ученими й капітаном у кают-компанії корабля. Його тішив достаток їжі, та він тривожно проводжав поглядом кожний шматок, що зникав у чужому роті, після чого його обличчя випромінювало глибокий жаль. Він був при тямі, але відчував ненависть до всіх, хто сидів за столом. Йому було страшно, що їжі не вистачить. Він розпитував про запаси провізії кухарів, юнгу, самого капітана. Вони безугаву заспокоювали його, але він нікому не вірив і крадькома зазирав у комору, аби пересвідчитися самому.

На кораблі помітили, що він гладшає. Він товстішав із кожним днем. Учені скрушно хитали головою й будували різні теорії. Вони обмежили його в їжі, але він дедалі ширшав, особливо в поясі.

Матроси реготали. Вони знали, у чому справа. Коли ж учені простежили за ним, їм також стало зрозуміло. Після сніданку він прокрадався на бак і, немов жебрак, простягав руку до когось із матросів. Той усміхався й подавав йому шмат морського сухаря. Чоловік жадібно хапав шматок, дивився на нього, як скнара на золото, і ховав за пазуху. Таку ж подачку з усмішкою давали йому й решта матросів.

Учені промовчали і дали йому спокій. Але вони крадькома оглянули його койку. Вона була напхана сухарями. Матрац був повний сухарів. У всіх кутах були сухарі. Одначе він був при здоровому глузді. Він лише вживав запобіжних заходів на випадок голоду — і годі. Учені сказали, що незабаром це мине. Воно і справді минулося, перш ніж «Бедфорд» пришвартувався у гавані Сан-Франциско.

Біле Ікло (Збірник)

Поклик пращурів


Біле Ікло (Збірник)

I. До первісного життя

Інстинкт кочових століть

Потягне у дикий вир,

З зимової сплячки вмить

Прокинеться хижий звір.[1]


Біле Ікло (Збірник)

Бека не цікавили газети, тож він не знав про наближення лиха, що стосувалось не лише його, а й усіх собак від затоки Пюджет до Сан-Дієго, які мали дужі м’язи й довгу, теплу шерсть. Все це сталося тому, що люди знайшли на Півночі жовтий метал. Пароплавні й транспортні компанії розтрубили повсюди про неймовірну знахідку, — і тисячі охочих до легкої наживи ринули на Північ. Цим людям потрібні були великі пси — дужі, придатні до тяжкої роботи, з густою й довгою шерстю, що захищала од лютих морозів.

Бек мешкав у великому будинку в сонячній долині Санта-Клара. Ця місцина поміж людьми називалась «садибою судді Міллера». Будинок стояв оддалік од дороги й ховався у гущавині дерев. Крізь гілля можна було розгледіти лише простору й тінисту веранду, що зусібіч оточувала будинок. До будинку вели посипані гравієм доріжки, що звивалися під стрункими тополями, гілки яких сплелися навіки. Територія за будинком була ще просторішою. Тут розташовувалися стайні, в яких поралося з десяток конюхів і їхніх помічників, тяглися ряди оповитих диким виноградом будиночків для прислуги й чітко розпланована структура присадибних будиночків, а за ними зеленіли виноградники, пасовища, плодові сади і ягідники. Було тут і насосне устаткування для артезіанського колодязя, й великий цементний басейн, в якому щоранку купалися суддеві сини.

І на всій цій території раював Бек. Тут він народився, тут прожив чотири роки свого життя. Звичайно, були на подвір’ї й інші собаки. Це природно для такої розкішної садиби. Та на них не варто зважати. Вони з’являлися і зникали, жили в тісних будах або тягнули свою собачу лямку десь усередині будинку, як, приміром, Тутс, японський мопс, або Ізабель, мексиканська собачка, — безглузді істоти, які рідко висували свої носи на свіже повітря. А ще по садибі бігала ціла компанія фокстер’єрів — зо два десятки, — і вони грізно гавкали на Тутса й Ізабель, коли ті дивилися на них із вікон під захистом армії служниць, озброєних щітками та швабрами.

Та Бек не був кімнатним псом, не був він і дворовим собакою. В його розпорядженні був увесь маєток. Він плавав у басейні й ходив на полювання із синами судді. Він супроводжував його дочок, Моллі й Алісу, коли пізно ввечері або рано вранці дівчата вирушали на прогулянку. Зимовими вечорами він лежав у бібліотеці біля ніг судді перед палаючим каміном. Він катав на спині його онуків або ж качався з ними у траві й оберігав їх під час сміливих і вельми небезпечних вилазок до водограю на задньому дворі, ба навіть далі — до вигону та ягідників. Повз фокстер’єрів він прямував із гордим виглядом, а на Тутса й Ізабель узагалі не зважав, адже він був королем, володарем над усіма істотами, що плазували, тинялись і літали у маєтку судді Міллера, вкупі з його двоногими мешканцями.

Беків батько, Елмо, величезний сенбернар, був колись нерозлучним супутником судді, а тому Бек заприсягнувся стати гідним батьковим наступником. Він не був таким здоровилом, важив лише сто сорок фунтів (приблизно 56 кг — прим. пер.), бо Шеп, його мати, була шотландською вівчаркою. Але й сто сорок фунтів ваги, якщо до них додати відчуття власної гідності, що походить від гарного життя й загальної поваги, надають право відчувати себе королем, а отже і триматися по-королівському. Чотири роки — від раннього віку — Бек провадив сите життя аристократа, був пихатий і навіть трохи егоцентричний. Звісно, таке іноді трапляється зі знатними панами, які самотою мешкають у своїх маєтках, якнайдалі від цивілізованого світу. На Бекове щастя, він не став розпещеним кімнатним собакою. Полювання й різноманітні забавки на свіжому повітрі лише зміцнювали його м’язи і перешкоджали відкладенню зайвого жиру. А купання в холодній воді загартовувало його та зберігало здоров’я.

Так він жив аж до осені 1897 року, коли на Клондайку знайшли золото і на холодну Північ помандрували люди з усіх кінців світу. Бек нічого про це не знав, позаяк не читав газет. Не знав він також, що дружба з Мануелем, одним із помічників садівника, не принесе йому добра. Мануель мав одну ваду: пристрасть до китайської лотереї. До того ж у цього азартного гравця була непереборна слабкість — він вірив у свою систему, а тому було цілком зрозуміло, що рано чи пізно він занапастить свою душу. Аби грати за системою, потрібні гроші, а платні молодшого садівника насилу вистачало на потреби його дружини й купи дітей.

В день Мануелевої зради суддя Міллер виїхав на збори товариства виноробів, а хлопці вовтузилися біля чергового спортивного пристрою, тож ніхто не бачив, як Мануель і Бек перетнули сад. Бека це не збентежило, адже він думав, що вони вирушають на чергову прогулянку. І тільки одна-єдина людина бачила, як вони прийшли на маленький полустанок «Коледж-Парк», де зупинявся поїзд на вимогу. Ця людина перекинулась парою фраз із Мануелем, потім забряжчали монети, які передавали з рук у руки.

— А що, товар без упакування? — невдоволено зауважив незнайомець, і Мануель двічі обв’язав Бекову шию під нашийником товстим мотузком.

— Затягнеш міцніше, та так, щоб у нього дух перехопило, то не вирветься, — сказав Мануель, а той, чужий, у відповідь ствердно мугикнув.

Бек зі спокійною гідністю дозволив надіти собі на шию мотузка. Щоправда, для нього це була новина, але він звик довіряти знайомим людям, визнаючи, що вони розумніші за нього. Та коли мотузок опинився в руках незнайомця, він загрозливо загарчав, даючи зрозуміти, що йому не подобаються такі вчинки. Пес наївно вважав, що його незлий протест сприйметься як наказ. На його подив, мотузка раптом затягли так туго, що він ледве не задихнувся. У миттєвому пориві сказу він кинувся на кривдника, але той випередив його: міцно стис йому горлянку і спритним рухом повалив на спину. Мотузок безжалісно душив Бека, але він, висолопивши язика, тяжко сапав і запекло боровся з людиною. Ніколи ще з ним так грубо не поводилися, і ніколи в житті він не був такий розгніваний! Та незабаром він знесилів, очі оскліли. Коли підійшов поїзд і двоє чоловіків жбурнули його в товарний вагон, він уже нічого не тямив.

Коли свідомість повернулася до нього, він відчув тупий біль у язиці. Відчувши хитавицю й почувши хрипке виття паровоза на переїзді, Бек зрозумів, де перебуває. Він так часто подорожував із суддею, що не міг не впізнати відчуттів, пов’язаних із мандрівкою у багажному вагоні. Він розплющив очі. У них палав неприборканий гнів полоненого короля. Викрадач спробував ухопити його за горлянку, але цього разу Бек виявився моторнішим. Він учепився зубами в його руку і не розціплював щелеп, аж поки не втратив свідомості від туго затягнутого мотузка на шиї.

Раптом у вагоні відчинились двері й показався провідник, увагу котрого привернув незрозумілий шум.

— Біснуватий пес! — пояснив чоловік, ховаючи свою закривавлену руку. — Хазяїн наказав мені везти його у Фріско. Там практикує першокласний собачий лікар, котрий узявся його лікувати.

Згодом події цієї ночі Бековий викрадач промовисто переповідав у задній кімнатці портового шинку в Сан-Франциско.

— Півсотні, якихось півсотні за це чудовисько, — нарікав чолов’яга. — Якби знаття, то за тисячу готівкою не взявся б!

Рука в нього була перев’язана носовичком, просякнутим кров’ю, а права холоша роздерта від коліна до самого низу.

— А скільки ж узяв той хлопець? — поцікавився шинкар.

— Сотню. На менше ніяк не погоджувався!

— В сумі виходить сто п’ятдесят, — сказав шинкар. — А пес вартий цих грошей, їй-богу!

Викрадач розв’язав носовичка і почав оглядати руку.

— Тільки б він не виявився скаженим… А то ще ґиґну…

— Не бійся, від цього не помреш. Шибениця — ось твоя доля! — пожартував шинкар.

Потім додав:

— Ну ж бо, підсоби.

Пригнічений, напівзадушений Бек страждав од нестерпного болю в горлі, одначе намагався дати відсіч своїм мучителям. Але щоразу його валили на підлогу й душили мотузком, аж поки вдалося розпиляти й зняти з нього масивного мідного нашийника. Після цього вони зняли мотузка і запхнули Бека у ґратчасту скриню, що скидалася на клітку.

Лютий на своїх кривдників, морально пригнічений, він цілу ніч пролежав у цій клітці і ніяк не міг збагнути, що це все означає. Що ці чужі люди хочуть від нього? Навіщо вони замкнули його у тісній клітці? Бека гнітило незрозуміле тривожне передчуття, що насувається якесь лихо. Кілька разів він підхоплювався, зачувши грюкіт дверей, — сподівався, що це прийшов суддя чи бодай хлопчаки, та щоразу бачив перед собою тільки огидну шинкареву мармизу, котрий час від часу зазирав у сарай, освітлюючи його смердючою лойовою свічкою. І радісний гавкіт, який виривався із Бекової пащі, переростав у люте гарчання.

Втім, шинкар його не зачіпав. А вранці прийшло четверо чоловіків, які взяли скриню на плечі. «Нові мучителі», — подумав Бек, адже люди видались йому підозрілими — брезклі неголені обличчя, брудний одяг. І він навіснів, гарчав на них крізь ґратчасту стіну. Але вони лише реготали і цькували його палицями. Він хапав палиці зубами, поки не допетрав, що саме цього від нього й домагаються. Тоді він ліг і, поки ящик переносили у фургон, лежав спокійно.

І от Бек у своїй клітці почав переходити з рук у руки. Спочатку ним зайнялися службовці транспортної контори, що запхнули його до іншого фургона і повезли далі. Потім, разом із цілою купою скриньок і пакунків, доправили на пором. З порома він потрапив на великий залізничний вокзал; і нарешті його знову оселили в товарному вагоні.

Два дні й дві ночі вагон котився за паротягом. Два дні й дві ночі Бек чув пронизливий гудок. І два дні й дві ночі Бек не мав і крихти в роті.

На піклування провідників Бек відповідав гарчанням, а вони мстилися і дражнили його. Коли він, тремтячи усім тілом, з піною в роті кидався на ґрати, вони реготали й потішалися з нього, гарчали й гавкали, мов паршиві дворняги, нявкали, розмахували руками перед його носом і кукурікали. Бек розумів, що це дуже нерозумно — і це лише посилювало приниження його гідності, а гнів його дедалі зростав. Голод ще можна було стерпіти, але він страшенно потерпав од спраги, і вона доводила його до сказу. Жорстоке поводження вразило його чутливу душу. Він занедужав. У нього була гарячка, а на додачу ще й запалення горла і язика, що набрякли від спраги.

Одне його тішило: на шиї більше не було мотузка. Його наявність надавала ворогам чималої переваги. Тепер, коли немає мотузка, він дасть їм перцю! Більше їм не вдасться надягти на нього зашморг! Це він вирішив напевне. Дві доби він нічого не їв і не пив. За дві доби поневірянь у ньому накопичилося стільки злості, що непереливки буде тому, хто перший його зачепить. Бекові очі налилися кров’ю, він перетворився на справжнього диявола. Сам суддя не впізнав би його зараз, так він змінився за ці дні, і провідники зітхнули з полегшенням, коли нарешті позбулися його у Сіетлі.

Четверо носіїв із острахом перенесли ящик з Беком з фургона у дворик, оточений високим парканом. Назустріч вийшов кремезний чоловік у червоному плетеному светрі із розтягнутим коміром і, взявши у возія книгу, розписався. «Новий мучитель», — вирішив Бек і з люттю кинувся до ґрат. Чоловік у светрі, похмуро посміхнувшись, увійшов до будинку і приніс сокиру і кийок.

— Невже хочете його випустити? — здивувався возій.

— Звісно, — відповів чоловік у светрі й увігнав сокиру в стінку ящика.

Четверо носіїв миттю кинулися врозтіч і зайняли безпечні позиції на високому паркані в очікуванні подальшого видовища.

Бек кидався на стінку, що ламалася під сокирою, гриз її зубами, налягав на неї всім тілом. Де сокира гатила зовні, там пес з виттям і гарчанням атакував дерево ізсередини. Він докладав несамовитих зусиль, аби скоріше вибратися з клітки, а чоловік у червоному светрі був сповнений рішучості випустити його звідти.

— Ну ж бо, червоноокий дияволе! — сказав він, коли отвір розширився настільки, що Бек міг протиснутися крізь нього. І, кинувши сокиру, взяв у праву руку дрючка.

Цієї миті Бек і справді був страшний, як диявол: увесь наїжачився й приготувався до стрибка, налиті кров’ю очі метали скажені блискавки, з рота бігла піна. Він готовий був навалитися на людину всією вагою свого тіла й люті. Він блискавично стрибнув у повітря й хотів було мертвою хваткою учепитися у свого ворога, але цієї ж миті отримав такий удар, що аж відлетів назад. Клацнувши зубами від страшного болю, Бек перевернувся в повітрі й упав, ударившись об землю боком і спиною. Його ще ніколи в житті не били — і він сторопів. З гарчанням, у якому вчувалося жалібне вищання, він підхопився й знову хотів було кинутися на кривдника, але другий удар звалив його. Тепер він уже розумів, що у всьому винен кийок, але у своїй люті забув про обережність. Разів з десять він кидався, — і щоразу кийок зупиняв його на лету й валив додолу.

Після одного особливо жорстокого удару Бек ледве звівся на лапи. Він був такий пригнічений, що не міг більше боротися. Він ледь пересував лапи, з носа, пащі й вух текла кров, і його розкішну шерсть поцяткувала кривава слина. Чоловік у червоному светрі підійшов до нього й неквапом завдав йому страшного удару по морді. Досі Бекові не доводилося зазнавати такого нестерпного болю. І він знову кинувся на мучителя з гарчанням. Але той, переклавши кийка з правої руки в ліву, спокійно схопив його за нижню щелепу й з такою силою крутонув, що Бек окреслив повне коло в повітрі, потім півколо — і брязнув головою та грудьми об землю.

Ще раз Бек стрибнув на чоловіка, але той завдав йому нищівного удару, котрий приберігав наостанок. Бек звалився додолу.

— От молодчина! — у захваті крикнув один із глядачів на паркані. — Цей будь-якого пса укоськає!

— Як на мене, то безпечніше грабувати сейфи, ніж мати справу із цим псом, — залазячи на передок, зауважив візник і стьобнув коней.

До Бека повернулася свідомість, але він знесилено лежав на тому ж місці, де впав, і стежив очима за чоловіком у червоному светрі.

— Озивається на кличку «Бек», — уголос мовив той, читаючи листа від шинкаря із Сан-Франциско. — Ну, Беку, лебедику, — провадив він весело, — пошуміли ми з тобою, погарячкували, а тепер забудьмо про це. Ти знатимеш свою справу, я — свою. Будеш слухняним собакою — і все піде як по маслу, а надумаєш бешкетувати, то я з тебе виб’ю дурощі. Затямив?

Промовляючи це, він безстрашно гладив пса по голові, яку щойно безжально дубасив кийком, і хоча Бек мимоволі наїжачувався від кожного його дотику, але терпів і не протестував. Чоловік у светрі приніс йому води, і він угамував спрагу, а потім жадібно глитав розкішне частування — сире м’ясо, яке шматок за шматком отримував із рук нового хазяїна.

Його було переможено (Бек це розумів), але не скорено і не зламано. Він раз і назавжди затямив, що людина, озброєна кийком, дужча від нього, і цей урок він вивчив на все життя. Цей кийок був для нього одкровенням. Він увів його у світ, де панує первісний закон. І Бек швидко засвоїв цей закон. Йому відкрилася жорстока правда життя, але вона його не злякала: у ньому вже пробуджувалася природна звіряча хитрість.

Час минав. Привозили інших собак у скринях або приводили на мотузку. Одні були дуже слухняні й тихі, інші біснувалися й вили, як ото Бек спочатку. І на Бекових очах чоловік у червоному светрі приборкував усіх без винятку. Бек спостерігав за цією звірячою муштрою, і в його свідомості дедалі міцніше закарбовувалась відкрита ним істина: людина із кийком — законодавець, пан, якому слід коритися, але любити необов’язково. І Бек ніколи не лащився до хазяїна, не махав хвостом і не лизав йому руку, як це не раз у нього на очах робили побиті собаки. А ще він бачив, як одного собаку, котрий не бажав коритися, зрештою вбили.

Час од часу приходили чужі люди й сердито або запобігливо про щось говорили з хазяїном. І коли після таких розмов з їхніх рук до рук хазяїна переходили гроші, ці люди забирали з собою одного або кілька собак. Бек запитував себе, куди ж вони йдуть, адже вони не поверталися. Майбутнє так жахало його, що коли покупці вибирали не його, він відчував невимовне полегшення.

Та зрештою дійшла і його черга. Майбутнє, котрого він так боявся, постало перед ним в особі висхлого, зморшкуватого чоловічка, котрий розмовляв ламаною англійською й раз у раз вибухав дивними, різкими вигуками, зміст яких Бекові був незрозумілий.

— Sacredam, — крикнув він, коли погляд його впав на Бека. — Оце пес! Першокласний пес! Ого! І скільки?

— Усього три сотні. Віддаю задарма, — швидко випалив чоловік у червоному светрі. — Ти ж не станеш торгуватися й комизитися, Перро? Адже гроші не твої, а казенні.

Перро усміхнувся у відповідь. Через надзвичайний попит ціни на собак виросли, тож такий гарний пес коштував для нього недорого.

Канадський уряд не збанкрутує на цій покупці, а його пошта повинна перевозитися швидко. Перро розумівся на собаках і з першого ж погляду визначив, що такі собаки, як Бек, трапляються один на тисячу. «Навіть один на десять тисяч», — подумки виправив він себе.

Бек бачив, як гроші перейшли з рук до рук, й не встиг він і оком моргнути, як зморшкуватий чоловічок забрав із собою його та ще лагідного ньюфаундленда Керлі. Більше Бек ніколи не бачив чоловіка в червоному светрі. А коли він і Керлі дивилися з палуби пароплава «Нарвал» на Сіетл, який щезав удалині, їм і на думку не спадало, що вони більше ніколи не побачать теплого півдня.

Перро передав їх обох темношкірому велетневі на ймення Франсуа. У Перро, канадського француза, шкіра була смаглява, а у Франсуа вдвічі темніша — Франсуа був метис. Бек уперше бачив людей цієї породи (згодом йому довелося зустрічати багато таких). Він ніколи їх не любив, проте навчився поважати. Незабаром Бек пересвідчився, що Перро й Франсуа — люди справедливі, спокійні, карають вони тільки за діло і чудово знаються на собачих звичках, жодному псові їх не ошукати.

На пароплаві «Нарвал» Бека й Керлі помістили разом із двома іншими собаками. Один був великий білий пес, із острова Шпіцберген його вивіз капітан китобійного судна, а згодом він супроводжував геологічну експедицію. Це був дуже приязний, але підступний собака. Він здатний був лащитися й водночас чинити капості: наприклад, за першої спільної трапези він поцупив у Бека частину його пайки. Бек хотів було покарати його, але нагодився Франсуа, який уперіщив злодія батогом. Бекові залишалося тільки підібрати свою кістку.

Він побачив, що Франсуа чинить по-справедливості й відтоді почав поважати метиса.

Другий пес ні до кого не лащився й ні в кого не викликав симпатії, але й не крав їжі в новачків. Він мав запальну, непривітну вдачу і чітко дав Керлі зрозуміти, що прагне, аби його не чіпали, а хто зачепить його, тому буде непереливки. Цей пес — Дейв — тільки їв і спав, а коли не спав, то весь час позіхав і був байдужий до всього. Коли в затоці королеви Шарлотти «Нарвал» ставав дибки і несамовито розхитувався, Бек і Керлі мало з глузду не з’їхали від страху, тоді як Дейв лише зрідка невдоволено піднімав голову, зиркав на них, позіхав і знову куняв.

Пароплав невпинно й ритмічно двигтів од поштовхів гвинта. Один день був схожий на інший, але Бек зауважував, що стає дедалі холодніше. Нарешті стукіт гвинта стих, і на «Нарвалі» здійнявся галас. Як і решта псів, Бек відчув хвилювання, що панувало довкола, і зрозумів: настають зміни. Франсуа вивів усіх їх на палубу. На холодній поверхні судна Бек відчув, як його лапи поринули в якусь кашу, що скидалася на білий бруд. Він пирхнув і відскочив. Така ж біла каша сипалась зверху. Бек обтрусився, але вона знай сіялася на нього. Він із цікавістю понюхав її, потім лизнув язиком. Вона обпалювала, як вогонь, і відразу танула. Це вразило Бека, він лизнув знову і відчув те саме. Навколо зареготали, і йому чомусь стало соромно, хоча він не розумів, з чого ці люди сміються. Так Бек уперше побачив сніг.

Біле Ікло (Збірник)

II. Закон кийка та ікла

Біле Ікло (Збірник)

Перший день на березі в Дайї для Бека був суцільним жахом. Тут усе лякало і насторожувало — із виру цивілізації він перенісся у первісний світ. Щасливе й ледаче існування під південним сонечком скінчилося. Тут він ні на мить не знав ні відпочинку, ні спокою, навіть на секунду не міг почуватися в безпеці. Безнастанний хаос, де щохвилини тобі загрожувало каліцтво або смерть. У цьому новому світі треба було постійно пильнувати, адже тутешні собаки й люди зовсім не були схожі на міських собак і людей. Всі вони були дикуни й не знали інших законів, крім закону кийка та ікла.

Ніколи раніше Бек не бачив, щоб собаки так билися між собою, як тут, — це були справжні вовки, і перший досвід став для Бека незабутнім уроком. Правда, у першій бійці він не брав участі, а то не вийшов би з неї живим і йому не довелося б скористатися цим уроком. Жертвою був не він, а Керлі.

Їх обох залишили біля хатини з колод, в якій містилася крамниця. Як водиться, Керлі почала фліртувати з дужим псом завбільшки з дорослого вовка. І раптом, без попередження, швидкий, блискавичний стрибок, клацання зубів, схоже на брязкіт заліза, стрибок назад — і морда в Керлі виявилася роздертою від очей до пащі.

Таку вовчу звичку мали ці собаки — напасти й негайно відскочити. Але на цьому справа не скінчилася. Тут наспіло з тридцять чи сорок лайок, які оточили забіяк. Бек спершу не зрозумів їхнього напруженого очікування, не міг збагнути, чому лайки так пожадливо облизуються. Керлі кинулася на свого супротивника, а той знову вкусив її та відскочив. Другий її наскок він зустрів грудьми й так спритно відбив його, що Керлі не встояла на лапах. Собаки, що спостерігали за бійкою, тільки того й чекали. Керлі не вдалося звестися: з вереском і гарчанням вони з’юрмилися навколо неї, і, скиглячи в передсмертних муках, Керлі зникла під купою волохатих тіл.

Це сталося так несподівано, що Бек зовсім розгубився. Він бачив, як шпіцбергенський пес висолопив червоного язика, — це він так сміявся. Бачив, як Франсуа, розмахуючи сокирою, кинувся в самісіньку гущу збіговиська. Троє чоловіків, схопивши дрюки, швидко допомогли йому розігнати собак. За дві хвилини відігнали останнього напасника. Керлі лежала мертва на заюшеному кров’ю снігу. А темношкірий метис стояв над нею й брутально лаявся.

Бек потім часто згадував цю картину, вона не раз тривожила його вві сні. То он яке воно, життя! В ньому немає місця порядності й справедливості. Хто впав, тому кінець. Значить, слід триматися! Шпіц знову висолопив язика й засміявся, і відтоді Бек зненавидів його лютою, смертельною ненавистю.

Не встиг Бек отямитися після трагічної загибелі Керлі, як його спіткало нове потрясіння: Франсуа надягнув на нього ремінну упряж, схожу на ту, в яку у його рідному маєтку конюхи запрягали коней. І як ті коні гарували в маєтку, так довелося працювати і йому. Він повіз Франсуа на нартах у гай, що ріс понад долиною. Те, що його змушували ходити в упряжці, болісно зачіпало його самолюбство, але в нього вистачало глузду не бунтувати. Він зборов себе й постарався працювати добре, хоча все це було для нього новиною.

Франсуа був суворий, вимагав, щоб його слухалися, і домагався цього за допомогою батога. Крім того, за будь-якої Бекової хиби досвідчений голобельник[2] Дейв хапав його зубами за стегна. Ватажком у їхній упряжці був Шпіц, старий їздовий пес, і якщо йому не вдавалося хапнути Бека, коли той збивався з ноги, то він сердито й докірливо гарчав на нього або спритно спрямовував його куди слід. Бек швидко навчався і під керівництвом своїх двох товаришів та Франсуа робив неймовірні успіхи. Перш ніж вони повернулися до табору, він уже знав, що крик «хо!» означає «зупинися», а по команді «марш» треба бігти вперед; що не треба збавляти ходу, а коли нарти з вантажем летять під гору — триматися подалі від голобельника.

— Всі три пси дуже гарні, — мовив Франсуа до Перро. — Цей Бек чудово працює! Я його дуже швидко вишколю.

Удень Перро, якому треба було терміново везти урядову пошту, привів ще двох собак, Біллі та Джо. Ці чистокровні лайки були від однієї матері, але відрізнялися між собою, як день і ніч. Єдиним недоліком Біллі була хіба його надмірна добротливість, а Джо, навпаки, був похмурий, замкнений і дратівливий. Він постійно гарчав і люто зиркав на всіх.

Бек зустрів Біллі й Джо по-товариському, Дейв не звернув на них уваги, а Шпіц притьмом атакував одного, а потім другого. Біллі спочатку примирливо завиляв хвостом. Однак побачивши, що миролюбність тут не допоможе, хотів утекти, проте не встиг. Гострі Шпіцові зуби вп’ялися йому в бік і він завив, але не войовничо, а жалібно. Зате Джо, хоч з якого боку Шпіц не намагався на нього напасти, щоразу обертався до нього наїжачений і притиснувши вуха. Він грізно гарчав і клацав зубами, з очей сипались диявольські блискавки; це було втілення ворожості й заразом жаху. Він мав такий загрозливий вигляд, що Шпіцові довелося відмовитися від наміру провчити його. Аби приховати свою поразку, він знову накинувся на добряка Біллі й загнав його в самісінький кінець табору.

До вечора Перро добув собі ще одного їздового собаку. Це була стара сухорлява лайка з довгим і гнучким тілом. Морда в собаки була вся у бойових шрамах, вціліло лише одне око. Але це єдине око блискало такою зухвалою мужністю, що мимоволі вселяло повагу. Кличка пса була Соллекс, тобто Сердитий. Він, як і Дейв, нічого не вимагав від інших, нічого не очікував, проте нікому не давав спуску. І коли він неквапливо й поважно підійшов до них, навіть Шпіц не наважився його зачіпати. Соллекс мав одну слабкість, і Бек, на своє лихо, перший її відкрив: одноокий пес не любив, коли до нього підходили зі боку сліпого ока. Бек здогадався про свою неввічливість лише тоді, коли Соллекс, круто розвернувшись, кинувся на нього і прогриз йому плече на три дюйми, аж до самої кістки. Після цього Бек ніколи більше не підходив до Соллекса із забороненого боку, і Соллекс його ніколи більше не зачіпав. Новий знайомий, як і Дейв, очевидно, прагнув лише одного: щоб його не турбували. Втім, Бек незабаром переконався, що і той, і той мають ще одну нав’язливу звичку.

Першої ж ночі перед Беком постало важливе питання про ночівлю. У наметі горіла свічка, тож йому здалося цілком природним, що його місце саме там. Але коли він увійшов, Перро й Франсуа зустріли його лайкою й шпурляли в нього всяким начинням, аж він прийшов до тями й ганебно вибіг із намету на мороз. Віяв різкий вітер, що боляче шмагав тіло, безжалісно впиваючись у поранене плече. Бек ліг на сніг і спробував заснути, але незабаром мороз підняв його на ноги. У розпачі бродив він між наметами в пошуках теплішої місцини і ніяк не знаходив її. То тут, то там на нього кидалися люті пси, але він, наїжившись, грізно гарчав на них (цьому він також швидко навчився), і вони давали йому спокій.

Нарешті він подумав, що треба піти назад і глянути, де влаштувалися на ніч собаки з його запряжки. Але на превеликий подив він не знайшов жодного пса! Вони кудись зникли. Знову Бек пішов блукати табором, але і цього разу повернувся ні із чим. Чи не в наметі вони? Ні, цього не може бути — адже його, Бека, звідтіля витурили! То куди ж вони поділися? Весь тремтячи, опустивши хвоста, він самотньо кружляв біля намету. Раптом сніг під його передніми лапами подався, і він мало не провалився. Під ногами в нього щось заворушилося. Зі страху перед невідомим і невидимим Бек з гарчанням відбіг, шерсть його стала сторч. Але тихе дружнє повискування швидко заспокоїло його, і він повернувся на те місце. Тепле повітря торкнулися його ніздрів: спокійно згорнувшись клубочком, під снігом у ямці лежав Біллі. Він запобігливо дзявкав, крутився і махав хвостом, виявляючи цим свої добрі наміри й прихильність до Бека і навіть ризикнув лизнути його в морду теплим і вологим язиком.

Ще один урок: то он як тут рятуються від холоду! Бек упевнено вибрав собі місце і після довгої метушні та величезних зусиль вирив нору в снігу. За хвилину від його тіла в ямі стало тепло, і він заснув. Після довгого, важкого дня він спав міцно й солодко, хоча деколи гарчав і гавкав уві сні, бо його мучили жахи.

Вранці його збудив табірний галас. У першу мить він не міг збагнути, де перебуває. Уночі йшов сніг, і його зовсім засипало в ямі. Суцільна маса снігу навалилася на нього й давила зусібіч. І на Бека раптом напав страх, страх дикого звіра перед пасткою. То було ознакою, що в ньому заговорили інстинкти далеких пращурів, тому що цей цивілізований пес у своєму житті не знав, що таке пастка, і не повинен був би її боятися. А тим часом тіло його судомно стискалося, шерсть на шиї й плечах стала сторч, і він з диким гарчанням вискочив з ями, здійнявши навколо цілу хмару блискучого снігу. Та він побачив перед собою табір на білій рівнині й зметикував, де він, одразу пригадавши, що з ним сталося від того дня, як він вирушив на прогулянку з Мануелем і до вчорашньої ночі, коли він вирив собі в снігу нору для ночівлі.

Франсуа привітав його схвальним криком.

— Ну, що я казав? — вигукнув він, звертаючись до Перро. — Цей Бек здібний учень!

Перро із серйозним виглядом кивнув головою. Він був кур’єром канадського уряду, возив пошту, важливі папери, і йому потрібні були найкращі собаки. Тому він був особливо задоволений, що вдалося купити такого собаку, як Бек.

Не минуло й години, як він купив ще трьох їздових собак для своєї запряжки, тож усього їх тепер було дев’ятеро, а ще за чверть години вони вже були запряжені й мчали сніговою дорогою до Дайского каньйону. Бека це тішило, і хоч робота була важка, вона не була для нього відразливою. Його спочатку здивував азарт, який виявляли всі його товариші, але потім цей азарт заразив і його. Але найцікавіша зміна відбулася з Дейвом і Соллексом. Зараз це були зовсім інші пси. Всю млявість і незворушну байдужість із них як рукою зняло. Де взялися спритність і енергія! Вони зі шкури лізли, намагаючись, щоб уся запряжка бігла добре, і скаженіли, коли виникала затримка серед собак. Здавалося, ця робота була найвищим проявом їхньої суті, у ній було все їхнє життя і єдина радість.

Дейв був корінником, а попереду, між ним і Соллексом, впрягли Бека. Решта собак бігли перед ними один за одним, а на чолі — ватажок Шпіц.

Бека помістили між Дейвом і Соллексом, щоб вони навчали його. Він виявився здібним учнем, а вони — гарними вчителями, які відразу виправляли його помилки, домагаючись слухняності за допомогою своїх гострих зубів. Дейв був справедливий і розумний пес. Він ніколи дарма не кривдив Бека, та коли Бек заслуговував, не пропускав нагоди куснути його, а батіг Франсуа в цих випадках додавав жару, так що Бек дійшов до висновку, що підтягтися й уникати промахів вигідніше, ніж огризатися. Якось під час короткої зупинки він заплутався і затримав відправлення. Дейв і Соллекс дружно напали на нього й дали доброго прочухана. Це лише підсилило розгардіяш, одначе надалі Бек старався не заплутувати посторонки:[3] до кінця дня він уже так добре справлявся зі своїми обов’язками, що вчителі майже перестали його кусати. Батіг Франсуа дедалі рідше свистів над його головою, а Перро навіть винагородив його особливою увагою: одну за другою підняв його лапи і дбайливо оглянув їх.

Перехід, який вони подолали за перший день, виявився важким. Вони йшли нагору каньйоном через Овечий Табір, повз Терези і покрай лісу, повз льодовики й сніжні замети заввишки в кілька сотень футів,[4] перевалили через великий Чілкут, що тягнеться між солоними й прісними водами і, мов грізний страж, охороняє підступи до сумної, пустельної Півночі. Вони щасливо подолали весь шлях ланцюгом крижаних озер у кратерах згаслих вулканів і пізно вночі дісталися до великого табору поблизу озера Беннет, де тисячі золотошукачів будували човна, готуючись до весняного льодоходу. Тут Бек вирив собі нору в снігу й заснув сном стомленого праведника, проте виспатися не вдалося, — незабаром його витягли з ями й морозної ночі запрягли в нарти разом з іншими собаками.

Того дня вони пройшли сорок миль протореним шляхом. Проте наступного дня і протягом ще багатьох днів вони змушені були самі прокладати собі стежку в снігу, стомлювалися і йшли повільніше. Перро ішов попереду запряжки й утоптував сніг своїми лижами, щоб собакам легше було бігти, а Франсуа поворотною жердиною спрямовував нарти. Часом вони з Перро мінялися місцями, але це траплялося рідко. Перро квапився, крім того, він вважав, що Франсуа краще вміє на око визначати товщину льоду, а це дуже важливо, тому що осіння крига була ще дуже ненадійна. У місцях зі швидкою течією її не було зовсім.

День при дні (здавалося, цим дням не буде кінця) Бек ішов у запряжці. Привал завше робили лише з настанням темряви, а насилу починало сіріти, як нарти вже мчали далі, залишаючи позаду милю за милею. І знову тільки ввечері, у пітьмі, розбивали табір; собаки отримували свою порцію риби й закопувалися у сніг. У Бека був вовчий апетит. Його денна пайка складалася з півтора фунта в’яленої лососини, а цього йому було на один зуб. Він ніколи не наїдався і постійно потерпав від голоду. А тим часом інші собаки, що важили менше й були більше пристосовані до такого життя, одержували тільки по фунту риби й примудрялися якось зберігати бадьорість і силу.

Бек скоро перестав коверзувати, як колись у маєтку, на Півдні. У нього була звичка їсти непоквапом, смакуючи, але незабаром він помітив, що його товариші, швидко впоравшись зі своїми порціями, цупили в нього недоїдені шматки. Вберегти свою пайку йому не вдавалося, — у той час як він боровся із двома-трьома злодіями, його рибу миттю глитали інші. Тоді він почав їсти так само швидко, як вони. Голод так дошкуляв йому, що він готовий був принизитися до крадіжки. Він спостерігав, як це роблять інші, і вчився у них. Помітивши, що Пайк, один з новачків, шахрай і злодій, спритно потягнув скибочку грудинки в Перро, наступного дня Бек зробив те саме і, вхопивши шматок грудинки, втік. Здійнявся ґвалт, але Бек залишився поза підозрами, а за його злочин покарали Даба, тюхтія, котрого частенько ловили на гарячому.

Перша крадіжка була підтвердженням, що Бек здатен вижити у суворих умовах Півночі. Вона вказувала на його вміння пристосовуватися до нового. Якби він не мав такої властивості, то йому загрожувала б швидка й болісна смерть. Крім того, крадіжка була початком його морального падіння. У жорстокій боротьбі за існування всі його колишні моральні поняття були зайвим тягарем. Вони були доречні на Півдні, де панував закон любові й дружби, — там належало поважати чужу власність і щадити інших. А тут, на Півночі, панував закон кийка та ікла, і тільки дурень став би тут дотримувати порядності, що заважає жити й процвітати.

Звичайно, це не були Бекові думки — він інстинктивно пристосовувався до нових умов. Ніколи в житті він не ухилявся від боротьби, навіть коли сили були нерівні. Одначе кийок людини в червоному светрі втлумачив йому примітивніші, проте життєво необхідні правила поведінки. Поки Бек залишався цивілізованим собакою, він готовий був померти в ім’я своїх ідей морального порядку — скажімо, захищаючи батога для верхової їзди, що належить судді Міллерові. Тепер його готовність знехтувати цими ідеями й рятувати власну шкуру свідчила, що він повертається до первісного стану. Крав він не з любові до справи, а підкоряючись наполегливим вимогам порожнього шлунка. Він грабував не відкрито, а крадькома, дуже обережно, тому що поважав закон кийка та ікла. Словом, він обирав легший варіант.

Він розвивався (точніше, дичавів) дуже швидко. М’язи його стали міцні, мов криця, і він був нечутливий до звичайного болю. Щодня він гартувався і зовнішньо, і внутрішньо. Тепер він їв будь-яку їжу, навіть найогиднішу й важку для травлення. Його шлунок витягав із з’їденого все поживне, до останньої краплі, а кров значно краще почала постачати перероблену їжу до всіх його органів, виробляючи найміцнішу тканину. Бек мав чудовий зір і тонкий нюх, а слух сягнув такої гостроти, що він навіть уві сні чув найтихіший звук і розпізнавав, що цей звук віщує — спокій або небезпеку. Він навчився вигризати лід, що намерзав у нього поміж пальцями, і коли йому хотілося пити, а вода у водоймі була вкрита товстим шаром криги, він умів пробивати її своїми сильними передніми лапами. Але найхарактернішою його новою рисою була здатність вчувати вітер — він безпомилково вгадував його напрямок за ніч наперед. Тихими безвітряними вечорами він викопував собі нору під деревом або на березі в затишному місці, тож як налітав вітер, то його нора завжди виявлялася з підвітряного боку і в ній було тепло й затишно.

Все це Бек усвідомив не лише завдяки набутому досвідові — у ньому ожили первісні інстинкти. Успадковане ж від багатьох поколінь приручених пращурів, навпаки, відмирало. Нечіткими, невиразними голосами заговорила в ньому далека юність його роду, та пора, коли дикі собаки зграями нишпорили незайманими лісами і, заганяючи здобич у глухий кут, безжально вбивали її. Незабаром і Бек навчився пускати в хід пазурі й зуби, у нього з’явилася швидка вовча хватка. Так билися і його забуті пращури. В ньому пробуджувалася сива давнина. Спадкові звички його роду, що передавалися від покоління до покоління, тепер стали його звичками. Він легко засвоїв їх, не бачачи в них нічого нового й незвичайного, наче вони були в нього завжди. І коли тихими холодними ночами Бек піднімав морду до зірок і по-вовчому протяжно й довго вив, — це вили в ньому його пращури, що давно перетворилися на порох. У Бековому витті звучали ті ж самі ноти — у нього він вкладав тугу й почуття, що їх породили тиша, морок і холод.

І справді, віковічна пісня пращурів виривалася із Бекових грудей, мов доказ того, що всі ми — маріонетки в руках природи, і він поступово повертався до джерел свого роду. А сталося це тому, що люди на Півночі знайшли жовтий метал, і з тої причини, що помічник садівника, Мануель, отримував платню, якої насилу вистачало його дружині й купі його нащадків, маленьких копій його самого.

Біле Ікло (Збірник)

III. Перемога первісного звіра


Біле Ікло (Збірник)

У Бекові ожив первісний звір, і в жорстоких умовах нового життя він дедалі частіше брав гору. Але ніхто не помітив цього. Звіряча хитрість, що прокинулась у Бекові, допомагала йому стримувати свої інстинкти. До того ж необхідність пристосовуватися до нових обставин тримала його в постійній напрузі й потребувала таких зусиль, що він не тільки не бунтував і не ліз у бійку, але щомога уникав сутичок. До його нової поведінки додалися певна обережність і обачність. Він не був схильний до стрімких і нерозважливих учинків. І хоча між ним і Шпіцом спалахнула смертельна ворожнеча й ненависть, він ніколи не виявляв роздратування й ніколи перший не зачіпав свого ворога.

А Шпіц не пропускав нагоди вишкірити зуби — либонь, тому, що впізнав у Бекові небезпечного суперника. Він із шкури пнувся, намагаючись розлютити Бека й завести бійку, що, звісно, призвело б до смерті одного з них. Така сутичка ледь не сталася ще на початку маршруту, і завадив їй лише непередбачений випадок. Якось наприкінці дня нарти зупинилися на березі озера Ле-Барж, у голій, незахищеній од вітру місцині. Завірюха, темрява і дужий вітер, що шмагав ув обличчя, змусили людей шукати місце для привалу. Годі було вибрати гірше місце. За ними стіною піднімалася стрімка скеля, Перро й Франсуа довелося розвести багаття й розстелити свої спальні мішки просто на кризі озера. Аби подорожувати порожнем, намет вони кинули в Дайї. Зібравши трохи хмизу, занесеного сюди водою під час повені, вони розклали багаття, але вогонь тільки розтопив лід і згас, тож вечеряти довелося в темряві.

Бек вирив собі нору під самою скелею, що захищала його від вітру. У цьому притулку було так затишно й тепло, що він вельми неохоче виліз звідтіля, коли Франсуа став роздавати собакам розігріту на вогні рибу. Коли Бек, з’ївши свою порцію, повернувся на своє місце, виявилося, що його зайняли. Погрозливе гарчання сповістило його, що загарбник — Шпіц. Доти Бек уникав сутичок зі своїм ворогом, але тут його терпець урвався. У ньому заговорив звір. Він люто кинувся вперед, що було вельми несподівано для Шпіца, котрий звик думати, що його суперник — украй полохливий пес і рятують його тільки сила й вага.

Здивувався і Франсуа, коли вони, зчепившись, викотилися з лігва. Але він одразу збагнув причину сварки.

— Ага! — загукав він до Бека. — Так його! Намни йому добряче чуба, цьому паршивому злодієві!

Шпіц рвався в бій. Він вив з люті й нетерплячки, плигаючи довкруг Бека й очікуючи зручного моменту для нападу. Бек був у такому ж становищі, тож із обережності теж кружляв навколо Шпіца. Аж раптом бій за першість довелось припинити. Він відбувся згодом, коли було пройдено багато миль тяжкого, виснажливого шляху.

Голос Перро, що сипав брутальною лайкою, гупання кийком по кощавих спинах й болісні зойки послужили сигналом до пекельного рейваху. Табір ожив і закишів волохатими тілами — прибігла ціла сотня голодних собак із індіянського селища, котрі відчули пахощі їжі.

Непрохані гості вдерлися до табору і кинулися на Перро й Франсуа, коли ті вхопилися за дрючки. Запах їжі доводив їх до сказу. Побачивши, що один пес уже встромив морду в скриню з харчами, Перро вгатив його по худих ребрах тяжким києм. Скриня перекинулася — і голодні звірі накинулися на хліб і грудинку й почали гризтися через них. І тут киї запрацювали на повну потужність. Собаки вили й верещали під градом ударів, та знай билися за здобич і не відійшли, поки не зжерли все до останньої крихти.

Тим часом усі собаки Перро злякано повилазили зі своїх ям. Люті прибульці притьмом напали на них. Ніколи ще Бек не бачив таких собак. У них можна було перелічити всі ребра. Це були справжні голоблі, обтягнуті брудними шкурами. Їхні очі палали, з іклів текла піна; збожеволівши від голоду, вони не тямили себе. У першій же сутичці їздових собак відкинули до скелі. На Бека напали відразу три чужі пси, котрі геть покусали йому плечі й морду. Це було якесь божевілля. Біллі, як завжди, жалібно скиглив. Дейв і Соллекс, поранені, заюшені кров’ю, мужньо боролися пліч-о-пліч. Джо кусався, як скажений. Він уп’явся зубами в передню ногу якогось чужинця і перегриз кістку. А хитрий Пайк вискочив на покаліченого пса і миттю зламав йому шию. Бек учепився в горлянку супротивникові, котрий з піною в роті наскочив на нього. Кров заюшила й забризкала його всього. Смак теплої крові в роті ще сильніше розлютив Бека. Він кинувся на іншого собаку, але в ту ж мить відчув, що чиїсь зуби встромилися йому в шию. Це Шпіц по-зрадницькому напав на нього збоку. Очистивши частину табору від напасників, Перро і Франсуа кинулися виручати своїх собак. Щойно вони з’явились, як буйна лавина голодної звіроти відкотилася назад, і Бек струсив Шпіца, який повис на ньому. Але перепочинок тривав кілька секунд. Перро й Франсуа побігли в інший бік — їм потрібно було рятувати їстівні припаси, — і собаки індіянців знову напали на їхню запряжку. З відчайдушною хоробрістю Біллі прорвався крізь кільце осатанілих ворогів, і побіг крижаним озером. За ним назирці кинулися Пайк і Даб, а потім і всі інші собаки Перро. У той момент, коли Бек уже хотів вискочити на лід, він краєм ока помітив, що Шпіц мчить до нього з наміром повалити його з ніг. Якби Бек упав, він опинився б під ногами зграї переслідувачів і загинув. Але він напружив усі сили, відкинув Шпіца й помчав за товаришами.

За якийсь час усі дев’ятеро собак запряжки зібралися разом і сховалися в лісі. Їх більше ніхто не переслідував, однак вони були в жалюгідному становищі. У кожного виявилося не менше чотирьох-п’яти ран, а деякі мали вкрай серйозні поранення. У Даба була дуже ушкоджена задня нога, у Доллі — то була сучка, яка останньою потрапила до їхньої ватаги, її купили в Дайї, — на шиї зяяла страшенна рана, Джо втратив око, а добряк Біллі верещав і скиглив усю ніч — його вухо було роздерте на клапті. На світанку вони попленталися в табір. Мародери зникли. Франсуа й Перро лютували: половину харчів було знищено. Більш того, голодні пси зжерли навіть ремені й брезентові покришки. Вони з’їли все, що можна було розгризти зубами. Вони зжерли мокасини Перро з лосиної шкіри, вигризли великі шматки з ремінної упряжі, та що там казати — навіть батіг Франсуа покоротшав на два фути. Погонич почав оглядати поранених собак.

— Бідолашні мої! — сказав він стиха. — Які страшні у вас рани! А раптом на вас нападе сказ? Ото лихо — всі ж до однієї можуть сказитися, Перро!

Кур’єр сумно похитав головою. До Доусона було ще чотириста миль, — бракувало тільки, щоб собаки сказилися! Після двох годин напруженої роботи й брутальної лайки нарешті сяк-так зладнали збрую. Попри дошкульні рани, собаки помчали нарти далі, з болісними зусиллями долаючи найважчий відрізок шляху. Цей перегін виявився для них аж надто важким.

Ріка, що простягалася на тридцять миль, не замерзла — її бурхливі потоки затято боролися з морозом, і лише в тихих заводях тримався лід. Упродовж шести днів довелося докладати неймовірних зусиль, аби подолати ці жахливі тридцять миль. Кожний крок загрожував смертю і собакам, і людям. Перро, котрий визначав шлях, разів із двадцять провалювався під кригу. Його рятувала лише довга тичка, — він тримав її в такий спосіб, що тичка щоразу лягала упоперек ополонки. Мороз дужчав, термометр показував п’ятдесят градусів нижче нуля; і після кожного такого купання Перро доводилося розкладати багаття й сушити одяг, щоб уберегтися від смертельної застуди.

Здавалося, його нічого не могло злякати, недарма його і призначили урядовим кур’єром. Перро йшов на будь-який ризик. Рішуче підставляючи морозу своє виснажене, зморшкувате обличчя, він день у день, від рання до смеркання долав усі труднощі.

Він ішов уздовж непривітних берегів крижаною крайкою. Лід тріщав під ногами, страшно було й на мить зупинитися. Незабаром нарти разом з Дейвом і Беком провалилися у воду, собаки мало не захлинулися. Їх витягли з води і розклали багаття, аби хоч трохи зігріти. Їхнє хутро вкрилося товстою крижаною корою, тож Франсуа й Перро змусили їх бігати навколо багаття, так близько до вогню, що він обпалював на них шерсть.

Наступного разу провалився Шпіц і потяг за собою всю запряжку аж до Бека. Бек зібрав усі свої сили, аби втриматися на кризі. Впираючись передніми лапами у слизький край ополонки, він почав задкувати. За Беком був запряжений Дейв, і він теж задкував, докладаючи усіх зусиль. За нартами стояв Франсуа й тягнув їх на себе так, аж суглоби тріщали.

Якось біля берега провалився лід попереду й позаду нарт. Лише стрімка скеля врятувала їх. Поки Франсуа внизу молився, Перро якимсь дивом піднявся на неї. Зв’язавши разом ремені, посторонки та всю збрую в довгого мотузка, вони одного за одним витягли всіх собак на вершину скелі. Коли нарти із багажем підняли на скелю, виліз Франсуа. Потім почалися пошуки місця, де можна було б спуститися. Зрештою спустилися за допомогою того ж мотузка. Ніч застала їх на річці. За цей день вони пройшли всього чверть милі.

Коли нарешті вони дістались до Хуталінква, де був міцний лід, Бек був геть виснажений. Так само стомилися й інші собаки. Проте Перро вирішив надолужити згаяний час і гнав їх уперед. Першого дня вони подолали тридцять п’ять миль і опинилися біля Великого Лосося. Наступного дня пройшли ще тридцять п’ять, до Малого Лосося, третього — сорок миль і вже наближалися до порогів П’яти Пальців.

Бекові ноги були не такі міцні та витривалі, як у північних собак. Відтоді як останній із його диких пращурів був приручений печерною людиною, собаки його породи покоління за поколінням ставали дедалі вразливішими. Бек насилу йшов, кульгав, лапи його страшенно боліли, а ввечері він знесилено падав на землю. Навіть голод не міг підняти його з місця, тож Франсуа доводилося відносити йому його порцію. Щовечора після вечері Франсуа півгодини розтирав йому лапи, а потім пожертвував верхньою частиною своїх мокасинів, зшивши Беку мокасини на всі чотири лапи, що вельми полегшило псові життя. Якось уранці Франсуа забув надіти Бекові ті мокасини, й пес ліг на спину й почав благально махати у повітрі всіма чотирма лапами, відмовляючись і крок ступити, поки його не взують. Споглядаючи цю картину, навіть суворий Перро розплився в усмішці. Поступово лапи в Бека загрубіли, загартувалися, і мокасини, що на той час уже зносилися, були викинуті.

Якось на стоянці в Пеллі на Доллі раптово напав сказ. До цього дня в неї не виявляли жодної підозрілої ознаки. Аж раптом вона по-вовчому завила, та ще й так моторошно й несамовито, що в інших собак від страху шерсть стала дибки, а далі кинулася прямо на Бека. Бек уперше в житті бачив скажену собаку, то й не знав, що її слід боятися. Проте він інстинктивно кинувся тікати. Він летів уперед, а на відстані одного стрибка за ним гналася Доллі. Вона важко сапала, з її морди стікала піна. Бека гнав уперед жах, а Доллі — сказ: вона не могла наздогнати його, а він — утекти від неї. Шугнувши у чагарник, Бек вибіг на нижній край острова, переплив протоку, захаращену крижаними брилами, вибрався на другий острів, потім на третій. Окресливши коло, він звернув до головного русла ріки й у паніці помчав по льоду. А на відстані одного стрибка за ним весь час чулося гарчання Доллі. Коли Бек пробіг з чверть милі, він почув команду Франсуа й повернув назад. Задихаючись, насилу хапаючи повітря, він помчав до нього, а Доллі знай гнала позаду. Вся надія була на погонича. Франсуа тримав напоготові сокиру, і коли Бек пролетів повз нього, сокира впала на голову Доллі.

Вкрай знесилений, ледве відсапуючись, Бек дошкандибав до нарт, аж тут Шпіц, скориставшись його безпорадністю, наскочив на нього й, не зустрівши опору, учепився зубами. Він прокусив йому тіло до кістки у двох місцях, аж тут нагодився Франсуа. Над Шпіцовою головою свиснув батіг, і Бек з утіхою побачив, як його ворог одержав такого прочухана, котрого на своїй шкурі не відчував жоден собака із запряжки.

— Диявол, а не собака цей Шпіц! — сказав Перро. — Він колись загризе Бека.

— А в Бекові сидять два дияволи! — відгукнувся Франсуа. — Я за ним спостерігаю увесь час, і знаєш, що я тобі скажу? Одного чудового дня він так озвіріє, що вхопить твого Шпіца, розжує й виплюне на сніг. Слово честі!

Відтоді між Беком і Шпіцом розпочалася відкрита війна. Шпіц був ватажком запряжки, тож бачив у цьому дивному південному псові загрозу своїй першості. Дивному, бо дотепер жоден південний пес, — із тих, яких доводилося бачити Шпіцові, а бачив він їх дуже багато, — не міг змагатися з місцевими собаками ні на табірних стоянках, ні в дорозі. Всі ці прибульці з теплих країв були надто розпещені й гинули від непосильної роботи, морозів, голоду. Бек був винятком.

Він усе витримав, пристосувався до нового життя і навіть не поступався жителям півночі силою, лютістю й хоробрістю. Притому він полюбляв владу, а кийок людини в червоному светрі, вибивши з нього колишню безрозсудну відвагу й запал, зробив його особливо небезпечним супротивником. Він був надзвичайно хитрий і, прагнучи до першості, умів вичікувати зручного випадку з тією терплячою наполегливістю, якої бракує дикунам.

Бій за першість неминуче мав відбутися, і Бек прагнув цього, бо таку вже мав вдачу. А ще тому, що його охопила та незбагненна гордість, котра спонукає їздових собак до останнього подиху не звертати зі шляху, з радістю носити свою збрую і помирати з горя, якщо їх виженуть із запряжки. Ця гордість прокидалася і в Дейвові, коли його впрягали на місце корінника, вона змушувала Соллекса тягти нарти, напружуючи всі сили. Вона надихала всіх собак, коли приходив час вирушати в дорогу, і перетворювала похмурих і дратівливих звірюк у сповнених енергії, честолюбних і невтомних трудівників. Ця гордість підстьобувала їх упродовж усього дня і зникала лише ввечері, на привалі, поступаючись місцем понурому занепокоєнню й невдоволенню. Ватажок Шпіц з цієї професійної гордості кусав тих собак, які збивалися з ноги й плуталися в посторонках або ховалися уранці, коли потрібно було запрягатися. З того ж почуття гордості Шпіц боявся, щоб Бека не поставили ватажком замість нього, а Бек прагнув стати ватажком.

Бек тепер відкрито домагався місця ватажка. Він ставав між Шпіцом і ледарями, яких той хотів покарати, і робив це навмисне. Якось уночі випало багато снігу, і вранці ледащо і шахрай Пайк не прийшов до нарт. Він сховався у норі глибоко під снігом, і Франсуа марно шукав і гукав його. Шпіц мало не сказився. Він гасав табором, обнюхуючи й розкопуючи кожне підозріле місце, і гарчав так люто, що Пайк, чуючи це гарчання, тремтів од страху у своїй норі.

Коли ж його нарешті витягли звідти й Шпіц налетів на нього з наміром дати йому прочухана, Бек раптом із не меншою люттю кинувся між ними. Це був такий несподіваний і спритний маневр, що Шпіц не встояв на ногах. Пайк спочатку огидно тремтів од легкодухого страху, однак щойно побачив такий відкритий заколот, відразу збадьорився і напав на поваленого ватажка. Забувши правила чесного бою, Бек теж кинувся на Шпіца. Хоча Франсуа потішила ця сцена, одначе він вважав за потрібне встановити справедливість, а тому щосили стьобнув Бека батогом. Проте це не відірвало Бека від супротивника, і Франсуа пустив у діло держак батога. Від того удару Бек відлетів назад. Батіг ще довго гуляв по ньому, а тим часом Шпіц як слід провчив ледачого Пайка.

Наступними днями, поки вони йшли до Доусона, Бек втручався щоразу, як Шпіц карав собак. Але робив це хитро — тільки тоді, коли Франсуа не було поблизу. Замаскований бунт Бека послужив сигналом до непокори, і дисципліна в запряжці падала. Трималися лише Дейв і Соллекс, решта собак поводилися дедалі гірше. Все пішло шкереберть. Сваркам і гризні не було кінця-краю. Атмосфера нагніталася — і за всім цим стояв Бек. Через нього Франсуа не знав спокою, увесь час побоюючись, що вони зі Шпіцом зійдуться не на життя, а на смерть. Погонич розумів, що рано чи пізно це неодмінно станеться. Не раз він уночі вилазив із спального мішка, зачувши шум бійки і побоюючись, що Бек зчепився з ватажком.

Однак цього не сталося. Коли одної похмурої днини вони нарешті прибули до Доусона, великий бій усе ще був попереду.

У Доусоні було багато людей і ще більше собак, і Бек зауважив, що всі собаки працюють, тут це було звичайним явищем. Цілий день довгі собачі запряжки проїжджали головною вулицею, і навіть уночі не вщухав дзенькіт дзвіночків. Собаки везли колоди для будівель, дрова і всілякі вантажі на копальні. Вони виконували роботу, яка в долині Санта-Клара призначалась для коней. Траплялися між ними й жителі півдня, але здебільшого тут були пси місцевої породи, нащадки вовків. З настанням темряви о дев’ятій, о дванадцятій та о третій годині ночі вони заводили свою нічну пісню, моторошне й таємниче виття. І Бек залюбки приєднував свій голос до цього моторошного хору.

У такі ночі, коли над головою крижаною загравою горіло північне сяйво і зірки від холоду танцювали в небі, а земля мерзнула під сніговою ковдрою, ця собача пісня могла видатися покликом самого життя, якби не її мінорний тон, її протяжливі й тужливі переливи, схожі на ридання. У ній звучала скарга на життя, на тяжкі муки існування. То була стара пісня, давня, як їхня порода на землі, одна з перших пісень молодого світу, коли всі пісні були сповнені туги. Пронизана скорботою незліченних поколінь, ця пісня хвилювала Бека. Разом із чужими собаками він стогнав і завивав од тих самих мук буття, від яких вили його дикі пращури, від того ж забобонного страху перед таємницею непроглядного мороку й холоднечі. Такий настрій був свідченням того, що він повертається до тих диких, первісних часів, коли виникло це виття.

Через сім днів після прибуття в Доусон вони знову спустилися на кригу Юкону й вирушили назад, до Дайє і Солоної Води. Тепер Перро віз ще терміновішу пошту, ніж та, котру він доправив у Доусон. Він увійшов в азарт і вирішив поставити річний рекорд швидкості. Цьому сприяв ряд обставин. Після тижневого відпочинку собаки відновили свої сили й перебували у чудовій формі. Стежина, яку проклали вони в снігу, була вже добре утрамбована іншими мандрівниками. До того ж на цьому маршруті у двох-трьох пунктах поліція відкрила склади харчів для собак і людей, отже вони виїхали назад порожнем.

Першого дня вони подолали п’ятдесят миль угору по Юкону, а до кінця другого вже наближалися до Пеллі, але така неймовірна швидкість коштувала Франсуа чималих турбот і хвилювань. Бунт, що його спровокував Бек, порушив організованість запряжки. Собаки вже не бігли дружно. Заохочені заступництвом Бека за бунтівників, вони доволі часто пустували. Шпіца більше не боялись, як належало боятися ватажка. Колишній страх перед ним зник, і не лише Бек, а й інші собаки тепер не визнавали його першості. Якось увечері Пайк украв у Шпіца половину рибини і під Бековою охороною відразу її зжер. Наступного разу Даб і Джо напали на Шпіца, давши йому добрячого прочухана. І навіть Біллі втратив частку своєї добротливості й скавучав не так догідливо, як колись. А Бек гарчав і грізно наїжачувався, проходячи біля Шпіца. Він поводився мов справжній забіяка й полюбляв нахабно походжати перед самісіньким Шпіцовим носом.

Падіння дисципліни позначилося й на відносинах між іншими собаками. Вони часто гризлися, тож деколи табір перетворювався на справжнє пекло. Тільки Дейв і Соллекс поводились, як раніш, хоча і вони трохи втратили самовладання, — їх страшенно дратувала безперервна гризня. Франсуа лаявся незрозумілими словами, від безпорадності тупотів ногами і рвав на собі чуприну. Його батіг постійно свистів над собачими спинами, але нічого путнього з цього не виходило. Варто було Франсуа відвернутися — і все починалося знову. Він захищав Шпіца, а Бек — решту псів. Франсуа чудово розумів, що у всьому винен Бек, а Бек тямив, що погонич це знає. Але пес був такий хитрий, що викрити його було неможливо. Він добре працював у запряжці, тому що це стало для нього задоволенням. Але ще більша втіха його охоплювала, коли він нишком викликав бійку між товаришами, а потім замітав сліди.

Якось біля гирла Техкіни на привалі Даб після вечері сполохав зайця, однак не встиг його схопити. Зграя вмить кинулася наздоганяти здобич. За сто ярдів від табору була станція північно-західної поліції, де тримали півсотні собак, і вони всі взяли участь у полюванні. Заєць пробіг річковою кригою і, звернувши на замерзлий струмочок, мчав далі, легко стрибаючи по глибокому снігу, а пси провалювалися на кожному кроці. Бек біг попереду зграї із шістдесятьох собак, огинаючи один закрут за другим, однак не зміг наздогнати зайця. Він летів, а не біг, і гарчав од жаги. Його чудове тіло в світлі місяця стрімко миготіло в повітрі. І, мов біла примара морозної ночі, заєць так само стрімко летів попереду.

Ті давні інстинкти, що за певної пори року женуть людей з міст у ліси й поля вбивати живих тварин свинцевими кулями, прокинулися у Бекові. Ця кровожерність і втіха від очікуваного убивства зараз були в ньому природніші, ніж у будь-якому іншому псові. Він мчав на чолі собачої зграї у скаженій погоні за здобиччю, за цим живим м’ясом, щоб уп’ястися в нього зубами, вбити й по самісінькі очі вмочити морду в теплу кров.

То була напруга всіх життєвих сил, то був екстаз, в якому відчуваєш усю повноту життя й заразом утрачаєш зв’язок із довколишнім світом, то було забуття, котре охоплює художника у години натхнення. Це те забуття, що охоплює воїна в бою, і тоді він люто нищить ворога. От у такому екстазі Бек із давнім переможним вовчим кличем наздоганяв здобич, що мчала у сяєві місяця. Кожен м’яз, кожна його жилка палала. Жага до життя керувала ним і змушувала дико мчати мертвою землею, що заклякла від холоднечі. Екстаз, який струменів у ньому, повертав його у сиву далечінь.

Холоднокровний і розважливий навіть у моменти найбільшого азарту, Шпіц відділився від зграї і побіг навперейми здобичі через вузьку косу, навколо якої річка робила поворот. Бек цього не помітив: огинаючи закрут, він бачив тільки білу примару попереду, тінь зайця. Раптом інша, значно більша примара просто перед зайцем зіскочила з берегової кручі. Це був Шпіц. Заєць не міг повернути назад. Шпіц на льоту всадив зуби йому в спину, і заєць залементував, як кричить у муках людина. Зачувши крик Життя, що раптом потрапило до залізних обіймів Смерті, вся зграя, що бігла за Беком, дико завила в тваринному екстазі.

Мовчав лише Бек. Не сповільнюючи руху, він налетів на Шпіца, та так стрімко, що не встиг схопити його за горлянку. Вони впали й покотилися, здіймаючи снігову куряву. Шпіц перший схопився на ноги — ніби й не падав, — а далі вкусив Бека за плече й стрибнув убік. Щелепи його двічі зімкнулися мертвою хваткою, він відскочив, аби краще приготуватися до стрибка, і загарчав, піднявши верхню губу й ощирившись.

Бек відчув, що настала вирішальна мить. Ця сутичка буде не на життя, а на смерть. Коли вони з гарчанням кружляли довкола один одного, насторожено вичікуючи зручного моменту для нападу, Бекові раптом здалося, що це вже колись було: довкола білий ліс, біла земля, місячне світло, і бій. У білій німій тиші було щось ефемерне. Повітря наче захололо від морозу, на дереві не шелеснув жоден сухий листок, лише пара від подиху повільно здіймалася в морозному повітрі.

Нащадки вовків хутко впоралися із зайцем і тепер у напруженому мовчазному очікуванні оточили кільцем супротивників. Очі у всіх палали, з розкритих пащ валила пара. І ця картина з невідомих первісних часів не була для Бека ні новою, ні дивною. Здавалося, так було завжди, і це природно.

Шпіц побував у бувальцях. На шляху від Шпіцбергена через всю Арктику й Канаду йому траплялися різні пси, і всіх він підкоряв. Він скаженів, одначе лють ніколи не засліплювала його. Його охоплювало прагнення роздирати й знищувати, та він і на мить не забував, що його супротивника охоплює така сама пристрасть. Ніколи він не нападав без готовності зустріти відсіч. Ніколи не починав атаки, не забезпечивши собі успіху.

Марно Бек намагався встромити зуби в шию цього величезного білого пса. Щойно поривався він уперед, як його зустрічали Шпіцові ікла. Ікло вдарялося об ікло, морди в обох були закривавлені, а Бекові так і не вдавалося послабити пильність ворога. Нарешті в бійцівському запалі він приголомшив Шпіца вихором раптових атак. Знову й знову намагався він учепитися у білу горлянку, де так близько пульсувало життя, проте вкусивши, Шпіц щоразу відскакував. Тоді Бек застосував інший маневр: удаючи, що хоче вхопити Шпіца за горло, він раптово відсмикував голову і, крутонувшись, ударяв Шпіца плечем, намагаючись повалити його. Але Шпіц устигав гризнути його плече й легко відскакував убік.

Шпіц був неушкоджений, а Бек спливав кров’ю й важко дихав. Сутичка ставала дедалі жорстокішою. Собаки, що оточили суперників міцним кільцем, мовчки чекали, коли хтось із них упаде, і готувалися доконати переможеного. Коли Бек задихався, Шпіц перейшов до атаки й не давав йому перепочинку. Бек ледь тримався на ногах. Він навіть якось упав — і всі шістдесят собак миттю схопилися на ноги. Проте Бек одним стрибком звівся на ноги, і всі знову завмерли в очікуванні.

Бек мав те, що підносить і людину, й звіра, — уяву. У двобої він покладався на інстинкт, та працював і його мозок. Він кинувся на ворога, вдаючи, ніби хоче повторити давній маневр — удар плечем, аж раптом припав до землі й учепився у ліву передню ногу. Хряснула зламана кістка, і білий пес уже плигав на трьох ногах. Тричі Бек намагався повалити його додолу, потім, застосувавши такий самий маневр, перегриз йому праву передню ногу.

Попри біль і безпомічний стан, Шпіц докладав скажених зусиль, аби втриматися на ногах. Він бачив мовчазне коло собак, їхні палаючі очі, висолоплені язики й срібну пару від їхнього подиху. Кільце дедалі тісніше змикалося довкола нього. Не раз він бачив, як таке ж кільце змикалося довкола переможеного в сутичці. Цього разу переможеним виявився він.

Його долю було вирішено. Бек був нещадний. Милосердя годилося лише для м’якого клімату. Він готувався завдати вирішального удару. Собаки вже були так близько, що він відчував на своїх боках їхній теплий подих. За Шпіцовою спиною він бачив тіла, готові до стрибка, псів, що припали до землі. Він бачив очі, що жадібно стежили за кожним його рухом. Пауза. Всі собаки завмерли. Тільки Шпіц весь тремтів і гарчав, наїжачившись, ніби хотів злякати смерть, присутність якої він відчував шкурою. Аж ось Бек кинувся на нього — й одразу ж відскочив. Цього разу удар плечем зробив свою справу.

Шпіц упав. Темне кільце собак зімкнулося на осяяному місяцем снігу. Шпіц зник. А Бек стояв і дивився. Це стояв Переможець, тріумфатор, первісний звір. Він щойно вбив і тішився цим.

Біле Ікло (Збірник)

IV. Хто переміг у боротьбі за першість


Біле Ікло (Збірник)

— Ну, що я казав? Хіба не правда, що в цьому Бекові сидять два дияволи?

Отак наступного ранку ділився своїми емоціями Франсуа, виявивши Шпіцове зникнення і побачивши пораненого Бека. Він підтяг Бека до багаття і при світлі вогню показав Перро його боки й спину.

— Цей Шпіц б’ється, як дикий звір, — сказав Перро, оглядаючи рани й укуси.

— А Бек — як двоє звірів! — відпарирував Франсуа. — Отже, віднині все владнається. Раз немає Шпіца, бійкам покладено край.

Поки Перро укладав і вантажив на нарти всі пожитки, погонич запрягав собак. Бек підійшов до місця ватажка, де завжди впрягали Шпіца. Франсуа, не звертаючи на нього уваги, підвів до омріяного місця Соллекса; він вважав його найбільш підходящим для ролі ватажка. Проте Бек люто накинувся на Соллекса, відігнав його і став на Шпіцове місце.

— Ну й ну! — вигукнув Франсуа, в захваті ляснувши себе по стегнах. — Ви лишень погляньте на Бека! Загриз Шпіца і хоче стати ватажком.

— Ану геть, розбійнику! — крикнув він на Бека, але той стояв, ніби нічого й не сталося.

Франсуа вхопив його за загривок і, хоча пес грізно загарчав, відтягнув убік, а на місце ватажка знову поставив Соллекса. Тому це не сподобалося: видно було, що старий пес боїться Бека. Франсуа був упертий і наполіг на своєму, та допіру він одвернувся, Бек знову прогнав Соллекса, і той доволі охоче відійшов.

І тут Франсуа втратив терпець.

— Ну я тобі зараз усиплю перцю! — крикнув він і вхопив кия.

Бек згадав чоловіка в червоному светрі й поволі відступив. Більше він не намагався відігнати Соллекса, коли того знову поставили на чолі упряжки. Проте Бек намотував кола на такій відстані, щоб його не могла дістати палиця. Захлинаючись ображеним гарчанням, він увесь час не зводив очей з палиці, аби відскочити убік, якщо Франсуа пожбурить нею, бо з власного досвіду знав, як діє ця штука.

Погонич зайнявся своєю справою й позвав Бека тільки тоді, коли до нього дійшла черга, — він збирався поставити його на давнє місце, перед Дейвом. Бек позадкував. Франсуа попрямував до нього, але пес відбіг ще далі. Так повторювалося кілька разів, аж нарешті Франсуа покинув палицю, думаючи, що Бек боїться її. Але справа була не в палиці — Бек відкрито бунтував, домагаючись місця ватажка. Воно належало йому по праву, він його заслужив і не погоджувався на менше.

Перро поспішив на допомогу Франсуа. Биту годину вони вдвох ганялися за Беком, шпурляли на нього ломаками, але він вдало ухилявся від них. Вони проклинали його, і його батьків, і прабатьків, і ненароджених нащадків, і кожну шерстинку на його шкурі, і кожну краплю крові в його жилах. А Бек на лайку відповідав гарчанням і не підпускав їх близько. Він не намагався втекти, але кружляв довкола стоянки, даючи людям зрозуміти, що він знову стане слухняний, якщо вволять його волю.

Франсуа нарешті сів на сніг і почухав потилицю. Перро подивився на годинника й вилаявся. Час минав, їм належало виїхати ще годину тому. Франсуа знову почухав потилицю, похитав головою і зніяковіло всміхнувся, дивлячись на кур’єра. А той у відповідь знизав плечима, мовби визнаючи, що їх переможено.

Тоді Франсуа підійшов до Соллекса й гукнув Бека. Бек засміявся по-своєму, по-собачому, — однак ще тримав дистанцію. Франсуа випряг Соллекса й поставив його на колишнє місце. Вся запряжка стояла напоготові. Для Бека тепер уже не залишалося іншого місця, крім місця ватажка. Франсуа знову гукнув його, а Бек знову засміявся, але не йшов на запрошення.

— Покинь ломаку! — скомандував Перро.

Франсуа послухався, і лише тоді Бек підійшов і гордовито став на чолі запряжки. На нього наділи посторонки, звільнили примерзлі нарти, і вони вмить вилетіли на річкову кригу, а чоловіки на лижах бігли поруч.

Погонич Франсуа й раніше був високої думки про Бека, проте не минуло й дня, як він переконався, що недооцінював цього собаку. Бек одразу ж звик до ролі ватажка. Кмітливістю, швидкістю й рішучістю він перевершував навіть Шпіца, найкращого ватажка, якого колись доводилось бачити Франсуа.

Він мав надзвичайну рису — підкоряти своїй волі інших. Він змусив усіх собак своєї запряжки виконувати його вимоги. Дейв і Соллекс нічого не мали проти нового ватажка. Їхньою справою було покірно тягнути свою лямку, не шкодуючи сил, тож поки їм не заважали, вони були ладні на все.

Нехай би ватажком поставили хоч Біллі, аби тільки він підтримував порядок! Решта собак, які останнім часом відбилися від рук, тепер були вельми здивовані суворістю, з якою Бек муштрував їх. Ледар Пайк, котрий займав у запряжці Бекове місце, раніше налягав на ремені стільки, скільки потрібно було, й ні на крихту дужче. Але тепер йому стало перепадати на горіхи від Бека, тож із першого дня Пайк наполегливо взявся до праці, як ніколи в житті. А похмурого Джо першого ж вечора на стоянці було суворо покарано — цього ніколи не вдавалося навіть Шпіцові. Бек наліг на нього всією своєю вагою і скуб, аж той перестав огризатися й заскиглив, прохаючи помилування.

Вся запряжка відразу стала працювати краще. Відновилася колишня злагодженість рухів, і знову всі собаки мчали, як одне ціле. Біля порогів Рінк Репідс Перро прикупив ще двох канадських лайок, Тіка й Куну. Бек їх так швидко вишколив, що Франсуа тільки дивувався.

— Посеред білого дня зі свічкою не знайдеш іншого такого пса, як Бек! — повторював він. — За такого й тисячу доларів віддати не шкода, їй-богу! Чи не так, Перро?

Перро був такої ж думки. На той час він і так перевищив рекорд швидкості. З кожним новим днем рекорд покращувався. Дорога була чудова, тверда, добре укочена, на ній не було свіжого, пухкого снігу, яким так важко просуватись уперед. До того ж було не дуже холодно. Температура стабільно трималася на позначці п’ятдесят градусів нижче нуля. Перро й Франсуа по черзі то їхали на нартах, то йшли на лижах, а собаки мчали галопом, лише зрідка ненадовго зупиняючись.

Ріка завдовжки тридцять миль була скута кригою, й вони за один день зробили перегін, що на шляху до Доусона забрав у них десять днів. Потім без зупинок пролетіли шістдесят миль від озера Ле-Барж до порогів Білого Коня. Через озера Марш, Тагіш і Беннет (сімдесят миль) собаки мчали з такою швидкістю, що як погоничеві випадало йти на лижах за нартами, то він мусив триматися за прив’язаного до них мотузка. І нарешті останнього вечора другого тижня вони пройшли Білий перевал і почали спускатися до моря, туди, де миготіли вогні Скагуея й суден, що стояли на причалі.

Це був рекордний пробіг. Протягом двох тижнів вони долали пересічно по сорок миль за день. Три дні Перро й Франсуа, гордовито випнувши груди, походжали головною вулицею Скагуея, і зусібіч на них сипалися запрошення випити, а їхня запряжка весь час була оточена захопленою юрбою поціновувачів і скупників їздових собак.

Незабаром кілька бандитів із Заходу зробили спробу пограбувати місто, а за ці подвиги їх продірявили кулями, як друшляки, — і в публіки на язиці вже була нова сенсація. Згодом Перро отримав офіційне розпорядження. Довідавшись про нього, Франсуа підізвав Бека, обхопив його обома руками й заплакав. Це було прощання Бека із Франсуа й Перро. Вони назавжди зникли з його життя, як і чимало інших людей.

Його й інших собак передали якомусь напівкровному шотландцеві. Разом з десятком інших собачих запряжок вони знову вирушили у напрямку до Доусона. Тепер уже вони не йшли порожнем, бо їм було не до встановлення рекордів. День у день вони, не маючи спочинку, тягли нарти з важкою кладдю. Це була поштова валка, що мала з усіх кінців світу доправити звістки людям, котрі шукали золото на Північному полюсі.

Беку це було не до вподоби, проте з професійної гордості він працював добре і стежив, аби решта його товаришів пишалися своєю роботою і виконували її сумлінно. Дні спливали, кожен наступний день був як дві краплі води схожий на попередній. Щоранку у точно визначений час кухарі бралися до справи — розпалювали багаття, готували сніданок. Потім одні вантажили на нарти намети й решту багажу, інші запрягали собак. В дорогу вирушали із першими проблисками світанкової зорі. Увечері робили привал. Люди напинали намети, рубали дрова й ламали соснові гілки для підстилки, наносили води або криги кухарям. Потім годували собак. Для Бека і його товаришів це було найбільш приємною частиною дня. Втім, не менш приємно було й після трапези. З’ївши свою пайку риби, можна було годинку-другу потинятися без діла серед інших собак, яких тут було більше сотні. Поміж них траплялися й небезпечні забіяки, та після трьох боїв із найбільш лютими псами він завоював беззаперечний авторитет, і варто було йому тільки наїжачитися й ошкіритися, як усі поступалися йому дорогою.

Найбільше полюбляв Бек лежати біля багаття. Підібгавши задні лапи, витягнувши передні й піднявши голову, він замислено дивився на вогонь. У такі моменти він іноді згадував великий будинок судді Міллера в сонячній долині Санта-Клара, цементний басейн, де він плавав, безшерсту мексиканку Ізабель і японського муцика Тутса. Але частіше Бек згадував чоловіка у червоному светрі, загибель Керлі, велику битву зі Шпіцом і всі ті смаколики, які йому колись доводилось їсти. Він не тужив за батьківщиною. Країна сонця стала для нього ефемерним далеким спогадом, який не хвилював його. Значно дужче марилися йому спогади про інше життя, далеке життя пращурів. Завдяки їм усе те, чого він ніколи раніше не бачив, здавалося йому знайомим. А інстинкти (що теж були відгомонами життя тих пращурів), які раніше спали в його мозку, тепер ожили й заволоділи його думками.

Коли він лежав біля багаття й сонно мружився на вогонь, часом йому починало здаватися, ніби це полум’я якогось іншого багаття, де він грівся колись, і поруч він бачив не кухаря-метиса, а зовсім іншу людину. Були в нього короткі ноги й довгі руки, м’язи — як вузлуваті мотузки. Чуприна в нього була довга і скуйовджена, череп від очей до тім’я скошений. Ця людина промовляла дивні звуки й, очевидно, дуже боялася темряви, бо щоразу вдивлялася в неї, стискаючи в руці ціпка із великим камінцем, прив’язаним до його кінця. Той чоловік був майже голий — тільки на спині теліпалася шкура, подерта й пожолоблена од вогню.

Однак його тіло було покрите волоссям: на грудях, плечах, за затиллі рук і на стегнах волосся було густе, мов хутро. Людина стояла не прямо, а нахиливши тулуб уперед і зігнувши ноги в колінах. І в її тілі відчувалася якась дивна пружність, майже котяча гнучкість і напруженість, як у тих, хто живе в постійному страхові перед видимими й невидимими небезпеками.

Іноді ця кудлата людина сиділа біля багаття навпочіпки й дрімала, низько опустивши голову. Тоді вона спиралася ліктями об коліна, руками затуляла голову, як від дощу. А за багаттям, у темряві, світилося безліч розпечених жарин, і завжди парами: Бек знав, що це очі хижих звірів. Він чув, як тріщали кущі, крізь які вони продиралися, чув звуки, що сповіщали про їхнє наближення.

І коли Бек лежав на березі Юкону й марив, лінькувато вдивляючись у вогонь, ці звуки й привиди іншого світу тривожили його так, що шерсть в нього ставала дибки і він починав тихо скавучати або глухо гарчати. Тоді кухар-метис казав: «Агов, Беку, прокинься!» — і марево зникало, він повертався до реального світу. Тоді Бек зводився на ноги, позіхав і потягувався, наче і справді допіру прокинувся.

Робота вимотувала собак: важка дорога, непосильний вантаж. Коли ж нарешті вони дісталися Доусона, то мали жалюгідний вигляд. Аби відновити сили, їм слід було відпочити днів з десять або принаймні тиждень. Та за два дні вони вже спускалися з листами від Казарм на лід Юкону. Кожен божий день мела завірюха, бігти по свіжому снігу було тяжко, собаки були геть виснажені, погоничі злі. Одне було добре: люди дбайливо ставились до собак.

Отаборившись, погоничі спершу займалися собаками. Першими вечеряли пси, потім — люди. Поки не оглянуть усіх собак, ніхто не залазив до спального мішка. Та все ж сили собак згасали. За зиму вони подолали тисячу вісімсот миль, тягнучи за собою вщерть навантажені нарти. Тисяча вісімсот миль звалять з ніг найвитривалішого пса, та Бек не здавався. Він змушував працювати інших і підтримував дисципліну у своїй запряжці, проте втома давалася взнаки. Біллі щоночі скиглив і стогнав уві сні, Джо спохмурнів, а до Соллекса було небезпечно підходити не лише з боку сліпого ока.

Та найдужче змордувався Дейв. З ним коїлось щось недобре. Він став дратівливий і похмурий; щойно ставали на ніч, як він одразу ж викопував собі ямку і вмощувався в ній. Погонич приносив туди їжу, і Дейв лежав аж до тієї пори, коли його знову потрібно було запрягати. А в дорозі, коли раптом зупинялися нарти й напиналися посторонки або треба було напружитись, аби рушити з місця, він жалібно стогнав.

Погонич оглядав його, але не розумів, що з ним сталося. Зрештою Дейвом зацікавилися інші погоничі. Вони балакали про нього під час вечері та перед сном, коли палили останню люльку, а якось увечері влаштували справжній консиліум. Дейва привели до багаття і почали обмацували та м’яти з такою ретельністю, що він кілька разів завив од болю. Усі кістки цілі, та, мабуть, у нього щось боліло всередині.

Коли вони дісталися до Касьярської обмілини, Дейв так охляв, що раз у раз падав. Шотландець подав сигнал зупинитися й випряг його, а на місце голобельника поставив Соллекса, котрий стояв найближче. Він хотів, аби Дейв перепочив, хотів дозволити йому бігти на волі за нартами. Але Дейв не бажав, аби його усунули від роботи. Коли з нього знімали посторонки, він гарчав і шкірив зуби, а побачивши Соллекса на своєму улюбленому місці, тужно завив. В ньому заговорила гордість — смертельно хворий Дейв протестував проти того, що його замінили іншим.

Коли нарти рушили, він побіг збоку, провалюючись у пухкий сніг і намагаючись куснути Соллекса або кидаючись на нього, щоб повалити у сніг; він намагався втиснутися у запряжку між Соллексом і нартами й увесь час скиглив, гарчав і гавкав од болю й досади. Шотландець пробував відігнати його батогом, але Дейв не зважав на дошкульні удари, а в погонича совісті не вистачило репіжити його дужче.

Пес не хотів спокійно бігти накоченою дорогою за нартами і мчав цілиною, вперто провалюючись у м’який сніг. Незабаром він зовсім знесилів і впав. Лежачи, він тужливим виттям проводжав довгу низку нарт, що мчали повз нього.

Зібравши всі сили, Дейв сяк-так чвалав услід, аж поки валка не зупинилась. Дейв ледь доклигав до свого колишнього місця і став збоку біля Соллекса. Його погонич відійшов до інших нарт — прикурити від сусідової люльки. За хвилину він повернувся і подав сигнал рушати. Раптом усі зупинилися й занепокоєно повернули голови — собаки рушили з якоюсь дивною легкістю. Здивувався й погонич — нарти не йшли. Він гукнув товаришів. Виявилося, Дейв перегриз обидва посторонки Соллекса й уже стояв перед нартами, на своєму старому місці.

Він благав поглядом, аби його не проганяли. Здивуванню погонича не було меж. Його товариші ще довго балакали про те, що важка робота вбиває собак, одначе ті страшенно ображаються, коли їх виганяють із запряжки. Пригадалися випадки, коли старі чи хворі пси здихали від туги, якщо їх випрягали. Під кінець розмови дійшли висновку, що раз Дейву судилося скоро здохнути, то варто зглянутись над ним і дати йому померти зі спокійною душею на своєму місці.

Дейва знову впрягли в нарти, і він гордо потяг їх, як колись, хоча деколи стогнав від нападів якогось болю всередині. Кілька разів він падав, і решта собак тягла його в посторонках. А одного разу нарти наїхали на нього, і після цього Дейв почав кульгати на задню ногу.

Так він тримався аж до вечора. Погонич дав йому місце біля багаття. До ранку Дейв так ослаб, що далі вже йти не міг. Коли настав час запрягати, він ледве підповз до свого погонича, судомним зусиллям звівся на ноги, але похитнувся й упав. Потім повільно поповз на животі до того місця, де на його товаришів надівали посторонки. Він простягав передні лапи й поштовхом пхав своє тіло вперед на дюйм чи два. Але незабаром його полишили сили, і собаки бачили, як Дейв лежав на снігу, важко дихаючи й з тугою дивлячись їм услід. Його сумне виття долинало до них, аж поки вони зникли за лісом.

Там валка зупинилася. Шотландець поволі попрямував до щойно покинутого табору. Люди замовкли. Незабаром здаля долинув постріл. Шотландець хутко повернувся до саней, засвистіли батоги, весело задзеленчали дзвіночки, і нарти помчали далі. Бек знав, і всі собаки знали, що сталося там, за лісом.

Біле Ікло (Збірник)

V. Труднощі й злигодні тяжкого шляху


Біле Ікло (Збірник)

За тридцять днів після від’їзду з Доусона поштова валка на чолі з Бековою запряжкою прибула до Скагуея. Собаки були вкрай виснажені й змучені. Бек важив уже не сто сорок, а сто п’ятнадцять фунтів. Менші пси схудли ще більше, ніж він. Симулянт Пайк, котрий усе життя спритно обдурював погоничів, тепер кульгав по-справжньому. Закульгав і Соллекс, а Даб потерпав від болю у вивихнутому плечі.

Лапи у всіх були зачовгані, вони втратили всю свою рухливість і пружність і ступали так важко, що собаки стомлювалися удвічі більше. Смертельна втома добивала їх. Від короткого надмірного навантаження втома минає за якихось дві-три години. Собаки ж зморилися від тривалого навантаження, сильного фізичного виснаження упродовж багатьох місяців тяжкої праці. Собаки геть охляли й були нездатні до швидкого відновлення. Втратив свою енергію кожен м’яз, кожна жилка, кожна клітинка тіла. Хіба ж могли вони почуватися добре, якщо за п’ять місяців пробігли дві з половиною тисячі миль, а упродовж останніх тисячі вісімсот миль відпочивали всього п’ять днів. Коли валка прийшла у Скагуей, видно було, що вони просто падають з ніг. Вони ледве напинали посторонки, а на спусках часто нарти мало не наїжджали на них.

— Ну, ну, ще трішки! Бідолашні ви мої… — намагався підбадьорити їх погонич, коли вони пленталися головною вулицею Скагуея. — Ми майже на місці, скоро відпочинемо, як слід. Скоро, скоро ми довго відпочиватимемо!

Люди були цілком певні, що зупиняться тут надовго. Вони ж бо подолали на лижах тисячу двісті миль, а відпочивати за всю дорогу їм випало лише два дні. Звісно, вони заслуговували на гарний відпочинок. Але у Клондайк понаїжджало стільки людей, котрі залишили на батьківщині стільки жінок, коханих, законних дружин і родичок, що внаслідок невеликої перерви у роботі поштової служби тюки з поштою досягли б висоти Альпійського хребта. А тут ще й купа термінових урядових розпоряджень.

Слабких собак звеліли замінити новими й знову вирушати в путь. Собак, що вибули, потрібно було швидко позбутися, а що долари важать більше, ніж собаки, то псів поспіхом спродали.

За три дні повноцінного відпочинку в Скагуеї Бек і його товариші відчули, як вони стомилися й охляли. А вранці четвертого дня прийшли двоє американців і купили їх разом з упряжжю за безцінь. Ці люди називали один одного Хел і Чарльз. Чарльз був чоловіком середнього віку зі світлою шкірою й безбарвними сльозливими очима. Його хвацько закручені вуса ніби маскували одвислі губи. Хел на вигляд мав років дев’ятнадцять або двадцять. За поясом він носив великого кольта і мисливського ножа. Найвиразнішою частиною його персони був патронташ, котрий свідчив про зелену, недосвідчену юність свого хазяїна. Вигляд обох указував на те, що вони перебувають не на своєму місці. Важко збагнути було, що їх спонукало приїхати на Далеку Північ.

Бек чув, як ці двоє торгувалися з урядовим агентом, бачив, як вони передали йому гроші. Він зрозумів, що шотландець та решта погоничів поштової валки назавжди йдуть із його життя, так само, як пішли Перро й Франсуа, як до них пішли інші. Коли його й інших собак запряжки пригнали в табір нових хазяїв, Бекові одразу ж впали в око бруд і безлад, що панували там. Розхристаний намет, немитий посуд, розкидані речі. Тут була й жінка. Чоловіки називали її Мерседес. Вона була Чарльзовою дружиною й сестрою Хела, — либонь, то була сімейна експедиція.

Бек занепокоєно спостерігав, як вони незграбно знімають намет і навантажують нарти. Намет згорнули якимось кострубатим вузлом, який зрештою зайняв утричі більше місця, ніж треба було. Олов’яний посуд укладали немитим. Мерседес увесь час плуталась під ногами, заважала чоловікам і безугаву теревенила. Тріскочучи, як сорока, вона то читала їм нотації, то давала поради. Коли мішок з одягом уклали на передку нарт, вона сказала, що йому місце не тут, а позаду. Мішок переклали, зверху навалили ще мішків, аж тут Мерседес раптом виявила забуті речі, які, на її думку, слід покласти саме в цей мішок, — і довелося знову розвантажувати нарти.

Із сусіднього намету вийшло троє чоловіків. Вони спостерігали за ними, усміхаючись та підморгуючи один одному.

— Ох і багажу ви наклали! — сказав один з них. — Звичайно, не моя справа, але на вашому місці я не став би тягти із собою намет.

— Це неможливо! — вигукнула Мерседес, сплеснувши руками і кокетливо вдаючи жах. — Що я робитиму без намету?

— Весна надворі, холодів більше не буде, — заперечив сусід.

Мерседес рішуче похитала головою, а Чарльз із Хелом повалили на нарти останні вузли, що височіли над нартами, мов гори.

— Думаєте, повезуть? — запитав один із глядачів.

— Чом би й ні? — уривчасто запитав Чарльз.

— Гаразд, гаразд, це я так… — м’яко сказав той, намагаючись швидко зам’яти розмову. — Просто мені здалося, що ваші нарти трохи перевантажені.

Чарльз обернувся до нього спиною і почав старанно, проте дуже невміло затягувати ремені.

— Та нічого, — підхопив інший сусід. — З такою штукою собаки можуть цілий день бігати.

— Безумовно! — відгукнувся Хел із крижаною ввічливістю. Взявши в одну руку батіг, другою він вхопився за поворотну тичку.

— Ну! Пішли! — крикнув він і махнув батогом. — Уперед!

Собаки рвонулися, напружилися й одразу зупинилися. Зрушити нарти з місця їм було не під силу.

— Худоба ледача! — крикнув Хел. — Ох я вам зараз!.. — він заніс батога і хотів було стьобнути собак.

— Не смій, Хеле! — втрутилася Мерседес. Вона вхопилася за батіг і вирвала його з братових рук. — Бідолашні песики! Дай слово, що ти в дорозі не будеш їх кривдити, інакше я й кроку звідси не ступлю!

— І що ти тямиш в цьому? — огризнувся Хел. — Не знаєш, як треба поводитись із собаками, то не пхай свого носа! Вони ледачі, тільки батога й слухаються. Спитай, кого завгодно, хоча б цих людей!

Мерседес благально подивилася на сусідів. На її вродливому обличчі читалася відраза, — їй було боляче дивитись, як знущаються з тварин.

— Якщо вам цікаво, то ці собаки на ладан дишуть, — сказав один із чоловіків. — Вони охляли й потребують гарного відпочинку.

— До бісової матері відпочинок! — кинув безвусий Хел.

Почувши його чортихання, Мерседес лише скрушно зітхнула. Родинні почуття взяли гору, і вона стала на захист брата.

— Не зважай, — сказала вона йому рішуче. — Це наші собаки, роби, що вважаєш за потрібне.

Знову Хеловий батіг упав на собак. Вони налягли на ремені, уперлися лапами у втоптаний сніг і, майже розпластавшись, напружили всі сили. Але нарти тримали їх, мов якір. Після двох спроб собаки зупинилися, важко дихаючи. Батіг скажено свистів у повітрі, і Мерседес знову заступилася за собак. Вона впала на коліна перед Беком і зі слізьми на очах обійняла його за шию.

— Бідолашні песики! — вигукнула вона жалісливо. — Ну, чому ви не хочете постаратися? Тоді вас не битимуть!

Мерседес не сподобалася Бекові, проте він був занадто змучений, аби дати відсіч. Її поведінку він прийняв, як приймав усі неприємності цього дня.

В одного із глядачів урвався терпець і він, ледь стримуючи себе, процідив крізь зуби:

— Правду кажучи, мені начхати на вас, але собак шкода. Щоб їм допомогти, я скажу: у вас примерзли полози. Відбийте лід. Наляжте всім тілом і розхитуйте нарти, поки не зрушите їх із місця.

Зробили третю спробу. Цього разу Хел, почувши слушну пораду, збив лід і відірвав від землі примерзлі полози. Перевантажені й громіздкі нарти повільно поповзли вперед, а Бек і його товариші під градом ударів з розпачливими зусиллями тягли їх. За сто ярдів од стоянки йшов крутий поворот, а за ним — крутий спуск до головної вулиці. На такому спуску втримати вщерть навантажені нарти міг лише досвідчений погонич, але ніяк не Хел. На повороті нарти перекинулися, і через кепсько напнуті попруги половина вантажу висипалася на дорогу. Собаки й не думали зупинятися. Перекинуті на бік нарти стрибали за ними. Вони ж бігли, розлютившись на жорстоке обходження й через те, що їх змусили везти такий важкий вантаж. Бек немов сказився. Він мчав щодуху, і вся запряжка мчала за ним. Марно Хел репетував: «Стоп! Стоп!» — вони його не слухали. Він послизнувся і впав. Перекинуті нарти перелетіли через нього, і собаки погнали головною вулицею Скагуея, на втіху глядачам розсипаючи рештки багажу.

Якісь співчутливі городяни зупинили собак і почали збирати лахи, що впали з нарт. При цьому вони порадили Хелу й Чарльзу, що як вони хочуть доїхати до Доусона, то багаж слід зменшити вдвоє, а кількість собак навпаки, подвоїти. Хел, його сестра й зять неохоче послухалися. Вони взялися сортувати своє майно. Викинули бляшанки з консервами, чим довели присутніх до сміху, бо на Великій Північній Стежці консерви є мрією всіх мандрівників.

— А ковдр набрали — на готель вистачить! — зауважив один з тих, хто допомагав Хелу й Чарльзу, потихеньку тішачись ними. — Половини вистачить. Вам слід їх збути. Киньте намет, залиште посуд — хто його митиме в дорозі? Господи помилуй, що у вас на умі?

За порадами досвідчених людей безжалісно викидалося все зайве. Мерседес навіть заплакала, коли вміст її речового мішка витрусили на землю й почали викидати всі предмети туалету. Вона плакала над кожною викинутою річчю. Обхопивши руками коліна, вона розпачливо розхитувалася назад і вперед, казала, що й кроку не ступить заради Чарльза. Вона кричала на всіх і кожного, але зрештою витерла сльози і почала викидати навіть необхідні речі. Покінчивши із власним мішком, вона почала розбирати речі супутників і в своєму азарті пройшлася по них як смерч.

Після ретельної чистки багажу на нартах залишилася тільки половина, та й та вражала своїми розмірами. Увечері Чарльз і Хел пішли купувати собак і привели шістьох, не місцевих, а привізних. Тепер у запряжці було вже чотирнадцять собак — шість із першої запряжки Перро, Тік і Куна, куплені ним перед рекордним пробігом, та шість нових. Втім, з новими довелося трохи поморочитися. Серед них було троє гладкошерстих пойнтерів та один ньюфаундленд, а двоє псів були якоюсь дивною сумішшю. Новачки були зовсім недосвідчені, тож Бек та інші старі собаки дивилися на них з відвертим презирством. Бек одразу показав їм, чого не можна робити, але йому ніяк не вдавалося навчити їх основній роботі. Їм не подобалася діяльність їздового собаки. Пойнтери і ньюфаундленд були морально зламані, залякані чужиною й жорстоким поводженням на дикій Півночі. Чого доброго можна було очікувати від безпомічних новачків і старої запряжки, котра подолала дві з половиною тисячі миль без перепочинку? Одначе Хел і Чарльз були сповнені райдужних надій і надзвичайно пишалися собою. Ще б пак, тепер вони найкращі мандрівники — мають у запряжці аж чотирнадцять собак! Вони бачили, як люди вирушають через перевал до Доусона, як повертаються звідтіля — і в жодного з цих мандрівників не було стільки собак!

Тим часом мандрівники Арктикою мали серйозні підстави не впрягати в одні нарти чотирнадцять собак: адже на одних нартах неможливо вмістити провізію для такої кількості псів. Хел і Чарльз цього не знали. Вони все прорахували на папері: така-то кількість собак, така-то кількість корму на собаку, така-то кількість днів дороги, — разом… Олівець гуляв по папері, а Мерседес зазирала через чоловікове плече та з авторитетним виглядом кивала головою — все просто і зрозуміло.

Наступного пізнього ранку Бек повів довгу собачу запряжку по вулиці Скагуея. Жодна із собак не виявляла жвавості й енергії. Вони вирушали в дорогу страшенно втомлені. Бек уже чотири рази долав шлях між Солоною Водою й Доусоном, і його розлютило, що йому, стомленому, заїждженому, знову слід вирушати в таку виснажливу дорогу. Не до вподоби воно було йому, не до вподоби й іншим собакам. Нові собаки всього боялися, а старі досвідчені не довіряли своїм нинішнім хазяям.

Бек розумів, що на цих двох чоловіків і жінку не можна покластися. Вони нічого не вміли, і з кожним днем ставало дедалі очевидніше, що вони нічому не навчаться. Вони все робили абияк, не дотримували порядку й дисципліни. Піввечора вони сяк-так лаштувалися на ніч, півранку збирались у дорогу, нарти вони так недбало навантажували, що потім цілий день раз у раз доводилося зупинятися й перекладати багаж. Були дні, коли вони не проходили й десяти миль, а бувало й так, що зовсім не могли зрушити з місця. Не було жодного дня, щоб вони подолали бодай половину середньої норми північних мандрівників, коли ті розраховують запаси їжі для собак.

Від початку було зрозуміло, що Хелу й Чарльзові не вистачить харчів для собак. До того ж вони перегодовували їх і тим самим наближали катастрофу. Собаки-новачки, не привчені до хронічного голодування, були страшенно ненажерні. Місцеві пси вкрай охляли від утоми, йшли повільно, а тому Хел вирішив, що звичайна норма харчування недостатня, і подвоїв її. До того ж Мерседес зі слізьми в гарних очах тремтливим голосом благала його дати собакам більше, а коли Хел не слухався, вона цупила з мішків рибу й крадькома підгодовувала їх. Та Бек і його товариші потерпали не від браку їжі, а від страшенної втоми. І хоча вони бігли не швидко, вага вантажу, котрий вони тягли, підточувала їхні сили.

А потім настав голод. Якось Хел зробив відкриття, що половину харчів для собак уже з’їдено, тоді як вони подолали тільки чверть шляху, а дістати в цих місцях їжу неможливо ні за які гроші. Тоді він урізав денну пайку нижче норми й вирішив, що треба їхати швидше. Сестра й зять погодилися з ним. Але нічого путнього з цього не вийшло: надто вже перевантажені були нарти й занадто недосвідчені люди. Найпростіше було давати собакам менше їжі, а от змусити їх бігти швидше вони не могли. Через невправність хазяїв вони гаяли багато часу, адже пізно вирушали в дорогу. Ці люди не вміли підтягти собак, не вміли підтягтися й самі.

Першим звалився Даб. Безталанний злодюжка, котрий завжди попадався на гарячому й отримував прочухана, був сумлінним працівником. Йому так і не вправили вивихнуте плече, не давали йому перепочинку, тож йому дедалі гіршало. Зрештою Хел пристрілив його зі свого великого кольта. На Півночі всі знають, що привозні собаки часто гинуть од голоду, адже їм, нетренованим, катастрофічно бракує пайки місцевих лайок. А Хел і цю пайку врізав наполовину, тож усі шість чужих собак у Бековій запряжці неминуче повинні були загинути. Першим здох ньюфаундленд, за ним — усі три пойнтери. Найзатятіше за життя чіплялися дві дворняги, але й вони зрештою загинули.

До цього часу мандрівники втратили всю м’якість і ввічливість жителів півдня. Розвіявся романтичний чар арктичної подорожі, дійсність виявилася надто суворою. Мерседес перестала плакати від жалю до собак, — тепер вона плакала тільки від жалю до себе. Її поглинули сварки з чоловіком і братом. Сваритися вони ніколи не втомлювалися. Дратівливість, породжена негараздами, зростала разом із цими негараздами, а згодом значно випередила їх. Ці двоє чоловіків і жінка не відкрили в собі того надзвичайного терпіння, якому Велика Північна Стежка вчить людей і яке допомагає їм у роботі й страшенних злигоднях залишатися добрими та привітними. У нових Бекових хазяїв не було й крихти такого терпіння. Вони мерзли, в них усе боліло: боліли м’язи, кістки, серце. І тому вони стали сварливими, і від ранку до ночі образи та кпини не сходили з їхніх язиків.

Щойно Мерседес давала спокій Чарльзові й Хелу, вони починали сварки між собою. Кожен був глибоко переконаний, що він виконує більшу частину роботи, і при кожній зручній нагоді заявляв про це. А Мерседес ставала на бік то чоловіка, то брата, — і починалися нескінченні сімейні чвари. Заведуть, наприклад, суперечку, кому із двох, Чарльзові або Хелу, нарубати дров для багаття, — і давай вони згадувати всю рідню, батьків, матерів, дядьків, двоюрідних братів і сестер, людей, які перебувають за тисячі миль, і навіть тих, хто давно в могилі. Було зовсім незрозуміло, який стосунок до рубання дров мають, наприклад, Хелові погляди на мистецтво або п’єси, які писав його дядько по материній лінії. Втім, до суперечки все це припліталося так само часто, як і Чарльзові політичні переконання. А який зв’язок між довгим язиком Чарльзової сестри й розпалюванням багаття на Юконі, було відомо самій лише Мерседес, котра вибухала потоком коментарів стосовно цієї теми. Тим часом багаття так і не розводилося, до ночівлі ніхто не готувався, собаки лягали спати голодними.

Мерседес мала особливий привід для невдоволення — суто жіночі претензії. Вона була гарна й розпещена увагою чоловіків, котрі по-рицарському дбали про неї. А зараз годі було й говорити про рицарське ставлення до неї з боку чоловіка й брата. Мерседес звикла завжди посилатися на свою жіночу безпорадність. Чарльза й Хела це обурювало. Але вона протестувала проти будь-яких зазіхань на те, що вважала основним привілеєм своєї статі, а тому повсякчас отруювала їм життя. Вона стомилася, почувалась хворою, тож весь час їхала на нартах, більше не шкодуючи собак. Однак це слабке й чарівне створіння важило сто двадцять фунтів — досить солідний додаток до важкого багажу, котрий доводилося тягти охлялим собакам. Мерседес цілими днями не злазила з нарт — аж поки собаки не падали без сил і нарти не зупинялися. Чарльз і Хел умовляли її злізти і йти на лижах, просили, благали, а вона тільки плакала і скаржилась на жорстоке ставлення до неї.

Раз чоловіки силоміць зсадили її з нарт, але скоро вони пошкодували про це й вирішили більше такого не робити. Мерседес, як примхлива дитина, почала навмисно кульгати й сіла на дорозі. Чоловіки рушили далі, а вона — ані руш. Пройшовши три милі, вони змушені були повернутися за нею, зняти частину вантажу й знову силоміць посадовити її на нарти.

Власні страждання робили цих трьох людей байдужими до страждань собак. Хел уважав, що загартування — річ необхідна, але цю свою теорію застосовував до інших. Спершу він пробував проповідувати сестрі й зятеві, але, зазнавши невдачі, почав кийком тлумачити її собакам. На той час як вони дійшли до П’яти Пальців, запаси собачого провіанту скінчилися, і якась беззуба баба-індіянка погодилася дати їм кілька фунтів мороженої кінської шкури в обмін на кольт, що разом з довгим мисливським ножем прикрашав пояс Хела. Шкура, здерта півроку тому із коня, котрий здох із голоду, була досить жалюгідним сурогатом їжі. Від морозу вона стала як листове залізо, собаки насилу ковтали шматок, котрий не мав ніякої харчової поживності і лише каменем лягав у шлунку.

Бек зносив усі ці муки ніби у страшному сні. Він плентався на чолі запряжки, тяг нарти, наскільки вистачало сил, а коли сили полишали його, то падав і лежав, поки на ноги його не піднімав кийок чи батіг. Його чудова довга шерсть утратила всю густоту й блиск. Вона стала ковтунуватою й брудною. Там, де по шкурі пройшовся Хелів кийок, запеклася кров. М’язи його перетворилися в якісь вузлуваті волокна, і він так схуд, що під шкірою, яка висіла складками, різко виступали всі ребра й кістки. Це могло надірвати будь-яке серце, але серце в Бека було залізне, це давно довела людина в червоному светрі.

Решта собак були не в кращому стані. Вони перетворилися на ходячі кістяки. Разом із Беком їх залишилося семеро. Вони були такі змучені, що вже стали нечутливі до ударів батога і кийка. Вони відчували тупий біль від побоїв, усе бачили й чули немов здалеку. Це були вже напівмертві істоти, мішки із кістками, в яких ледь жевріло життя. На зупинках вони падали без сил раніше, ніж їх розпряжуть просто на дорозі; і здавалося, що остання іскорка життя в них згасла. Коли ж на них обрушувалися удари кийка чи батога, ця іскра починала жевріти, й вони, насилу звівшись на ноги, брели далі.

Настав день, коли й добряк Біллі впав і більше не зміг підвестися. Револьвера в Хела більше не було, і він порішив Біллі ударом сокири по голові, потім зняв із трупа упряж і відтягнув його вбік від дороги. Бек та решта собак усе це бачили. Вони розуміли, що незабаром так само вчинять і з ними. Наступного дня здохла Куна. Їх залишилося п’ятеро: змучений до краю Джо, котрий навіть не міг огризатися; кульгавий каліка Пайк, що втратив всю свою шахраюватість; усе ще відданий справі одноокий Соллекс, котрого також вкрай змучила робота і він не мав сил тягти нарти; Тік, який ще ніколи не ходив так далеко і якого били частіше й дужче, тому що він був найбільш недосвідчений з-поміж усіх; Бек, який ще посідав місце ватажка, але вже не здатен був підтримувати дисципліну, ба навіть не намагався це робити. Знесилений, він брів, як сліпий, і бачив усе довкола, немов крізь туман. Він не збивався із стежки лише тому, що ноги намацували дорогу.

Була чудова весна, але ні люди, ні собаки не помічали її. З кожним днем сонце вставало раніше й пізніше йшло на спочинок. О третій годині вже світало, а сутінки вкривали сувору землю тільки о дев’ятій годині вечора. І весь довгий день сліпуче сяяло сонце. Примарну зимову тишу змінив весняний шум пробудження життя. Земля, сповнена радості відродження, заговорила. Усе довкола ожило й почало рухатися. У соснах, мов кров, почав шумувати сік. На вербах та осиках розпускалися бруньки. Кущі вкривалися свіжою зеленню. Ночами сюрчали цвіркуни, а вдень у сонячному проміні кишіло все, що плазує й бігає по землі. У лісах перегукувалися куріпки, стукотіли дятли, стрибали білки, заливалися руладами птахи, а високо в небі кричали дикі гуси, що летіли з півдня.

З кожного пагорбка бігла вода, в повітрі дзвеніла музика невидимих джерел. Все довкола тануло, шуміло, танцювало в такт весняному вітрові. Все поспішало жити. Юкон прагнув прорвати свій крижаний панцир, що сковував його могутні води. Він розмивав лід знизу, а зверху його розтоплювало сонце. Утворилися ополонки, дедалі ширше розповзалися тріщини в кризі, й тонкі крижини тонули у воді. А серед усього цього розливу весни, радісного пульсування й трепету пробудженого життя під сліпучим сонцем і лагідним вітром брели двоє чоловіків, жінка й собаки. І в їхніх обличчях не відбивалося весняне пробудження, вони йшли, немов зібралися зустріти смерть.

Собаки падали на кожному кроці. Мерседес плакала й не злазила з нарт, Хел люто лаявся од неспроможності, у сльозавих очах Чарльза застиг сум.

Так вони дійшли до табору Джона Торнтона біля гирла Білої ріки. Допіру вони зупинили нарти, собаки попадали, наче мертві. Мерседес, утираючи сльози, дивилася на Джона Торнтона. Чарльз присів на колоду відпочити. Сідав він із зусиллям, дуже повільно — його тіло ніби задеревіло.

Розмову почав Хел. Джон Торнтон шліфував сокирище, вистругане з березового поліна. Він слухав, не відриваючись од роботи, і лише час від часу вставляв коротку репліку або давав таку ж лаконічну пораду — лише тоді, коли його запитували. Він знав людей цієї породи і не сумнівався, що вони не послухаються його порад.

— Там, нагорі, нам також казали, що зараз дорога ненадійна, і радили не йти далі, — сказав Хел у відповідь на застереження Торнтона, що йти зараз кригою ризиковано. — Запевняли, що нам не дістатися до Білої ріки — а ми ж дісталися!

Останні слова прозвучали з іронією й переможною посмішкою.

— Правильно вам радили, — зауважив Джон Торнтон. — З хвилини на хвилину може рушити лід. Лише дурень ризикне зараз перетнути річку. Звичайно, кажуть, що дурням щастить… Скажу вам відверто: я не став би ризикувати життям і не ступив би на цей лід навіть за все золото Аляски.

— Ще б пак, адже ви не дурень, — кинув Хел. — А ми все одно підемо далі, до Доусона. — Він замахнувся батогом. — Вставай, Беку! Ну ж бо! Вставай, кажу тобі! Марш уперед!

Торнтон шліфував сокирище, не підводячи очей. Він знав, що цих заброд марно втримувати. Зрештою, у світі нічого не зміниться, якщо поменшає на двох-трьох дурнів.

Та собаки не вставали. Вони давно вже дійшли до такого стану, що підняти їх можна було тільки батогом, і він свистів та й свистів, роблячи свою жорстоку справу. Джон Торнтон зціпив зуби. Першим насилу підвівся Соллекс. За ним Тік, а за Тіком, болісно повискуючи, звівся Джо. Пайк марно силкувався встати. Звівшись на передніх лапах, він упав раз, упав удруге, і тільки з третього разу йому нарешті вдалося встати. А Бек навіть і не намагався. Він нерухомо лежав там, де впав. Батіг раз за разом шмагав тіло, а він не верещав і не пручався. Торнтон кілька разів начебто поривався щось сказати, але мовчав. В його очах заблищали сльози. Хел знай репіжив Бека. Торнтон підвівся і почав ходити туди-сюди.

Уперше Бек відмовлявся коритися, і цього було досить, аби розлютити Хела. Він кинув батога і схопив кийок. Але й град нових ударів не підняв Бека на ноги. Він, як і решта собак, міг би ще через силу встати, але на відміну від них свідомо не хотів підніматися. У нього було невиразне передчуття загибелі. Чуття приреченості виникло ще тоді, коли він тяг нарти на берег, відтоді воно не полишало Бека. Цілий день він відчував під ногами тонкий ненадійний лід. Ніби там, попереду, куди знову його гнав хазяїн, він відчув лихо. І він не хотів підводитись. Він так змучився і перебував у такому стані, що майже не відчував болю від ударів. А вони продовжували сипатися, і остання іскра життя вже згасала в ньому. Бек помирав. Він відчував якесь дивне заціпеніння у всьому тілі. Відчуття болю зникло, він лише туманно усвідомлював, що його б’ють, і немов здалеку до нього долинали удари дрюка. Але, здавалося, це тіло не його і все це відбувається десь віддаля.

Аж раптом Джон Торнтон з нерозбірливим криком, що більше скидався на звірячий зойк, накинувся на людину з ломакою. Хел гепнув горілиць, немов його придавило підрубане дерево. Мерседес верескнула. Чарльз дивився на цю сцену із тим самим застиглим сумом у погляді, витираючи сльозаві очі, але не вставав, тому що тіло в нього ніби задеревіло.

Намагаючись заспокоїтися, Джон Торнтон стояв над Беком. Гнів, що вирував у його душі, заважав говорити.

— Якщо ти хоч раз удариш цього собаку, я тебе вб’ю! — задихаючись нарешті сказав він.

— Собака мій, — заперечив Хел, схопившись на ноги й витираючи кров із губів. — Забирайся геть, а то покладу тебе на місці. Ми йдемо в Доусон!

Але Торнтон стояв між ним та Беком і не виявляв наміру забиратися. Хел вихопив з-за пояса довгого мисливського ножа. Мерседес верещала, плакала й реготала — її охопила справжнісінька істерика. Торнтон ударив Хела сокирищем по пальцях і вибив у нього ніж. Хел спробував підняти ножа, але знову заробив по пальцях. Потім Торнтон нагнувся, сам підняв ножа і розрізав на Бекові посторонки.

Вся Хелова войовничість кудись випарувалася. До того ж йому довелося зайнятися сестрою, котра просто звалилася йому на плечі. Він подумав, що Бек їм вже не потрібен, — все одно здихає, тож і сани тягти не зможе.

За кілька хвилин нарти спускалися з берега на річкову кригу. Бек почув гуркіт нарт і підвів голову. На його місці на чолі запряжки ішов Пайк, корінником був Соллекс, а між ними Джо й Тік. Усі вони кульгали й спотикалися. На нартах поверх кладі сиділа Мерседес, а Хел ішов попереду, біля поворотної палі. Позаду плентав Чарльз.

Бек дивився їм услід, а Торнтон, опустившись на коліна, дбайливо обмацував його, щоб перевірити, чи не зламана яка кістка. Він переконався, що пса тільки сильно побили і що він страшенно виснажений. Тим часом нарти вже від’їхали на чверть милі. Раптом на очах людини й собаки задок нарт опустився, немов пірнув у яму, а тичина здійнялася в повітря разом із Хелом, котрий ухопився за неї. Долинув крик Мерседес. Потім Бек і Торнтон побачили, як Чарльз обернувся й хотів було бігти до берега, але тут уся крижина під ними осіла, і всі зникли під водою — люди і собаки. На цьому місці зяяла величезна ополонка.

Джон Торнтон і Бек подивилися один одному в очі.

— Бідолахо! — мовив Джон Торнтон. І Бек лизнув йому руку.

Біле Ікло (Збірник)

VI. З любові до людини


Біле Ікло (Збірник)

У грудні Джон Торнтон обморозив ноги. Товариші влаштували його в таборі й залишили тут до одужання, а самі вирушили річкою вгору на заготівлю лісу, який сплавляли в Доусон. Торнтон ще трохи кульгав, коли врятував Бека, та з настанням тепла він і накульгувати перестав. А Бек довгими весняними днями лежав на березі, лінькувато дивився, як біжить ріка, слухав пташиний спів, гомін весни, і сили поступово поверталися до нього.

Який же солодкий спочинок для того, хто подолав три тисячі миль! Поки гоїлися рани, наливалися силою м’язи, а кістки знову обростали м’ясом, Бек дедалі більше ледащів. Втім, тут усі ледарювали — і Торнтон, і Скіт, і Ніг. Усі чекали, коли ж нарешті прийде пліт, яким вони вирушать до Доусона. Скіт, маленька сука з породи ірландських сетерів, швидко потоваришувала з Беком — ледь живий, він не міг відмовитися від її піклування. Як і деякі інші собаки, Скіт володіла інстинктивним умінням загоювати рани й лікувати хвороби. Як кішка вилизує своїх кошенят, так вона вилизувала й зализувала Бекові рани. Щоранку вона терпляче вичікувала, поки Бек поїсть, а тоді бралася до виконання своїх добровільних обов’язків. Зрештою він став приймати її турботи так само охоче, як турботи Торнтона. Ніг, покруч гончої з шотландським хортом, також був доволі приязний, але стриманіший. Це був величезний чорний пес із веселими очима й невичерпним запасом добротливості.

На Бекове здивування ці собаки зовсім не ревнували його до хазяїна і не заздрили йому. Здавалося, їм передалася доброта й великодушність Джона Торнтона. Коли Бек зміцнів, вони почали втягувати його у веселі забавки, в яких часом брав участь і Торнтон.

Так Бек непомітно для себе одужав й почав нове життя. Уперше він пізнав любов, любов щиру й жагучу. Нікого він так не любив у судді Міллера, в сонячній долині Санта-Клара. До синів судді, з якими він полював і ходив на далекі прогулянки, він ставився по-товариському, до маленьких онучат — зверхньо і поблажливо, а до самого судді — по-дружньому, одначе ніколи не втрачаючи своєї величі. Та тільки Джонові Торнтону судилося розбудити в ньому палку любов, любов-обожнення, любов до нестями.

Торнтон урятував йому життя. Крім того, ця людина була ідеальним хазяїном. Інші люди піклувалися про своїх собак лише з обов’язку, тому що їм це було вигідно. А Торнтон піклувався про них без усякого розрахунку, як батько про дітей, — таку вже він мав вдачу. Більше того, він ніколи не забував порадувати собак привітним і підбадьорливим словом, любив довго розмовляти з ними (він називав це «побалакати»), і ці бесіди приносили йому не менше втіхи, ніж їм. А ще Торнтон мав звичку обхоплювати Бека обома руками за голову і, упершись у неї чолом, розгойдувати пса з боку в бік, обсипаючи його при цьому лайливими прізвиськами, котрі Бек сприймав як пестливі. Для Бека не було більшої радості, ніж ці грубуваті пестощі, тож коли хазяїн так торсав його, від захвату серце в нього мало не вискакувало. Допіру Торнтон відпускав його, він підхоплювався і всміхався, роззявивши пащу. Його погляд був красномовніший од слів, горло стискалося від почуттів, яких він не міг висловити. А Джон Торнтон, дивлячись на нього, говорив з повагою: «О, Господи! Цей пес — як людина, тільки говорити не вміє!..»

Від Бекової любові могло бути непереливки. Він, наприклад, хапав зубами Торнтонову руку і так міцно стискав щелепи, що на шкірі ще довго зберігався відбиток його зубів. Але хазяїн розумів, що ця вдавана лютість — собача ласка. Так само, як Бек розумів, що лайливими прізвиськами його наділяють з надміру ніжності.

Найчастіше Бекова любов струменіла німим обожнюванням. Хоча він завмирав од щастя, коли Торнтон торкався його або розмовляв із ним, сам він не домагався цих знаків уваги. На відміну від Скіт, яка підсувала морду під Торнтонову руку, втикалася у неї носом, аж поки той не погладить її, або Ніга, котрий мав звичку підлазити до хазяїна й класти свою велику голову на його коліна. Бек обожнював його здаля. Він міг годинами лежати біля Торнтонових ніг, пильно вдивляючись в його обличчя, ніби вивчаючи його. Він із цікавістю стежив за кожним його виразом. А часом лягав подалі, збоку або за хазяїном, і звідти спостерігав за його рухами. Така тісна близькість виникла між людиною та собакою. Відчувши Беків погляд, Торнтон повертав голову і мовчки дивився на нього. І обидва читали в очах один одного щирі почуття.

Після свого порятунку Бек ще довго непокоївся, коли не бачив поблизу Торнтона. Коли Торнтон виходив з намету, пес ходив за ним назирці. Тут, на Півночі, Бек уже кілька разів мав різних хазяїв, тож вирішив, що постійних хазяїв не буває, а тому дуже боявся, щоб Торнтон не пішов з його життя, як пішли Перро і Франсуа, а потім шотландець. Цей страх навіть уві сні переслідував його. Вночі він часто прокидався, вилазив зі свого нагрітого кубельця, пробирався до намету й довго стояв біля входу, прислухаючись до хазяїнового дихання.

Та попри велику любов до Джона Торнтона, котра, здавалося б, повинна була зробити Бека м’якшим, у ньому не стихла кров диких пращурів, розбурхана Північчю. Так, йому були властиві вірність і відданість риси, що народжуються під покровом спокою, але разом із тим у ньому зачаїлась дикунська жорстокість. То більше не був собака із благословенного Півдня, нащадок багатьох приручених поколінь то був первісний звір, що прийшов із дикого лісу до вогнища Джона Торнтона. Велика любов до цієї людини не дозволяла Беку красти в нього їжу, але в іншому таборі, в якоїсь іншої людини він безсоромно її поцупив би. Тим більше що завдяки своїй звіриній хитрості міг робити це безкарно.

На його морді й тілі залишилось безліч слідів од собачих зубів, тепер, у бійках з іншими собаками він виявляв таку ж лютість і ще більшу винахідливість, аніж раніше. Скіт і Ніг були сумирні й добрі собаки, з ними він не гризся, крім того, це були пси Джона Торнтона. Та коли траплявся чужий пес (байдуже якої сили й породи), то він мав притьмом визнати Бекову перевагу, інакше точилась битва не на життя, а на смерть. Бек був нещадний. Закон кийка та ікла він засвоїв на все життя, тож ніколи й нікому не потурав, ніколи не відступав перед ворогом, прагнучи будь-що знищити його — цьому він навчився від Шпіца, від забіякуватих поліцейських і поштових собак. Або він здолає, або його здолають, милувати ворога — це ознака слабкості, це він також засвоїв на все життя. Первісні істоти не знали милосердя, вони сприймали його за боягузливість. Милосердя було супутником смерті. Убивай, а то тебе уб’ють, їж, а то тебе з’їдять, — так звучить первісний закон життя. І цьому первісному закону корився Бек.

У ньому минуле зливалося із сьогоденням, як потужний ритм вічності, як приплив і відплив, як зміна пір року. Біля багаття Джона Торнтона сидів широкогрудий пес із довгою шерстю й білими іклами, а за ним незримо юрбилися тіні інших собак, напівприручених і диких. Вони настирливо нагадували про себе, передавали йому свої думки, смакували м’ясо, котре він їв, жадали води, яку він пив, слухали те, що слухав він, розтлумачували йому звуки дикого лісового життя. Вони вселяли йому свої настрої і поривання, підказували вчинки, лежали поруч, коли він спав, бачили його сни і самі приходили до нього уві сні.

І заклик цих тіней був такий потужний, що з кожним днем люди і їхні вимоги дедалі менше впливали на Бекову свідомость. Із глибини непроглядного лісу звучав поклик, таємничий і манливий. Коли Бек чув його, він відчував потребу бігти від вогню й уторованої землі туди, у нетрища, далі й далі, не знати куди, не знати навіщо.

Він і не думав про те, куди й навіщо треба бігти, — опиратися цьому заклику було неможливо. Та коли Бек опинявся у зеленій гущавині лісу, на м’якій, неходженій землі, любов до Джона Торнтона щоразу брала гору й тягла його назад, до хазяїнового багаття.

Його втримував лише Джон Торнтон — решта людей для Бека не існували. Мандрівники, що траплялися дорогою, часом пестили й хвалили його, але він залишався байдужим до їхніх виявів уваги, а як хто аж надто набридав йому, він вставав і йшов. Коли на довгоочікуваному плоті повернулися Торнтонові компаньйони, Ганс і Піт, Бек спершу не зважав на них, пізніше, зметикувавши, що вони близькі Торнтону, терпів їхню присутність і поблажливо, наче з милості, приймав їхню привітність. Ганс і Піт, як і Джон Торнтон, були людьми із широкою душею та простими думками. І перш ніж вони допливли до Доусона й поставили свій пліт у заводі тартака, вони встигли вивчити Бека й всі його звички і не домагалися від нього тієї прихильності, яку виявляли до них Ніг і Скіт.

Але до Джона Торнтона Бек відчував дедалі дужчу приязнь. Торнтон був єдиний, кому під час літніх переходів цей пес дозволяв нав’ючувати на спину поклажу. За наказом Торнтона Бек був готовий на все. Це сталося тоді, коли вони, отримавши гроші за сплавлений ліс, зробили запаси провізії й вирушили з Доусона до верхів’їв Танани. Люди й собаки розташувалися на стрімчаку, що стіною височів над голим кам’яним помостом. Джон Торнтон сидів біля краю, а Бек — поруч, плече до плеча. Раптом Торнтону спала на думку шалена думка, і він вирішив дещо показати Гансові й Піту.

— Беку, стрибай! — скомандував він, указуючи рукою долі, у прірву.

Наступної миті він боровся з Беком, насилу втримуючи його на краю кручі, а Ганс і Піт відтягали їх обох назад, у безпечне місце.

— Це щось надприродне! — сказав Піт, коли всі відхекалися й угамувалися.

Торнтон похитав головою.

— Ні, але скажу вам, що це чудово й страшно водночас! Вірите, часом мене лякає відданість цього пса.

— Не хотів би я бути на місці людини, котра спробує зачепити тебе при ньому! — підвів Піт, кивком голови вказуючи на Бека.

— Богом присягаюся, я також! — додав Ганс.

Того ж року в Серклі стався випадок, котрий свідчив на користь Пітових слів. Якось Чорний Бартон, чолов’яга шалений і лютий, завів сварку в барі з якимось новачком, що був необізнаний з місцевими звичаями. Щиросердий Торнтон втрутився, аби їх вгамувати. Бек, як завжди, лежав у кутку, поклавши морду на лапи й стежачи за кожним рухом хазяїна. Бартон зненацька розмахнувся і щосили вдарив Торнтона. Той відлетів убік і встояв на ногах лише тому, що схопився за бильце, що відгороджувало прилавок.

І тоді пролунало дике ревисько. Бек миттю злетів у повітря і націлився на горло Бартона. Той інстинктивно простягнув руку й цим урятував собі життя. Але Бек повалив його й підім’яв під себе. Наступної миті він відірвав зуби від Бартонової руки і знову спробував учепитися йому в горло. Цього разу Бартон не так вдало вивернувся, і Бек встиг прокусити йому шию. Усі кинулися на допомогу й відігнали пса. Та поки лікар клопотався біля пораненого, намагаючись зупинити кров, Бек ходив околяса і з лютим гарчанням намагався знову підібратися до Бартона, але відступав перед частоколом ворожих ціпків.

Золотошукачі тут-таки влаштували суд. Вони ухвалили, що пес мав досить підстав для гніву, тож Бека було виправдано. Відтоді він зажив гучної слави. Його згадували в усіх селищах Аляски.

Згодом, восени того ж року, Бек вже за інших обставин урятував життя Торнтону. Трьом товаришам потрібно було провести довгий і вузький човен через небезпечні пороги біля Сорокової Милі. Ганс і Піт ішли берегом, пригальмовуючи рух човна за допомогою линви, котру вони чіпляли за дерева, а Торнтон сидів у човні, працюючи багром[5] і командуючи людьми на березі. Бек також біг берегом. Він не зводив очей з хазяїна і дуже хвилювався.

В одному особливо небезпечному місці з води стирчав ряд скель, які виступали далеко в річку. Там Ганс відпустив канат, і поки Торнтон багром спрямовував човен на середину ріки, він побіг берегом уперед, тримаючи в руках кінець линви, щоб підтягувати човен, коли він обігне скелі. Човен понесло вниз за течією. Напнувши линву, Ганс загальмував його, але зробив це занадто рвучко. Від поштовху човен перевернувся й поплив до берега догори днищем, а Торнтона підхопила течія й понесла до найбільш небезпечного місця порогів, де навіть найвправнішому плавцеві загрожувала смерть.

Бек притьмом стрибнув у воду. Пропливши ярдів з триста у скаженому вирі води, він наздогнав Торнтона. Відчувши, що Торнтон ухопився за його хвоста, він поплив до берега, чимдуж молотячи по воді дужими лапами. Але посувався повільно: пливти в цьому напрямку заважала надзвичайно швидка течія. Знизу долинало зловісне ревисько води — ударяючись об скелі, що стирчали з води, ніби зуби величезної гребінки, там бурхав водоспад. Біля останнього порога був страшенний вир, і Торнтон зрозумів, що йому не допливти до берега. Він налетів на одну скелю, вдарився об другу, потім його жбурнуло на третю. Випустивши Бекового хвоста, він учепився за її слизьку верхівку обома руками і, намагаючись перекричати ревіння води, скомандував:

— Марш, Беку! Вперед!

Течія несла Бека вниз, і він марно боровся з нею, намагаючись повернути назад. Почувши наказ хазяїна, він виринув з води й високо задер голову, наче востаннє хотів глянути на нього, а потім слухняно поплив до берега. Піт і Ганс витягли його з води саме в той момент, коли він уже геть знесилів і почав захлинатися.

Ганс і Піт розуміли, що висіти на слизькій скелі Торнтон зможе якихось три-чотири хвилини, тож вони стрімголов побігли вище за течією. Потім обв’язали Бека линвою, причому так, щоб вона не обмежувала його рухів і не душила, й пустили у воду. Бек сміливо поплив назад, та схибив — він помітив це лише тоді, коли порівнявся із Торнтоном, і хотів було звернути до скелі, та течія понесла його вниз.

Ганс одразу ж смикнув за линву, наче Бек був не собака, а човен. Від раптового поштовху Бек пішов під воду, та й так залишався під водою, поки його тягли до берега. Коли його витягли, він був ледь живий, і Ганс із Пітом стали притьмом приводити його до тями, роблячи йому штучне дихання. Бек підвівся і знову впав. Аж раптом до них раптом долинув слабкий голос Торнтона, і хоча слів вони не розчули, та зрозуміли, що допомога потрібна негайно, а то він загине. Голос хазяїна подіяв на Бека, як електричний струм. Він підхопився й помчав уперед; за ним бігли Ганс і Піт.

Його знову причепили до линви, і він поплив, але тепер уже на середину річки. Бек міг схибити один раз, але не два. Ганс поступово попускав линву, пильнуючи, щоб вона була увесь час натягнута, а Піт розмотував її. Бек плив, аж опинився на одній лінії з Торнтоном, а тоді звернув до скелі. Коли потужна течія жбурнула його на Торнтона, той обома руками обхопив його кошлату шию. Ганс напнув линву, намотавши її навколо дерева, і Бек з Торнтоном пішли під воду. Вони захлиналися, їх тягло кам’янистим дном, било об підводні камені й корчі, часом вони спливали, деколи Бек опинявся під Торнтоном, а деколи Торнтон під Беком, — аж зрештою вони дісталися берега.

Прийшовши до тями, Торнтон усвідомив, що лежить долілиць поперек колоди, що її викинула річка, а Ганс і Піт старанно відкачують його. Насамперед він відшукав очима Бека. Бек лежав нерухомо. Ніг тоскно завивав над його тілом, а Скіт лизала його мокру морду й заплющені очі. Поранений Торнтон почав обмацувати Бекове тіло і побачив, що в нього зламано троє ребер.

— Ми залишаємося тут, — оголосив він.

І вони лишилися й жили там, аж поки у Бека зрослися ребра і він зміг знову вирушити в дорогу.

А взимку в Доусоні Бек здійснив новий подвиг. Можливо, не такий і героїчний, та зажив неабиякої слави, бо заробив своїм господарям гроші.

Все почалося з розмови в барі «Ельдорадо»: чоловіки почали хизуватися улюбленими собаками. Популярний Бек, звісно, став мішенню для нападів, і Торнтону довелося захищати його. Не минуло й півгодини, як один зі співрозмовників оголосив, що його собака може зрушити з місця нарти з вантажем п’ятсот фунтів і навіть везти їх. Другий вихвалявся, що його пес потягне шістсот фунтів; третій — сімсот.

— Пусте! — сказав Джон Торнтон. — Мій Бек зрушить із місця й тисячу.

— І пройде з такою клажею сто ярдів? — запитав Меттьюсон, король золотих копалень, котрий запевняв, що його пес потягне сімсот фунтів.

— Так, зрушить нарти і пройде сто ярдів, — спокійно підтвердив Джон Торнтон.

— Гаразд, — голосно сказав Меттьюсон, і його почули всі, хто був у барі. — Закладаюсь на тисячу доларів, що він цього не зробить. Ось гроші. — І він кинув на прилавок торбинку із золотим піском, яка була завтовшки з болонську ковбасу.

Ніхто не відгукнувся на цей виклик. Заяву Торнтона всі сприйняли як пусте базікання. Торнтон відчув, як його обличчя зашарілося: він і сам не розумів, як таке могло зірватись із його язика. Чи зможе Бек зрушити нарти з тисячофунтовою клажею? Це ж півтонни! Раптом ця цифра ніби вдарила Торнтона обухом по голові. Він дуже вірив у силу Бека й часто думав, що той міг би зрушити з місця будь-який вантаж. Але жодного разу йому не спадало на думку перевірити це. А тут очі десятка людей спрямовані на нього, усі мовчать і чекають! До того ж ні в нього, ні в Ганса й Піта не було тисячі доларів.

— У мене тут, на вулиці, стоять нарти з борошном, двадцять мішків, по п’ятдесят фунтів кожен, — з безцеремонною наполегливістю провадив Меттьюсон. — Тож із багажем проблем не буде.

Торнтон не відповідав. Йому забракло слів. Він дивився то на одного, то на другого, як людина, що не може зібрати думки докупи. Раптом його погляд зупинився на обличчі Джима О’Браєна, місцевого дуки, з яким вони колись товаришували. То був поштовх, який спонукав Торнтона до рішення, котре йому й на думку не спадало.

— Можеш позичити мені тисячу? — запитав він майже пошепки.

— Звичайно, — відповів О’Браєн, і на прилавок важко гепнула друга торбина з золотим піском. — Хоча навряд чи, Джоне, твій пес зможе утнути таку штуку.

Усі, хто був у барі, висипали надвір, щоб не пропустити цікавого видовища. За столами не лишилося ні душі, картярі теж вийшли подивитися, хто виграє, та й самим побитися об заклад. Кілька сотень людей у хутряному одязі півколом обступили нарти. Нарти Меттьюсона з тисячею фунтів борошна вже години зо дві стояли на лютому морозі (термометр показував шістдесят градусів нижче нуля), і полози міцно примерзли до втоптаного снігу. Глядачі пропонували нерівні застави — два проти одного, стверджуючи, що Бек не зрушить нарт. Виникла казуїстична суперечка: як зрозуміти фразу «зрушити нарти»? О’Браєн гадав, що Торнтон має право збити лід з полозів і звільнити їх, а Бек тільки після цього повинен зрушити їх з місця. Меттьюсон же наполягав, що за умовою закладу Бек повинен відірвати примерзлі полози від землі. Громада вирішила суперечку на користь Меттьюсона, і ставки проти Бека зросли до трьох проти одного.

Однак охочих прийняти заклад не знайшлося: ніхто не вірив, що Бек може здійснити такий подвиг. Було зрозуміло, що Торнтон дав себе втягти у досить ризиковану суперечку. Дивлячись зараз на ці нарти і їхню запряжку з десяти собак, що скрутилися на снігу, дедалі дужче сумнівався в можливості такого подвигу. А Меттьюсон радів.

— Три проти одного! — загорланив він. — Ставлю ще тисячу, Торнтоне! По руках, чи як?

На Торнтоновому обличчі читалися побоювання. Проте в ньому вже заговорив бойовий запал, котрий брав гору над зиском і глухий був до всього, крім майбутньої битви. Він погукав Ганса й Піта. Їхні гаманці були геть легенькі, всі троє насилу нашкребли двісті доларів. Останнім часом їм не щастило: двісті доларів — то був увесь їхній скарб. Але вони без вагання поставили ці гроші проти шестисот доларів Меттьюсона.

Десять Меттьюсонових псів випрягли, й до нарт поставили Бека в його власній упряжі. Занепокоєння, що панувало довкола, передалося і йому, він відчував, що для Джона Торнтона потрібно зробити щось дуже важливе. Коли люди побачили цього пса, шепіт замилування полинув юрбою. Бек був у чудовій формі — жодного граму зайвого жиру. Сто п’ятдесят фунтів його ваги означали сто п’ятдесят фунтів зухвалої сили. Його густа шерсть лисніла, ніби шовк. На шиї й на плечах вона була як грива і наїжачувалася з кожним, навіть найменшим порухом — видно було, що життєва снага нуртує в ньому. Здавалося, кожна шерстина бризкала в нім енергією. Широкі груди й грубі передні ноги були пропорційні розмірам усього тіла, а м’язи випиналися під шкірою тугими кім’яхами. Люди підходили й, обмацуючи ці мускули, запевняли, що вони сталеві. Ставки проти Бека знизилися до двох проти одного.

— Молодчина він у вас, сер, молодчина! — пробурмотів один з нової династії королів Скукум-Бенча.

— Даю вам за нього вісімсот — до випробування, сер, зауважте! Вісімсот на руки — і беру його такого, яким він є.

Торнтон похитав головою й підійшов до Бека.

— Ні, відійдіть від нього! — запротестував Меттьюсон. — Дайте йому волю, тоді це буде чесна гра.

Юрба притихла, чулися тільки окремі голоси, що марно пропонували заклад два проти одного. Усі визнавали, що Бек — чудовий їздовий собака, але перед очима переконливо височіли двадцять мішків борошна по п’ятдесят фунтів кожен і глядачі не зважувалися розв’язати гаманці.

Торнтон опустився на коліна біля Бека, обійняв його голову обома руками й пригорнувся до нього щокою. Сьогодні він не став його жартівливо трясти, не називав лайливими прізвиськами. Ні, він тільки прошепотів йому щось на вухо.

— Якщо любиш мене, Беку… Якщо любиш… — от що він прошепотів йому. І Бек заскиглив від насилу стримуваної нетерплячки.

Усі з цікавістю спостерігали за цією сценою.

У ній було щось загадкове — це скидалось на заклинання. Коли Торнтон звівся, Бек схопив зубами його руку, потримав її у пащі й потім повільно, неохоче випустив. Це була його безсловесна відповідь. Так він по-своєму висловлював любов до хазяїна.

Торнтон відійшов назад.

— Ну ж бо, Беку! — скомандував він.

Бек напнув посторонки, потім попустив їх на кілька дюймів. Це був його звичайний прийом.

— Пішов! — вигукнув Торнтон, і голос його якось особливо чітко й різко пролунав серед напруженого мовчання.

Бек хитнувся праворуч, пригнувся, немов поринаючи у воду, напнув посторонки й раптом ривком зупинив на ходу стопятидесятифунтову масу свого тіла. Поклажа на нартах здригнулася, під полозами щось лунко захрупотіло.

— Давай! — крикнув знову Торнтон.

Бек повторив маневр, цього разу смикнувши ліворуч. Хряскіт переріс у гучний тріск, нарти захиталися, і полози з рипінням сповзли на кілька дюймів убік. Нарти звільнилися від криги.

Люди мимоволі затамували подих.

— Тепер марш!

Команда Торнтона гримнула, мов постріл із револьвера. Бек рвонувся вперед, посторонки напнулися. Все його тіло напружилося в страшному зусиллі, м’язи набрякли вузлами й ходили під шерстю, мов живі. Широкими грудьми він майже припав до землі, голову витягнув уперед, а ноги прорізали паралельні борозни на втоптаному снігу. Нарти хиталися і тремтіли. Ось вони вже наполовину зрушили з місця. Раптом Бек послизнувся однією лапою, у юрбі почувся голосний зойк. Але нарти смикнулися і ривками рушили вперед — спершу на півдюйма… потім на дюйм… ще на два. Поштовхи помітно вирівнювалися, і коли нарти, переборовши нарешті інерцію, набрали швидкість, Бек підхопив їх і повіз.

Люди важко відсапувалися, навіть не усвідомлюючи, що за хвилину перед тим вони не дихали. Торнтон біг за нартами, підганяючи Бека уривчастими, веселими вигуками. Відстань виміряли заздалегідь, і коли Бек підбігав до в’язки дров, що лежала там, де закінчувалися сто ярдів, пролунали захоплені вигуки. Коли Бек, поминувши в’язку, зупинився за командою Торнтона, вони переросли у ревисько. Усі не тямилися від захвату, навіть Меттьюсон. Полетіли в повітря шапки, рукавиці. Люди потискали один одному руки, і всі вигуки зливалися в якийсь нерозбірливий галас.

Торнтон став перед Беком на колінах і, припавши чолом до його чола, почав трясти його. Ті, хто побіг уперед, чули, як він лаяв Бека. Він лаяв його довго і з утіхою, любовно й ніжно.

— Неймовірно, сер! Неймовірно! — бурмотів король Скукум-Бенча. — Даю вам за нього тисячу, цілу тисячу, сер. Ну, хочете тисячу двісті?

Торнтон підвівся. Його очі були вогкі, він навіть не намагався приховати сльози, які бігли по його щоках.

— Ні, сер, — сказав він королеві Скукум-Бенча. — Ні, не хочу. Ідіть під три чорти, сер! Це все, що я можу вам порадити.

Бек схопив зубами Торнтонову руку. Торнтон знову почав трясти його. Глядачі, котрі перейнялись його почуттями, відступили на поважну відстань, і не знайшлося нікого, хто дозволив би собі порушити цю розмову.

Біле Ікло (Збірник)

VII. Заклик почуто


Біле Ікло (Збірник)

За тисячу шістсот доларів, які Бек за п’ять хвилин заробив Джонові Торнтону, той зміг сплатити борги й разом зі своїми компаньйонами вирушив на схід — шукати загублене золоте родовище. Легенда про те родовище була давня, як сама історія цього краю. Багато людей його шукали, дехто наче і знаходив, а більшість не повернулася зі своєї подорожі. Казкове родовище стало причиною багатьох трагедій і було оповите таємницею. Ніхто не знав, хто перший його відкрив. Мовчать про це навіть найдавніші легенди. Відомо було тільки те, що на тому місці стояла стара розвалена хатина. Деякі золотошукачі на смертному ложі присягалися, що бачили і хатину, й родовище, показували самородки, яким не було рівних на всій Півночі. Однак серед живих не було жодної людини, якій поталанило б хоч що-небудь добути з цієї скарбниці. Джон Торнтон, Піт і Ганс взяли із собою Бека та ще шестеро псів й рушили на схід, сподіваючись дійти туди, куди не дійшли інші люди та собаки. Вони пройшли сімдесят миль угору по Юкону, потім звернули ліворуч, пройшли річкою Стюарт, поминули Мейо та Мак-Квещен і продовжували шлях до того місця, де ріка Стюарт перетворюється на струмочок і звивається навколо високих скель гірського хребта, що простягається вздовж усього материка.

Джонові Торнтону небагато треба було від людей і природи. Його не лякали пустельні, дикі місця. Із дрібкою солі в кишені й рушницею за плечима він ішов у глухі ліси і блукав, де заманеться. Він жив, як індіянець, ніколи й нікуди не поспішав, а їжу добував полюванням. А як не щастило вполювати дичини, то з тою ж таки індіянською незворушністю ішов далі, певний, що раніше чи пізніше знайдеться і здобич. Під час великої подорожі на схід їхнє меню складалося зі свіжого м’яса, на нартах було необхідне спорядження й інструменти, а програму було складено на необмежений термін.

Бек тішився таким життям — полювання, риболовля, мандри новими, незнайомими місцями. Вони то йшли без перепочинку декілька тижнів поспіль, то тижнями відпочивали в таборі, й собаки байдикували, а люди довбали мерзлу землю або породу і невтомно промивали її в коритах біля багаття, шукаючи золото. Часом вони потерпали від голоду, а часом розкошували — усе залежало від того, чи багато траплялося дичини й чи вдалим було полювання. Настало літо. Люди і собаки, нав’ючені поклажею, перепливали плотами голубі гірські озера, спускалися або піднімалися за течією незнайомих річок у вутлих човниках, випиляних зі стовбурів дерев.

Минали місяці, а вони знай блукали дикими просторами безлюдного краю, де, за легендою про покинуту хатину, колись жили люди. Мандрівники переходили гірські хребти, що розділяли ріки. Не раз вони потрапляли в страшенні бурі, тремтіли від холоду на голих вершинах між дрімучими лісами і вічними снігами, спускалися в теплі долини, де літали хмари мошви. В тіні льодовиків вони збирали стиглі суниці й квіти, що красою могли затьмарити найкращі квіти Півдня. Восени вони опинилися в чарівній країні озер, мовчазній і похмурій, де, мабуть, колись водилася дичина, але тепер не видно було жодних ознак життя — тільки холодний вітер свистів та меланхолійно хлюпали хвилі біля пустельних берегів.


Дві зими блукали вони у пошуках давніх людських слідів. Якось вони натрапили на стежку в дрімучому лісі. Це була дуже давня стежка — і вони подумали, що хатина десь зовсім поруч. Та стежина невідомо звідки брала свій початок і невідомо куди вона вела — так само залишилося загадкою, хто й для чого її протоптав.

Наступного разу вони натрапили на руїни мисливського куреня, і між зотлілими ковдрами Джон Торнтон знайшов кремінну рушницю з довгою цівкою. Він знав, що такі рушниці випускала Компанія Гудзонової затоки в перші роки золотої лихоманки. Тоді за одну рушницю давали таку ж заввишки паку бобрових шкурок. Крім тієї рушниці, там більше нічого не було — жодних свідчень про людину, що колись побудувала цей курінь і покинула в ньому свою зброю.

Знову настала весна, і після довгих поневірянь вони зрештою знайшли не легендарну хатину, а наземний вихід родовища у широкому роздолі. Там було стільки золота, що воно, мов жовте масло, осідало на дні промивного корита. На цьому вони завершили свої пошуки. Тут вони за день намивали на тисячі доларів щирого золотого піску й самородків. Працювали щодня. Золото насипали в мішки з лосячих шкур, по п’ятдесят фунтів у мішок. Мішки укладали штабелями, як дрова, перед куренем з ялинового гілля. Захопившись роботою, вони не помічали, як летить час. Дні минали, мов сон, а мішки із скарбами росли й росли.

Собаки байдикували. Час від часу їм треба було тільки приносити дичину, на яку полював Торнтон. Годинами Бек замислено лежав біля вогню. Саме в цю пору байдикування він дедалі частіше уявляв коротконогу волохату людину. І, мружачись на вогонь, Бек у своїй уяві блукав із цією людиною в іншому світі.

У тому іншому світі, напевне, панував страх. Спостерігаючи за волохатою людиною, коли та спала біля багаття, уткнувши голову в коліна й обійнявши її руками, Бек зауважував, що спить вона неспокійно, часто здригається уві сні, а прокидаючись, боязко вдивляється в темряву й підкидає галуззя у вогонь. Якщо вони ходили берегом моря, де волохатий збирав мушлі й одразу виїдав їх, його очі бігали, перевіряючи, чи не зачаїлась де небезпека, а ноги ладні були за першої тривожної ознаки мчати геть. Лісом вони пробиралися нечутно — попереду волохань, за ним Бек. І обидва завжди були напоготові, вуха в обох ворушилися й ніздрі здригалися, тому що в людини слух і чуття були такі ж тонкі, як у Бека. Волохань так само хутко лазив по деревах, як і бігав по землі. Хапаючись за гілля, часом він долав між деревами відстань завдовжки десять-дванадцять футів, балансуючи в повітрі й ніколи не падаючи. На деревах він почувався так само вільно, як на землі. Беку пригадувалися ночі, коли він сторожував під деревом, де, міцно вчепившись руками за гілляки, спала волохата людина.

Ці дивовижні марення, в яких до Бека приходила волохата людина, були покликом, який і раніше долинав із глибин темного лісу. Він тривожив Бека, викликав у нього незрозумілі бажання. Бек почував якусь невиразну радість, занепокоєння і незбагненну тугу. Тоді він біг у ліс, звідки вчував цей поклик, шукав його там, як щось реальне. Залежно від настрою, гавкав то тихо, то войовничо. Він тицявся носом у холодний лісовий мох або сиру землю, вкриту високою травою, і вдихаючи ті пахощі, пирхав з утіхи. Або годинами, немов причаївшись у засідці, лежав за поваленими стовбурами, і, наставивши вуха, широко розплющивши очі, ловив кожен звук, кожен рух навколо, ніби підстерігаючи той невідомий поклик, що не давав йому спокою. Він і сам не знав, навіщо все це робить, бо перебував під владою надзвичайної невідомої сили.

Його охопили непереможні інстинкти. Часом лежить у таборі й дрімає в теплі — аж раптом зведе голову, наставить вуха, напружено вслухаючись, потім підхоплюється й мчить, годинами гасає лісом або в полі. Йому подобалось бігати по дну пересохлих річок, стежити за життям лісу. Днями він лежав у кущах, звідки можна було спостерігати за куріпками, які поважно походжали в траві або перелітали з місця на місце. Але найдужче подобалося Беку бігати світлими сутінками літніх ночей і слухати сонний шепіт лісу, читати звуки й прикмети, як людина читає книгу, шукати той поклик, який він завжди чув наяву і вві сні.

Якось уночі він злякано прокинувся, широко розплющив очі й почав тремтячими ніздрями втягувати повітря. Вся шерсть на ньому стала дибки. З лісу доносився поклик, такий виразний, як ніколи. Це було протяжне виття, і схоже, й несхоже на виття їздових собак. Беку воно видалося знайомим — так, він уже чув його колись! Кількома стрибками він вибіг із табору й безгучно помчав у ліс. Коли виття стало чути зовсім близько, Бек стишив ходу. Він ступав дуже обережно, аж нарешті підійшов до відкритої галявини і, визирнувши з-за дерева, побачив великого худого вовка, що вив, задерши морду.

Бек скрадався, мов тінь, але вовк почув його і перестав вити. Він нюхав повітря, намагаючись визначити, де ворог. Витягнувши хвоста і обережно ступаючи по землі, Бек тихенько вийшов на галявину. У кожному його русі відчувалась погроза й водночас дружня пропозиція миру. Саме так зустрічаються лісові хижаки. Але вовк, побачивши Бека, кинувся навтьоки. Охоплений шаленим бажанням наздогнати сірого брата, Бек великими стрибками помчав услід. Він загнав його до пересохлого струмка — далі там були суцільні зарості чагарника. Вовк заметався, закрутився, присідаючи на задні лапи, як це робили Джо й інші собаки, коли їх заганяли в глухий кут. Він гарчав і, наїжачившись, клацав зубами.

Бек не нападав, а кружляв біля вовка, доводячи свої мирні наміри. Але вовк поставився до нього з підозрою й було видно, що він боявся, адже Бек був утричі більший за нього і на цілу голову вищий. Вилучивши слушну мить, сіромаха кинувся тікати. Знову розпочалася погоня. Часом Бекові вдавалося знову загнати його в якусь глуху місцину, і все повторювалося наново. Вовк був дуже виснажений, але і Беку не так-то й легко було наздогнати його. Він біг, а коли Бекова голова опинялася біля його боку, починав крутитися на місці, готовий захищатися, але з першою ж нагодою знову кидався навтьоки.

Зрештою Бек домігся свого. Вовк переконався у його мирних намірах, обернувся, й вони обнюхалися. Установивши таким чином дружні взаємини, вони стали бавитись, але це була напружена гра, в ній відчувалась боязка обережність, під котрою часто ховається дика лють. Погравшись із Беком, вовк подріботів собі клусом, мовби кудись поспішаючи і запрошуючи Бека йти за ним.

Вони побігли разом спочатку понад річкою, схилом долини, на дні якої вона текла, потім перевалили через похмурі гори, де вона брала початок.

Протилежним схилом вододілу вони спустилися на рівнину, де були густі ліси й багато річок. Цими лісами вони бігли далі. Спливали години, уже й сонце стояло високо в небі, стало тепліше. Бек був у дикому захваті. Тепер він знав, що біжить поруч зі своїм лісовим братом, біжить туди, звідки долинав владний поклик, що вчувався йому вві сні та наяву. У ньому раптом оживали якісь прадавні спогади, і він відгукнувся на них. Усе, що відбувалось зараз, колись уже було, у тому, іншому світі, що невиразно виринав у його спогадах. Він так само бігав на волі, і під ногами в нього була незаймана земля, а над головою — неосяжне небо.

Вони зупинилися біля струмка, щоб напитися. Раптом Бек згадав Джона Торнтона. Він сів. Вовк знову побіг туди, звідки долинав поклик, але, помітивши, що Бек сидить на місці, повернувся, потицявся носом у його ніс і спробував поквапити його. Але Бек відвернувся від нього й повільно рушив назад. З годину його дикий побратим біг поруч і тихо повискував. Потім він сів, звів морду до неба й завив. Віддаляючись, Бек ще довго чув це тужне виття, аж поки воно затихло вдалині.

Коли Бек влетів у табір, Джон Торнтон саме обідав. Собака кинувся до нього і, шаленіючи від любові, повалив господаря додолу, плигав на нього, лизав йому обличчя, кусав його руку — одне слово, «клеїв дурня», як це називав Джон Торнтон. А господар, схопивши пса за голову, торсав його і любовно лаяв останніми словами.

Дві доби Бек не виходив за межі табору й невідступно пильнував Торнтона. Він ходив за ним назирці, супроводжував його до копальні, дивився, як він їсть, як увечері залазить під ковдри й уранці вилазить з-під них. Та минули дві доби, і поклик з лісу зазвучав у Бекових вухах ще наполегливіше. Його знову переслідували спогади про веселі долини по той бік гір, про лісового брата, про те, як вони бігли поруч серед неозорих лісових просторів. Він знову почав ходити в ліс, але дикого брата більше не зустрічав. Хоч як прислухався він довгими ночами, та так і не почув його виття.

Він почав на декілька днів пропадати з табору, ночував у лісі. Якось він перебрався через знайомий вододіл і знову потрапив до країни лісів і рік. Тут він блукав тиждень в даремних пошуках свіжих слідів дикого брата. Він харчувався дичиною, яку вдавалося вполювати, і невтомно біг і біг легкими, довгими стрибками. Він ловив лососів у великій річці, що десь далеко впадала в море, біля цієї ж річки він загриз чорного ведмедя. Ведмідь, так само як і Бек, ловив тут рибу й, засліплений комарами, кинувся бігти до лісу, страшний у своїй безсилій люті. Незважаючи на його безпорадність, сутичка була жорстокою й остаточно розбурхала у Бекові звіра. За два дні він повернувся на те місце, де лежав убитий ведмідь, і побачив там десяток росомах, які билися за здобич. Він розкидав їх, як полову, а дві, що не встигли втекти, так і лишилися біля річки, назавжди позбавлені можливості битися.

Бек обертався на кровожерного хижака, який вбиває живих істот, щоб вижити самому, і без чужої допомоги, покладаючись лише на свою силу й хоробрість, тріумфує над ворожою природою, виживає там, де може вижити тільки дужий. Усвідомлення своєї сили розбурхало в ньому гордість. Вона виявлялася у всіх його рухах, у грі кожного мускула, про неї свідчили всі його звички, і, здавалося, ця гордість навіть надавала нового блиску і пишності його чудової шерсті. Якби не коричневі плями на морді й над очима та біла смужка шерсті на грудях, то його можна було б сприйняти за величезного вовка. Від батька-сенбернара він успадкував свої розміри й вагу, але все інше було від матері-вівчарки. Морда в нього була довга, вовча, тільки більша, ніж у вовка, а череп, хоч і ширший та масивніший, за формою скидався на вовчий.

Він мав вовчу хитрість, підступну хитрість дикого звіра. А крім того, у ньому поєдналися розум вівчарки й тямущість сенбернара. Все це із набутим досвідом життя на Півночі робило Бека страшнішим від будь-якого звіра, котрий нишпорить у диких лісах. Пес харчувався дичиною і був у розквіті сил, життєва снага била в ньому через край. Коли Торнтон гладив його по спині, Бекова шерсть потріскувала під його рукою, немов кожна її волосина випромінювала прихований у ньому магнетизм. Кожна клітина тіла й мозку, кожна жилка й кожний нерв — усе тепер жило напруженим життям, працювало, мов точно налагоджений механізм. На все, що він бачив і чув, на все, що вимагало відгуку, Бек відгукувався із блискавичною швидкістю. Собаки північних порід швидко нападають і швидко захищаються від нападу, але Бек робив це вдвічі швидше.

Побачить рух, почує звук — і реагує на них раніше, ніж інший собака встиг би зміркувати, у чому річ. Бек сприймав, вирішував і діяв одночасно. Ці три моменти — сприймання, рішення, дія, — як відомо, йдуть один за одним. Але в Бека проміжки між ними були такі незначні, що, здавалося, усе відбувалося блискавично. Його м’язи були заряджені життєвою енергією, працювали швидко й точно, як сталеві пружини. Буйне, радісне життя розливалося в ньому потужним потоком — здавалося, ось-ось цей потік у своєму нестримному прагненні розірве його на шматки, вирветься назовні й заллє увесь світ.

— Іншого такого собаки на світі немає й не було! — сказав якось Джон Торнтон товаришам, спостерігаючи за Беком, що прямував до виходу з табору.

— Авжеж, коли його відливали, форма, напевно, луснула! — кинув Піт.

— Їй-богу, я сам так думаю, — підтвердив Ганс.

Вони бачили, як Бек виходив з табору, але не бачили миттєвої й страшної зміни, що відбувалася в ньому, допіру ліс ховав його від людських очей. У лісі він прямував не так поважно, як у таборі, там він одразу перетворювався на дикого звіра й скрадався, мов кішка, ховаючись між деревами, ніби тінь серед інших тіней лісу. Він міг будь-де знайти собі прихисток, умів повзти на животі, як змія, й раптово нападати й завдавати удару. Він спритно витягав куріпку із гнізда, убивав сплячого зайця й ловив на лету бурундуків, які, загавившись, не встигали втекти на дерево. Він спритно ловив рибу в річках, і навіть бобрів, що лагодили свої греблі, не рятувала їхня обережність. Бек убивав не з безглуздої жорстокості, а для того, щоб насититися. Він любив їсти тільки те, що вбивав сам. У його поведінці на полюванні часом давалося взнаки бажання побавитися. Наприклад, він залюбки підкрадався до білки і, коли та вже майже була в нього в зубах, давав змогу переляканій вивірці шугонути на верхівку дерева.

До осені в лісі з’явилося багато лосів, — на зиму вони повільно спускалися з гір у долини. Бек уже якось зацькував лосеня, що відбилося від стада, але йому кортіло більшої здобичі. Одного разу він наткнувся на неї в горах біля річки. Лосяче стадо, голів із двадцять, прийшло сюди з лісу, за ватажка був здоровезний самець понад шість футів на зріст. Він був розлючений, тож про більш грізного супротивника Бекові годі було мріяти. Лось похитував величезними рогами, які розгалужувалися на чотирнадцять відростків. У його очах світилася скажена лють. Помітивши Бека, він страшенно заревів.

Ближче до грудей, у боці того самця стирчала стріла, що й була причиною його люті. Інстинкт, успадкований Беком од пращурів, що колись полювали в лісі, підказав йому, що насамперед треба відбити ватажка від стада. Завдання було нелегке. Пес гавкав і метався перед лосем на такій відстані, щоб його не могли дістати величезні роги й страшні копита, які одним ударом вибили б із нього дух. Не маючи можливості обернутися спиною до цього ікластого чудовиська й піти, лось остаточно втратив самовладання. У нападах люті він раз у раз наступав на Бека, але той спритно ухилявся, прикидаючись безпомічним. Це ввело в оману лося, й він відходив далі й далі. Але щоразу, як старий лось відходив од стада, двійко молодих самців атакували Бека, даючи пораненому ватажкові можливість повернутися.

Хижаки мають особливе терпіння, невтомне, наполегливе, завзяте, як саме життя. Це терпіння допомагає павукові в павутинні, змії, що згорнулася кільцем, пантері в засідці нескінченними годинами чатувати на здобич. Це терпіння притаманне всім звірам, що полюють на живу їжу. Було воно і в Бека: він забігав збоку й затримував стадо, дражнив молодих самців, лякав самок з лосенятами, доводячи пораненого ватажка до сказу. Це тривало півдня. Бек немов роздвоювався, атакуючи зусібіч, лякаючи стадо, знову й знову відрізуючи свою жертву, допіру їй вдавалося повернутися до стада.

До кінця дня, коли сонце почало хилитися за обрій (осінь вступила у свої права, смеркало рано, і ніч уже тривала шість годин), молоді лосі дедалі менше відходили від стада, щоб допомогти своєму ватажкові. Наближалася зима, їм треба було поспішати вниз, у долини, а тут ніяк не вдавалося спекатися цього невтомного звіра, що затримував їх. До того ж небезпека загрожувала не стаду, не їм, молодим, а лише життю одного старого лося. Власне життя було їм дорожче, тож вони ладні були пожертвувати ватажком.

Настали сутінки, а старий лось стояв і дивився на своє стадо — на самиць, яких він любив, на лосенят, яким був батьком, на самців, яких підкорив собі. Він дивився, як вони квапливо зникали у надвечірній пітьмі. Він не міг піти з ними, тому що перед його носом танцювало безжалісне ікласте чудовисько. Він важив понад п’ятсот кілограмів, він прожив довге, суворе життя, сповнене боротьби. Аж ось на нього чигає смерть від зубів якоїсь істоти, котра ледь досягала його масивних вузлуватих колін!

Відтоді Бек ні вдень, ні вночі не залишав свою здобич, не давав пораненому лосеві й хвилини спокою. Він не дозволяв йому поскубти листя чи пагонів молодих беріз і верб, не давав напитися зі струмочків, які вони переходили, і лось не міг угамувати спрагу. Часто він у розпачі починав бігти. Бек навіть не намагався його зупинити, а спокійно біг за ним по п’ятах, задоволений такою забавкою. Коли лось стояв на одному місці, Бек лягав на землю; коли ж той намагався поїсти або попити, він люто кидався на нього.

Велика лосева голова з розлогими рогами схилялася дедалі нижче, ішов він дедалі повільніше. Тепер він довго стояв на місці, опустивши морду, вуха його обвисли, тож Бек мав час, аби напитися або відпочити. Коли він, важко дихаючи й висолопивши червоного язика, лежав, не спускаючи очей з величезного лося, йому здавалося, що все довкола набуває геть іншого вигляду. Він відчував: у світі відбувається щось нове. Здавалося, разом з лосями сюди незримо прийшли і якісь інші живі істоти. Ліс, і вода, і повітря аж тремтіли від їхньої присутності. Це підказувало йому якесь внутрішнє, безпомилкове чуття. Він не бачив і не чув нічого незвичайного, але він знав, що в навколишньому світі щось змінилося, що десь нишпорять якісь дивні істоти. І він вирішив досліджувати довколишній світ, але тоді, коли доведе свою нагальну справу до кінця.

Наприкінці четвертого дня він таки упорав старого лося. Цілий день і цілу ніч він залишався біля своєї здобичі, їв, спав і блукав околицями. Відновивши сили, він згадав про Джона Торнтона і легким чвалом помчав до табору. Він біг багато годин, жодного разу не збившись із заплутаної дороги, прямуючи додому незнайомою місцевістю з такою певністю, що міг би посоромити людину з компасом.

Дорогою Бек дедалі дужче відчував довкола щось нове, тривожне. Усюди відчувалось якесь інше життя, ніж те, що тривало тут улітку. І свідченням того було не лише таємниче внутрішнє чуття. Про це щебетали птахи, про це пліткували між собою білки, навіть вітерець нашіптував йому це. Бек кілька разів зупинявся і, нюхаючи свіже ранкове повітря, вчував у ньому звістку, що змушувала його бігти швидше. Його гнітило передчуття якогось лиха, що насувалося або, можливо, вже сталося. І коли він перетнув останній вододіл і спустився в долину, де був табір, то побіг тихіше і з особливою обережністю.


Пробігши зо три милі, він наткнувся на свіжі сліди, і шерсть в нього на загривку стала дибом. Сліди вели до табору Джона Торнтона! Бек помчав швидше і тихіше. Всі почуття в ньому були напружені, він гостро сприймав подробиці, які багато розповіли йому, — та не про все. Бек нюхом чув, що стежиною, якою він біг, пройшли якісь люди. Щось лиховісне таїв у своєму мовчанні принишклий ліс. Замовкли птахи, поховалися всі білки, тільки одна трапилася Бекові на очі: її сіреньке блискуче тільце так щільно припало до сухої гілляки, що здавалося її частиною, якимсь наростом на дереві.

Бек мчав легко й безгучно, мов тінь, аж раптом у кущах він побачив Ніга. Пес лежав на боці й був мертвий. Либонь, він доповз сюди та й сконав. У його тілі стирчало кілька стріл.

Пройшовши ще сто ярдів, Бек наткнувся на одну з їздових собак, куплених Торнтоном у Доусоні. Собака в передсмертних муках корчився на землі біля стежки, і Бек обійшов його, не зупиняючись. З табору, то затихаючи, то гучнішаючи, глухо долинали голоси, — то була протяжна монотонна пісня. Бек проповз на животі до кінця просіки і знайшов Ганса. Ганс лежав долілиць, нашпигований стрілами, як дикобраз. І саме в цю хвилину, глянувши убік, де раніше стояв їхній курінь із ялинових гілок, Бек побачив видовище, від якого в нього вся шерсть наїжачилася. Його охопила нестримна лють. Сам того не усвідомлюючи, він голосно, грізно, люто загарчав. Востаннє в житті пристрасть у ньому взяла гору над хитрістю й розумом. Бек утратив розум, і провиною цьому була його велика любов до Джона Торнтона.

Іхети, що танцювали навколо решток куреня, раптом почули страшенне рикання звіра, що мчав на них. Такого страховиська вони ще ніколи не бачили. Мов живий ураган, люто налетів на них Бек, збожеволівши від жаги помсти. Він кинувся на того, хто стояв найближче (це був вождь іхетів), і так шарпонув його за горлянку, що з вени фонтаном бризнула кров. Коли індіянець упав, Бек стрибнув на наступного і йому теж перегриз горло. Ніщо не могло його зупинити. Він кинувся в юрбу, рвав, терзав і знищував, хоч стріли сипалися на нього, мов град. Він плигав з такою швидкістю, а індіянці збилися в таку тісну купу, що не пса поціляли своїми стрілами, а один одного. Якийсь молодий мисливець метнув у Бека спис, але він поцілив у іншого мисливця, та ще й з такою силою, що вістря прохромило його наскрізь і вийшло спиною. І тут іхетів охопив панічний жах — вони кинулися в ліс, волаючи, що на них напав злий дух.

Бек справді здавався втіленням диявола, коли гнав їх поміж деревами, як оленів. Цей день був фатальним для іхетів. Вони розбіглися лісами, і лише за тиждень далеко в долині зібралися і почали підраховувати втрати.

А Бек повернувся в порожній табір. Піта він знайшов у курені — його застали сонного й убили, перш ніж він встиг вилізти з-під ковдр. На землі видно було свіжі сліди Торнтона, який відчайдушно боронився від напасників, і Бек обнюхав ті сліди. Вони привели його до глибокого ставка. Коло берега лежала у воді вірна Скіт, яка до останньої хвилини не покинула хазяїна. Ставок був каламутний, бо в ньому промивали руду, тож пес не бачив того, що лежало на дні. А лежав там Джон Торнтон: Бек простежив його сліди до самого берега, і слідів назад не було.

Цілий день Бек сидів біля ставка або неспокійно бродив табором. Він знав, що таке смерть: людина перестає рухатися, потім назавжди зникає з життя. Він зрозумів, що Джон Торнтон помер, що його немає й не буде, і відчував якусь порожнечу всередині. Це було схоже на голод, але порожнеча завдавала болю, і ніякою їжею її не можна було заповнити. Біль ущухав лише тоді, коли він дивився на трупи іхетів. Тоді його охоплювала гордість, ще ніколи він так не пишався собою! Адже він убив людину, найшляхетнішу дичину, убив за законом кийка та ікла. Він із цікавістю обнюхував мерців. Виявляється, вбити людину дуже легко! Легше, ніж звичайного собаку. Без стріл, списів і палиць їм годі зрівнятися з ним, Беком! Це означає, що як у них немає зброї, то їх нічого боятися.

Настала ніч, високо над деревами зійшов повний місяць, ліс затопило примарне сяєво. Сидячи в зажурі біля ставка, Бек раптом відчув, що в лісі відбувається щось нове для нього. Він підвівся, насторожив вуха, понюхав повітря. Здаля долинуло самотнє вовче виття, згодом до нього приєднався цілий хор голосів. Виття лунало дедалі голосніше і весь час ближчало. Бек знову відчув, що чув цей поклик в тому, іншому світі, який жив у глибинах його пам’яті. Він вийшов на відкриту місцевість і прислухався. Так, це був той самий багатоголосий поклик! Ніколи він ще не звучав так наполегливо, не вабив так, як зараз, і Бек ладен був йому коритися. Джон Торнтон помер. Його більше нічого не стримує. Люди з їхніми вимогами і правами більше не існували для Бека.

Полюючи за здобиччю, вовча зграя ішла слідами лосячого стада. Поминувши край лісів і рік, зграя увійшла в долину. Вона залляла галявину сріблястим потоком, що лиснів у місячному сяєві, а посередині галяви стояв Бек, нерухомий, як статуя, і чекав. Цей величезний звір наводив на вовків страх, і лише за хвилину найхоробріший з них стрибнув на Бека. Бек завдав блискавичного удару, зламав йому шийні хребці, а тоді знову завмер. За ним у передсмертній агонії качався вовк. Ще три вовки по черзі намагалися напасти на нього, та всі відступили з розірваним горлом або плечем.

Врешті на нього кинулася вся вовча зграя. Вовки збились в купу, заважаючи один одному від нетерплячки. Але Бекові стала в пригоді дивовижна спритність. Він крутився на задніх лапах, атакував зубами й пазурами, відбиваючись одночасно від усіх напасників. Щоб його не застукали ззаду, він мусив відступити. Бек задкував, аж поки минув ставок і опинився в руслі пересохлої річки.

Далі він наткнувся на високий укіс і, прямуючи попід ним, дістався до глибокої виямки, де його хазяї брали пісок для промивання. Тут він був захищений із трьох боків, тож залишалося тільки відбивати атаки спереду.

Він так успішно воював, що вже за півгодини збентежені вовки відступили. Вони важко дихали, висолопивши язики. Їхні ікла виразно біліли у місячному сяєві. Одні прилягли, задерши морди й настороживши вуха. Інші стояли, стежачи за Беком. А декотрі хлебтали воду із ставка. Великий і худий сірий вовк обережно виступив уперед, в його очах читалася приязнь. Бек упізнав дикого побратима, з яким він добу бігав лісом. Вовк тихенько заскавчав і, коли Бек відповів йому, вони обнюхалися.

Потім до Бека підійшов старий, укритий шрамами вовк. Бек спочатку ошкірився, але потім обнюхався і з ним. Після цієї церемонії старий вовк сів, звів морду до місяця й протяжно завив. Завили й решта. Бек упізнав той поклик, що тривожив його довгими ночами. І він теж сів і завив. Коли всі затихли, він вийшов зі свого укриття, і зграя оточила його й почала обнюхувати. Ватажки знову завили й побігли в ліс. Вовки кинулися за ними з голосним виттям. І Бек побіг поруч зі своїм диким побратимом. Біг і вив.

На цьому й завершується оповідь про Бека. За кілька років іхети помітили, що порода лісових вовків трохи змінилася. Траплялися вовки з коричневими плямами на голові й морді, з білою смужкою на грудях. Але найдивовижніше було те, що, як розповідали іхети, на чолі вовчої зграї бігав Дух Собаки. Вони боялися цього пса, адже він був хитріший від них. Взимку він крав їхні запаси, забирав здобич із їхніх пасток, загризав їхніх собак і не боявся найхоробріших мисливців.

Розповідали ще й страшні речі: інколи мисливці не поверталися з лісу додому, а деяких знаходили мертвими, з перегризеним горлом, і на снігу видніли сліди, що були більші од вовчих лап.

Восени, коли іхети полюють на лосів, вони завжди обходять одну долину. А коли біля вогнищ розповідають про те, як у цю долину прийшов Злий Дух, на обличчях індіянських жінок читається сум.

Іхети не знають, що влітку в цю долину забігає один лісовий звір. Це великий вовк із чудовою шерстю, схожий і несхожий на інших вовків. Він приходить сам і сидить на галявині поміж деревами. Тут лежать зотлілі мішки з лосиних шкур, і з них на землю стікає золотий струмок. Золото вже поросло травою, що ховає його від сонця.

Якусь годину той дивний вовк понуро сидить на галявині, а потім довго і сумно виє, після чого йде геть.

А з настанням довгих зимових ночей його можна побачити на чолі цілої зграї, що полює на здобич. У блідому місячному світлі, у мерехтливих переливах північного сяйва біжить він на чолі своїх побратимів і співає пісню про юність цього світу, — пісню вовчої зграї.

Біле Ікло (Збірник)

Біле Ікло


Біле Ікло (Збірник)

Частина перша


Біле Ікло (Збірник)

Розділ перший

Мисливська стежка


Біле Ікло (Збірник)

На берегах крижаної річки похмуро чорнів старезний ялиновий бір. Нещодавно промчав буревій, зірвав з дерев білу покрову інею, й вони, темні та лиховісні в присмерках надвечір’я, хилилися одне до одного. Навколо панувала мертва тиша. Весь цей край, позбавлений ознак життя з його рухом, був такий пустельний і холодний, що дух, який ширяв над ним, не можна було назвати навіть духом скорботи. Лунав тут сміх, страшніший, ніж печаль, сміх, безрадісний, мов посмішка сфінкса, сміх, що, мов та холоднеча, проймає наскрізь своєю бездушністю. Це споконвічна мудрість — владна й піднесена над світом — глумилася над марністю життя, марністю боротьби. То була глухомань — дика північна пустеля, до самісіньких глибин скута лютою холоднечею.

Одначе щось живе рухалося в ній і кидало їй виклик. Річковою кригою бігла запряжка їздових собак. Їх кудлаті шуби вкрилися памороззю, а віддих застигав у повітрі й осідав на хутрі крижаними скалками. Собаки були в шкіряній збруї, яка кріпилася ремінними посторонками до саней, що волочилися за ними. Сани, без полозів із товстої березової кори всією поверхнею лягали на сніг. Їхній передок був загнутий угору, мов аркуш паперу, щоб долати м’які снігові хвилі. На санях була прив’язана вузька довга скриня. І хоч були там ще інші речі — одяг, покривала, сокира, кавник, сковорода, — та чомусь впадала у вічі та вузька довга скриня, що займала більшу частину саней.

Поперед собак, насилу переставляючи ноги, йшов на лижах чоловік. За саньми плентався другий. На санях, у скрині, лежав третій — він уже завершив свою земну працю, Дика Земля зламала його, тож він більше не міг ні рухатися, ні боротися. Дика Земля не любить руху. Вона повстає проти всього живого, чинить шалений опір життю, тому що життя — це рух, це нестримний виклик Пустелі, тож вона прагне знищити будь-які прояви й ознаки життя, зупинити все, що рухається. Вона сковує воду, щоб затримати її стрімкий плин, що прямує до моря; вона висмоктує соки з дерев, і їхні могутні серця клякнуть від холоду; та найлютіше розправляється Дика Земля з людиною, прагне підкорити її, погасити завзяття і зламати непохитність, тому що людина — найневгамовніша істота в світі, й завжди повстає проти законів білої пустелі, які прирікають на загибель будь-який рух.

Та всупереч усьому коло саней ішло двоє безстрашних і несхитних людей, які не збиралися прощатися з життям. Їхні вії, щоки й губи так взялися інеєм від крижаного подиху, що під білою корою не було видно облич. Загорнені в хутра, вони здавалися привидами-могильниками з потойбічного світу, що десь у царстві тіней ховають примару. Але це були живі люди, що проникли в край скорботи, глуму й безмовності, зухвалі сміливці, які шукали великих пригод і відважилися стати на герць із могутнім світом, настільки ж далеким, пустельним та чужим, як і неосяжний простір космосу.

Йшли вони мовчки, заощаджуючи подих для ходи. Тиша, майже відчутна на дотик, огортала і сковувала їх зусібіч. Вона тиснула на розум, як вода на великій глибині тисне на тіло водолаза. Вона гнітила їх безмежжям і непохитністю свого закону. Вона добиралася до найпотаємніших закутків їхньої свідомості, вичавлювала з неї, як сік з винограду, все напускне, весь фальшивий запал і всю надмірну самовпевненість, притаманну людській душі, аж вони відчули себе лише незначними смертними істотами, порошинками, малесенькими цятками, які рухаються навмання, не помічаючи гри всемогутніх і сліпих сил природи.

Минула година, за нею друга. Бліде світло короткого тьмяного дня почало вже мерхнути, коли навколишню тишу порушило кволе виття, що долинало десь здалеку. Воно стрімко піднеслося вгору, сягнуло найвищої ноти й завмерло на ній, тремтливе й напружене, а потім поволі стихло. Можна було подумати, що то стогін чиєїсь пропащої душі, якби не вчувалася в ньому сумна лють і голодне завзяття.

Чоловік, який ішов попереду, озирнувся, зустрівся поглядом зі своїм товаришем, що брів за саньми, й вони кивнули один одному. І знову тишу пронизало виття. Люди прислухалися, намагаючись визначити, де народжуються ті звуки, і стало зрозуміло, що линуть вони зі снігових просторів, якими щойно пробирались мандрівники.

Незабаром у відповідь тишу роздерло ще пронизливіше виття, теж позаду, трохи лівіше.

— Це вони за нами женуться, Білле, — сказав той, що прокладав дорогу. Якось хрипко й неприродно звучав його голос, та й говорив він із натугою.

— Здобичі в них мало, — відказав його супутник. — Вже кілька днів я не бачив жодного заячого сліду.

Мандрівники замовкли, напружено прислухаючись до виття, що линуло їм навздогін.

З вечірніми сутінками вони повернули собак до ялиць на березі річки й там отаборилися на ніч. Труну зняли й поставили коло багаття, тож вона правила їм за стіл і за лаву. Збившись докупи по той бік багаття, пси гарчали й гризлися, проте ніяк не хотіли бігти в темряву.

— Щось вони надто вже туляться до вогню, — сказав Білл.

Сидячи навпочіпки перед багаттям і прилаштовуючи кавника зі шматком криги, Генрі мовчки кивнув головою. Озвався він аж тоді, як сів на труну й почав їсти.

— Шкуру свою бережуть. Знають, що тут їх нагодують, а там їх самих зжеруть. Розумні.

Білл похитав головою.

— Хто його зна!

Товариш глянув на нього з подивом.

— Вперше чую, щоб ти сумнівався в їхньому розумі.

— Генрі, — сказав Білл, повільно розжовуючи боби, — а ти часом не звернув уваги, як гризлися пси, коли я їх годував?

— Справді, метушні було більше, ніж звичайно, — визнав Генрі.

— А скільки в нас собак?

— Шість.

— Отож… — Білл зробив паузу, щоб надати більшої ваги своїм словам. — І я кажу, Генрі, що в нас шість собак. Я дістав шість рибин із мішка й дав кожному собаці по рибині — однієї не вистачило.

— Виходить, прорахувався.

— У нас шість собак, — незворушно повторив Білл. — Я взяв шість рибин. Одновухому риби не вистачило. Довелося витягти з мішка ще одну рибину.

— У нас всього шість собак, — наполягав Генрі.

— Генрі, — вів своєї Білл, — я не хочу сказати, що всі були собаки, але по одній рибині дісталося сімом.

Генрі перестав жувати, подивився через багаття на псів і полічив їх.

— Тільки шість зараз, — сказав він.

— Сьомий утік, я бачив, — спокійно і впевнено сказав Білл. — Їх було семеро.

Генрі глянув на нього співчутливо.

— Швидше б нам з тобою добратися до місця.

— Що ти цим хочеш сказати?

— А те, що цей наш вантаж впливає на твої нерви, тобі ввижається невідь-що…

— І я так подумав, — повагом відказав Білл. — Допіру він побіг, я відразу глянув на сніг і побачив сліди; потім полічив собак — всі шестеро тут. А сліди залишились на снігу. Хочеш глянути? Ходімо — покажу.

Генрі нічого не відповів і мовчки продовжував жувати. З’ївши боби, він запив їх гарячою кавою, втерся рукавом і сказав:

— Отже, гадаєш, то був…

Його урвало протяжне тужне виття, що линуло з темряви.

Генрі мовчки прислухався і, махнувши в той бік рукою, докінчив:

— …гість відтіля?

Білл кивнув головою.

— Хоч як мізкуй, нічого іншого на думку не спадає. Ти ж сам бачив, яку бучу звели собаки.

Несамовите виття дужчало й лунало тепер звідусіль, із усіх боків долинало завивання у відповідь, — мертва тиша перетворилася в пронизливе пекельне голосіння. Від тих звуків, що проймали наскрізь, перелякані собаки збилися докупи й так близько тулилися до вогнища, що від полум’я займалося їхнє хутро. Білл підкинув хмизу й запалив люльку.

— Щось ти геть зажурився… — сказав Генрі.

— Друже… — Якусь хвилю Білл у задумі пахкав люлькою. — Я оце думаю: він щасливіший за нас із тобою. — Білл постукав пальцем по труні, на якій вони сиділи. — Коли ми помремо, Генрі, то добре, як хоч камінням закидають наші тіла, щоб їх голодні пси не роздерли.

— Таж ні в тебе, ні в мене немає ні рідні, ні грошей, — сказав Генрі. — Хто б це поволік нас ховати у таку далечінь? Нам такі похорони не по кишені.

— Ніяк не доберу, Генрі, навіщо воно заможній людині, адже в себе на батьківщині він був чи то лордом, чи то… кимось із знаті, йому не доводилося дбати ні про їжу, ні про теплі ковдри — то нащо такій людині пертися на край світу, сновигати по цій Богом забутій землі?..

— Еге, сидів би вдома, то дожив би до глибокої старості, — погодився Генрі.

Білл розтулив було рота, але передумав і лише мовчки простягнув руку в темряву, що навалилася на них зусібіч. У нічному мороці годі було розгледіти щось певне — тільки двоє очей світилися, мов жарини.

Генрі кивнув на другу пару, на третю. Кільце палаючих очей змикалося навколо їхньої стоянки. Вряди-годи пара зникала, міняючи місце, гасла на мить, а потім знову спалахувала десь поруч.

Собаки тривожно вовтузились, їхній неспокій зростав, аж вони від жаху збилися в купу, присунулися до самого вогню і полохливо притулилися до людей, припадаючи до їхніх ніг. Якийсь пес потрапив у вогонь, заскавучав з болю та ляку, і в повітрі засмерділо смаленим хутром. Кільце мигтючих очей на мить розімкнулося й навіть трохи відступило, та щойно пси угамувались, як воно знову зімкнулося довкола привалу.

— Одна біда, Генрі, — набоїв у нас мало.

Докуривши люльку, Білл допоміг своєму супутникові розстелити хутра та покривала на ялиновому гіллі, яке вони розклали на снігу ще перед вечерею. Генрі закректав і заходився розшнуровувати мокасини.

— Скільки, кажеш, набоїв у тебе лишилося?

— Три, — почулося у відповідь. — А згодилося б і триста. Я їм, клятим, показав би тоді!

Він сердито посварився кулаком до палаючих очей і дбайливо поставив свої мокасини біля вогню.

— Хоч би цей мороз пересівся! — продовжував Білл. — Ось уже два тижні знай п’ятдесят та п’ятдесят градусів. І нащо я подався в цю подорож, Генрі! Не до душі вона мені.

Якось моторошно… Швидше б приїхати і хай йому грець! Оце б сиділи ми з тобою зараз біля каміна у форті Мак-Геррі та грали б собі в крибедж! Добре було б!

Генрі буркнув щось і почав лаштуватися на ніч. Та допіру він задрімав, як його розбудив голос товариша.

— Знаєш, Генрі, що мене турбує? Чому собаки не накинулися на того зайду, котрому дісталася риба? Ніяк не второпаю.

— Надто вже ти неспокійний, Білле, — почулася сонна відповідь. — Раніше за тобою цього не водилося. Облиш базікати, спи, а вранці прокинешся, наче й не було нічого. Печія в тебе, от і не тямишся.

Вони спали поруч, під однією ковдрою, важко дихаючи вві сні. Багаття вже догорало, й кільце палаючих очей дедалі тісніше змикалося навколо стоянки. Коли якась пара очей була надто вже близько, собаки, полохливо тримаючись купи, сердито гарчали. Від напруги й несамовитого гарчання прокинувся Білл. Обережно, намагаючись не розбудити товариша, він виліз із-під ковдри й підкинув хмизу. Коли багаття спалахнуло яскравим полум’ям, кільце очей відступило. Білл перевів погляд на псів, спинився на мить, протер очі, придивився пильніше й знову заліз під ковдру.

— Генрі! — гукнув він. — Генрі!

Генрі застогнав, прокидаючись, і спитав:

— Ну, що там?

— Нічого, — почув він, — тільки їх знову сім. Я оце щойно порахував.

Генрі на те щось буркнув, а тоді знову захріп.

Вранці він прокинувся перший і розбудив товариша. Була вже шоста, але до світанку залишалося ще три години. У темряві Генрі заходився готувати сніданок, а Білл згорнув постіль і повкладав речі на сани.

— Слухай, Генрі, — раптом озвався Білл. — Скільки, ти кажеш, у нас було собак?

— Шість.

— А от і ні! — заявив переможно Білл.

— Знову сім? — спитав Генрі.

— Ні, п’ять. Один десь подівся.

— Що за чортівня! — сердито вигукнув Генрі й пішов рахувати собак.

— Твоя правда, Білле, — сказав він. — Феті щез.

— Не помітили коли і як. Шукай тепер вітру в полі.

— Марна справа, — відповів Генрі. — Вони його живцем проковтнули. Певно, скавучав у їхніх зубах, коли роздирали, кляті, на шмаття…

— Феті завжди був дурнуватий, — сказав Білл.

— Але ж і найдурніший пес не настільки дурний, щоб іти на певну смерть.

Генрі оглянув інших собак, оцінюючи подумки, чого кожен із них вартий.

— Жоден із цих собак не зробив би такої дурниці, — додав він.

— Та їх і ломакою від вогню не відженеш, — погодився Білл. — Я завше вважав, що у Феті не всі дома.

Таким надгробним словом пошанували собаку, який загинув на Далекій Півночі, — й воно було не скупішим, ніж епітафії іншим собакам чи навіть і людям.

Біле Ікло (Збірник)

Розділ другий

Вовчиця


Біле Ікло (Збірник)

Поснідавши й склавши в сани свої вбогі лахи, Білл і Генрі полишили привітне вогнище й рушили в темряву. Відразу ж почулося дике й тужне виття — воно звідусіль долинало крізь морок і холод. Від того не до балачок було, й подорожани мовчки брели по снігу. Розвиднілося о дев’ятій годині. О дванадцятій небо на півдні ледь порожевіло — в тому місці, де вигин земної кулі стоїть між південним сонцем і північним краєм. Але той рожевий відтінок хутко збляк. Сіре денне світло, що змінило його, протрималося до третьої, а потім і воно згасло, й полярна ніч огорнула мовчазну пустельну землю.

Що густішала темрява, то дужчало хиже виття — воно переслідувало мандрівників і праворуч, і ліворуч, і позаду, чулося дедалі ближче, а часом воно лунало так близько, що собаки не витримували й починали панічно шарпатися в упряжі.

Після одного з таких нападів панічного страху, розплутавши посторонки, Білл сказав Генрі:

— Хоч би вже на яку дичину натрапили та дали нам спокій.

— Так, слухати їх — кров холоне в жилах без морозу, — погодився Генрі.

І вони замовкли до наступного привалу.

Генрі підкладав нарубану кригу в закипаючий казанок із бобами, аж почув удар за спиною, крик Білла й пронизливе скавучання собак. Він випростався й устиг розгледіти тільки невиразні обриси якогось звіра, що майнув по снігу й зник у темряві. Потім Генрі побачив, що Білл стоїть серед собак — вигляд у нього був чи то переможний, чи то приголомшений, в одній руці він тримав замашного кия, а в другій — хвіст в’яленого лосося.

— Таки потяг половину, — скрикнув він, — зате уперіщив його добряче. Чув, як заверещав?

— Що за один? — спитав Генрі.

— Не розгледів. Можу тільки сказати, що й ноги, й паща, й хутро в нього є, як у кожного собаки.

— Мабуть, приручений вовк.

— Авжеж, приручений, чорти б його взяли, коли з’являється саме тоді, як годують собак, і хапає їхню пайку.

Цієї ночі, коли вони, пахкаючи люльками, сиділи після вечері на довгій скрині, кільце палаючих очей помітно звузилося.

— Хоч би яке стадо лосів сполохали та дали нам спокій, — сказав Білл.

Генрі пробурмотів щось не зовсім люб’язне, і хвилин двадцять вони сиділи мовчки: Генрі дивився на вогонь, а Білл на коло палаючих очей у пітьмі, що світилися зовсім близько від багаття.

— Якби це ми вже під’їжджали до Мак-Геррі… — знову почав Білл.

— Та замовкни зі своїм «якби»! Скиглій! — не втерпів Генрі. — В тебе просто печія, от і скімлиш. Випий соди — відразу полегшає, і мені з тобою буде веселіше.

Вранці Генрі проснувся від страшних прокльонів, що сипалися з Біллових уст. Він звівся на лікті й побачив, що його товариш стоїть серед собак біля розкладеного вогнища з піднесеними догори руками і з обуреним, аж перекривленим з гніву обличчям…

— Гей! — гукнув Генрі. — Що сталося?

— Фрог утік, — почув він у відповідь.

— Невже?

— Та кажу ж тобі — зник!

Генрі вискочив з-під покривала й кинувся до псів.

Перерахувавши їх уважно, він приєднав до прокльонів Білла й свої прокляття, які вони разом посилали тепер на адресу могутньої Дикої Землі, що забрала в них іще одного пса.

— Фрог був найдужчий з усієї запряжки, — нарешті спромігся сказати Білл.

— І розумний же! — додав Генрі.

Така була друга епітафія за ці два дні.

Сніданок був потьмарений втратою; потім четвірку собак запрягли в сани, щоб рушити далі. І цей день був точнісіньким повторенням багатьох попередніх. Подорожани мовчки брели сніговою пустелею. Мовчанку порушувало лише виття їхніх переслідувачів, що, мов примари, скрадалися за ними назирці. З настанням темряви, коли погоня, як і слід було сподіватися, наблизилася, виття лунало майже поруч; собаки тремтіли від страху, металися й заплутували посторонки, й це ще дужче гнітило людей.

— Ну, тепер уже нікуди не подінетеся, дурні тварюки, — задоволено сказав Білл на черговій зупинці, упоравшись зі своєю роботою.

Генрі облишив готувати вечерю й підійшов подивитися. Його товариш прив’язав собак до тички, як це роблять індіянці. Кожному собаці на шию він надів шкіряну петлю і до неї біля самої шиї, щоб собака не дістав зубами, прив’язав довгу грубу палицю, а кінець її прикріпив ременем до забитого в землю кілка. Отож собаки не могли перегризти ремінь біля шиї, а палиця заважала їм дістати зубами прив’язь, щоб перегризти біля кілка.

Генрі схвально кивнув головою.

— Тільки так і утримаєш Одновухого, — сказав він. — Йому перегризти ремінь — однаково що ножем різонути. А так до ранку всі цілі будуть.

— Ще б пак! — сказав Білл. — Якщо хоч один собака ще пропаде, я завтра не питиму кави.

— Знають, кляті, що нам нічим стріляти, — зауважив Генрі, лягаючи спати й показав на мерехтливе коло, котре їх оточувало. — Смальнути б разів два, миттю б стали поштивішими. Що ніч, то ближче й ближче підбираються. Відведи-но очі від вогню та подивись у той бік уважніше… Бачиш он того?

Часину вони допитливо спостерігали за невиразними силуетами, що рухалися там, де не сягало світло від багаття. Пильно вдивляючись туди, де світилася пара очей, можна було розгледіти в темряві обриси звіра. Часом вдавалося побачити, як вовки переходять із місця на місце.

Увагу Білла й Генрі привернув гамір серед собак. Одновухий то шалено скавучав, пориваючись із прив’язі в темряву, то, відступаючи назад, люто гриз палицю.

— Дивись-но, Білле, — прошепотів Генрі.

У коло, освітлене вогнем, тихо, якось боком, прослизнув звір, схожий на собаку. В його рухах відчувалися й острах, і заразом зухвалість. Обережно позираючи на людей, усю свою увагу він зосередив на псах. Одновухий рвонувся до чужинця, наскільки дозволяла йому палиця, і відчайдушно заскавучав.

— Цей одновухий дурень, здається, нітрохи не боїться, — зауважив упівголоса Білл.

— Вовчиця, — пошепки відповів Генрі. — Тепер зрозуміло, що сталося з Феті й Фрогом. Зграя випускає її як принаду. Вона заманює собак, а тоді все кодло кидається й загризає їх.

Багаття затріщало, жарина відлетіла вбік і засичала в снігу. Переляканий звір умить відскочив і одним стрибком зник у темряві.

— Знаєш, що я думаю, Генрі? — сказав Білл.

— Що?

— Це та сама, котру я потяг ломакою.

— Можеш не сумніватися, — відказав Генрі.

— І ось що я хочу сказати, — продовжував Білл, — вона не боїться вогню, звикла до багаття, а це досить підозріло.

— І знає вона певно більше, ніж годиться знати звичайному вовкові, — погодився Генрі. — Вовк, що приходить саме тоді, коли годують собак, таки досвідчений.

— У старого Вілена був колись собака, й от він утік із вовками, — міркував уголос Білл.

— Кому це знати, як не мені? Я підстрелив його в зграї вовків на лосиному пасовищі біля Малого Прута. Старий Вілен плакав, як дитина. Казав, аж три роки не бачив свого собаки. І весь цей час той гасав із вовками.

— Вигадки, Білле. Цей вовк — таки собака, і йому не раз доводилося їсти рибу з людських рук. Дуже влучно ти поцілив, просто «в яблучко», Білле.

— Якщо мені поталанить, то я цього звіра покладу, і хай він буде не вовк і не собака, а просто падло, — заявив Білл. — Нам не можна більше втрачати собак.

— Але ж у нас тільки три набої, — заперечив Генрі.

— Я стрілятиму напевне! — відказав Білл.

Ранком Генрі знову розпалив багаття й почав готувати сніданок під голосне Біллове хропіння.

— Ти так солодко спав, що не хотілося тебе будити, — сказав він, збудивши товариша снідати.

Сонно лупаючи очима, Білл заходився їсти. Помітивши, що його кухоль порожній, він сягнув по кавника, та той стояв далеко, біля Генрі.

— Слухай, Генрі, — лагідно дорікнув він, — ти нічого не забув?

Генрі уважно роззирнувся навсібіч і похитав головою. Білл простягнув йому порожній кухоль.

— Сьогодні ти не питимеш кави, — сказав Генрі.

— Невже скінчилася? — стурбовано запитав Білл.

— Ні, не скінчилась.

— Боїшся за мій шлунок?

— Ні, не боюся.

Білл аж почервонів об гніву.

— То, може, поясниш у чому заморока?

— Спенкер зник, — відказав Генрі.

З упокореним виглядом приголомшений Білл обернувся й полічив собак.

— Як це сталося? — байдуже запитав він.

Генрі знизав плечима.

— Не знаю. Либонь, Одновухий перегриз йому ременя. Сам він аж ніяк не міг цього зробити.

— Проклятущий собацюра, — повільно й спокійно промовив Білл, не виявляючи люті, що клекотіла в ньому. — Не міг дістати свого ременя, то в Спенкера перегриз!

— Ну, Спенкерові тепер байдуже. Перетравлюється десь у шлунках щонайменше двадцятьох вовків. — Таку епітафію виголосив Генрі третьому собаці. — Випий кави, Білле.

Але той похитав головою.

— Та випий же, — наполягав Генрі, взявши кавника.

Білл відсунув свій кухоль.

— Слів на вітер не кидаю! Сказав, що не питиму, якщо пропаде хоч один собака, — і не питиму.

— А смачна ж сьогодні кава, запашна, як ніколи, — зваблював його Генрі.

Та Білл затято жував сухий сніданок, присмачуючи його соковитими прокльонами на адресу Одновухого, що утнув таке.

— Сьогодні на ніч прив’яжу їх усіх поодинці, припну так, щоб не дістали одне одного, — сказав Білл, коли вони вирушили в дорогу.

Пройшовши кроків зі сто, Генрі нагнувся й підняв якийсь предмет, що потрапив йому під лижі. У пітьмі він не міг його розгледіти, та навпомацки таки впізнав, і жбурнув назад, та так, що він стукнув об сани й відскочив просто Біллові на лижі.

— Може, це тобі згодиться! — гукнув Генрі.

Білл аж зойкнув. Все, що лишилося від Спенкера, — оцупок, до якого той був прив’язаний.

— Начисто зжерли, — сказав Білл, — із усіма бебехами. Навіть ременів на ломаці не лишили. Добряче ж вони зголодніли, Генрі… Не дай, Боже, й до нас доберуться.

Генрі зухвало зареготав.

— Правда, вовки за мною ще не ганялися, але бувало й гірше, і нічого — бачиш, живий. Десятка настирливих звірюк ще недостатньо, щоб доконати твого покірного слугу, Білле!

— Не знаю, не знаю… — зловісно пробурмотів товариш.

— Ну то потім дізнаєшся, коли будемо під’їжджати до Мак-Геррі.

— Щось не дуже в це віриться, — затявся на своєму Білл.

— Просто ти охляв та й годі, — рішуче заявив Генрі. — Треба тобі хіни прийняти. Ось тільки доберемось до Мак-Геррі, я тобі добренну порцію вгачу.

Білл щось буркнув і замовк, поринувши у роздуми. День минув, як і всі попередні. Розвиднилося о дев’ятій. О дванадцятій обрій на півдні порожевів од прихованого сонця, потім запало холодне похмуре надвечір’я, далі присмерки, а за три години мандрівників огорнула ніч.

Коли сонце зробило марну спробу виглянути з-за обрію, Білл дістав із саней свою рушницю й сказав:

— Ти не зупиняйся, Генрі, а я піду гляну, що там коїться.

— Краще ти тримайся саней, — запротестував Генрі. — У тебе всього три набої. Хтозна, що може статися…

— А тепер хто скімлить? — переможно запитав Білл.

Генрі промовчав і пішов далі сам, раз по разу тривожно озираючись туди, де зник його товариш. За годину, пройшовши навпростець, Білл наздогнав сани.

— Вони порозбігалися і никають скрізь, але й від нас не відстають, — шукають здобичі. Вони, бач, певні, що ми їхніх зубів не уникнемо, і знають, що треба трохи почекати. А тим часом нишпорять поблизу, щоб чимось поживитись.

— Ти хочеш сказати, їм здається, що ми від них нікуди не дінемось, тобто не втечемо, — поправив Генрі з притиском.

Та Білл не слухав його.

— Я деяких бачив — худющі! Напевно, давно їм нічого не перепадало, крім Фетті, Фрога й Спенкера. А зграя велика, з’їли й не відчули. Охляли, що далі нікуди. Ребра, як пральна дошка, а животи до самого хребта позападали. Одне слово, дійшли до краю. От-от почнуть казитися з голоду, й тоді начувайся, забудуть про страх!

За кілька хвилин Генрі, що йшов тепер за саньми, застережливо свиснув.

Білл оглянувся й спокійно зупинив собак. Зовсім на видноті, за поворотом, на тій самій дорозі, де вони щойно пройшли, по їхніх свіжих слідах біг сухорлявий пухнастий звір. Принюхуючись до снігу, він біг легко і вправно. Коли люди зупинилися, зупинився й він, витягнувши морду й втягуючи тремтячими ніздрями людський запах, що долинав до нього.

— Вона. Вовчиця, — сказав Білл.

Собаки полягали на сніг. Він обійшов їх і став біля саней. Обидва стежили за чудернацьким звіром, що вже кілька днів переслідував їх і знищив половину запряжки.

Зачекавши й роззирнувшись, звір підбіг на кілька футів уперед. Він повторював цей маневр, аж поки підійшов до саней ярдів на сто, потім зупинився біля ялин, підняв морду й, водячи носом, почав уважно стежити за людьми. У цьому погляді було щось тужливе — то був собачий погляд без тіні собачої відданості. Це була туга, породжена голодом, жорстоким, як вовчі ікла, безжалісним, як холоднеча.

Звір був завеликий, як на вовка, дуже худий, та напевне належав до найбільших представників своєї породи.

— Футів два з половиною зростом, — визначив Генрі, — і, либонь, не менше як п’ять футів до хвоста.

— Не зовсім звичайної масті для вовка, — сказав Білл. — Я зроду не бачив рудих вовків. А цей якийсь червонясто-коричневий.

Білл помилявся. Хутро у звіра було таки вовче. Переважав у ньому сірий колір з легким червонястим відтінком, який то з’являється, то зникає, вводячи в оману. Звичайнісіньке сіре хутро нараз мінилося якимось мідним рудуватим кольором, якому й назви не добереш.

— Справжнісінька їздова лайка, тільки трохи більша за ескімоського собаку, — сказав Білл. — Я б не здивувався, якби він раптом хвостом завиляв. Гей, ти, псюхо! — гукнув він. — Підійди-но сюди… Як там тебе!

— Анітрохи не боїться, — засміявся Генрі.

Білл крикнув голосніше й погрозив звірові кулаком, одначе той не виявляв ніякого страху й тільки ще більше насторожився. Він продовжував дивитися на них усе з тим же нещадним голодним сумом. Перед ним було м’ясо, а він голодував. І якби в нього тільки вистачило духу, то він кинувся б на людей і зжер їх.

— Слухай, Генрі, — сказав Білл, несвідомо притишивши голос до шепоту. — В нас три набої. З такої відстані постріл певний. Тут не схибиш. Трьох собак наче й не було, треба ж покласти цьому край. Що ти скажеш?

Генрі кивнув головою на знак згоди.

Білл обережно витяг рушницю із саней, підняв було, але не встиг і націлитись, як вовчиця стрибнула вбік і зникла серед ялин. Друзі глянули один на одного. Генрі промовисто свиснув.

— Як це мені зразу не спало на думку: якщо вовк приходить тоді, коли годують собак, то він мусить знати рушницю! — вигукнув Білл, кладучи зброю назад у сани. Кажу тобі, Генрі, у всіх наших нещастях винна вона. Якби не ця звірюка, у нас зараз було б шість собак, а не три. Їй-бо, Генрі, я до неї доберуся. На видноті її не вб’єш, надто вже розумна. Але я не Білл, якщо не вистежу вовчицю із засідки.

— Тільки далеко не відходь, — порадив Генрі. — Як накинуться на тебе всією зграєю, то три набої тобі допоможуть, як мертвому кадило. Вовки дуже голодні, тож дивися, Білле, пильнуй!

Цього вечора отаборились рано. Три собаки не могли тягти сани так швидко й так довго, як шестеро, й хутко виснажувалися. Чоловіки теж рано повкладалися спати, а Білл, перш ніж залізти під укривало, поприв’язував собак так, щоб вони не могли дістати один одного.

Але вовки осміліли й уночі не раз будили людей. Вони підходили так близько, що собаки починали казитися від страху, і, щоб тримати знахабнілих хижаків на відстані, доводилося весь час підкладати дров у багаття.

— Я чув, як матроси розповідають про акул, що люблять плавати за кораблями, — зауважив Білл, підкинувши хмизу в багаття і забираючись під ковдру. — А вовки — це сухопутні акули. Це не прогулянка, вони своє знають краще за нас із тобою. Зжеруть вони нас, Генрі. Таки зжеруть.

— Тебе вже наполовину зжерли, якщо ти таке плетеш, — відрубав Генрі. — Хто боїться різки, того все одно, що відшмагали. Так і ти — все одно, що вже у вовчих зубах.

— Вони жерли й не таких, як ми з тобою, — відповів Білл.

— Досить скімлити! Набридло вже!

Генрі сердито перевернувся на другий бік, дивуючись, що Білл промовчав. Це зовсім на нього не схоже, тому що різкі слова легко виводили його із себе. Генрі довго думав про це, перш ніж заснути. Його останньою думкою, коли вже злипались повіки, була думка про те, що Білл засумував і треба його завтра якось розважити.

Біле Ікло (Збірник)

Розділ третій

Пісня голоду


Біле Ікло (Збірник)

Ранок почався щасливо. За ніч не пропав жоден собака, і Генрі з Біллом бадьоро вирушили в дорогу серед безгоміння, мороку й холоду, що поглинав їх. Білл, здавалося, забув про свої тривожні передчуття, що мучили його напередодні, і навіть жартував із собаками, аж пополудні на одному з поворотів перекинулися сани. Усе збилося в купу. Перевернувшись, сани застряли між деревом і величезною каменюкою, тож довелося розпрягти собак, щоб довести все до ладу. Нахилившись над санями, чоловіки силкувалися підняти їх, аж раптом Генрі побачив, що Одновухий біжить убік.

— Назад, Одновухий! — крикнув він, кидаючи сани й обертаючись до собаки.

Та Одновухий чкурнув ще швидше, волочачи по снігу посторонки. А там, на щойно пройденій ними дорозі, чекала на нього вовчиця. Наближаючись до неї, Одновухий наставив вуха й уже не біг, а йшов легкою ходою. Потім зупинився. Він дивився на неї ласо, але недовірливо і з острахом. А вона щирила зуби, начебто всміхаючись йому, потім зробила кілька грайливих стрибків і зупинилася, ніби залицяючись до нього. Одновухий підійшов ближче. Він був ще насторожений, вуха настовбурчені, голова і хвіст високо задерті.

Він сягнув носом — обнюхатися з нею, але вовчиця, кокетуючи, подалася назад. Щоразу, як він підступав на крок ближче, вона відступала назад. Крок за кроком вовчиця манила Одновухого за собою, далі й далі від людей, надійних його захисників. Якоїсь миті він завагався, певне, в голові майнула підозра — він обернув голову й глянув на перекинуті сани, на своїх товаришів із запряжки й на двох людей, що гукали його.

Та якщо й було в нього щось таке на думці, то вовчиця вмить розвіяла всю його нерішучість: вона підійшла до нього, торкнулася носом, обнюхалася з ним і знову грайливо почала відходити далі й далі.

Тим часом Білл згадав про рушницю. Але вона лежала під перекинутими саньми. Поки Генрі допоміг йому підважити санки й дістати рушницю, Одновухий і вовчиця так близько підійшли одне до одного, що стріляти з такої відстані стало вже небезпечно.

Одновухий запізно второпав свою помилку. Ще не втямивши в чому річ, Білл і Генрі побачили, як він обернувся й помчав назад. А потім навперейми йому, під прямим кутом до дороги, величезними стрибками мчить з десяток худих сірих вовків. Умить де й поділася грайливість вовчиці — загарчавши, вона кинулася на Одновухого. Той відштовхнув її плечем і, побачивши, що дорога назад йому відрізана, рвонув по колу, намагаючись добігти до саней. Щохвилі прибігали вовки й приставали до погоні. Вовчиця мчала за Одновухим, тримаючись на відстані стрибка від нього.

— Куди ти? — раптом крикнув Генрі, схопивши товариша за плече.

Білл скинув його руку.

— Досить! — сказав він. — Більше вовки не візьмуть у нас жодного собаки! Я їм покажу.

З рушницею в руках він кинувся в чагарник, що облямовував річкове русло. Намір його був ясний: взявши сани за центр кола, яким гнав Одновухий, Білл розраховував перетяти це коло в тому пункті, куди погоня ще не сягнула. Серед білого дня з рушницею в руках можна було відігнати вовків і врятувати собаку.

— Обережніше, Білле! — крикнув йому навздогін Генрі. — Не ризикуй даремно!

Генрі сів на сани й почав чекати, що буде далі. Нічого іншого йому не лишалося. Білл незабаром зник з очей, та вряди-годи поміж кущів та ялин, що росли окремими купками, то з’являвся, то знову зникав Одновухий. Генрі зрозумів, що становище собаки безнадійне. Одновухий розумів небезпеку, але мусив бігти зовнішнім колом, тоді як зграя вовків мчала внутрішнім, коротшим. Навіть думати було годі, що Одновухий зможе настільки випередити своїх переслідувачів, що перетне їхній шлях і добереться до саней.

Ті лінії щохвилі могли зімкнутися. Генрі знав, що десь там, у снігах, за деревами й кущами от-от повинні зійтися зграя вовків, Одновухий і Білл.

Сталося це набагато швидше, ніж він очікував. Пролунав постріл, за ним ще два — один за одним, і Генрі зрозумів, що Білл вистріляв усі набої. Вслід за пострілами почулися вереск і голосне гарчання. Генрі розпізнав відчайдушне виття Одновухого і квиління вовка, мабуть, пораненого. І все. Гарчання стихло. Квиління завмерло. Над безлюдним краєм знову зависла тиша.

Генрі довго сидів на санях. Йому нічого було йти туди: зустріч Білла зі зграєю немовби відбулася в нього на очах. Тільки раз він схопився з місця й швидко добув із саней сокиру, але потім знову сів і задумався, а два вцілілі пси тулилися до його ніг і тремтіли від страху.

Нарешті він підвівся, немов побитий, і почав запрягати собак. Потім перекинув мотузка собі через плече і разом із собаками потяг сани. Та пройшов він небагато. Допіру почало сутеніти, він зупинився на ніч і заготовив якомога більше хмизу; потім нагодував собак, повечеряв і постелився біля самого вогню.

Проте виспатись йому не судилося. Не встиг він і очей стулити, як вовки підійшли майже до самого вогнища. Щоб розгледіти їх, уже не треба було напружувати очей. Вовки тісним колом оточили його й вогнище. При світлі полум’я Генрі добре бачив, як одні з них лежали, другі сиділи, треті підповзали на череві ближче до вогню або снували довкола нього. Деякі навіть спали, по-собачому, згорнувшись на снігу клубками, — вовки спали міцним сном, а він сам не насмілювався тепер стулити очей.

Генрі розклав велике багаття, знаючи, що тільки яскраве полум’я може врятувати його від вовків. Обидва пси лежали поруч. Вони жалісно скавчали й тулилися до Генрі, шукаючи захисту, а коли якийсь вовк підходив дуже близько, несамовито гавкали й гарчали. Тоді все кільце починало рухатися, вовки підхоплювалися зі своїх місць, поривалися вперед, їхнє завзяте виття та хрипке люте гарчання заглушувало все довкруж, а потім вони знову вкладалися на снігу й один за одним поринали в сон.

Кільце дедалі вужчало. Потроху, дюйм за дюймом, один по одному вовки поповзом посувалися вперед, аж поки вся зграя опинилася на відстані, може, одного стрибка від Генрі. Тоді він заходився вихоплювати палаючі головешки з вогнища і жбурляти ними в розлючених звірів. Це викликало поспішний відступ, супроводжуваний пекельним виттям і переляканим гарканням, коли головешка влучала в якогось аж надто сміливого вовка і обпікала зухвальця.

Удосвіта Генрі охляв і змарнів, очі його позападали від безсоння. Ще затемна він зварив собі сніданок, а о дев’ятій, коли розвидніло й вовча зграя втекла, взявся до роботи, про яку міркував цілу ніч. Він зрубав кілька молодих ялин і, прив’язавши їх навхрест до стовбурів великих дерев, улаштував поміст, потім, перекинувши через нього мотузки від саней, за допомогою собак підняв і прилаштував зверху труну.

— До Білла добралися й до мене, може, доберуться, але вас, добродію, їм не дістати, — сказав він, звертаючись до мерця, похованого високо на деревах.

Упоравшись із цим, Генрі вирушив в дорогу. Порожні сани легко підстрибували за собаками, що гнали чимдуж, знаючи, як і людина, що їхній порятунок — якнайшвидше дістатися форту Мак-Геррі. Вовки вже геть осміліли й бігли тихою риссю за саньми й поруч, висолопивши червоні язики та зіпаючи запалими боками. Вони були страшенно худі — самі кістки та шкура, лиш м’язи повипинались мотуззям, аж Генрі дивувався, як вони ще тримаються на ногах і не падають.

Він боявся, що темрява застане його в дорозі, й вирішив отаборитися завидна.

Опівдні сонце не тільки зігріло південну частину неба, а й виглянуло блідим золотавим краєчком з-за обрію. Генрі видалося це доброю прикметою. Дні вже довшали. Сонце поверталося в ці краї. Як тільки привітні промені його почали згасати, Генрі зупинився. До повної темряви залишалося ще кілька годин сірого денного світла й похмурих сутінків, і він використав цей час на те, щоб запасти якнайбільше хмизу та гілля.

Разом з темрявою до нього прийшов жах. Голодні вовки знахабніли, та й проведена безсонна й напружена ніч давалася взнаки. Закутавшись у ковдру, поклавши сокиру між ногами, він сидів біля вогнища й ніяк не міг перебороти дрімоту. Собаки тулися до нього з обох боків. Серед ночі він прокинувся й побачив перед собою великого сірого вовка, одного з найбільших у зграї. Байдужий до людського погляду, звір повільно потягнувся, ніби ледачий пес, і позіхнув пащекою прямо в обличчя Генрі, поглядаючи на нього, як на свою поживу, якою він незабаром поласує.

Таку впевненість виказувала поведінка всієї зграї. Генрі нарахував добрих два десятки вовків, що пожадливо зиркали на нього або спокійно спали на снігу. Вони нагадували йому дітей, які зібралися навколо накритого стола й чекають тільки дозволу, щоб накинутися на ласощі. І цими ласощами має стати він! «Коли ж вовки почнуть свій бенкет?» — думав Генрі.

Підкладаючи у вогонь хмизу, чоловік помітив, що тепер він зовсім по-новому ставиться до власного тіла. Він спостерігав за роботою своїх м’язів і з цікавістю розглядав дивний механізм пальців. При світлі вогнища він кілька разів згинав їх то по одному, то всі разом, потім широко розчепірював, то швидко стискав у кулак. Він придивлявся до будови нігтів, пощипував кінчики пальців, то дужче, то легенько натискав на пучки, випробовуючи чутливість, вивчаючи свої відчуття. Все це захопило Генрі, й він раптом перейнявся любов’ю до свого ніжного тіла, що працювало так легко, так досконало. Потім він з острахом подивився на вовків, що скупчилися навколо багаття тісним кільцем, і його, немов блискавкою, пронизала думка, що це чудове тіло, ця жива плоть — лише м’ясо, здобич для ненажерних звірів, які розірвуть, роздеруть його своїми іклами, погамують ним свій голод так само, як він сам не раз наїдався м’ясом лося чи зайця.

Генрі опам’ятався від дрімоти, що межувала з кошмарами, і побачив перед собою руду вовчицю. Вона сиділа за якихось шість футів від багаття й сумно дивилася на нього. Собаки гарчали й скавуліли біля його ніг, але вовчиці було байдуже. Вона не зводила очей з людини, і кілька хвилин він так само дивився на неї. Нічого погрозливого в ній не було. Погляд вовчиці був пройнятий невимовною тугою, але Генрі знав, що ця туга породжена таким же несказанним голодом. Він був поживою, і вигляд цієї поживи збуджував у вовчиці відчуття смаку, вовчий апетит наростав. Її паща була роззявлена, слина капала на сніг, і вона облизувалась у передчутті смачної поживи, наперед смакуючи насолоду.

Божевільний страх охопив Генрі. Він рвучко простягнув руку за головешкою, щоб шпурнути в хижака. Але ще не встиг дотягтися до неї, як вовчиця вмить відскочила назад: вона звикла до того, що в неї шпурляли чим попало. Вовчиця огризнулася, вишкіривши свої білі ікла до самих ясен, а смуток в її очах змінився такою несамовитою люттю, що Генрі здригнувся. Він глянув на свою руку й помітив, як справно пальці тримали головешку, як вони прилягали до всіх її нерівностей, охоплюючи з усіх боків її шерехату поверхню; як мізинець, що опинився близько до вогню, сам собою відсунувся від гарячого місця на холодніше, глянув — і тієї ж миті уявив собі, як ці тонкі, чутливі пальці захрупотять у білих зубах вовчиці. Ніколи ще своє тіло не було для Генрі таким дорогим, як тепер, коли він втратив будь-яку надію надовго відчувати себе в ньому й дорожити цією своєю власністю.

Цілу ніч Генрі відбивався від голодної зграї палаючими головешками, засинав, коли боротися з дрімотою було вже несила, і прокидався від виску й гарчання собак. Настав ранок, але цього разу денне світло не прогнало вовків. Генрі даремно сподівався, що його переслідувачі розбіжаться. Вовки, як і раніше, щільним кільцем сиділи довкруг багаття й дивилися на Генрі з такою нахабною зухвалістю та впевненістю, що він знову занепав духом, хоч як мужньо тримався до світанку.

Генрі зробив відчайдушну спробу вирушити в дорогу. Та тільки-но він вийшов з-під захисту вогню, як на нього кинувся вовк, найсміливіший з цілої зграї; одначе стрибок був погано розрахований і звір промахнувся. Генрі врятувався, метнувшись назад до вогнища, і хижацькі зуби клацнули за кілька дюймів від його стегна.

Вся зграя ринула до людини, заметалася довкола неї, і тільки палаючі головешки відігнали її на безпечну відстань.

Навіть серед білого дня Генрі не наважувався одійти від вогнища, щоб нарубати хмизу. Футів за двадцять від саней стояла величезна суха ялина. Він витратив півдня, щоб розтягти до неї вогняний ланцюг із новорозпалених багать, увесь час тримаючи напохваті кілька палаючих головешок. Добравшись нарешті до дерева, він роздивився, де більше хмизу, щоб у той бік звалити ялину.

Ця ніч була точнісінько, як попередня, та Генрі майже не міг боротися зі сном. Його вже не будило собаче гарчання й виття. До того ж вони не вгавали й на мить, а напівсонний млявий мозок приреченого вже не сприймав відтінків у цьому пекельному галасі.

Раптом Генрі прокинувся, ніби від поштовху. Вовчиця стояла зовсім близько. Механічно він тицьнув головешкою в її оскалену пащу. Звірюка відскочила, заскімливши від болю, а Генрі жадібно вдихнув запах смаленої шерсті й паленого м’яса, дивлячись, як вона трясе головою й люто гарчить уже кроків за двадцять від нього.

Щоб не заснути знову, Генрі прив’язав до правої руки тліючу соснову ломаку. Щойно він заплющував очі, біль від опіку будив його. Так він пильнував кілька годин. Прокидаючись, він щоразу відгонив вовків палаючими головешками, підкидав у вогонь хмизу й знову прив’язував тліючу гілку до руки. Все йшло добре; але під час одного з таких пробуджень Генрі кепсько затяг ремінь, і, допіру очі його заплющились, гілка випала з його руки.

Йому наснилося, ніби він у Форті Мак-Геррі. Тепло й затишно. Він грає в крибедж із начальником факторії. Та ось видається йому, що вовки оточили форт. Звірі завивають під самими ворітьми, а вони з начальником часом відриваються від гри, щоб прислухатися до виття й посміятися над марними зусиллями вовків проникнути всередину форту. Потім — і чого тільки не приверзеться! — щось затріщало. Двері розчинилися навстіж, і вовки вдерлися до кімнати. Вони накинулися на людей. Щойно двері розчинилися, від вовчого виття аж у вухах залящало. Сон набував якихось інших кшталтів. Генрі не міг ще зрозуміти, яких і зрозуміти це йому заважало виття, що не вгавало й на мить.

А потім він прокинувся й почув виття та гарчання вже наяву. Вовки всією зграєю кинулися до Генрі. Один зубами вхопив його за руку. Генрі інстинктивно скочив у вогонь і, стрибаючи, відчув, як гострі зуби різонули його по нозі. І тут почався вогняний бій. Грубі рукавиці захищали якийсь час руки Генрі від вогню, і він повними пригорщами хапав жарини й розкидав їх навсібіч. Багаття скидалося на вулкан.

Але так не могло тривати довго. Обличчя Генрі взялося пухирями, брови й вії були обпалені, ноги вже не витримували жару. Схопивши в кожну руку по головешці, він стрибнув ближче до краю багаття. Вовки відступили. З усіх боків — скрізь, куди тільки падали жарини, — сичав сніг, і з розпачливих стрибків, пирхання та скавчання можна було догадатися, що вовки наступали на них.

Покидавши головешки, Генрі скинув із рук тліючі рукавиці й заходився тупати в снігу, щоб остудити ноги. Обидва пси зникли, й він добре знав, що вони послужили черговою трапезою на тому тривалому бенкеті, який почався з Фетті й найближчими днями закінчиться, напевно, ним самим.

— А все-таки до мене ви ще не добрались! — крикнув він, скажено посварившись кулаком на голодних звірів, і від його крику вовча зграя захвилювалась, загарчала вся разом, а вовчиця нечутно підлізла до нього майже впритул і втупилася у нього сумними голодними очима.

Генрі заходився обмірковувати новий план оборони. Розклавши багаття широким колом, він розстелив посередині свою постіль і сів собі на неї. Щойно чоловік зник за вогненною вежею, як уся зграя оточила її, дивуючись, куди він подівся.

Досі вовки не могли приступитися до вогню, а тепер порозлягалися навколо багаття і, немов собаки, мружилися, позіхали й потягувалися в незвичному для них теплі. Потім вовчиця, сівши на задні лапи, витягла морду до якоїсь зірки й завила. Вовки один по одному прилучились до неї, і незабаром вся зграя, звівши морди в зоряне небо, затягла голодну пісню, підтягуючи вовчиці.

Почало світати, потім настав день. Багаття догоряло. Закінчувався хмиз, треба було поповнити запас. Генрі спробував вийти за межі свого вогняного кільця, але вовки метнулися йому назустріч. Палаючі головешки змушували їх відскакувати вбік, та далі вони вже не тікали. Марне намагалася людина прогнати їх. Переконавшись нарешті в безнадійності своїх намірів, Генрі відступив усередину палаючого кільця, і в цей час один з вовків стрибнув на нього, та промахнувся й усіма чотирма лапами плигнув у вогонь. Звір з переляку завив, загарчав, огризнувся й відповз від багаття, намагаючись остудити в снігу попечені лапи.

Людина, згорбившись, сиділа на укривалі. Її безсило опущені плечі й похнюплена голова, що впала на коліна, свідчили, що вона відмовилася від боротьби. Вряди-годи Генрі піднімав голову й дивився на згасаюче багаття. Кільце вогню й дотліваючих жарин подекуди вже розімкнулося, розпалося на окремі вогнища. Прогалини між ними збільшувалися, а самі вогнища зменшувалися.

— Ну, тепер ви можете мене взяти, — пробурмотів Генрі. — Та байдуже, я хочу спати…

Прокинувшись, просто перед собою, в прогалині між двома вогнищами, він побачив вовчицю — вона стояла й пильно дивилася на нього.

Перегодя — Генрі видалося, що за кілька годин, — він знову підняв голову. Сталася якась таємнича і настільки незрозуміла йому зміна, що він відразу опам’ятався. Спочатку він не міг того второпати. Потім здогадався: вовки щезли.

Тільки по витоптаному снігу можна було судити, як близько звірі підібралися до нього. Хвиля млосної запаморочливої дрімоти знову охопила Генрі, голова його впала на коліна, та раптом він здригнувся й прокинувся.

Звідкись долинали людські голоси, рипіння саней та упряжі й нетерпляче повискування собак. Від річки до стоянки поміж деревами наближалось четверо нарт. Кілька чоловіків обступили Генрі, що скорчився в кільці згасаючого вогню. Вони пхали й трясли його, намагаючись привести до тями. Генрі дивився на них, як п’яний, і бурмотів млявим, сонним голосом:

— Руда вовчиця… приходила тоді, як годували собак… Спочатку зжерла собачий корм… потім собак… А потім Білла…

— Де лорд Альфред? — гукнув йому в самісіньке вухо один із чоловіків і струсонув за плечі.

Генрі похитав поволі головою.

— Ні, його вона не зачепила… Він там, на деревах… біля останньої стоянки.

— Мертвий? — скрикнув чоловік.

— У домовині, — відповів Генрі.

Він сердито смикнув плечем, вивільняючись від схиленого над ним чоловіка.

— Дайте мені спокій, я не можу… Добраніч…

Повіки його затремтіли й заплющилися, голова впала на груди. І щойно його опустили на ковдру, як у морозяній тиші розляглося гучне хропіння.

А здалеку долинало ледь чутне виття голодної зграї, що, покинувши людину, погналася за іншою здобиччю.

Біле Ікло (Збірник)

Частина друга


Біле Ікло (Збірник)

Розділ перший

Народжений на Півночі


Біле Ікло (Збірник)

Вовчиця першою почула звуки людських голосів і скавчання їздових собак, першою відскочила й від людини, загнаної та безпорадної в кільці згасаючого вогню. Неохоче розлучаючись із уже зацькованою здобиччю, зграя зачекала ще декілька хвилин, а потім помчала вслід за вовчицею.

На чолі зграї біг великий сірий вовк, один із її ватажків. Саме він спрямував зграю слідами вовчиці. Погрозливо вишкіряючись на молодших своїх побратимів і відганяючи їх, коли вони наважувалися забігати вперед, він наддав ходу, угледівши попереду вовчицю, що помірним клусом бігла по снігу.

Вовчиця побігла поруч із ним, наче це місце було призначене для неї, і вже більше не віддалялася від зграї. Ватажок не гарчав і не шкірився на вовчицю, коли випадковий стрибок виносив її вперед — навпаки, він, вочевидь, ставився дуже приязно до неї, намагався весь час бігти поряд. А коли він біг занадто близько і їй це не подобалося, то вона гарчала й шкірила зуби, не підпускаючи його до себе. Часом вовчиця могла навіть куснути його за плече. І тоді ватажок не гнівався й не виявляв ніякої люті, а тільки відскакував убік і робив кілька незграбних стрибків, всією своєю сутністю й поведінкою нагадуючи збентеженого закоханого залицяльника.

Це був єдиний клопіт вожака, коли він біг на чолі зграї. Вовчиця ж мала їх доста. Праворуч біг старий кощавий вовк, уже сивий і позначений шрамами від багатьох боїв. Він завжди тримався правого боку, бо мав тільки одне око — і саме ліве. Кощій раз по раз налягав на вовчицю, тицяючи її своєю пошрамованою мордою то в бік, то в плече, то в шию. Вона відповідала клацанням зубів. Та коли обидва вовки в’язли до неї водночас, їй ставало скрутно: вона мусила огризатися на два боки, щоб відштовхнути залицяльників і триматися попереду зграї та ще й дивитися собі під ноги. Тоді обидва вовки вишкірялися й грізно гарчали один на одного. Може вони й зітнулися б у герці, але зараз навіть любов і суперництво, залицяння й ревнощі заступило почуття несамовитого голоду, що терзав усю зграю.

Рятуючись від гострих зубів вовчиці, старий вовк щоразу відскакував убік і натикався на молодого трирічного вовка, який біг праворуч, бо через сліпе око сухоребрий ніяк не міг його бачити. Цей молодий вовк уже геть змужнів і з-поміж виснаженої голодом зграї виділявся силою та завзяттям. Проте він біг так, що голова його насилу сягала плеча одноокого вовка. Тільки-но він наважувався порівнятися з ним (що траплялося досить рідко), як старий люто гарчав і клацанням зубів швидко відганяв молодика на його колишнє місце. Часом трирічний вовк відривався від побратимів і нишком втискувався між ним і вовчицею, та щоразу наражався на відсіч як не з двох, то з трьох боків. Варто було вовчиці загарчати, як старий вовк робив крутий поворот і кидався на молодого. Іноді кидалася на нього й вовчиця, а то й молодий ватажок, що біг ліворуч.

Бачачи перед собою три люті пащі, молодий вовк зупинявся, осідав на задні лапи, передніми міцно впирався в сніг і, наїжачившись, вишкіряв зуби. Замішання попереду зграї незмінно супроводжувалося сум’яттям у задніх її лавах. Вовки, що бігли ззаду, налітали на молодого й виявляли своє невдоволення, кусаючи його за стегна й за боки. Він наражався на велику небезпеку, адже голод і божевільна лють невіддільні. Проте безмежна самовпевненість, що властива молодості, раз по разу вперто штовхала його на повторення цих спроб, хоча вони були марні й завдавали йому тільки прикрощів.

Якби вовкам трапилася непогана здобич, зграю охопило б суперництво та гризня за любов і вона розпалася б. Але її становище було скрутне: виснажені голодом звірі опинились на грані відчаю, що змушував триматися гурту. Знесилені тривалим голодуванням вовки просувалися вперед набагато повільніше, ніж зазвичай, — усі охляли. У хвості, накульгуючи, пленталися зовсім кволі — наймолодші та найстарші. Попереду трималися дужчі. Але всі вони скидалися швидше на сухоребрих привидів вовчої подоби, ніж на справжніх вовків. Та попри все це жахіття — якщо не зважати на тих, що накульгували та плелися в хвості, — ніщо не виказувало ні втоми, ні найменших зусиль, і їх біг видавався невтомним і напрочуд легким. Здавалося, їхні м’язи, випнуті, наче мотузки, наповнені невичерпним запасом енергії. За кожним рухом сталевого м’яза накочувався наступний рух — і так без краю.

Того дня вовки пробігли багато миль. Вони бігли невтомно й уночі. Настав уже другий день, а звірі знай бігли. Навколо закляк мертвий простір. Жодних ознак життя. Тільки вони й рухалися в цій застиглій пустелі. Тільки в них і було життя, тож вони нишпорили в пошуках інших живих істот, щоб роздерти їх — і жити, жити!

Вовки перетнули не один вододіл, минули не один струмок в низинах, пробігли з десяток річкових долин, перш ніж їм пощастило знайти поживу. Вони натрапили на лосячі сліди. Першою їхньою здобиччю був великий лось-самець. Це було життя і м’ясо, і його не стеріг ні таємничий вогонь, ні палаючі головешки, що падають на вовчі голови з неба. Вовкам добре відомі гіллясті роги і роздвоєні копита, та з голодом десь поділася й поміркована обережність, і звичайний терпець, що притаманні цим розумним хижакам. Боротьба була коротка та відчайдушна. Лося опали зусібіч. Влучними ударами важких копит він розпанахував животи, провалював черепи, величезними рогами трощив ребра. Лось підбивав їх під себе, качаючись по снігу, та він був приречений на загибель, і зрештою ноги в нього підломилися й він упав на сніг. Вовчиця несамовито вчепилася йому в горло, а зуби інших вовків рвали його на кавалки — шматували живцем, не чекаючи, поки він затихне й перестане відбиватися.

Їжі було вдосталь. Лось важив понад вісімсот фунтів — по двадцять фунтів м’яса на кожну вовчу горлянку. З разючою витримкою вміли вовки постувати, та хутко й здобич пожирали, тож незабаром від прегарного дужого лося, що ще декілька годин тому бився з ними, лишилося тільки трохи розкиданих по снігу кісток.

Тепер вовки подовгу відпочивали й спали. Понаїдавшись, молоді самці почали гарцювати, несамовито сваритися й гризтися, суперництву не було меж — аж врешті зграя розпалася. Голод скінчився. Вовки знайшли місцину, де здобиччю аж кишіло; їжі було досхочу. Ще декілька днів полювали вони зграєю, але діяли вже з більшою обережністю, відрізаючи від невеликих лосячих стад, що траплялися їм на шляху, тільки самиць або старих знесилених лосів.

І от у цій країні достатку настав день, коли вовки розпалися на дві зграї й порозбігалися. Вовчиця, молодий ватажок, що біг ліворуч від неї, та Одноокий, що завжди тримався правого боку, повели свою половину зграї на схід, до річки Маккензі й далі, до озер. Проте й ця маленька зграя щодня меншала. Вовки втікали парами — самець із самкою просто зникали. Гострі зуби суперників раз по разу відганяли того чи того самотнього вовка. І зрештою вовчиця, молодий ватажок, Одноокий і зухвалий трирічний вовк лишилися вчотирьох.

Вовчиця дедалі більше виявляла свій дикий норов. Сліди її зубів залишалися на всіх залицяльниках. Але вовки жодного разу не відповіли їй тим же, жоден з них не огризнувся, навіть не робив спроб захищатися. Хоч як сердито вовчиця шарпала їх зубами, вони тільки підставляли плечі під найлютіші її укуси, махали хвостами й дріботіли навколо неї, намагаючись стримати її гнів. З нею вони були дуже лагідні, а між собою гризлися, мов скажені. Найнесамовитішим та ще й страшенно зухвалим у своїй люті був трирічний вовк, його шаленству не було меж. Розлютившись, він підлетів до старого вовка з боку невидющого ока й на клаптики роздер йому вухо. Але сивий одноокий старий проти молодості й сили взяв на озброєння всю свою мудрість і багаторічний досвід. Його вибите око й посмугований шрамами писок досить красномовно свідчили про те, що то був за досвід. Чимало боїв одбув він на своєму віку, щоб хоч на мить завагатися, коли на нього нападають та ще й так підступно.

Поєдинок почався чесно, але нечесно скінчився. Важко було б передбачити результат, якби до старого ватажка не приєднався молодий; разом вони накинулися на зухвалого трирічного вовка. Безжалісні ікла колишніх побратимів вп’ялися в нього з усіх боків. Забулися дні, коли вовки разом полювали, забулася здобич, яку вони разом убивали, голод, що однаково мордував усіх. Все це лишилося в минулому. І старші вовки немилосердно розправлялися з нахабником. Зараз ними володіла жага перемоги в суперництві за кохання, почуття ще суворішого й жорстокішого, ніж голод.

Тим часом вовчиця — призвідниця всіх розбратів — задоволена, сиділа на снігу й стежила за кривавою бійнею.

Їй це подобалося. Настала її пора. Вовчиця тішилася днем, що трапляється так рідко, днем, коли хутро наїжачується, ікла вдаряються об ікла, рвуться й шматуються рухливі мускулясті тіла — й усе це заради неї.

Молодий вовк за своє перше кохання поплатився життям. Обидва суперники сапали над його розтерзаним тілом й дивилися на вовчицю, яка сиділа на снігу й вишкірялася. Але старий вовк був дуже мудрий — в любовних справах мудріший не менше, ніж у боях. Коли молодий ватажок повернув голову, щоб зализати рану на плечі, його загривок обернувся до суперника, і своїм єдиним оком старий побачив, яка нагода йому випадає. Блискавично кинувся на молодого ватажка й морснув його іклами по шиї, залишивши на ній довгу глибоку рану й розпоровши вену, а тоді вмить відскочив назад.

Молодий вовк несамовито загарчав, але його страшне гарчання відразу перейшло в судомний кашель. Обливаючись кров’ю, кашляючи, він налетів на старого вовка, але життя вже згасало в ньому, ноги підкошувалися, тьмарилося в очах, стрибки й удари дедалі слабшали.

А вовчиця сиділа осторонь і посміхалася. Видовище бою тішило її, бо таке кохання у Дикій Землі, а його трагедії зазнає лише той, хто вмирає. Для того ж, хто залишається живим, воно вже не трагедія, а перемога здійсненого бажання.

Коли молодий вовк простягся на снігу, Одноокий гордою ходою попростував до вовчиці. Тріумфуючи, переможець обережно наближався до обраниці, сподіваючись чи то на ласку, чи на відсіч… Старий простодушно був готовий до різкого прийому, й так само щиро дивувався, коли вовчиця не вищирилася нього. Це вперше вона була такою ласкавою. Вовчиця обнюхалася з ним і навіть заходилася стрибати й гратися. Забувши про свій поважний вік і мудрість, Одноокий теж поводився, наче дитинча.

Забулися переможені суперники й історія кохання, написана кров’ю на снігу. Тільки раз пригадалося воно Одноокому — коли він спинився на хвилю, щоб зализати рани. І тоді його губи люто затремтіли, хутро на шиї й на плечах настовбурчилося, пазурі глибоко вп’ялися в сніг, тіло вигнулося для стрибка. Та за мить все забулося, і він радісно побіг за вовчицею, що грайливо провадила його за собою в ліс.

А потім вони побігли поруч, як справжні закохані, що прийшли нарешті до взаємної згоди. Минали дні, а вони не розлучалися — разом чатували на дичину, разом убивали її, разом їли. Але згодом вовчиця почала непокоїтися. Здавалося, вона щось шукає й ніяк не може знайти. Її вабили затишні місцини під поваленими деревами, вона збувала весь свій час, обнюхуючи запорошені снігом розпадини в стрімчаках й печери під річковими кручами. Одноокому до цього було байдуже, але він покірно йшов за нею, а коли вона часом барилася, лягав на сніг і чекав.

Не затримуючись на одному місці, вони дісталися річки Маккензі й подалися берегом униз. Вряди-годи у пошуках дичини вони звертали на невеликі притоки, проте щоразу знов поверталися до річки. Іноді їм траплялися інші вовки, що, як і вони, здебільшого бродили парами — самець із самицею, але ні та, ні та сторона не виявляли якоїсь особливої приязні, дружніх почуттів чи бажання знову об’єднатися в зграю. Зустрічалися на їхньому шляху й вовки-одинаки. Це були самці, які охоче приєдналися б до Одноокого та його вовчиці. Але Одноокий не дозволяв цього, і варто було їй стати біля нього, наїжачитись і вишкірити зуби, як настирливі чужинці, підібгавши хвости, вшивалися геть, щоб і далі сновигати самотою.

Якось місячної ночі, коли вони бігли лісом, Одноокий раптом зупинився. Він задер догори морду, випростав хвоста й, роздимаючи широкі ніздрі, почав нюхати повітря. Далі, мов пес, підняв передню лапу. Щось розтривожило його, й він принюхувався, силкуючись зрозуміти, що ж означає той дух, який прилетів із подувами вітру. Вовчиця потягнула носом і побігла далі, підбадьорюючи свого супутника. Він занепокоєно помчав за нею, раз по разу зупиняючись, щоб збагнути, яку ж то осторогу приніс йому вітер, і втямити, що ж підказує йому чуття.

Скрадаючись, вовчиця вийшла з-за дерев на край широкої галявини. Кілька хвилин вона стояла там сама. Потому до неї покрадьки підійшов Одноокий, кожною своєю шерстиною виявляючи недовіру. Стоячи поруч, вони спостерігали, напружено прислухалися й нюшкували.

До їхнього слуху доносилися звуки собачої гризні, чоловічі голоси, жіночий вереск і навіть пронизливий та жалібний дитячий плач. З галявини їм було видно тільки вогнища, оточені темними людськими постатями, дим, що поволі здіймався в тихому повітрі, та обтягнуті шкірою вігвами. Але ніздрі їхні вловили безліч запахів індіянського селища, що були геть незрозумілі Одноокому й до щонайменших тонкощів знайомі вовчиці. Її охопила дивна тривога, й вона знай принюхувалася з дедалі дужчою втіхою. Проте Одноокий сумнівався. Він нерішуче відступив і цим виявив свої побоювання. Вовчиця обернулася до нього, тицьнула носом у шию, ніби заспокоюючи, потім знову пильно задивилася на селище. В її очах стояв смуток, та то була не та печаль, яку породжує голод. Вона тремтіла від непереборного бажання побігти туди, підкрастися ближче до вогню, погризтися з собаками, покрутитися під ногами в людей.

Одноокий нетерпляче тупцював біля неї. Та ось до вовчиці знову повернулась її тривога, вона знову відчула потребу знайти те, що так довго шукала. Обернувшись, вовчиця на превелику втіху коханого, що біг попереду, помчала до лісу, і незабаром вони опинилися під захистом дерев.

Безгучно ковзаючи лісом, осяяним місячним світлом, вовки вибігли на стежку й відразу завітрили сліди на снігу. Вони були зовсім свіжі. Одноокий обережно рухався вперед, а вовчиця наступала йому на п’яти. Їхні широкі оксамитові лапи з товстими подушечками м’яко ступали по снігу. Раптом Одноокий побачив: попереду, в білій туманній імлі, забовваніло щось біле. Плавна хода Одноокого скрадала надзвичайну швидкість його рухів, а тепер він помчав ще швидше. Попереду миготіла якась невиразна біла пляма.

Вони з вовчицею бігли вузьким проваллям, обабіч якого росли пухнасті молоді ялиці. Те провалля виводило на залиту місячним світлом галявину. Старий вовк уже наздоганяв білого клубочка, що миготів поперед нього. Наближаючись величезними стрибками, Одноокий уже ось-ось мав його спіймати. Ще стрибок — і вовчі зуби сягнуть його. Та цього стрибка він так і не зробив. Білий клубок, що виявився зайцем, високо підскочив у повітря, завис над головою Одноокого й почав смикатися й розгойдуватися у якомусь фантастичному танку, геть не торкаючись землі. Зі зляканим пирханням вовк відскочив назад і, припавши до землі, грізно загарчав на це дивне створіння. А вовчиця спокійно обійшла його й підскочила, намагаючись ухопити зайця. Вона стрибнула високо, але схибила й тільки клацнула зубами. Промахнувшись, вовчиця плигнула вдруге й утретє…

Поволі звівшись, Одноокий спостерігав за коханою. Нарешті її невдалі спроби заохотили і його — він стрілою плигнув угору, схопив зайця зубами і разом з ним гепнув додолу. Тієї ж миті почувся якийсь підозрілий тріск та шерех, і Одноокий побачив зігнуту над ним молоду ялинку. Щелепи вовка випустили здобич. Вишкіривши зуби, він метнувся назад від цієї незрозумілої небезпеки. В пащі заклекотіло гарчання, а шерсть настовбурчилося з ляку та люті. Струнке деревце раптом випросталося, і заєць знову затанцював у повітрі.

Вовчиця розгнівалася. Вона вкусила Одноокого за плече, а він, переляканий цим безпідставним наскоком, сердито куснув її за морду. Для вовчиці така відсіч була несподіванкою, і вона, обурено загарчавши, кинулася на Одноокого. Вовк уже зрозумів свою помилку й спробував погамувати вовчицю, але вона знай кусала його. Втративши всі надії на примирення, він закрутився перед нею і, ховаючи голову від укусів, підставляв під її зуби то одне, то друге плече.

А заєць знай танцював у повітрі. Вовчиця сіла на снігу, і Одноокий, боячись тепер своєї пари ще більше, ніж загадкової ялинки, знову зробив стрибок. Схопивши зайця й опустившись із ним на землю, він утупився своїм єдиним оком у деревце. Як і спершу, воно зігнулося до самої землі. Очікуючи неминучого удару, вовк весь зіщулився, наїжачився, та здобичі цього разу не випустив. Проте нічого не сталося. Деревце просто схилилося над ним. Варто було вовкові ворухнутися, як і ялинка починала рухатися, і він гарчав на неї крізь зуби; а коли він стояв спокійно, деревце теж не ворушилося, і Одноокий вирішив, що так безпечніше — не ворушитися. Але в роті так спокусливо лоскотала тепла заяча кров!

Із цієї скрути старого визволила вовчиця. Вона взяла у нього зайця й, поки ялинка загрозливо розгойдувалася й колихалася над нею, жадібно відгризла йому голову. Деревце одразу ж випросталось і більше не турбувало їх, стояло рівне та струнке, яким йому й звеліла бути природа. А вовчиця з Однооким поласували дичиною, котру зловило для них таємниче деревце.

У лісі було чимало стежок і видолинків, де так само високо в повітрі на гіллі розгойдувалися зайці, — вовча пара обстежила їх усі. Вовчиця завжди бігла попереду, а Одноокий ішов за нею, спостерігаючи й навчаючись, як треба грабувати пастки. І ця наука згодом стала йому в пригоді.

Біле Ікло (Збірник)

Розділ другий

Лігво


Біле Ікло (Збірник)

Два дні й дві ночі бродили вовчиця й Одноокий біля індіянського селища. Одноокий хвилювався й боявся, а вовчицю селище чимось притягувало, і вона ніяк не хотіла йти. Та якось вранці, коли в повітрі пролунав постріл і куля влучила у дерево за кілька дюймів од голови Одноокого, вовки вже більше не вагалися й чкурнули геть довгими рівними стрибками, швидко збільшуючи відстань між собою й небезпекою.

Вони бігли недовго — днів зо три. Вовчиця все настирливіше шукала те, чого конче потребувала. Вона дуже обважніла за ці дні й не могла швидко бігати. Якось, погнавшись за зайцем, якого раніше спіймала б і без особливих зусиль, вона раптом облишила погоню й прилягла на сніг відпочити.

Коли Одноокий підбіг до неї й хотів тихесенько торкнутися носом її шиї, вона так сердито на нього напалася, що він аж упав на спину й дуже кумедно почав одбиватися від її зубів. Вовчиця зробилася ще дратівливішою, але Одноокий ставав ще терплячішим і дбайливішим, ніж раніше.

Нарешті вовчиця знайшла те, що шукала. За кілька миль угору по течії блищав невеликий струмок, що влітку впадав у Маккензі, а тепер взявся кригою аж до кам’янистого дна й затих, перетворившись від верхів’я з джерелами аж до гирла в крижане свічадо. Втомлена вовчиця бігла за Однооким, що гнав далеко попереду, й раптом помітила високу глинясту кручу, що нависала над струмком. Вона повернула вбік і підбігла туди. Буйні весняні зливи й тала вода підмили берег, і в одному місці утворилася невелика печера.

Вовчиця зупинилася біля входу й уважно оглянула крутий берег, а тоді оббігла печеру з обох боків аж до того місця, де круча переходила у пологий схил. Повернувшись назад, вона влізла в печеру через вузький отвір. Футів зо три їй довелося повзти, далі стіни розійшлися вшир і вгору, й вовчиця опинилась на невеличкому круглому майданчику, футів шість у діаметрі. Головою вона майже торкалася стелі. Усередині було сухо й затишно. Вовчиця пильно оглядала печеру, а Одноокий стояв біля входу й терпляче спостерігав за нею. Нахиливши голову й майже торкаючись носом лап, вовчиця обернулася кілька разів, а потім з утомленим зітханням, що більше скидався на стогін, згорнулася в клубок і лягла головою до входу. Одноокий, наставивши вуха, сміявся собі з неї, і вона бачила крізь отвір, як він добродушно махав своїм кудлатим хвостом. Вовчиця на хвильку прищулила свої гострі вуха і, лежачи з роззявленою пащею та висолопленим язиком, усією своєю сутністю виявляла задоволення та спокій.

Одноокому хотілося їсти. І хоч він заснув у печері, його сон був тривожний. Він раз по разу прокидався і, настороживши вуха, прислухався до того, що робиться надворі, в ясному світі під яскравим квітневим сонцем, що грає на снігу. Як тільки Одноокий починав дрімати, до його вух долинало жебоніння невидимих струмочків, і він піднімав голову, напружено вслухаючись у ці звуки. Сонце знову з’явилося на небі, і Північ, прокидаючись від сну, вже кликала вовка. Все навколо оживало. В повітрі пахло весною, під снігом зароджувалося життя, дерева шумували соком, бруньки скидали з себе крижані пута.

Одноокий турботливо поглядав на свою пару, але вона не виявляла бажання вставати з місця. Визирнувши надвір, він побачив зграйку снігурів, що спурхнули неподалік від нього, схопився, але, глянувши ще раз на вовчицю, ліг і знову задрімав. До його слуху донеслося слабке дзижчання.

Крізь дрімоту він кілька разів махнув лапою коло морди — і прокинувся. Біля кінчика його носа із дзижчанням вився комар. Він був великий — певне, провів усю зиму в сухому пні, а тепер сонце вивело його з заціпеніння. Вовк не міг далі опиратися покликові природи, закликові навколишнього світу та ще й страшенно зголоднів.

Одноокий підповз до своєї вовчиці й спробував заохотити її, щоб вона підвелась. Але вовчиця тільки загарчала. Тоді вовк сам вибрався на яскраве сонячне світло, побачив, що сніг під ногами провалюється й подорож буде нелегкою. Він побіг нагору замерзлим струмком, де сніг у затінку дерев лежав ще чистий і твердий. Побродивши годин з вісім, Одноокий поночі повернувся до печери ще голодніший, ніж був. Дичина йому траплялася, але піймати її він не міг. Зайці легко стрибали сніговою корою, а він провалювався й борсався в снігу.

Біля входу в печеру вовк підозріливо зупинився. Відтіля доносилися дивні притишені звуки. Вони не були схожі на голос вовчиці, проте в них угадувалося щось давно знайоме і рідне. Він обережно вповз досередини й почув застережне гарчання своєї пари. Це не збентежило Одноокого, але змусило триматися на якійсь відстані й він просто далі не поліз; його цікавили інші звуки — слабке, приглушене вищання й скімлення, до якого він здивовано прислухався.

Вовчиця знову загарчала, тепер уже роздратовано — Одноокий згорнувся клубком біля входу в печеру й заснув. Коли настав ранок і в лігво промкнулося тьмяне світло, вовк знову почав шукати джерело цих знайомих звуків. У застережному гарчанні вовчиці він відчув нові нотки, нотки ревнощів, — і це змусило вовка триматися від неї подалі. Проте він угледів, що між лапами вовчиці, припавши до її черева, сиділо п’ять маленьких живих клубочків; кволі й безпорадні, вони тихенько скавуліли й ще не дивилися на світ. Старий вовк був здивований. Не вперше таке траплялося на його довгому й щасливому віку, проте щоразу він дивувався.

Вовчиця стурбовано дивилася на нього. Деколи вона тихо гарчала, а коли їй здавалося, що він підходить занадто близько, це гарчання грізнішало. Власний досвід нічого їй не казав, але інстинкт, цей успадкований досвід безлічі поколінь вовчиць, підказував їй, що батьки часом з’їдають своїх щойно народжених нащадків. І хоч до цього часу вона не знала такої біди, інстинктивний страх за вовченят змушував її не підпускати й близько їхнього рідного батька.

Втім, вовченятам ніщо не загрожувало. У старому вовкові також озвався інстинкт, успадкований від батька, від безлічі поколінь вовків. Одноокий і не замислювався над цим, він усім своїм єством відчув це веління й, повернувшись спиною до своєї сім’ї, подався на пошуки здобичі.

За п’ять-шість миль від лігва струмок розгалужувався, а обидва його рукави, що розходились під прямим кутом, губилися десь у горах. Вовк пішов уздовж лівого рукава й незабаром наткнувся на чиїсь сліди. Обнюхавши їх і переконавшись, що сліди зовсім свіжі, він припав до снігу і глянув у той бік, куди вони вели. Потім неквапом повернувся й побіг уздовж правого рукава. Сліди були значно більші його власних, і він знав, що там, куди вони приведуть, надії на видобуток мало.

Пробігши з півмилі вздовж правого рукава, вовк призупинився, спіймавши своїм чутким вухом якийсь скреготливий звук. Тихо підкравшись, він побачив дикобраза, що, ставши на задні лапи, точив зуби об дерево. Одноокий обережно наближався, не сподіваючись особливо на успіх. Так далеко на півночі дикобрази йому не траплялися, але він знав цих звірків, хоч за все своє життя жодного разу не скуштував їхнього м’яса. Однак із досвіду вовк знав, що буває в житті Щастя й Випадок, і він все ближче скрадався до дикобраза. Важко передбачити результат боротьби з живою істотою, як і чим закінчиться така зустріч.

Дикобраз згорнувся клубком, розчепірив у всі боки свої довгі гострі шпичаки, і вже ніяк на нього не нападеш. Якось по молодості Одноокий тикнувся один раз мордою в такий же безпечний на вигляд клубок шпичок і вмить дістав хвостом по морді. Одна шпичка так і стриміла у його носі кілька тижнів, завдаючи пекельного болю, доки не вийшла сама з нагноєної рани. Отож вовк ліг, приготувавшись до стрибка й тримаючи носа на відстані цілого фута від хвоста дикобраза. Завмерши на місці, він чатував. Хто знає? Все може статися. А що як раптом дикобраз розгорнеться! Тоді спритним ударом лапи можна розпороти його ніжний, нічим не захищений живіт.

Але, виждавши півгодини, Одноокий не витримав, сердито загарчав на нерухомий клубок і побіг далі правим рукавом струмка. В минулому надто часто доводилося йому марно чатувати біля дикобраза, й тепер він не хотів гаяти часу. День збігав до вечора, а вовк ще нічого не здобув!

Батьківський інстинкт, що прокинувся в ньому, гнав його вперед. Вовк мусить знайти поживу. Десь опівдні йому попалася біла куріпка. Він несподівано вийшов із гущавини й опинився віч-на-віч із цим дурним птахом. Їхні погляди зустрілись. Птах злякано махнув крильми, але вовк ударив його лапою, звалив на сніг і схопив зубами саме в ту мить, коли той заборсався, намагаючись злетіти в повітря. Як тільки зуби Одноокого вп’ялися в ніжне тіло, ламаючи крихкі кістки, він пожадливо почав їсти. Потім раптом згадав щось і побіг до печери з куріпкою в зубах.

Пробігши з милю своєю безшумною ходою, сковзаючи, мов тінь, вовк уважно придивлявся до кожного нового берегового вигину й знову натрапив на сліди все тих же великих лап. Сліди віддалялися в той бік, куди лежав і його шлях, то ж він приготувався в будь-яку хвилину зустріти звіра.

Вовк обережно визирнув з-за скелі на крутому заломі струмка, і його зірке око запримітило щось таке, що змусило його вмить припасти до землі. Це був той самий звір, що залишив на снігу свої сліди — велика рись-самиця. Вона лежала перед згорнутим у тугий клубок дикобразом у тій же позі, в якій раніше лежав перед таким же дикобразом і сам вовк. Якщо досі Одноокий скидався на ковзку тінь, то тепер він став лиш привидом цієї тіні, й, скрадаючись, поповзом обминав нерухому пару — завмерлих дикобраза й рись.

Вовк приліг на снігу, поклавши куріпку поруч із собою, й крізь низько поросле ялинове гілля пильно стежив за драмою, що відбувалася перед його очима, — за риссю та дикобразом, які хоч і причаїлися, обоє вичікували і обоє вперто боронили своє життя. А зміст цієї гри полягав у тому, що один міг жити, з’ївши іншого, а той інший не хотів бути з’їденим. Старий вовк, причаївшись у своєму захистку, також брав участь у цій грі, сподіваючись, що йому поталанить і він добуде дичину, необхідну йому, щоб жити.

Пройшло півгодини, година; час збігав, але нічогісінько не змінилось. Клубок шпичок лежав, мов камінь; рись завмерла в своїй позі, як мармурова статуя; а Одноокий принишк, як неживий. Але напруга всіх трьох звірів доходила до нестерпного болю, і, мабуть, життя ніколи ще не буяло в них з такою силою, як тепер, у їх закам’янілих позах.

Та ось Одноокий ворухнувся, подався вперед, насторожившись ще більше. Там, за сосною, щось відбулося. Дикобраз хибно вирішив, що його ворога вже нема й обережно став розгортати свій непроникний панцир. Він нічого не підозрював. Колючий клубок поволі витягався й довшав. Одноокий відчув, як у роті в нього мимохідь покотилася слинка, коли побачив живе м’ясо, що лежало перед ним, як готове частування.

Ще не встигши розгорнутися до кінця, дикобраз побачив свого ворога. І саме в цю мить рись блискавично ударила його пазурястою лапою й розпорола ніжне черево, відсахнувшись назад. Якби дикобраз розгорнувся на всю довжину або помітив ворога на якусь частку секунди пізніше, лапа вихопилася б непошкодженою, а так у мить, коли рись відсмикувала лапу, дикобраз ударив її збоку хвостом і устромив у неї свої гострі шпичаки.

Усе відбулося одночасно — напад, удар, вереск дикобраза й несамовитий крик величезної кішки, приголомшеної болем. Одноокий підвівся збуджено, насторожив вуха й витягнув хвоста, що тремтів від хвилювання. Розлючена рись виявляла свою вдачу й несамовитий норов: вона шалено накинулася на звіра, що завдав їй такого болю. Але важко поранений дикобраз, що хрипів і вищав, намагаючись згорнутися в клубок, щоб сховати нутрощі, вивернуті з розпоротого черева, ще раз у екстазі порятунку вдарив хвостом нападника. Збожеволіла кішка знов завила з болю й розпачу, хоркаючи, відскочила назад. У її носі безжально стриміли шпиці… Вона дряпала його лапами, намагаючись позбутися цих пекучих, як вогонь, стріл, тицялася мордою в сніг, терлася об дерева й стрибала, нетямлячись від невимовного болю й страху.

Пирхаючи, рись судомно смикала своїм коротким хвостом, потім помалу вгамувалася й притихла. Одноокий продовжував стежити за нею й раптом здригнувся й наїжачився: рись із відчайдушним виттям високо підскочила вгору й кинулася геть, супроводжуючи кожен свій стрибок пронизливим вереском.

Та тільки тоді, коли вона зникла з очей, а її дикий вереск розсіявся вдалині, Одноокий зважився вийти зі своєї схованки. Він ступав так обережно, ніби весь сніг був утицяний шпичками, і вони могли щохвилини встромитися в м’які подушечки його лап. Коли вовк підходив до дикобраза, той зустрів появу хижака загрозливим криком і клацанням зубів. Він примудрився знову згорнутися, але це вже не був колишній неприступний клубок: порвані м’язи не корилися йому, він був розірваний майже навпіл і спливав кров’ю.

Одноокий хапав і з насолодою ковтав закривавлений сніг. Та це ще більше посилило відчуття голоду. Одначе він немало пожив на світі, — життя навчило його обережності. Треба було зачекати. І вовк ліг на снігу перед дикобразом, що скреготів зубами, хрипів і тихо скавучав. Невдовзі Одноокий помітив, що голки дикобраза поволі опускаються й по всьому його тілу пробігають дрижаки. Раптом дрижання припинилося. Довгі зуби клацнули востаннє, шпички прилягли, тіло зразу ослабло й дикобраз більше вже не ворушився.

Тремтячою лапою Одноокий витягнув дикобраза на всю довжину й перевернув його на спину. Нічого не трапилось. Дикобраз був мертвий. Пильно оглянувши здобич, вовк обережно взяв її зубами й побіг уздовж струмка, волочачи жертву по снігу й повернувши голову вбік, щоб не настромитись на колючі шпички. Дорогою він раптом згадав щось, кинув дикобраза й повернувся до куріпки. Вовк, не вагаючись, з’їв пташку. А наситившись, побіг туди, де залишив свою здобич.

Коли він приніс поживу до печери і втягнув її в лігво, вовчиця глянувши, підняла морду й ніжно лизнула вовчу шию. Але зараз же й загарчала стиха, відганяючи його від вовченят. Цього разу гарчання було вже не таке сердите — в ньому чулося швидше вибачення, ніж погроза. Її інстинктивний страх за потомство поступово зник. Одноокий поводився, як справжній вовк-батько, і не виявляв блюзнірського бажання пожерти маленьких створінь, народжених нею на світ.

Біле Ікло (Збірник)

Розділ третій

Сіре вовченя


Біле Ікло (Збірник)

Воно дуже відрізнялося від своїх братів і сестер. Їхнє хутро вже набувало рудуватого відтінку, успадкованого від матері-вовчиці, а воно вдалося у батька і з усього виводка було єдиним сірим вовченям. Воно народилося справжнім вовком і дуже нагадувало батька — викапаний Одноокий, з тією лише різницею, що мало двоє очей, а не одне, як батько.

Очі в сірого вовченяти тільки недавно прорізались, але бачило воно вже зовсім добре.

І навіть коли очиці його ще були заплющені, чуття дотику, смаку й нюху вже слугували йому. Воно чудово знало своїх двох братів і двох сестер. Вовченя здіймало з ними незграбну метушню, що часом уже переходила в бійку, і його горлечко починало тремтіти від хрипких звуків, провісників гарчання. Задовго до того, як у нього прорізалися очиці, воно навчилося на запах, на дотик і на смак упізнавати свою матір-вовчицю — джерело тепла, ситості й ніжності. А коли вона своїм шорстким теплим язиком пестила його, ніжно вилизуючи тендітне тільце, вовченятко заспокоювався, пригорталося до неї й мирно засинало.

Майже весь перший місяць свого життя воно так солодко й спало, але тільки-но прорізались очка й воно почало добре бачити — спало менше й помалу почало вивчати навколишній світ. Його світ ще був темний, хоча воно не підозрювало цього, тому що не знало ніякого іншого.

Вовченя жило в напівтемряві печери, і його очиці пристосувались саме до такого світла. Весь його світ обмежувався стінами лігва, й воно не мало жодного уявлення про неосяжність зовнішнього світу, тож його не гнітили ні тіснява, ні вузький простір існування.

Втім, воно дуже рано виявило, що одна зі стін його світу не така, як інші, — там був вихід з печери, і з отвору в стіні падало світло. Спостережливе зроду, вовченя помітило цю несхожість ще до того, як у нього з’явилися думки й усвідомлені бажання. Стіна непереборно вабила до себе вовченя ще з тої пори, коли воно не могло бачити її. Світло, що йде відтіля, било йому в зімкнуті очі, і його зорові нерви відповідали на ці теплі промінчики, що викликали таке приємне й таке дивне відчуття. Життя кожної клітинки його тіла, те життя, що було суттю цього тіла й не мало нічого спільного з його особистим життям, — тяглося до цього світла й туди ж таки поривало його тіло, як ото хімічний склад рослини змушує її обертатися за сонцем.

Ще задовго до того, як у ньому замріла свідомість, воно спрагло силкувалося підповзти до виходу з печери. Сестри й брати не відставали від нього — навіть у першу пору їхнього життя жодне з них ніколи не забивалося в темні кутки. Світло невпинно вабило їх до себе, ніби паросточки рослин; адже хімічний процес, що називається життям, потребує світла; воно було необхідною умовою їх існування, і крихітні тільця новонароджених вовченят, керовані сліпим інстинктом, нестримно тяглися до нього, як вусики виноградної лози. Пізніше, коли в кожному з них почала виявлятися й розвиватися індивідуальність, заговорила особистість, коли в кожного почали прокидатися бажання й свідомі прагнення, потяг до світла тільки посилився. Вони невтримно й наполегливо лізли до виходу, а мати тільки те й робила, що заганяла їх назад.

Тоді сіре вовченя й дізналося, що його мати може бути не тільки ласкавою, що крім її пестливого язика в неї є і щось інше. Вперто пориваючись до світла, воно переконалося, що в матері є ніс, яким вона, караючи, може відкинути його назад; потім воно довідалося про лапу, що вміла прим’яти його до землі й швидким, точно розрахованим рухом перекотити в куток. Так воно вперше пізнало біль і почало свідомо уникати його, намагаючись не наражатися на кару, а потім навчилося викручуватися в критичний момент і втікати від покарання. Це й справді вже були свідомі вчинки — наслідки перших його узагальнень. Досі воно ухилялося від болю несвідомо, так само несвідомо, як і поривалося до світла. Але тепер воно виверталося, бо знало, що таке біль.

Воно було мале, а вже страшенно хиже. Такими ж були його брати та сестри. А інакше й бути не могло. Адже воно було м’ясоїдною твариною і походило з роду хижаків, що харчуються м’ясом. Молоко, що його воно ссало від дня своєї появи на світ, вироблялося з м’яса, яким живились його батьки; а тепер, коли йому минув місяць і вже минуло з тиждень, як розплющились очиці, вовченя теж почало їсти м’ясо, наполовину перетравлене вовчицею для її п’яти дитинчат, яким уже не вистачало материнського молока.

З кожним днем сіре вовченя дедалі більше набиралося зухвалості. Воно найголосніше й найгрізніше гарчало, сердилось дужче, ніж інші. Воно перше навчилося спритним ударом лапи збивати з ніг своїх братів і сестер, перекидати їх горілиць. І саме воно першим схопило інше вовченя за вухо й заходилося тягати й сіпати його та ще й люто гарчати крізь зціплені зуби. І вже напевне воно найбільше непокоїло матір, що намагалася відігнати вовченят від виходу з печери.

З кожною дниною світло дедалі дужче вабило до себе сіре вовченя, кликало вибратися з печери. Вовченя постійно мандрувало печерою, пориваючись до виходу, і його постійно відтягали назад. Щоправда, воно не знало, що це був вихід. Воно не підозрювало про існування різних входів і виходів, переходів, які ведуть із одного місця в інше. Воно взагалі не мало уявлення про існування інших місць, а про те, як добиратися туди, й поготів. Тому вихід з печери видавався йому стіною — стіною світла. Як сонце світило там, за стіною, так і ця стіна світила йому в печері. Вона вабила його до себе, як вогонь метелика, і вовченя прагнуло дійти до неї. Життя, що швидко росло в ньому, штовхало його до світляної стіни. Життя, що таїлося в ньому, знало, що там єдиний шлях у світ — шлях, яким йому судилося йти. Але саме воно нічого не знало про це. Вовченя взагалі не знало, що існує зовнішній світ.

Ця стіна світла мала одну дивну властивість. Його батько (а вовченя вже розуміло, що то був інший мешканець його світу — подібна до матері істота, котра спала ближче до світла й приносила їжу) мав звичку йти прямо в цю далеку світлу стіну й зникати за нею. Сіре вовченя не могло цього збагнути. Хоч до цієї стіни мати його не підпускала, до інших стін печери воно підходило, і щоразу його ніжний носик натикався на щось тверде. Часом це завдавало нестерпного болю, й воно полишало марну затію. Не замислюючись над цим, воно вирішило, що зникати в стіні — характерна батькова властивість, як ото молоко та м’ясна жуйка були характерними властивостями матері.

Власне кажучи, сіре вовченя не вміло мислити, — принаймні так, як мислять люди. Його мозок працював хаотично, проте його висновки були не менш виразними й певними, ніж людські висновки. Вовченя сприймало речі такими, як вони є, не питаючи, чому й для чого. Досить було знати, що це сталося. Це був його метод пізнання навколишнього світу. І його не обходило, чому те сталося. Йому було досить знати, як це сталося. Тицьнувшись кілька разів підряд носом у стіни печери, воно примирилося з тим, що не може проходити крізь них, як це робить батько. Але його не тривожило бажання довідатися, у чому ж різниця між ним і батьком. Логіка й фізика не брали участі у формуванні його розуму.

Як і більшість мешканців Дикої Землі, воно рано пізнало голод. Настали дні, коли батько перестав приносити м’ясо, а в матері не стало молока. Вовченята скавучали й скімлили, та переважно спали; потім їх остаточно здолала голодна дрімота. Не зчинялася вже метушня й не виникало ні сварок, ні гризні, ніхто з них не робив спроби дістатися до світлої стіни. Вони спали, і життя, що насилу жевріло у їхніх охлялих від голоду тільцях, помалу згасало.

Одноокого охопив розпач. Він скрізь нишпорив і шастав, мало спав у лігві, що стало тепер сумним і безрадісним. Вовчиця теж покинула свій виводок і вийшла шукати поживи. У перші дні після народження вовченят Одноокий частенько навідувався до індіянського селища й грабував заячі сильця, та коли сніг розтанув і річки скресли, індіянці пішли собі далі, і це джерело їжі зникло.

Коли сіре вовченя повернулося до життя й трохи зміцніло, воно знову почало цікавитися далекою білою стіною, а ще виявило, що населення його світу дуже зменшилося. В нього залишилася тільки одна сестра. Решта вовченят зникла. Коли вовченя оклигало, то мусило гратися саме, бо сестра не могла вже ані підвести голівку, ані поворухнутися. Його маленьке тіло круглішало від м’яса, яке він тепер їв, але для сестрички їжа прийшла занадто пізно. Вона спала, не прокидаючись, і в її маленькому кістячку, обтягнутому шкірою, життя вже дотлівало, аж врешті згасло.

Настала пора, коли сіре вовченя перестало бачити батька: він більше не з’являвся крізь стіну й не зникав за нею; місце, де він спав біля входу в печеру, спорожніло. Це трапилося наприкінці другого періоду голодування, не такого жорстокого, як перший. Вовчиця знала, чому Одноокий не повернувся до лігва, але не могла розповісти сірому вовченяті про те, що бачила. Полюючи на лівому рукаві струмка, в тій місцевості, де жила рись, вона натрапила на вчорашній слід Одноокого. І там, де сліди скінчилися, вона знайшла його самого — вірніше, те, що від нього залишилося. Все навколо свідчило про запеклу сутичку й про те, що, вигравши в ній, рись пішла до себе в нору. Вовчиця відшукала цю нору, але за багатьма ознаками видно було, що рись усередині, — й вовчиця не зважилася лізти туди.

Після цього вовчиця перестала полювати на лівому рукаві струмка. Вона добре знала, який лютий і безстрашний звір ця рись. Знала, що у рисі в норі молодий виводок. Півдесятка вовків можуть легко загнати рись на дерево, хоч би як вона пирхала та наїжачувалася; однак зовсім інша справа — зустрітися з нею віч-на-віч, надто ж якщо за спиною в неї голодний виводок.

Проте Північ є Північ і мати є мати, відчайдушно дбайлива і в Дикій Землі, й поза нею; і неминуче повинен був настати такий день, коли заради свого сірого дитинчати вовчиця наважиться піти вздовж лівого рукава, до нори серед скель, назустріч лютій рисі.

Біле Ікло (Збірник)

Розділ четвертий

Загадкова стіна


Біле Ікло (Збірник)

На той час, коли вовчиця почала залишати печеру й ходити на полювання, вовченя вже добре затямило, що до виходу з лігва наближатися не можна. Крім того, що мати втовкмачила це йому, щоразу штовхаючи то носом, то лапою, у ньому самому починав розвиватися інстинкт страху. За все своє коротке життя в печері воно жодного разу не зустрічало нічого такого, що налякало б його. Проте страх жив у ньому. Він перейшов до вовченяти від далеких предків, через тисячу тисяч життів. Сіре вовченя успадкувало його від Одноокого й вовчиці, а їм у спадок він передався через усі покоління вовків, що жили до них. Страх — це спадщина Дикої Землі, і жоден звір не може позбутися його або проміняти на юшку із сочевиці!

Отже, сіре вовченя знало страх, хоча й не розуміло його сутності — від чого він буває. Либонь, воно вважало його за одне з тих обмежень, які ставить життя. А про ті обмеження воно вже знало — наприклад, коли відчувало голод і не мало можливості погамувати його. Тверда перешкода у вигляді стіни, штурхани маминого носа, дошкульні удари материнської лапи, нищівний голод виробили в ньому впевненість, що не все у світі дозволено, що в житті є свої обмеження й заборони. Коритися їм означало уникати болю й усяких життєвих ускладнень.

Вовченя не міркувало про все це так, як міркують люди. Воно просто розмежувало навколишній світ на те, що завдає болю, і те, що болю не завдає, а розмежувавши, намагалося уникати всього, що є джерелом болю, тобто обмежень і перешкод, щоб мати змогу тішитися всіма радощами, які дає життя.

Отож, скоряючись законові, що його встановила мати, а також іншому закону — незрозумілому й безіменному страху, вовченя трималося подалі від виходу з печери. Він і досі здавався йому світлою білою стіною. Коли матері в печері не було, воно здебільшого спало, а прокинувшись, намагалося сидіти нищечком, мовчати й не давало волі жалібному скавучанню, яке знай виривалося з горла.

Одного разу, прокинувшись, воно почуло біля світлої стіни незвичні звуки. Вовченя не знало, що це була росомаха. Вона зупинилася біля входу в печеру й, тремтячи від власної зухвалості, обережно винюхувала, що там у печері. Вовченя розуміло тільки те, що ці звуки незвичні і, отже, незнайомі й страшні, бо все незнайоме викликало в ньому страх.

Вовченя наїжачилося, принишкло і жодним звуком не виявило себе. Як воно здогадалося, що у відповідь на ці звуки треба наїжачитися? У його житті ще не було такого досвіду. Так виявлявся в ньому страх, хоч досі у своєму житті воно не зустрічало ще нічого такого, чого могло б злякатися. Але страх супроводжувався ще одним інстинктивним бажанням — бажанням причаїтися, сховатися. Охоплене жахом, воно завмерло, забившись у куток. Повернувшись додому й почувши чужий дух, вовчиця обнюхала сліди росомахи. Вовченя почуло, як його мати загарчала, потім стрілою кинулася в печеру і дуже ніжно заходилася вилизувати й пестити вовченя. І воно зрозуміло, що йому поталанило уникнути великої небезпеки.

Та в ньому діяли ще й інші сили, головною з яких був ріст. Інстинкт і закон вимагали від вовченяти покори, а ріст жадав свободи й спонукав до непослуху. Мати й страх змушували триматися подалі від білої стіни, але ріст — це життя, а життя покликане вічно тягтися до світла, і ніщо не могло стримати життєвої хвилі, що підіймалася в ньому з кожним з’їденим шматком м’яса, з кожним подихом. Нарешті настав той день, коли страх і покору переважила життєва хвиля і вовченя перевальцем, ще боязко й невпевнено подалося до виходу з печери.

Біла стіна не була подібною до інших стін, з якими йому доводилося зіштовхуватися, вона ніби відступала все далі й далі, коли вовченя до неї підходило. Ніжний маленький носик, витягнений далеко вперед, не натикався на тверду поверхню. Стіна виявилася такою ж прозорою, як і світло. Вовченя ввійшло в те, що здавалося йому стіною, і поринуло в речовину, з якої вона складалася.

Це геть збентежило його: адже воно повзло крізь щось тверде! А світло дедалі яскравішало. Страх гнав вовченятко назад, але життя змушувало йти далі. Так несподівано для себе вовченя опинилося біля виходу з печери. Стіна, усередині якої, як йому здавалося, воно було, раптом відступила кудись незмірно далеко. Від яскравого світла защеміло в очах, сонце засліпило їх своїм промінням, а від безмежного простору, що розкинувся перед ним, запаморочилось у голові. Та очі поступово звикали до яскравого світла й пристосовувалися до відстані, що збільшилася між предметами. Спочатку стіна відсунулася так далеко, що зникла з поля зору. Тепер вовченя знову побачило її, тільки вже страшенно далеко, й мала вона зовсім інший вигляд. Стіна стала строкатою: в неї входили дерева, що оточували струмок, і гора, що височіла за деревами, і небо, що ясніло над горою.

Вовченя охопив страх. Невідомих і грізних речей стало ще більше. Воно зіщулилось на краю печери й дивилося на новий незвіданий світ, що відкрився перед ним. Страшно! Все незнайоме здавалося вовченяті ворожим. Шерсть на його спинці настовбурчилася; вовченя вишкірилося, намагаючись грізно й сердито загарчати. Малесеньке перелякане звірятко кидало виклик і погрожувало цілому світові.

Одначе нічого не сталося. Вовченя так захоплено дивилося на білий світ, що від цікавості навіть забуло, що треба гарчати, забуло навіть про свій переляк. Життя тимчасово перемогло страх, а страх поступився місцем цікавості. Вовченя почало розрізняти те, що було в нього перед очима: відкриту частину струмка, що виблискує на сонці, суху сосну, що росла внизу під самим схилом і сам схил, що здіймався аж до печери й уривався на якихось два фути нижче від того місця, де воно сиділо.

Дотепер сіре вовченя жило на рівній поверхні, ніколи не падало, не забивалося, то й не розуміло, що це таке — падати. Тож воно, не вагаючись, ступнуло вперед — простісінько в порожнечу. Задні ноги ще стояли на виступі перед входом у печеру, як вовченя вже сторчма полетіло вниз. Боляче вдарившись носом об землю, воно жалібно заскавчало й, страшенно перелякавшись, покотилося схилом. Його охопив панічний страх. Невідоме нарешті опанувало ним, воно тримало його у своїй владі й готувалося завдати йому нестерпного болю. Страх погамував у ньому життя, й вовченя завищало, як завищало б перелякане цуценя.

Воно не знало, куди його несе невідоме і що йому загрожує, тому без угаву вищало й скавуліло. Це було гірше, ніж лежати, завмираючи від страху, коли невідоме промайне коло тебе. Тепер воно геть заволоділо ним. Мовчання не допоможе. Вже й не страх його терзав, — воно безтямно тремтіло від невимовного жаху.

Проте схил ставав дедалі пологішим, а біля його підніжжя росла трава. Вовченя котилося вже не так швидко, а коли врешті спинилося, то відчайдушно заскавчало, далі заскімлило, а потім протяжно й жалібно завило. Відтак, мовби нічого й не сталося, заходилося злизувати суху глину, що пристала до боків, наче все життя тільки те й робило, що чепурилося.

Покінчивши з цим, воно сіло й почало роззиратися довкола, як зробила б перша людина, що потрапила із Землі на Марс. Вовченя пробилося крізь світляну стіну, й невідоме випустило його зі своїх обіймів, не завдавши ніякої шкоди. Але перша людина на Марсі зустріла б значно менше незвичайного, ніж вовченя, що опинилося в світі, про який нічогісінько не знало — не знало навіть, що він існує.

Тепер, коли страх невідомого відпустив його, воно вмить забуло про всі свої жахи. Його поглинуло та охопило все, що було навкруги. Вовченя розглядало траву під собою, кущик журавлини неподалік, стовбур усохлої сосни, що височіла край галявини, оточеної деревами. Його перелякала білка, яка вибігла з-за сосни й раптом наскочила на нього. Вовченя припало до землі й загарчало. Але білка перелякалася ще дужче — вона блискавкою шугнула на дерево і, опинившись у безпеці, сердито зацокотіла відтіля.

Це додало вовченяті хоробрості, і, хоч дятел сполохав його і змусив здригнутися, воно впевнено й відважно продовжило свою мандрівку в невідоме. З кожною миттю зростали в ньому певність і відвага, і коли до нього підскочила якась зухвала пташка, воно грайливо простягнуло до неї лапу. У відповідь пташка боляче дзьобнула його в кінчик носа; вовченя присіло й голосно заскавучало від болю й несподіванки, а пташка, злякавшись його вереску, полетіла геть.

Так воно отримувало науку самого життя. Його маленький нерозвинений мозок, хоч і несвідомо, але зробив певний висновок. Речі бувають живі й неживі. Живих речей треба остерігатися. Неживі завжди залишаються на місці, а живі рухаються, і ніколи не можна знати заздалегідь, яких несподіванок від них чекати, тож треба бути напоготові.

Вовченя незграбно простувало вперед, раз по разу на щось натикаючись. Наприклад, йому здавалося, що до гіллячки ще далеко, а вона била його по носі або хльоскала по боках. Земля була нерівна. Воно спотикалося, носиком рило землю, забивало лапки, ступало або дуже широко, або дріботіло невлад. До того ж дрібні камінчики, які валялися довкруги, вислизали в нього з-під ніг, переверталися, допіру воно наступало на них. І нарешті вовченя зрозуміло, що не всі неживі речі перебувають у стані стійкої рівноваги, як його печера, і що маленькі неживі речі набагато частіше падають і перевертаються, ніж великі. Отож кожна невдала спроба, найменша помилка були для вовченяти новою наукою. З кожним своїм кроком воно дізнавалося більше й більше. Що далі воно йшло, то твердішою ставала його хода. Воно чимчикувало вперед, пристосовуючись, училося розраховувати кожен свій рух, оцінювати свої фізичні можливості, визначати відстань між різними предметами, а також між ними й собою.

Новачкам завжди таланить. Народжене мисливцем (хоч воно й не знало цього), вовченя натрапило на дичину зразу біля своєї печери, вже в першу ж свою вилазку на світ божий. Воно потрапило в замасковане куріпчине гніздо, коли спробувало пройти стовбуром поваленої сосни; гнила кора зсунулася під його ногами, воно з розпачливим вереском зірвалося із круглого стовбура, упало на кущ і, пролетівши крізь листя й гілля, опинилося просто в гнізді, де сиділо семеро маленьких куріпченят.

Пташенята запищали, заворушились, а вовченя спершу злякалося. Потім, побачивши, що вони зовсім маленькі, посміливішало й прим’яло найрухливіше з них одною лапою. Пташеня під лапою затріпотіло й засіпалося ще дужче. Вовченяті це так сподобалося, що воно придушило його сильніше, а тоді понюхало й узяло зубами. Пташеня тріпотіло в роті й лоскотало йому язика. Цієї миті вовченя відчуло голод. Щелепи його зімкнулися, тендітні пташині кісточки захрумтіли, й тепла кров, що виявилася дуже смачною, розбудила вовчий апетит. То була дичина, така ж самісінька, як і та, що приносила мати, тільки набагато смачніша, тому що жива. Вовченя жадібно з’їло пташеня й зупинилося тільки тоді, коли покінчило з усім кублом. По тому воно облизнулося, як робила його мати, й почало вибиратися з куща.

Раптом на нього налетів шалений крилатий вихор. Стрімкий натиск і несамовиті удари крил засліпили, приголомшили вовченя. Воно тицьнулося головою в лапи й заверещало. Та удари посипалися на вовчу голівоньку з новою силою. Куріпка-мати нетямилася з люті. Тоді вовченя теж розлютилося й, підхопившись, із гарчанням почало відбиватися лапами, а потім пустило в хід і свої дрібні зуби, якими вп’ялося у пташине крило й заходилося щосили смикати й тягти його. Куріпка шарпалася, лупцюючи його другим крилом. Це була перша сутичка вовченяти. Втративши страх перед невідомим, воно шаленіло від цієї боротьби і вже нічого не боялося. Воно шматувало живу істоту, яка, відбиваючись, ще й завдавала ударів. Вовченя не на жарт розпалилося, адже це було м’ясо. В ньому прокинулась нездоланна жага крові, й воно жадало втамувати цю спрагу. Щойно воно знищило семеро маленьких живих істот. Зараз воно знищить велику живу істоту. Вовченя було надто захоплене бійкою й надто щасливе, щоб усвідомлювати своє щастя. Воно аж нетямилося від почуттів, яких досі не зазнавало.

Вовча не випускало крила й завзято гарчало крізь зуби. Куріпка витягла його з куща й силкувалася затягти назад, та воно виявилося дужчим і вперто витягло її на відкрите місце. Птах кричав і тріпотів крилом, а його пір’я розліталося в повітрі, неначе сніг. Вовченя вже не тямилось од люті, войовнича кров предків розбурхалася в ньому не на жарт. Саме того не знаючи, воно в ці хвилини жило повноцінним життям. Воно зрозуміло своє призначення в світі й виконувало відведену йому роль, робило ту справу, для якої було народжене, — вбивало здобич. Воно виправдувало своє існування, виконуючи вище призначення життя, тому що життя досягає своїх вершин у ті хвилини, коли всі його сили спрямовуються на здійснення поставлених перед ним цілей.

Нарешті куріпка перестала боротися. Вовченя все ще тримало її за крило. Вони лежали на землі й дивилися одне на одного. Вовченя спробувало сердито й погрозливо загарчати. Куріпка дзьобнула його в ніс, що після всього вже й так болів. Вовченя здригнулося, але не випустило крила. Птах дзьобнув його ще й ще раз. Вовченя заскавуліло й позадкувало, ухиляючись від дзьоба, все ще з крилом у зубах, не розуміючи, що разом із крилом тягне за собою й куріпку. Град ударів посипався на його багатостраждальний ніс. Войовничий запал вовченяти раптово згас. Випустивши здобич, воно крутнуло хвостом і ганебно чкурнуло через галявину.

Добігши до чагарника й важко дихаючи, вовченя прилягло, висолопило язика й жалібно заскімлило, торкаючи лапками подзьобаного носика. А передчуття неминучого лиха стисло йому серце тривогою. Невідоме з усіма своїми жахами знову впало згори, й воно інстинктивно шаснуло під захист куща. На вовченя війнуло вітром, і велике крилате створіння лиховісно й безгучно пронеслося повз нього. Так воно ледь не опинилося в пазурах яструба, що стрілою впав з блакитного неба, але промахнувся.

Вовченя лежало під кущем і полохливо визирало відтіль, ще не зовсім отямившись від переляку, як на іншому боці галявини з розореного гнізда випурхнула куріпка. Пригнічена горем, вона й не помітила крилатої блискавки, що падала на неї з неба. Та все це добре бачило вовченя — і то було наукою для нього. Воно бачило, як яструб каменем упав униз, промчав над землею, майже торкаючись крильми трави, устромив пазурі в куріпку, що пронизливо скрикнула від смертельного болю й жаху, і злетів угору, несучи її з собою.

Вовченя довго не виходило зі свого притулку. Воно вже багато чого пізнало й навчилося. Живі істоти — це м’ясо. Вони смачні. Але великі живі істоти роблять боляче. Тож краще їсти маленьких — таких, як писклята в куріпчиному гнізді, а великих, як сама куріпка, краще не чіпати. Проте йому дошкуляла гіркота поразки, тож раптом захотілося ще раз зітнутися з великим птахом — шкода, що яструб схопив його. А, може, десь ще знайдуться куріпки? Треба піти пошукати.

Вовченя спустилося пологим берегом до струмка. Досі воно ще не бачило води. Йому здалося, ніби йти по воді дуже добре. Вона така гладенька й рівна. Вовченя сміливо ступнуло вперед і, заскавулівши, пішло на дно, просто в обійми невідомого. Стало холодно й перехопило подих. Замість повітря, яким воно звикло дихати, в легені ринула вода. Ядуха стиснула йому горло, мов смерть. Щоправда, вовченя не знало, що таке смерть, проте, як і всі мешканці Дикої Землі, інстинктивно боялося її. Вона була для нього уособленням найстрашнішого болю, суттю невідомого й сукупністю всіх його жахів. Для нього це було останнє, найбільше лихо, про яке воно нічого не знало, якого панічно боялося, хоч і не могло уявити його собі до кінця.

Несподівано вовченя випірнуло на поверхню й усією пащею вхопило свіжого повітря. Цього разу воно вже не пішло на дно. Вовченя замолотило всіма чотирма лапами по воді, ніби це було для нього звичною справою, і попливло. Найближчий берег був за якийсь ярд від вовченяти, але воно виринуло спиною до нього і, одразу побачивши протилежний берег, попливло туди. Струмок був вузький, але саме в цьому місці розливався широким затоном.

На середині бистрина підхопила вовченя й понесла вниз за течією, до маленьких порогів, що починалися там, де русло знову звужувалося. Пливти тут було важко. Досі спокійна вода раптом завирувала. Вовченя то вибивалося на поверхню, то поринало з головою під воду. Його кидало на каміння, що стирчало з води, перевертало то на бік, то на спину, й ударяло знов об камені. Вовченя скавчало від болючих ударів і по цих завиваннях можна було порахувати, скільки підводних каменів трапилося йому на шляху.

За порогами потік знову широко розливався, течія легенько винесла вовченя на берег і обережно поклала на обмілину. Воно вилізло з води й простяглося на сухому. Його знайомство із зовнішнім світом тривало, і знання про нього збагатилися. Вода нежива, але рухається. І хоч, на перший погляд, вона здавалася твердою, як земля, насправді ж вона геть не така. І вовченя дійшло до висновку, що речі не завжди такі, якими здаються. Страх перед невідомим був не чим іншим, як успадкованою від предків недовірою до навколишнього світу, а тепер його посилив ще й досвід. Віднині вовченя вже ніколи не покладатиметься на зовнішній вигляд речей. Перш ніж довіритися їм, воно пересвідчиться, які вони насправді.

Цього дня вовченяті судилася ще одна пригода. Воно раптом згадало, що в нього є мати, і відчуло, що вона потрібна йому найбільше в світі. Від усього, що з ним за день трапилося, утомилося не тільки тіло, а й маленький його мозок. Зроду не трудилося воно стільки, як цього дня. Та й спати хотілося. Приголомшене, почуваючи себе зовсім самотнім і безпорадним, воно подалося на пошуки своєї печери й матері.

Пробираючись між кущами чагарника, вовченя раптом почуло пронизливий сердитий крик. Щось жовте промайнуло в нього перед очима — то шмигнула ласка. Вона була невеличка, й вовченя її зовсім не злякалося. Раптом майже у себе під ногами воно побачило зовсім малесеньке створіння — ласеня, що тремтіло з переляку, бо теж уперше вилізло з нори шукати пригод. Тільки-но мале хотіло було сховатися в траві, вовченя інстинктивно перевернуло крихітку лапою на спину. Ласеня голосно й рипуче запищало. Тієї ж миті перед очима вовченяти знову майнула жовта пляма. Воно почуло лютий крик, щось дошкульно вдарило його по голові, й гострі зуби ласки-матері вп’ялися йому в шию.

Заскавучавши, завиваючи від болю й несподіванки, вовченя позадкувало в кущі, а ласка схопила своє дитинча й зникла з ним у гущавині. У вовченяти дуже боліла шия, але більше мучила його образа, і воно сиділо й тихо скімлило. Така мала ця ласка-мати, а така сердита й кусається так боляче! Вовченя ще не знало, що це невеличке звіря — найлютіший, найстрашніший і наймстивіший із усіх хижаків Дикої Землі. Та незабаром йому довелося переконатися в цьому на власній шкурі.

Воно ще скавучало, коли ласка-мати знову з’явилася перед ним. Тепер ласеня було в безпеці, й вона не кинулася на вовченя, а обережно підкрадалася, тож воно могло розгледіти її тонке, зміїне тільце й високо підняту гадючу голівку.

У відповідь на різкий погрозливий крик шерсть на спині у вовченяти настовбурчилася, і воно сердито загарчало. Ласиця підходила все ближче. І не встигло вовченя й оком моргнути, як раптовим стрибком хижачка на мить пропала з поля його зору, а потім блискавично вп’ялася йому в горло, глибоко прокусивши шкіру.

Вовченя гарчало, відбивалося, але було ще зовсім маленьке і це був його перший вихід у світ, тому його гарчання перейшло в жалібне скавучання й воно вже не боронилося, а намагалось вирватися із гострих зубів ласки й утекти. Проте хижа ласиця не відпускала вовченяти, а, висячи в нього на шиї, силкувалася дістати зубами вену, де пульсувало життя. Ласка полюбляла кров і воліла ссати її прямо з горла ще живої жертви.

Сіре вовченя чекала неминуча загибель, і повість про нього залишилася б ненаписаною, якби не примчала на поклик дитинчати мати-вовчиця, що блискавкою вискочила з кущів. Ласка вмить випустила його й стрілою метнулася до горла вовчиці, але, промахнувшись, вчепилася їй у щелепу. Вовчиця, трусонувши головою, як бичем, підкинула нападницю високо в повітря, й зуби ласиці розчепились. Щелепи вовчиці на льоту схопили тонке жовте тільце, і ласка знайшла свою смерть в її гострих зубах.

Новий приплив материнської ніжності був найкращою винагородою вовченяті. А знайшовши його, мати, здається, раділа ще більше, ніж син. Вона ласкаво тицяла його носом, легенько підкидала, пестила й зализувала йому рани. А потім мати й вовченя удвох ізжерли ласку, повернулися в печеру й солодко заснули, згорнувшись в один теплий клубок.

Біле Ікло (Збірник)

Розділ п’ятий

Закон здобичі


Біле Ікло (Збірник)

Вовченя розвивалося напрочуд швидко. Два дні воно відпочивало, а потім знову вилізло з печери. У цей його вихід вовченяті стрілося маленьке ласеня, матір якого вони з’їли вдвох із вовчицею, тож воно впевнено накинулось на слабше за себе маля і швидко впоралося з ним. Цього разу воно не заблукало, а, втомившись, саме знайшло дорогу до печери й лягло спати. Після цього вовченя щодня вирушало на прогулянку й щоразу заходило далі й далі.

Воно навчилося точно розраховувати свою силу, почало розуміти, коли треба бути сміливим, а коли — обережним. Взагалі воно завжди було обережним, і тільки зрідка, коли відчувало впевненість у власних силах, давало волю пожадливості й люті.

Воно ставало справжнісіньким бісеням, коли натрапляло на заблукалу куріпку, ніколи не пропускало нагоди сердито загарчати на тріскотню та цокотіння білки, яка зустрілася йому вперше біля засохлої сосни. І варто було тільки побачити якусь пташку, подібну до тої, що так боляче подзьобала йому носа, як тут-таки його охоплювала несамовита лють.

Та як загрожував йому напад інших хижаків, що теж шукали здобичі, то воно не барилося. Вовченя не забуло яструба і, вгледівши, як суне по траві його тінь, вправно ховалося в кущі. Від своєї матері вовченя перейняло легку, безгучну ходу, тож ступало вільно та впевнено. Його лапи вже не розчепірювалися в різні боки, а хода стала легкою й обережною, як у матері.

Що стосується полювання, то тільки з першими кроками у світ доля так щедро йому всміхнулася, а вже наприкінці пам’ятного дня покинули його і талан, і щаслива нагода. Семеро куріпченят і маленьке ласеня — ото була й уся здобич вовченяти. Одначе бажання вбивати зростало в ньому з кожним днем, і воно плекало в собі голодну мрію зловити колись оту білку, що своєю тріскотнею сповіщала всіх мешканців лісу про його наближення. Але білка так легко та вправно стрибала по деревах, як ото пташки літали в повітрі, і вовченя сподівалося непомітно підкрастися до неї та напасти зненацька, поки та вистрибує по землі.

Вовченя відчувало глибоку повагу до своєї матері.

Вона вміла добувати м’ясо й ніколи не забувала принести синові його частку. Крім того, вона нічого не боялася. Вовченяті й не спадало на думку, що її безстрашність — наслідок досвіду та знання. В його розумінні безстрашність була виразом сили. Його мати була втіленням цієї сили. Підростаючи, воно добряче її відчувало, коли вовчиця карала вже не штурхаючи носом, а дошкульно б’ючи лапою та боляче кусаючись. За це воно також поважало матір. Вона вимагала від нього покори, і що воно старшало, то суворіше з ним поводилася вовчиця-мати.

Коли знову почався голод, вовченя вже цілком свідомо переживало його муки. Вовчиця геть охляла в пошуках їжі.

Вона никала цілими днями, даремно вишукуючи поживи, і навіть уночі зрідка спала в печері. Цього разу голодування було недовгим, але лютішим. Із материнських грудей вовченя не могло висмоктати й краплини молока, а м’яса йому вже давно не перепадало.

Раніше воно полювало заради забави та втіхи, а тепер бралося до полювання по-справжньому, та, на жаль, нічого не знаходило. Проте ці невдачі тільки сприяли розвиткові вовченяти. Воно ще старанніше вивчало поведінку білки й докладало ще більших зусиль, щоб підкрастися до неї непоміченим. Воно вистежувало польових мишей і училося діставати їх із нір, довідалося багато нового про дятлів та інших птахів. Прийшов час, коли вовченя перестало ховатися в кущах, побачивши стрімку тінь яструба. Воно стало сильнішим і досвідченішим, зробилося розумнішим і впевненішим у собі. Та й голод додав йому завзяття. Тепер вовченя сідало посеред галявини на видноті й чекало, поки яструб упаде грудкою з неба. Там, високо над ним, у синьому небі, літала пожива, якої так нестерпно потребував його шлунок. Але яструб відмовлявся прийняти бій, і вовченя простувало в хащі, жалібно скиглячи від розчарування й голоду.

Раптом усе змінилося — вовчиця принесла додому здобич і голод зник. М’ясо було незвичайне, зовсім не схоже на те, що вона приносила досі. Чимале, майже доросле рисеня мати принесла тільки для нього, адже свій голод уже вгамувала, хоча син і гадки не мав, що для цього вона знищила весь рисячий вивід. Не підозрював він і того, як ризикувала його мати, як відчайдушно вчинила. Вовченя знало тільки те, що молоденька рись із оксамитовою шкуркою була м’ясом; і воно їло це м’ясо, насолоджуючись кожним проковтнутим шматком.

Наївшись досхочу, вовченя лягло в печері коло матері й заснуло. Його розбудило несамовите гарчання вовчиці. Ніколи ще вовченя не чуло такого страшного гаркання. Може, за все своє життя його мати ніколи не гарчала так люто. Вона добре знала: рисячий вивід не можна знищити безкарно, тож треба бути насторожі.

В яскравому промінні надвечірнього сонця вовченя побачило рись-матір, що скажено припала до землі біля входу в печеру. Шерсть на його спинці настовбурчилася. Сам жах дивився йому в очі — про це свідчив не лише грізний вигляд рисі, а й та гаспидська лють, що вчувалася в її божевільному хрипкому вищанні, що раз у раз переростало в гаркання.

І раптом якась незбагненна внутрішня сила немовби штовхнула його вперед. Вовченя загарчало й хоробро стало поруч із матір’ю, зайнявши оборонну позицію. Та вовчиця відштовхнула його назад. Низький лаз не дозволяв рисі зробити стрибок, а коли вона ковзнула в печеру, вовчиця кинулася їй назустріч і вмить притиснула до землі. Мало що вдалося вовченяті розгледіти в цій сутичці. Чути було тільки гарчання, хоркання, скавучання й рев. Печеру наповнив пронизливий вереск. Зчепившись, звірюки качалися по землі; рись шматувала свою противницю зубами й пазурами, а вовчиця могла пускати в хід тільки зуби.

Нараз вовченя підскочило до рисі і, загарчавши, вп’ялилося зубами їй у задню лапу. Вагою свого тіла воно, саме того не розуміючи, заважало рисі битися тією лапою й допомагало матері. Боротьба набула нових відтінків: супротивниці підім’яли під себе вовченя і воно мусило розціпити зуби. Звірюки відскочили одна від одної, і перш ніж знову зчепитися з вовчицею, рись ударила вовченя своєю здоровезною передньою лапою, роздерши йому плече до самої кістки. До несамовитого галасу дорослих долучився жалібний плач і скавчання вовченяти. Бійня затяглася й тривала так довго, що вовченя встигло й наплакатись, і наскавчатись удосталь, і відчути новий приплив хоробрості. А під кінець битви воно знову завзято вчепилося в задню ногу рисі й люто гарчало, чимдуж смикаючи ворога.

Рись була мертва. Але й вовчиця знесиліла від ран. Вона заходилася було пестити вовченя та облизувати йому поранене плічко, а потім знепритомніла від утрати крові — та так і пролежала цілий день і цілу ніч біля свого мертвого ворога, не рухаючись і ледве дихаючи. Протягом тижня вона вилазила з лігва тільки напитись, та й то насилу тягла ноги — кожен рух провокував нестерпний біль, бо у неї й так усе боліло. Тим часом рись була з’їдена, рани вовчиці загоїлися, й вона знову вирушила на полювання.

Плече у вовчука досі боліло від страшної рани, і він ще довгенько шкутильгав. Але його ставлення до світу за цей час дуже змінилося. Він став набагато впевненішим і відважнішим, аніж був до сутички з риссю. Вовчук переконався, що життя суворе: він бився; його зуби впивались у живе тіло ворога; він залишився живий. І це додало йому сміливості, в ньому загорівся азарт, якого він раніше не знав. Він переміг страх і вже не боявся дрібних звірів, але невідоме з його таємницями й жахами, як і раніше, висіло над ним і гнітило його.

Юний вовк ходив із матір’ю на полювання, багато разів бачив, як вона вбиває дичину, й сам брав участь у цьому. Так поступово він починав осягати закон здобичі. Всі живі істоти поділяються на дві породи: його власна й чужа. До першої належить він із матір’ю, до другої — всі інші істоти, що здатні рухатися. Та й вони дуже різні. Серед них виділяються дрібні хижаки й нехижаки, що їх убивала й поїдала його порода; великі хижаки, котрі вбивали й поїдали його породу, якщо вона перша не вбивала й не поїдала їх. Із такого поділу складався закон. Мета життя — пожива. Сутність життя — здобич. Життя одного виборюється ціною життя іншого. Все живе у світі поділяється на тих, хто їсть, і тих, кого їдять. І закон цей велів: їж, або з’їдять тебе. Вовчук не міг ясно й чітко сформулювати цього закону й не намагався робити якихось висновків. Він і не думав про нього, а просто жив згідно з ним.

Дію цього закону вовченя бачило в усьому. Воно з’їло пташенят куріпки. Яструб з’їв їхню матір і хотів з’їсти саме вовченя. Пізніше, коли воно підросло й стало вовчуком, йому захотілося з’їсти яструба. Він з’їв мале рисеня. Мати-рись з’їла б його, якби її саму не вбили й не з’їли. І так було без кінця й краю. Все живе навколо вовченяти жило за цим законом, крихітною частинкою якого він був сам і якому корився. Він був хижаком. Його поживою було живе м’ясо, що тікало від нього, злітало в повітря, лазило по деревах, ховалося під землю або ставало з ним до бою, а часом змушувало його самого втікати.

Якби вовчук умів мислити, як людина, він, можливо, дійшов би висновку, що життя жорстоке, а світ — арена, де, прагнучи поживи, всі переслідують одне одного, полюють один на одного, поглинають один одного; арена, де ллється кров, де панує жорстокість, сліпа випадковість і нескінченний хаос.

Але вовченя не думало як людина і не вміло узагальнювати. Взявши собі щось за мету, воно тільки те й мало на думці, тільки цього й домагалося. Крім закону поживи, в житті вовчука було безліч інших, менш важливих законів, і їх також треба було знати й їм-таки коритися. Світ був переповнений несподіванками. Життя, що вирувало в ньому, енергія, що нуртувала і рвалася з нього, потуга, що грала в його розвинених м’язах молодецьким завзяттям і силою, були невичерпним джерелом вовчого щастя. Гонитва за здобиччю наповнювала його трепетом від утіхи, й це радісне тремтіння збуджувало юну плоть. Навіть жорстокість боїв наповнювала всю сутність вовчука радісним трепетом, а жахи й таємничість невідомого тільки додавали його життю повноти.

Крім цього, життя дарувало йому безліч інших приємних відчуттів. Повний живіт і солодка дрімота на сонечку були вовченяті винагородою за старанну працю, та й сама праця тішила його не менше. І вовченя жило в злагоді з природою, прийнявши навколишнє вороже оточення, в якому вчилося виживати. Повне молодих сил, воно було щасливе й страшенно пишалося собою.

Біле Ікло (Збірник)

Частина третя


Біле Ікло (Збірник)

Розділ перший

Творці вогню


Біле Ікло (Збірник)

Це сталося несподівано, й тільки з його провини та через його безтурботність. Забувши після вдалої ночі полювання про обережність і безпеку, вовченя вилізло з печери й побігло до струмка добре знайомою стежиною, яку воно вивчило з перших своїх кроків у новий світ, стежиною, якою стільки разів бігало без клопотів і турбот.

Вовченя спустилося стежкою до сухої сосни, перетнуло галявину й побігло між деревами, аж зненацька побачило й почуло щось незнайоме. Перед ним мовчки сиділо навпочіпки п’ятеро живих істот, яких йому ще зроду не доводилося бачити. Це була перша зустріч вовченяти з людьми. Вони не підхопилися, не ощирили зубів і не загарчали на нього. Вони непорушно сиділи навпочіпки, зберігаючи лиховісне мовчання.

Вовченя від несподіванки заклякло на місці. Підкоряючись уродженому інстинкту, воно, не замислюючись, мусило б кинутися навтьоки, рвонути від них прожогом, але раптом ним заволоділо зовсім інше, протилежне, невідоме досі почуття, що змусило покірно зупинитися й трепетно завмерти на місці. Приголомшене, воно враз відчуло незнану досі силу і владу, щось цілковито далеке й незбагненне. Усвідомлення власної меншовартості гнітюче тиснуло й позбавляло його здатності рухатися.

Вовчук ніколи ще не бачив людини, але інстинктивно збагнув усю її могутність. Десь із глибин свідомості його інтуїція говорила, що ця жива істота виборола собі право першості, владу над усіма іншими мешканцями Дикої Землі. Він дивився тепер на людину не тільки своїми очима, а й очима всіх своїх предків, що сновигали в темряві навколо незліченних зимових стоянок, придивлялися з безпечної відстані, зачаївшись у гущавині, до дивної двоногої істоти, володаря над усім живим. Вовченя опинилося в полоні у своїх предків, у полоні побожного страху й поваги, породжених віковою боротьбою й досвідом багатьох поколінь. Спадковість узяла верх над вовком, що був усього-на-всього вовченям. Аби він був старшим, він, звісно, втік би. Але зараз він припав до землі, скутий жахом і готовий виявити ту покору, з якою його далекий предок прийшов до людини, щоб погрітися біля розпаленого нею багаття.

Один з індіянців підвівся, підійшов до вовченяти й нагнувся над ним. Вовчук ще нижче припав до землі. Невідоме нарешті втілилось у плоть і кров, наблизилося до нього й простягло руку, щоб схопити його. Шерсть вовченяти настовбурчилася, губи здригнулися, оголивши маленькі ікла. Рука, що нависла над ним, як доля, на мить затрималась, і людина сказала, сміючись:

— Вабам вабіска іп піт та! (Дивіться! Які білі ікла!)

Інші голосно засміялися й почали підбивати індіянця, щоб він узяв вовченя. Рука опускалася нижче, а в звіряті завирувала боротьба двох інстинктів: один штовхав скоритися інший поривав до боротьби. Врешті вовченя пішло на угоду із самим собою. Воно дослухалося до обох інстинктів: корилося, поки рука не торкнулася його, а потім вирішило боротися й схопило її зубами. І тої ж миті дістало добрий удар по голові, що повалив його на бік. Усяке бажання боротися пропало. Вовченя, мов покірне цуценя, сіло на задні лапи й заскімлило, адже й справді було ще зовсім мале. Та індіянець, якого воно вкусило за руку, розсердився й ударив звіря по голові ще раз. Вовченя, підвівшись, заскавучало ще дужче.

Індіянці зареготали, й навіть той, із укушеною рукою, приєднався до них. Сміючись, вони оточили вовченя, що продовжувало вити від болю й переляку. Раптом воно наставило вуха. Індіянці також насторожились. Вовченя відчуло наближення допомоги, й, на довгій ноті, урвавши останній протяжливий крик, у якому вже бриніло швидше торжество, ніж горе, замовкло й почало чекати появи своєї матері — безстрашної, лютої до нестями вовчиці, що вміла боротися із супротивниками, вміла убивати їх і ніколи нічого не боялася. Вовчиця почула крик свого дитяти й мчала йому на допомогу з лиховісним гарчанням.

Одним стрибком вона опинилася серед індіянців. Оскаженіла, готова на все заради сина, вовчиця-мати була жахливим видовищем, та її рятівний гнів неабияк порадував дитинча.

Воно заскавчало від щастя й кинулося матері назустріч, а люди швидко відступили на кілька кроків назад. Вовчиця стала між своїм дитинчам і людьми. Її шерсть загрозливо настовбурчилася, у горлі клекотіло хрипке гарчання, розлючена морда сіпалась, ніс конвульсивно морщився, а вишкірені зуби та гострі ікла не віщували нічого доброго.

Раптом один індіянець здивовано вигукнув:

— Кічі!

Вовченя відчуло, що мати враз якось принишкла на цей людський голос.

— Кічі! — знову крикнув індіянець, цього разу різко і владно.

Й тоді вовченя побачило, як вовчиця, його безстрашна мати, припала животом до землі, заскавучала й замахала хвостом на знак миру. Вовченя нічого не розуміло. Його опанував страх. Незнаний досі трепет перед людиною наповнив його сутність. Інстинкт правильно йому підказував, а мати підтвердила це. Вона так само виявляла покору людині.

Індіянець, що гукнув «Кічі», підійшов до вовчиці. Він поклав руку їй на голову, і вовчиця ще нижче припала до землі. Вона не вкусила його, та й не збиралася цього робити. Ті четверо теж підійшли до неї, почали обмацувати й гладити її, а вона й не думала огинатися. Вовченя не зводило очей із людей. Вони були дуже збуджені, а їхні роти видавали голосні звуки. У цих звуках не було нічого загрозливого. Вовченя пригорнулося до матері й намагалося виявити свою покору, хоч шерсть у нього на спині все ще стовбурчилася.

— Це й не дивно, — сказав один індіянець. — Її батьком був вовк, а мати із домашніх собак. Адже мій брат прив’язував її весною на три ночі в лісі! Виходить, Кічі народилася в його суки від вовка.

— З того часу, як Кічі втекла, Сірий Бобре, минув цілий рік, — додав інший індіянець.

— І в цьому немає нічого дивного, Лососів Язику, — відповів Сірий Бобер. — Тоді був голод, і нічим було годувати собак, не вистачало м’яса.

— Вона жила серед вовків, — мовив третій індіянець.

— Певно, що так, Три Орли, — посміхнувся Сірий Бобер, доторкнувшись до вовченяти, й докинув: — Оце й доказ перед нами.

Відчувши дотик людської руки, вовченя стиха загарчало, а рука піднялася і замірилася вдарити його. Тоді вовченя сховало ікла й покірно припало до землі, а та рука знову опустилася й почала чухати в нього за вушком і гладити по спині.

— Авжеж, оце й доказ твоєї правоти, — повторив Сірий Бобер. — Безперечно, його мати — Кічі. Але батько — вовк. Тому й більше в ньому від вовка, ніж від собаки. У нього білі ікла, тож я дам йому кличку Біле Ікло. Я сказав. Це мій собака. Хіба Кічі не належала моєму братові? І хіба брат мій не помер?

Вовченя, котрому щойно дали ім’я, лежало й слухало. Якийсь час люди перемовлялися. Потім Сірий Бобер вийняв із піхов, що висіли в нього на шиї, ножа, підійшов до куща й вирізав палицю. Біле Ікло спостерігав за ним. Сірий Бобер зробив на обох кінцях палиці зарубки й прикріпив до них ремені з сириці. Один ремінь він надів на шию Кічі, підвів її до невисокої сосни й прив’язав другим ременем до дерева.

Біле Ікло пішов за матір’ю й ліг біля неї. Лососів Язик простягнув до вовчука руку й перекинув його на спину. Кічі тривожно дивилася на них. Білому Іклу знов стало страшно. Він не міг стриматися, щоб не гарчати, але кусатися вже не зважувався. Рука з розчепіреними гачкуватими пальцями почала чухати йому живіт і перекочувала з боку на бік. Лежати на спині із задертими догори ногами було нерозумно й принизливо. Біле Ікло почувався безпомічним і якимось зовсім безпорадним, хоч усім своїм єством протестував проти такого приниження. Він ніяк не міг боронитись; якби людина захотіла щось заподіяти йому, то не викрутився б. Хіба можна втекти, коли всі чотири лапи стирчать догори? Змушений примиритися, Біле Ікло таки скорився і поволеньки подолав страх. Він тільки стиха гарчав, адже ніяк не міг погамувати того гарчання, але людина не розсердилася й не вдарила по голові. Та найдивнішим було те, що Біле Ікло відчував якусь незбагненну втіху, коли рука людини гладила його. Перевернувшись на бік, він уже й не гарчав. А пальці знай чухали його за вухами, і йому ставало дедалі приємніше. Коли ж людина пішла собі геть, Біле Ікло збадьорився, і страх, що переповнював його, просто зник. Саме відтоді він почав відчувати й приязнь до людини, хоч пізніше бувало не раз, що страх повертався з новою силою.

Перегодя Біле Ікло почув наближення якихось дивних звуків і швидко здогадався, що їх видають люди. Ціле індіянське плем’я, що перекочовувало на нове місце, низкою спускалося по стежці. Душ із сорок — чоловіки, жінки і діти — згиналися під вагою хатніх лахів. За ними бігло багато собак, і всі вони, крім цуценят, також мали ношу. Кожен собака ніс на спині міцно прив’язаний клунок вагою двадцять-тридцять фунтів.

Біле Ікло досі ще не бачив собак, проте зразу відчув, що вони мало чим відрізняються від його власної породи. Зачувши вовків, тобто його з матір’ю, собаки враз довели, якою незначною є ця різниця. Зав’язалася бійка. Біле Ікло наїжачився, загарчав і вишкірив зуби назустріч цілій лавині собак, що мчали на нього зусібіч. Бідолашний вовчук огризався, та вони збили його з ніг і підтоптали під себе. Відчуваючи на собі їхні гострі зуби, він кусався й рвав їхні ноги, хапав за животи, боронився, як тільки міг. Довкола здійнявся оглушливий гавкіт. Із цього страшного гамору до вовченяти доносилось скажене гарчання Кічі, яка відчайдушно кинулась на захист свого дитяти, крики людей, глухі удари дрючків і жалібне скавучання собак, яким діставалися ці удари.

За кілька секунд Біле Ікло знову був на ногах. Він побачив, як люди відганяють собак палицями й камінням, захищаючи й рятуючи його від гострих зубів породи, такої схожої на вовчу, та все ж таки інакшої. І хоча вовченя не могло ясно уявити собі такого абстрактного поняття, як справедлива відплата, проте воно по-своєму відчуло справедливість людини й визнало в ній істоту, що встановлює закон і дбає про його дотримання. Біле Ікло визнав за людьми ту силу, що змушує коритися цим законам. Вони не кусалися й не пускали в хід пазурів, як усі інші звірі, а використовували силу неживих предметів, примушували ці предмети виконувати їхню волю: палиці й камінці, кинуті цими дивними істотами, літали в повітрі, як живі, й завдавали дошкульних ударів.

Ця влада здалася Білому Іклу надзвичайною, божистою владою. Вона виходила за межі всього, що міг він собі уявити. Звісно, Біле Ікло за самою своєю природою не міг навіть підозрювати про існування богів. Найбільше, що він відчував, — це те, що є речі незбагненні. Але обожнення й трепет, викликані в ньому людьми, скидались на почуття людини, якби вона побачила бога, що метає з гірської вершини блискавки.

Нарешті останній собака відскочив убік, і гамір ущух. Біле Ікло заходився зализувати рани, міркуючи про своє перше знайомство зі зграєю й собачу ненависть та жорстокість. Дотепер він гадав, що вся його порода складається з нього, його матері та Одноокого, і що таких їх існує троє. А тепер зовсім несподівано виявилося, що є ще безліч інших істот, які окрім них належать, мабуть, до його породи. І десь глибоко в підсвідомості вовченяти виникло почуття образи на своїх побратимів, які, ледь зачувши його дух, зі смертельною ненавистю кинулися до нього, щоб знищити. Так само викликало в ньому обурення й те, що його мати прив’язана до палиці, й припнули її ті ж таки істоти, які щойно врятували його від нападників. Хай це зробили й вищі істоти, але й від них тхнуло пасткою та неволею. А втім, що вовченя могло знати про капкан, про полон? Досі воно бродило, гасало собі, спало, де хотіло й скільки хотіло, й тоді, коли йому заманеться. Біле Ікло успадкував це відчуття свободи від своїх предків. А його мати-вовчиця тепер не може рухатися вільно, як раніше, через якусь ломаку, та й він обмежений у своїх пориваннях, адже ще не міг обійтися без матері й увесь час тримався біля неї.

Вовченяті все це не подобалося. А коли люди повставали й рушили в дорогу, одна маленька людська істота повела його матір Кічі за собою, як бранку, взявшись за кінець палиці. Біле Ікло був повністю розчарований і невдоволений такими порядками, тому поплентався услід за нею, понуривши голову до землі, стурбований і зажурений цією новою пригодою.

Вони спускалися вниз річковою долиною і пішли туди, куди Біле Ікло ніколи не забігав, аж сягнули того місця, де річка впадала у Маккензі. На березі стояли піроги — човни-довбанки, а на довгих тичках висіли решітки для сушіння риби. Індіянці отаборилися тут. Біле Ікло з подивом оглядався, роздивлявся навколо себе. Могутність людей, здавалося, росла з кожною хвилиною. Він уже переконався в їхній владі над лютими псами. Ця влада свідчила про силу. Але ще більше дивувалося вовченя владі людей над неживими предметами, їхній здатності змінювати обличчя світу.

Це було щось вражаюче. Ось люди наставили тичок для облаштування жител. І в цьому не було нічого дивного, адже це робили ті ж самі люди, які вміли кидати каміння й палиці. Та коли ці тички обтягли шкірою та парусиною й вони стали вігвамами, Біле Ікло геть розгубився.

Найбільше його вражали величезні розміри цих творінь. Вони виростали всюди з дивовижною швидкістю, ніби якісь живі істоти. Вігвами зайняли майже все поле зору. Наганяючи страху на вовчука, вони зухвало стриміли у височінь, а коли вітер здимав на них парусину й шкіру, Біле Ікло панічно припадав до землі, не зводячи очей із цього громаддя, й готовий був скочити вбік і тікати, коли вони почнуть валитися на нього.

Та незабаром Біле Ікло звик до вігвамів і вже зовсім не боявся їх. Він бачив, що жінки й діти входять і виходять відтіля без усякої шкоди для себе, що собакам теж хочеться проникнути всередину, але люди проганяють їх з лайкою й шпурляють їм услід камінці, аби знали своє місце. Нарешті й він не витримав — цікавість взяла своє: надвечір Біле Ікло нишком залишив Кічі й обережно підповз до найближчого вігвама. Йому дошкуляла допитливість — потреба вчитися жити, діяти й пізнавати все з досвіду. Кілька останніх дюймів, що відділяли його від стіни вігвама, Біле Ікло долав по-пластунському, сторожко й поволеньки наближаючись до стіни. Події цього дня вже підготували вовченя до того, що невідоме часом відкривається у зовсім несподіваний, дивовижний і навіть неймовірний спосіб. Ось його носик торкнувся парусини. Біле Ікло принишк і чекав, що ж буде. Нічого не сталося. Тоді він понюхав цю чудернацьку річ, просякнуту людським духом, завмер на мить, а тоді взяв її зубами й легенько потягнув до себе. Знову все обійшлося, хоча парусинова стіна похитнулася. Він потягнув дужче, й вона ще дужче хитнулася. Ще й ще раз — стіна загойдалася. Це йому сподобалося, й вовченя розвеселилося. Біле Ікло тягнув і смикав дедалі сильніше, аж всі стіни вігвама заходили ходором. Тоді у вігвамі зчинився галас, а різкий вигук індіянки змусив бешкетника прожогом тікати до матері — Біле Ікло чимдуж чкурнув до Кічі. Але відтоді він уже ніколи не лякався цих величезних творінь.

Не минуло й п’яти хвилин, як Біле Ікло знову втік від матері. Вона була прив’язана до кілка, забитого в землю, і ніяк не могла побігти за своїм вовченям. А до нього з войовничим виглядом наближалося кремезне цуценя, набагато старше, зухвале й пихате до нестями. Пізніше Біле Ікло дізнався, що звали його Ліп-Ліп. Як виявилось, це був уже випробуваний і досвідчений у сутичках забіяка.

Білому Іклу видалося зовсім безпечним цуценя своєї породи, до того ж хоч і більше за нього, та менше за дорослих собак, і вовчук вирішив зустріти його дружньо, не сподіваючись ворожих дій. Але тільки-но незнайомець вишкірив зуби й весь напружився, Біле Ікло теж наїжачився й вишкірив ікла. Отак вовченя й цуценя почали кружляти один за одним, готові на все. Це тривало досить довго, й Білому Іклу починала подобатися ця, як він гадав, гра. Раптом Ліп-Ліп зробив різкий стрибок, рвонув вовченя зубами й відскочив убік. Дикий біль у плечі, що ще не загоїлося від рисячих пазурів, пройняв аж до кісток. Біле Ікло завив з несподіванки та болю й люто кинувся на Ліп-Ліпа, уп’явшися в нього зубами.

Але Ліп-Ліп зроду жив серед собак і людей індіянського селища, тож мав уже великий досвід у собачих боях. Вовчукові-новачку дісталося від його дрібних гострих зубів, і він, заскавулівши, ганебно втік під захист матері. Це була перша сутичка Білого Ікла з Ліп-Ліпом, що стала початком багатьох боїв між ними в майбутньому, адже заворогували вони між собою від самого початку, від першої ж зустрічі відчули глибоку ненависть один до одного, неприязнь, що призводитиме й далі до безперестанних зіткнень.

Кічі ніжно зализала рани свого дитинчати й намагалася утримати його біля себе, але цікавості Білого Ікла не було меж, вона невпинно кликала його в незвідане. Вже за кілька хвилин він хоробро вирушив у нову мандрівку. Розвідка вивела його на людину, яку звали Сірим Бобром. Присівши навпочіпки, той щось робив із сухим мохом і гіллям, розкладеними біля нього на землі. Біле Ікло підійшов ближче й почав спостерігати за ним. Сірий Бобер видав якісь звуки, у яких Білому Іклу не вчулося нічого ворожого, й він підступив ще ближче.

Жінки й діти підносили Сірому Боброві гілля та хмиз. Напевне, готувалося щось важливе. Біле Ікло настільки захопився, що наблизився до Сірого Бобра впритул, забувши свій страх перед людиною. І раптом він побачив, як із-під рук Сірого Бобра над мохом і гіллячками здіймається щось дивне, схоже на туман. Потім із цього туману, крутячись і звиваючись, з’явилося щось живе, червоне, як сонце в небі. Біле Ікло нічого не знав про вогонь і не підозрював про його існування. Але вогонь притягав його до себе, вабив, як ото вабило його колись світло у виході з печери. Й він підповз ближче до багаття, почув над собою сміх Сірого Бобра й зрозумів, що й у цьому сміхові немає нічого ворожого. Потім Біле Ікло встромив носа в полум’я, одночасно висолопивши свого маленького язика.

На мить він закляк. Невідоме, що причаїлося в галуззі, вдарило його в писок. Страшенно залементувавши, Біле Ікло сахнувся назад. На це безтямне скавчання Кічі загарчала й рвонулася вперед, мов скажена, наскільки дозволяла припона, а далі заметалася від страшенної люті. А Сірий Бобер аж присів зо сміху, ляскаючи себе по стегнах, і знай реготав, оповідаючи усім про те, що трапилося. Всі вибухнули сміхом, що переріс у голосний регіт. А бідолашка Біле Ікло, сівши на задні лапи, скавчав, лементував і здавався таким маленьким і жалюгідним серед людей, що оточили його зусібіч.

Ніколи ще не зазнавав він такого болю. Жива істота, що виросла під руками Сірого Бобра й скидалася на сонце, обпекла йому носа і язика. Біле Ікло скиглив і скімлив, але на його зойки люди тільки реготалися. Він спробував лизнути язичком ніс, але від дотику обпеченого язика до обпаленого носа йому заболіло ще дужче, і вовчук завив ще жалібніше й розпачливіше, ніж досі.

А потім йому стало соромно. Він збагнув, чому люди сміються. Самому Творцю відомо, як тварини сприймають сміх, і знають, що ми глузуємо з них. Так було і з Білим Іклом — вовченя враз відчуло, що люди підняли його на сміх, тож воно обернулося й засоромлено втекло. І тікати його змусив не біль від опіків, а той безжальний сміх, що дошкуляв глибше й вражав дужче, ніж вогонь. Біле Ікло кинувся до матері, що біснувалась на прив’язі, до єдиної в світі істоти, що не сміялася з нього.

Смеркало. За сутінками прийшла ніч, а Біле Ікло не відходив і на мить від Кічі. Ніс і язик йому дуже боліли, але він переймався зовсім іншим, сильнішим почуттям, що не давало йому спокою. Вовчука огорнула невимовна туга. Він сумував за лігвом, у якому народився, відчував у собі якусь порожнечу серед цього людського й собачого гамору, йому бракувало тієї тиші та спокою, що панували біля струмка й у рідній печері. Життя стало якимсь галасливим. Тут було забагато людей — чоловіків, жінок та дітей — всі вони шуміли й дратували його. Собаки безугаву гризлися та гарчали. Спокійна самота того життя, відокремленого від усього білого світу, життя, яке він знав досі, минулася. Тут навіть саме повітря було насичене рухом. Воно вирувало, дзижчало й гуло, бриніло навколо Білого Ікла, не вгаваючи й на мить. Нові звуки бентежили й тривожили його, змушуючи щомиті чекати нових подій.

Біле Ікло спостерігав за людьми, які ходили між вігвамами, зникали й знову з’являлися. Він дивився на них, як людина дивиться на богів, яких сама ж і вигадала. Вони були для вовчука вищими істотами. У всіх людських діях він бачив таку ж чудотворну силу, якою людина наділяє Бога. Біле Ікло бачив цю дивовижну силу й знав тепер, що люди наділені незбагненною, безмежною могутністю. Вони були володарями живого й неживого світу; вони здатні тримати в покорі все, що рухається, і пересувати непорушні речі, а з сухого моху та гіллячок вони творили пекуче життя, що вражає болем і барвою нагадує сонце. Люди — творці вогню! Вони всемогутні. Люди — це боги?!

Біле Ікло (Збірник)

Розділ другий

Неволя


Біле Ікло (Збірник)

Спливав час. Кожен день приносив Білому Іклу нове пізнання світу. Його матір Кічі тримали на припоні, а він бігав по всьому селищу, придивляючись, вивчаючи його, набираючись досвіду. Вовчук швидко ознайомився зі звичками людей, пізнав їх багатогранне життя, і це не викликало в ньому зневаги до них. Що глибше він пізнавав людський світ, то більше переконувався в їхній могутності. Вовчук був зачарований їх недосяжною таємничою силою і вважав людей рівними богам.

Людина завжди страждає, втрачаючи віру. Вона потерпає й тоді, коли віра їй нав’язується. У людини болить серце й душа, коли валять її богів і руйнують капища, нищать храми з вівтарями, які вона спорудила за Божим промислом.

Та ні вовк, ні дикий собака не знають цього душевного болю, на противагу людині, що для неї боги — це легкий серпанок мрії, що для неї вони невидимі, уявні й ніколи з туманних образів фантазії не переходять до реального світу, а залишаються примарами добра та сили, тому що є злетами людського «я» до царства духу. Вовк та дикий собака, що пригрілися біля розведеного людиною вогнища, бачать своїх богів у плоті та крові, відчутних і видимих, що займають певне місце у просторі, на цій землі й потребують часу, щоб досягти своїх цілей і виконати своє абсолютно виправдане призначення в житті, підкоряючись його законам. Вірити в таких богів легко, і віри в них ніщо не може похитнути. Від таких богів неможливо втекти. Ось він стоїть, випроставшись на весь зріст, із палицею в руці — людина-бог — всемогутній, лютий і добрий, часом запальний до нестями й несамовитий у своїй люті, як звір, але піднесений над усім земним законом любові, творцем і захисником якого є він сам. Божественність, таїна й сила втілилися у плоть, яка спливає кров’ю, коли її роздирають і смакує незгірше, ніж будь-яке інше м’ясо.

Так було і з Білим Іклом. Люди видались йому богами, справжніми й всюдисущими. І він скорився їм, так само як скорилася його мати Кічі, почувши своє ім’я з їхніх вуст. Вовчук визнав за ними всі привілеї й мав за їхній привілей полювання на живе м’ясо. Він поступався їм дорогою. Коли його кликали — підходив, коли проганяли геть — швидко тікав, а коли погрожували — припадав до землі, адже за кожним їхнім бажанням була сила, що вимагала послуху, сила, що спричиняла біль і давалася взнаки кулаками й палицями, летючим камінням та пекучим шмаганням батога.

Біле Ікло належав людям, як належали їм усі собаки. Його вчинки залежали від їхніх повелінь. Люди могли зробити з ним, що завгодно: скалічити, вбити або помилувати. Це вовчук збагнув і затямив швидко, хоч така наука далася йому нелегко — надто суперечила вона його сильній і владній натурі, а волелюбна вдача повставала проти всього, з чим йому доводилося зіштовхуватися на кожному кроці. Та непомітно для себе самого Біле Ікло почав осягати привабність нового життя, хоча звикати до тих принад було й важко, й неприємно. Він віддав свою долю в чужі руки й зняв із себе будь-яку відповідальність за власне існування. Вже це було йому винагородою, адже зіпертися на іншого завжди легше, ніж стояти самому.

Звісно, все це сталося не за один день, і не враз Біле Ікло віддався душею й тілом людині. Не міг він так швидко зректися свого дикого єства, не міг забути Дикої Землі. Бували дні, коли він виходив на узлісся й стояв там, прислухаючись до чогось далекого, що кликало й вабило його. І з таких прогулянок він повертався тривожний і сумний, жалібно й тихесенько скімлив, лягаючи біля Кічі, й лизав її морду своїм жвавим язичком.

Біле Ікло швидко вивчив життя індіянського селища. Він побачив несправедливість і зажерливість дорослих собак під час годівлі, коли псам кидали м’ясо чи рибу. Переконався, що чоловіки справедливі, діти жорстокі, а жінки добрі й щедрі — від них скоріше діждешся кістки або шматка м’яса. А після двох чи трьох сутичок із матерями цуценят Біле Ікло зрозумів, що краще з цими фуріями не зв’язуватися й триматися від них якнайдалі, а ще ліпше — не потрапляти їм на очі взагалі.

Та найдужче дошкуляв йому Ліп-Ліп. Він був старший і сильніший, відчував свою перевагу й увесь час чіплявся до вовченяти. Біле Ікло не уникав сутичок, але в поєдинку з цим задиракою завжди зазнавав поразки. Такий супротивник був йому не під силу. Ліп-Ліп переслідував свою жертву скрізь. Варто було вовченяті відійти від матері, аж забіяка вже тут і ходить слідком за ним: то гарчить, то сікається, користуючись тим, що поруч немає людей, а то кидається до нього, провокуючи гризню. Ліп-Ліп дуже тішився з того, що він завжди перемагав. Але те, що було найбільшою радістю Ліп-Ліпа, приносило Білому Іклу неймовірні страждання.

Проте налякати вовчука було не так легко. Хоч він і зазнавав поразки за поразкою, та залишався нескорений духом. А вічна ворожнеча з докучливим собакою неабияк позначилася на ньому. Він став лихим і понурим. Лють — невід’ємна властивість вовка, нескінченні ж переслідування ще більше озлобили його. Притаманні його вікові добротливість, жвавість і веселість виявлялися вкрай рідко. Він ніколи не грався й не пустував зі своїми однолітками-собачата-ми: Ліп-Ліп не допускав такої можливості, завжди ставав на дорозі, щомога перешкоджав. Варто було Білому Іклу з’явитися серед цуценят чи бодай наблизитися до них, як Ліп-Ліп підлітав до нього і здіймав сварку і зрештою проганяв геть.

Незабаром Біле Ікло почав здаватися набагато старшим, ніж був насправді. Позбавлений можливості давати вихід своїй енергії в звірячих іграх та забавах, він замкнувся в собі. Це дало поштовх розумовому розвитку. Біле Ікло став хитрим, а часу на всілякі витівки було в нього доволі. Оскільки під час годівлі собаки заважали йому вхопити свою частку м’яса чи риби, він зробився спритним злодієм і став справжнісіньким лихом для індіянок. Він нишпорив по всьому селищу, знав, де що відбувається, все бачив і все чув — метикував добряче, тож і ситий був, і вмів уникати небезпеки, і свого заклятого ворога навчився обходити.

Ще в перші дні свого нового життя Біле Ікло утнув злий жарт із нахабним та зухвалим Ліп-Ліпом і вперше пізнав насолоду помсти. Він заманив його просто в пащеку лютої Кічі — як ото вона колись заманювала собак і вела їх від людської стоянки на поживу вовкам. Рятуючись від Ліпа-Ліпа, Біле Ікло побіг не навпростець, а почав кружляти поміж вігвамами. Бігав він добре, швидше, ніж будь-яке цуценя його віку й навіть сам Ліп-Ліп. Але цього разу він не так уже й квапився й підпустив свого переслідувача на відстань одного стрибка.

Збуджений погонею й близькістю жертви, Ліп-Ліп забув про обережність, а коли схаменувся, було вже запізно.

Він безтямно мчав за Білим Іклом і, обігнувши вігвам, з розгону налетів прямо на Кічі, що була прив’язана до тички. Ліп-Ліп завив від жаху. І хоч Кічі була на прив’язі, вона лапою збила його з ніг, щоб кривдник її дитини не міг утекти, й уп’ялася в нього зубами.

Коли Ліп-Ліпові нарешті вдалося відкотитися від вовчиці, він насилу звівся на ноги, весь скуйовджений, побитий і потовчений, змучений тілом і духом. Там, де попрацювала зубами Кічі, пошматоване хутро звисало клаптями. Із роззявленої собачої пащі вихопився протяжний благальний зойк, що аж за душу брав. Та Біле Ікло був тепер невблаганним і не дав йому навіть поскімлити. Він кинувся на свого ворога й, учепившись у задню ногу, рвав його зубами з такою скаженою люттю, що від колишньої войовничості задираки не лишилося й сліду! Ліп-Ліп чкурнув навтьоки, а його жертва гналася за ним і не відставала, аж поки її мучитель не добіг до свого вігвама. На поміч Ліп-Ліпу прибігли індіянки, а Біле Ікло, мов скажена бестія, безжально рвав свого кривдника й відступився тільки під градом каміння, що посипалося на нього.

Настав день, коли Сірий Бобер відв’язав Кічі, вирішивши, що тепер вона вже нікуди не втече. Радощам Білого Ікла не було меж — його мати на волі! Він весело бігав із нею, бродив по всьому селищу, а Ліп-Ліп тримався від них на поважній відстані. Біле Ікло навіть вишкірявся й підходив до нього з войовничим виглядом, але той не приймав виклику. Ліп-Ліп був не дурний, бо хоч як йому кортіло помститися, він все ж таки вичікував, коли застукає вовчука самого.

Того ж дня Кічі й Біле Ікло вийшли на узлісся недалечко від селища. Біле Ікло крок за кроком вів туди матір, і коли вона спинилася, силкувався заманити її далі. Струмок, печера й лігво, тихі лісові хащі вабили його до себе, й Біле Ікло хотів, щоб мати йшла разом із ним. Пробігши кілька кроків, він зупинився й озирнувся. Вона стояла й не хотіла йти далі. Вовчук жалібно скімлив, він то зникав у кущах, то знову повертався, потім підбіг до матері, лизнув її в морду й знову побіг. Але вона непорушно стояла на місці. Біле Ікло пильно дивився на неї, усім своїм єством виказуючи нестримне бажання, і коли Кічі обернула голову й озирнулася на селище, це бажання немовби почало пригасати.

Біле Ікло поривався до волі, що нестримно гукала його й не давала спокою, адже це був поклик дикої крові, що нуртувала в його молодому організмі, вічний поклик предків. Цей поклик тривожив і матір вовченяти. Але владніший поклик — вогню й людини, на який із усіх звірів озивається тільки вовк, — взяв-таки своє.

Кічі обернулася й спокійнісінько побігла назад. Селище тримало її міцніше, ніж прив’язь. Невидимими, таємничими шляхами боги заволоділи вовчицею й не відпускали її від себе. Біле Ікло сів у холодочку під березою й тихесенько заскімлив. Пахло сосною, й те повітря, наповнене ніжними лісовими пахощами, нагадувало Білому Іклу про колишнє вільне життя, яке заступила хоч і добровільна, але неволя. Та Біле Ікло був іще вовченям, і любов до матері була дужчою за всі почуття, за всі поклики на світі, тому її клич важив більше й доходив до нього ясніше, ніж заклик людини чи навіть Дикої Землі. Все своє коротеньке життя він залежав від матері, і для нього ще не прийшла пора самостійності. Він звик покладатися на неї у всьому. Незалежність була ще попереду. Біле Ікло підвівся й сумно поплентав за вовчицею. Дорогою він кілька разів зупинявся й скімлив, прислухаючись до поклику, що так нестерпно вабив із лісових хащ.

У Дикій Землі мати й дитинча недовго живуть разом, але люди часто скорочують і цю нетривалу пору. Так сталося і з Білим Іклом. Сірий Бобер заборгував індіянцеві на ім’я Три Орли. Цей індіянець вирушав тепер річкою Маккензі проти течії аж до Великого Невільничого озера. Шматок червоної матерії, ведмежа шкура, двадцять набоїв і Кічі пішли за борг. Біле Ікло побачив, як Три Орли взяв його матір до себе в човен, і кинувся за нею. Одним махом Три Орли відкинув його назад на берег. Човен відчалив. Біле Ікло стрибнув у воду й поплив за ним, не звертаючи уваги на лемент Сірого Бобра. Вовченя не почуло навіть голосу людини-бога, — так боялося воно розлуки з матір’ю.

Але боги звикли, щоб їм корилися, і розгніваний Сірий Бобер, спустивши на воду човен, метнувся за Білим Іклом. Швидко наздогнавши втікача, він витяг його за шкуру з води й, тримаючи в лівій руці, почав лупцювати. Білому Іклу перепало на все життя. Рука в індіянця була важка, удари були розраховані точно й сипалися один за одним, неабияк дошкуляючи вовченяті. Під градом цих ударів Біле Ікло метлявся з боку в бік, мов зіпсований маятник. Чого тільки він не пережив за ці хвилини! Спочатку він здивувався, потім його охопив страх, і він почав скавучати після кожного удару. Натомість страх змінився люттю. І його волелюбна вдача виявила себе — Біле Ікло вишкірився й безстрашно загарчав просто в обличчя розгніваному богові. Чоловік розгнівався ще більше. Удари посипалися рясніше, стали важчими й дошкуляли ще дужче.

Сірий Бобер не переставав лупцювати, а Біле Ікло гарчав ще лютіше. Так не могло тривати вічно, хтось мусив поступитися, і поступився Біле Ікло. Він знову відчув себе у полоні страху. Це вперше людина так поводилася з ним. Усі випадкові удари, що перепадали йому раніше — дрючком чи камінцем, — здавалися пестощами порівнянню з тим, що йому довелося випробувати зараз. Біле Ікло здався й почав жалібно скавучати й вити. Спочатку він зойкав від кожного удару, та незабаром його страх переріс у суцільний жах, і скавчання злилося в одне безперервне виття, що ніяк не в’язалося з ритмом ударів.

Нарешті Сірий Бобер опустив праву руку. Біле Ікло безпорадно завис у повітрі, як ганчірка — індіянець ще тримав його, а вовчук продовжував жалібно вити. Хазяїн, либонь, залишився задоволений цим і жбурнув його на дно човна. Тим часом човна віднесло вниз за течією. Сірий Бобер узявся за весла. Біле Ікло заважав йому гребти, й чоловік сердито дав йому добрячого штурхана. Тут знову озвалася волелюбна вдача вовчука, і він уп’явся зубами в ногу, взуту в мокасин.

Навіть попередню лупку неможливо було ні з чим порівняти, а як йому перепало тепер, годі й уявити. Гнів Сірого Бобра був страшнішим, він підскочив з веслом у руках, і вовченя охопив шалений жах. Індіанець скажено гамселив його веслом по чому попало, а коли нарешті Біле Ікло принишк на дні човна, живого місця не лишилося на його маленькому тільці. Сірий Бобер іще раз ударив його ногою, вже навмисне. Біле Ікло не огризнувся й не вчепився в неї. Неволя дала йому ще один урок: ніколи й ні за яких обставин не можна кусати бога — свого хазяїна й володаря, бо тіло бога священне, і зуби таких, як він, Біле Ікло, не сміють оскверняти його. Напевне, це найтяжчий злочин, якому немає прощення й помилування.

Коли човен пристав до берега, Біле Ікло й не поворухнувся — лежав собі та скімлив тихенько, чекаючи на волю господаря. Сірий Бобер наказав, щоб вовчук вибрався з човна, і так жбурнув його на берег, що той із усього маху гепнув об землю. Тіло вовчука тремтіло від болю, але він підвівся й жалібно-жалібно заскімлив. Ліп-Ліп спостерігав за тим із берега — він миттю накинувся на вовченя, повалив його з ніг і всадив свої зуби в його понівечене тіло. Біле Ікло був занадто знесилений, щоб захищатися, і йому було б непереливки, якби раптом Сірий Бобер не зацідив ногою в морду Ліп-Ліпа так, що той злетів високо в повітря й гепнув на землю далеко від вовчука.

Такою була людська справедливість, і попри страх та біль Біле Ікло мимоволі перейнявся почуттям вдячності до людини. Він слухняно поплентався за Сірим Бобром через усе селище до його вігвама. Відтоді Біле Ікло затямив, що право карати боги залишають за собою, а тварин, що їм підвладні, цього права позбавляють.

Уночі, коли в селищі все затихло, Біле Ікло згадав про матір і затужив за нею. Він тужив так голосно, що розбудив Сірого Бобра, і йому знов дісталося від хазяїна. Після цього в присутності богів він тужив мовчки й давав волю своєму горю тільки тоді, коли виходив на узлісся. Він скавучав і виспівував свою журливу пісню, виливаючи в ній усю свою скорботу, всі безпросвітні печалі та жалі.

У ці дні Біле Ікло міг би відгукнутися на поклик минулого, що гукав його назад до печери й струмка, але пам’ять про матір утримувала його на місці. Тому він чекав, поки вона повернеться до селища, як повертаються люди після полювання. Отак він лишався в неволі.

Підневільне життя не дуже обтяжувало його. Вовчук і в ньому бачив чимало цікавого. Події в селищі мінялися одна за одною, завжди траплялося щось нове. І не було кінця-краю дивним речам, якими вражали боги, а Біле Ікло завжди був ласий до пізнання і вирізнявся неабиякою допитливістю. Крім того, він знайшов підхід до Сірого Бобра й навчився жити в злагоді з ним. Завдяки своїй кмітливості вовчук дуже швидко збагнув, чого від нього вимагають — покори, неухильного й ретельного послуху, і, засвоївши це, вже не викликав гніву людей, а в такий спосіб уникав покарань — більше не перепадало йому ні стусанів, ні лупки, і життя ставало стерпним.

Часом Сірий Бобер сам кидав Білому Іклу шматок м’яса й відганяв собак, поки той їв. І такий шматок здавався дорожчим, ніж десять шматків, отриманих із жіночих рук, навіть смакував більше. Сірий Бобер жодного разу не погладив і не приголубив Білого Ікла. Та невідомо чому — чи то за його тяжку руку, чи то за силу й справедливість, а може, й за все те разом — вовчук почав відчувати прихильність до свого похмурого хазяїна. Вочевидь, між ними виникла особлива приязнь.

Якісь зрадницькі сили непомітно й підступно прив’язали Біле Ікло до неволі, а діяли вони так само безпомилково, як палиця, камінець чи удар кулаком. Інстинкт, що здавна жене вовків до людського вогнища, розвивається швидко. Саме він спрацював тепер і керував думками й помислами, всіма почуттями Білого Ікла. І хоча його теперішнє життя було сповнене прикрощів, селище ставало йому дедалі ріднішим. Але сам він і не підозрював цього. Він відчував тільки тугу за Кічі, сподівався на її повернення й жадібно линув думками до колишнього вільного життя з нею.

Біле Ікло (Збірник)
Біле Ікло (Збірник)

Розділ третій

Чужинець

Ліп-Ліп настільки отруїв життя Білого Ікла, що той став набагато лютішим, ніж передбачала матінка-природа. Лютість була характерною ознакою вовченяти, вона притаманна була йому від народження, а тепер переросла в справжнє шаленство, якому не було меж. Навіть люди звернули увагу на цю незвичайну рису. Щоразу, коли в селищі чувся гавкіт, собача гризня або жінки здіймали галас через украдений шматок м’яса, ніхто не сумнівався, що до цього причетний Біле Ікло. Люди й не намагалися розібратися в причинах такої поведінки. Вони бачили тільки наслідки, й ці наслідки були невтішні. Біле Ікло зажив слави пролази, злодіяки, задираки й призвідника всіх бійок, а розгнівані індіянки дорікали йому просто у вічі тим, що він вовк, пророкували поганий кінець, а він, вислуховуючи все це, пильнував, щоб ухилитися від удару дрючком або каменем.

Незабаром Біле Ікло відчув себе чужим серед мешканців селища. Всі молоді собаки йшли за Ліп-Ліпом. Між ними та Білим Іклом була нездоланна прірва. Либонь, собаки відчували в ньому іншу породу й виявляли інстинктивну ворожість, неприязнь, що завжди виникає між свійським собакою й вовком. Між собачою зграєю й Білим Іклом почалася справжня війна. Й собаки мали достатньо причин, щоб не припиняти її. Всі разом і по одному вони скажено нападали на вовчука, рвали його зубами, і він, ніде правди діти, добряче віддячував своїм ворогам — кожен пес зазнав його іклів. У бою один на один він впорався б чи не з кожним псом, але такої нагоди йому не траплялося, бо щойно починалася гризня, молоді собаки збігалися туди й гуртом кидалися на вовчука.

Ворожнеча з цілою собачою зграєю навчила його двох важливих речей: відбиватися водночас від усіх, коли нападають гуртом, а в сутичці з одним супротивником — найбільше разів куснути його за найкоротший час. Триматися на ногах і не впасти в суцільному оточенні ворогів значило зберегти собі життя, і Біле Ікло добре затямив це правило. Тому він тримався на ногах, мов кішка, і його ніяк не можна було повалити. Навіть дорослі собаки могли скільки завгодно насідати на нього — Біле Ікло відступав, підскакував, кидався убік і завжди твердо стояв на землі.

Перед кожною сутичкою собаки зазвичай дотримуються певного ритуалу: гарчать, ходять околяса, наїжачуються, перш ніж пустити в хід зуби. Біле Ікло навчився обходитися без цього. Він знав, що за згаяний час — тяжка розплата: збіжиться на розправу вся собача зграя. Тож вовчук шматував ворога й, не озираючись, утікав геть. Біле Ікло ніколи не виявляв своїх намірів. Він кидався в бійку без попередження й починав кусатися та рвати свого супротивника, не чекаючи, поки той приготується. Такою була стратегія переможних боїв, після яких собаки зализували на собі глибокі рани. Важила також несподіванка, і вовчук знав їй ціну. Біле Ікло розумів, як важливо заскочити ворога зненацька, раптово напасти, роздерти йому плече, пошматувати вухо, перш ніж він отямиться, — й половину справи зроблено, це гарантія спланованої перемоги.

Він переконався, що собаку дуже легко звалити з ніг, якщо застукати несподівано, — тоді його найуразливіше місце на шиї буде незахищеним. Біле Ікло знав, де це місце, адже таке знання передалося йому в спадщину від багатьох поколінь вовків. І, нападаючи, він дотримувався такої тактики: по-перше, підстерігав собаку, коли той був один; по-друге, налітав на нього зненацька, й той падав із ніг, мов підкошений, і, по-третє, чіплявся мертвою хваткою просто в незахищену горлянку.

Біле Ікло був ще дуже юний, і його незміцнілі щелепи не могли наносити смертельних ударів, та не одне цуценя бігало по селищу зі слідами його зубів на шиї. Аж якось, упіймавши одного зі своїх ворогів на узліссі, він зумів перекусити йому горло й собака здох. Того вечора селище захвилювалося. Вчинок Білого Ікла неабияк розтривожив людей. Звістка про скоєне дійшла до господаря роздертого пса, жінки пригадали Білому Іклу всі його крадіжки, а біля житла Сірого Бобра зібралася ціла юрба. Але індіянець рішуче відмовився видати вовченя своїм одноплемінникам, які жадали помсти, й закрив перед ними вхід у вігвам, де відлежувався винуватець усіх лих.

Тепер вовчука зненавиділи не лише собаки, а й люди. Він не знав ані хвилини спокою. Кожен собака шкірив на нього зуби, кожна людина замахувалася на нього. Своя порода зустрічала його гарчанням, боги — прокльонами й камінцями. Він завжди був напружений, щомиті готовий напасти, відбити напад або ухилитися від несподіваного удару. Вовчук діяв стрімко й холоднокровно: блиснувши іклами, кидався на супротивника або із грізним гарчанням відскакував назад.

Щодо гарчання, то жоден собака в селищі, ні старий, ні молодий, не вміли так хижо гарчати, як Біле Ікло. Собака зазвичай гарчить або застережливо, або погрозливо, бо знає, за яких обставин до якого способу вдатись. Біле Ікло знав усе це ще краще. У своє гарчання він вкладав глибоку лють і злість, усе, що мав у собі хижого, лихого й страшного, чим тільки міг залякати ворога. Його зморщений ніс, наїжачений загривок, язик, що червоною гадюкою висувався й ховався між гострими зубами, примружені очі з полиском зеленого вогню, що палали несамовитою ненавистю, тремтячі губи й вишкірені ікла змушували задуматися багатьох собак і стримати будь-якого нападника. Білому Іклу досить було секунди, щоб обміркувати план дій, коли його самого заставали зненацька на гарячому. Але часто ця пауза затягувалася й супротивник відмовлявся від бійки — гарчання давало змогу з почестю відступити навіть у сутичках із дорослими собаками.

Не прийнятий до зграї молодих собак, він змушував їх дорого платити за вороже ставлення до нього. І хоч собаки самі оголосили війну Білому Іклу, чим поставили себе віч-на-віч із його злістю, спритністю й силою, та самі ж від цього й потерпали, на власній шкурі відчувши всю його хижість. Справа обернулася так, що вороги вовченяти, не підпускаючи його до себе, й самі ні на крок не могли відійти від зграї. Біле Ікло не дозволяв цього. Його хитромудра й підступна тактика призвела до того, що молоді собаки боялися його нападу й не зважувалися бігати поодинці. Усі вони трималися купи, за винятком Ліп-Ліпа, щоб спільними зусиллями відбиватися від свого грізного супротивника, заклятого ворога, якого самі створили. Якщо якесь цуценя відбивалося від зграї чи забігало на берег річки, то його або знаходили загризеним, або воно підіймало на ноги селище своїм відчайдушним скавчанням, рятуючись утечею від вовченяти, що вискочило із засідки.

Біле Ікло мстився собакам навіть після того, як вони зрозуміли й запам’ятали раз і назавжди, що їм безпечніше триматися гурту. Він нападав на цуценят, коли ті тинялися поодинці, а вони кидалися на нього всією зграєю. Варто було собакам угледіти вовчука, як вони дружно кидалися йому навздогін, і в таких випадках його рятували тільки швидкі ноги. Але горе тому собаці, що, захопившись, випереджав інших! Біле Ікло на всьому ходу зненацька обертався до переслідувача, кидався на нього й шматував, перш ніж устигала прибігти решта собак. Таке траплялося часто, бо, захопившись погонею, собаки забували про все на світі, мчали, забувши про всяку обережність, а Біле Ікло завжди зберігав холоднокровність і контролював ситуацію. Озираючись назад, він готовий був слушної миті розвернутися мордою до погоні й кинутися на затятого переслідувача, що в своєму шаленстві відірвався від зграї.

Життя молодих собак наповнене потребою невтомних забав, тож вони задовольняли цю потребу, перетворивши ту війну в жорстокі ігрища. Полювання на вовченя стало для них найазартнішою розвагою — щоправда, не жартівливою, а смертельно небезпечною. Певно, цей ризик і заохочував супротивників. Покладаючись на швидкість своїх ніг, Біле Ікло ніколи не ухилявся від цієї гри. Йому подобалося ризикувати. Вовчук не раз заманював усю зграю до сусіднього лісу, сподіваючись на повернення Кічі. Але там собаки губили його слід. Із галасу Біле Ікло завжди знав, де вони, а сам умів скрадатися безгучно, мов тінь, як це робили його батько й мати. До того ж у нього було багато спільного з Дикою Землею, він краще розумів усі її таємниці й хитрощі. Найбільше Біле Ікло тішився, коли збивав собак із пантелику: заплутував свої сліди, зайшовши у воду, перепливав струмок і спокійнісінько відлежувався десь у лісових заростях, прислухаючись до гавкоту своїх переслідувачів, що, розшукуючи його, марно дзявкають і ганяють лісом.

Оточений зусібіч ненавистю і собак, і людей, він ворогував із усім цим світом. Біле Ікло розвивався швидко, але однобічно. За такого життя в ньому не могли зародитися ні добрі почуття, ні потреба в пестощах, ніщо не сприяло розвиткові в ньому лагідності. Про все це він не мав жодного уявлення. Йому відомий був тільки один закон: коритися дужчому й гнобити слабшого. І цим законом він керувався в житті. Сірий Бобер — божество, наділене незвичайною силою, тому Біле Ікло корився йому. Молодші й менші від нього собаки були слабші — їх треба нищити.

В ньому розвивалися ті якості, що допомагали протистояти небезпеці, на яку він часто наражався у житті. Сталеві м’язи випиналися на його худому, гнучкому тілі, як мотуззя. До його кмітливості й хитрощів не міг дорівнятися ніхто: він бігав швидше, був нещадніший у бійках, витриваліший, зліший, жорстокіший і розумніший, ніж усі інші пси. Біле Ікло мусив стати таким, інакше ніколи не вижив би в тому ворожому оточенні, серед якого опинився не з власної волі.

Біле Ікло (Збірник)

Розділ четвертий

Стежкою богів


Біле Ікло (Збірник)

Восени, коли дні стали коротшими й повіяло холодом, а світанки стрічали першими приморозками, вовчукові трапилася нагода втекти на волю. У селищі вже кілька днів панувала метушня. Індіянці розбирали літні вігвами й готувалися вийти на осіннє полювання. Біле Ікло зірко стежив за цим пожадливими очима і, коли вігвами було розібрано, а майно повантажено в човни, він усе зрозумів. Довбанки одна за одною почали відчалювати від берега, декотрі вже зникли з очей, пливучи за водою.

Біле Ікло вирішив залишитися й слушної хвилини втік із селища до лісу. Перепливши струмок, якого вже затягнуло тоненькою кригою, він заплутав свої сліди. Потім заліг у самісіньких хащах і почав чекати. Час минав, і він устиг кілька разів заснути, прокинутися й знову заснути. Вовчук пробудився від голосу Сірого Бобра, що кликав його. Потім почулися й інші голоси — дружини й господаревого сина Міт-Са, які допомагали в пошуках і ще голосніше його гукали.

Біле Ікло затремтів з ляку, почувши свою кличку, але не вийшов із лісу, хоча страшенно кортіло відгукнутися на заклик хазяїна. Незабаром голоси стихли десь удалині, і тоді він вибрався з кущів, задоволений, що втеча вдалася. Насувались сутінки. Біле Ікло грався, петляючи між деревами, радіючи волі. Та раптом його охопило почуття самотності. Він присів, тривожно прислухаючись до лісової тиші: ніде ані шелесне… Ліс похмуро мовчав, і в цьому мовчанні, здавалося, крилася якась невидима й таємнича небезпека. Біле Ікло придивлявся до невиразних обрисів високих дерев, що могли ховати у своїх кронах всіляке страхіття, у густі тіні між ними, де міг причаїтися будь-який ворог.

Потім йому стало холодно, а теплої стіни вігвама, біля якої він завжди грівся, тут не було. Мороз дошкуляв Білому Іклу й він підіймав по черзі то одну, то другу передні лапи, підгинав під себе, потім прикрив їх своїм пухнастим хвостом, і в мить дрімоти перед ним постало видиво. Не було нічого дивного в тому, що в його очах ожили знайомі картини. Він знову побачив селище, вігвами, полум’я багать, почув пронизливі голоси жінок, грубий чоловічий бас, гавкіт собак. Біле Ікло зголоднів і згадав шматки м’яса та риби, які йому перепадали від людей. Але зараз його оточила зловісна тиша, що обіцяла не їжу, а небезпеку.

Неволя розпестила вовчука. Залежність від людей позбавила його якоїсь важливої частини сили. Йому невідомі були турбота й відповідальність, він розучився дбати про себе, навіть добувати собі поживу. Надходила ніч. Його зір і слух, призвичаєні до постійної зміни картин і звуків, гомону й галасу, шуму й руху селища, виявилися тут непотрібними. Нічого було робити, нічого слухати, ні на що дивитися. Він намагався вловити хоч найменший шерех або рух, що порушили б цю затяту тишу. В цім безгомінні й нерухомості природи він відчував лише якусь страшну небезпеку.

Біле Ікло затремтів. Щось величезне й безформне пронеслося в нього перед очима. На землю впала тінь дерева, освітленого місяцем, що виглянув із-за хмар. Заспокоївшись, він тихенько заскімлив, але, згадавши, що цим може накликати на себе біду, принадити притаєного ворога, замовк.

Дерево, охоплене нічним морозом, голосно рипнуло в нього над головою. Вовчук розпачливо завив і, не чуючи під собою ніг від жаху, прожогом кинувся до селища. Він відчув непереборну тягу до людини, потребу в її захисті. У його ніздрях стояв запах диму від багать, у вухах бриніли людські голоси, дитячий галас. Біле Ікло вибіг з лісу на залиту місяцем галявину, де не було ні тіней, ні мороку, але його очі не побачили знайомого селища. Він забув, що люди пішли відтіля.

Вовчук зупинився, потім завмер на мить — і завив… Бігти було нікуди. Його охопила глибока печаль, і він сумовито тинявся пустельним селищем, обнюхуючи купи сміття й мотлоху, залишеного богами. Зараз він радий був би, якби якась жінка спересердя жбурнула в нього камінцем, тішився б, якби його стусонув своєю тяжкою рукою Сірий Бобер, навіть Ліп-Ліпові зрадів би, хоч як би той гарчав, а боягузливих гавкучих псів зустрів би зі щирим захватом.

Вовчук побрів до того місця, де стояв колись вігвам Сірого Бобра, сів і підняв морду до місяця. Спазми стискали йому горло, і з його пащі, десь із самої глибини, з грудей вирвалося перше вовче виття, в якому Біле Ікло виливав усю свою тугу самотності, усі свої страхи, усю журбу за Кічі, всі свої смутки та жалі й передчуття прийдешніх злигоднів; біль страждань і скорбота — все вилилося в протяжному жалісному витті. Це було виття, що вперше вирвалося із грудей Білого Ікла, який дорослішав і ставав справжнім вовком.

З настанням ранку його страхи розвіялись, але почуття самотності гнітило ще дужче. Пустельне селище, в якому ще так недавно вирувало життя, розривало жалем його серце. Тож він обернувся в ліс і побіг уздовж берега річки за водою. Він біг цілий день, не дозволяючи собі й на мить зупинитися. Здавалося, він може бігти вічно. Його дуже тіло не піддавалося втомі. А коли він все-таки зморився, то витривалість, що дісталася йому від предків, гнала його далі й далі.

Там, де річка бігла поміж крутими берегами, Біле Ікло видряпувався на кручі. Джерела й струмки, що впадали в Маккензі, він перепливав або переходив убрід. Часто йому доводилося бігти вузькою крижаною крайкою, що намерзла біля берега; тонкий лід ламався, він насилу вилазив з води на берег і вперто долав наступні перешкоди на своєму шляху. Біле Ікло не раз був на волосину від загибелі, та знаючи, що от-от знайде сліди богів у тому місці, де вони мають причалити до берега, мчав далі.

Хоч він був і розумніший, ніж його побратими, проте не міг уявою сягнути протилежного берега річки Маккензі. Йому й на думку не спадало, що ті сліди, яких він шукає, можуть бути там. Напевне, згодом він набрався б досвіду в мандрівках, постаршав, навчився б відшукувати сліди вздовж річкових берегів, тож припустив би й цю можливість. Та зрілість була в майбутньому. Зараз же він біг навмання за водою своїм берегом Маккензі й ні на що інше не зважав.

Біле Ікло біг цілу ніч, зустрічаючи в темряві безліч перешкод, які сповільнювали його просування вперед, проте бажання рухатися далі в нього не пропадало. Пополудні наступної днини, коли вовчук пробіг безупину тридцять годин, навіть його залізні м’язи втомились, і вже тільки завзятість та сила волі тримали його на ногах. Майже дві доби він нічого не їв і геть знесилів з голоду. Позначалися на ньому й безперестанні занурення в крижану воду. Його шерсть укрилася брудом, широкі подушечки лап кровили. Вовчук почав накульгувати, спершу легенько, потім дужче й дужче. До того ж зіпсувалася і погода: хмари затягли небо й пішов густий, м’який і мокрий сніг, що прилипав до його лап, огортав усе навколо, приховував усі нерівності ґрунту й швидко танув. В тій мокрій каші лапи роз’їжджалися в різні боки й рухатися ставало дедалі важче.

Цієї ночі Сірий Бобер вирішив отаборитись на протилежному березі річки Маккензі, бо звідтіля починався шлях углиб суходолу, туди, де зазвичай полювали восени індіянці. Та надвечір Клу-Куч, дружина Сірого Бобра, помітила на близькому березі лося, який прийшов до річки на водопій. Отож, якби лось не пішов до річки напитися, якби Міт-Са через хуртовину не схибив із дороги, якби Клу-Куч не помітила лося, а Сірий Бобер не поклав би його влучним пострілом з рушниці, — всі подальші події склалися б зовсім інакше. Сірий Бобер не отаборився б на ближчому березі річки Маккензі, а Біле Ікло пробіг би повз них і загинув або потрапив до своїх диких родичів і залишався б вовком до кінця своїх днів.

Настала ніч. Посипався ще густіший сніг. Біле Ікло, поскімлюючи з болю, спотикаючись та накульгуючи, рухався далі, аж раптом натрапив на свіжий слід. Цей слід був настільки свіжий, що Біле Ікло відразу впізнав його. Заскавучавши на радощах, він нетерпляче звернув до лісу. До його слуху донеслися знайомі звуки. Він побачив полум’я багаття, Клу-Куч, яка чаклувала над казаном, Сірого Бобра, що сидів біля вогню навпочіпки і їв шматок сирого сала. У людей було свіже м’ясо!

Біле Ікло очікував кари. Коли він подумав про це, то шерсть на його спині настовбурчилася. Але він тихенько рушив уперед. Вовчук боявся ненависних йому побоїв і знав, що без них не обійдеться. Але так само він знав, що буде грітися біля вогню, користуватиметься заступництвом богів, зустріне собак — то було хоч і вороже, а все-таки товариство, здатне задовольнити його потребу в близькості до живих істот.

Біле Ікло підповзав до вогню на животі. Сірий Бобер побачив його й перестав жувати сало. А вовчук поволеньки підповзав, демонструючи повну покору та улесливу сумирність, хоч його й гнітило почуття приниження й покірності, що змушувало плазувати перед людиною. Він повз прямо до Сірого Бобра, сповільнюючи й сповільнюючи рух, із почуттям провини, начебто повзти йому з кожним дюймом ставало важче. Нарешті він ліг біля ніг свого пана, якому самохіть віддався душею й тілом. Зі своєї волі вовчук прийшов до людського вогнища й скорився людині. Біле Ікло тремтів, боячись неминучого покарання. Рука над ним поворухнулася. Він весь зіщулився, готуючись до удару. Але рука не вдарила. Тоді він глянув крадькома вгору. Сірий Бобер роздер сало навпіл й простягнув йому шматок! Обережно й недовірливо Біле Ікло понюхав його, а потім потягнув до себе. Індіянець звелів дати Білому Іклу м’яса й відганяв собак, поки він не наївся. Ситий і задоволений, Біле Ікло уклався біля ніг Сірого Бобра й, дрімаючи у теплі, сонно примружився на полум’я. Він знав, що ранок застане його не в похмурому лісі, а в таборі, серед богів, яким він віддавав усього себе й від волі яких тепер залежав.

Біле Ікло (Збірник)

Розділ п’ятий

Договір


Біле Ікло (Збірник)

У середині грудня Сірий Бобер вирушив угору річкою Маккензі, взявши з собою Міт-Са і Клу-Куч. В одні сани були запряжені куплені та позичені в сусідів собаки, в яких їхав він сам. У другі санки, трохи менші, запрягли молодих собак, і керував ними Міт-Са. Запряжка й сани були мало не іграшкові, але Міт-Са був у захваті: він почував, що виконує справжню чоловічу роботу. Він навчався керувати собаками, поганяти й муштрувати їх, а цуценята звикали до упряжі. Крім того, санчата Міт-Са були навантажені збіжжям та провізією й перевозили фунтів з двісті поклажі.

Біле Ікло й раніше бачив їздових собак, тож коли його самого вперше запрягли в сани, він не опирався. На шию йому накинули хомут, напханий мохом, від якого йшли дві попруги до ременя, перекинутого попід грудьми й через спину; до цього ременя був прив’язаний довгий мотузок, що з’єднував його із санками.

Запряжка складалася із семи собак. Усім їм було по дев’ять-десять місяців, і тільки Білому Іклу було вісім. Кожен собака був прив’язаний до санок окремим мотузком. Усі мотузки були різної довжини, кожен коротший від попереднього на довжину собачого тіла. З’єднувалися вони кільцем спереду саней. Загнутий догори цей перед не давав берестяним санкам, в яких не було полозів, зариватися в м’який, пухнатий сніг. Завдяки такій будові вага саней і вантажу лягала на більшу площу снігу. З тією ж метою — якомога рівномірніше розподілити вагу — собак прив’язували до передка саней віялом, і жоден із них не біг слідом іншого.

Запряжка віялом мала ще одну перевагу: різні за довжиною мотузки перешкоджали собакам, що біжать позаду, кидатися на передніх, а передні не могли напасти на задніх, які бігли на коротших мотузках, бо для цього треба було б обертатись. Якщо якийсь і примудрявся зчепитися з сусідом, то опинявся з ним віч-на-віч та ще й наражав себе на погоничів батіг. Проте найбільша перевага цієї запряжки полягала в тому, що, намагаючись напасти на передніх собак, задні налягали на посторонки, а що швидше їхали санки, то швидше біг і переслідуваний собака. В такий спосіб задній ніколи не міг наздогнати переднього. Що швидше біг один, то хутчій утікав од нього другий, а значить швидше бігли й інші собаки. В результаті всього цього швидше рухалися й санки. Такими хитрими вивертами людина зміцнювала свою владу над тваринами.

Міт-Са був дуже схожий на батька, тож успадкував від нього й мудрість. Він давно вже помітив, що Ліп-Ліп переслідує Біле Ікло; але тоді Ліп-Ліп належав іншому індіанцеві, й Міт-Са насмілювався лише крадькома шпурнути в нього камінцем. А тепер, коли Ліп-Ліп став його собакою, він, щоб помститися йому за минуле, прив’язав до найдовшого мотузка. Це немовби робило Ліп-Ліпа ватажком і здавалося навіть почесним. Насправді ж нічого почесного в цьому не було; навпаки, замість того, щоб командувати зграєю й тримати її в покорі, він зробився предметом ненависті й нападів усіх собак.

Оскільки Ліп-Ліп був прив’язаний до найдовшого мотузка, то собакам здавалося, що він утікає від них. Вони бачили тільки його задні ноги й кудлатого хвоста, а це видовище не таке страшне, як вищирені ікла й настовбурчена шерсть на загривку. Та й недалекі розумом собаки впевнені, що коли перед ними біжить інший собака, то він від них тікає і його будь-що треба наздогнати.

Щойно сани рушили з місця, вся запряжка погналася за Ліп-Ліпом, і так тривало цілісінький день. Ображений Ліп-Ліп спочатку озирався на своїх переслідувачів, пориваючись кинутися на них, але Міт-Са щоразу хльоскав його по голові тридцятифутовим батогом, сплетеним із в’ялених оленячих кишок, і той батіг змушував його обертатися й бігти вперед. Ліп-Ліп не побоявся б зчепитися з усією запряжкою, проте батіг дошкуляв дужче і йому не залишалося нічого іншого, як напинати мотузка й рятувати боки від зубів своїх товаришів.

Однак у голові індіянського хлопчика крилися ще витонченіші хитрощі. Щоб посилити ворожість собак до Ліп-Ліпа, Міт-Са почав виділяти ватажка з-поміж інших собак: годував його м’ясом у присутності всієї зграї й нікому іншому м’яса не давав. Собаки скаженіли. Вони металися навколо Ліп-Ліпа, поки він їв, але близько підходити не насмілювалися, тому що Міт-Са стояв біля нього з батогом у руці. А коли м’яса не було, Міт-Са відганяв запряжку подалі й робив вигляд, ніби годує тільки Ліп-Ліпа.

Біле Ікло охоче взявся до роботи. Довгий шлях довелося йому пройти і чимало злигоднів зазнати, перш ніж він потрапив до людей, тож він розумів, що марно опиратися їхній силі, що треба скоритися. До того ж переслідування зграї привчило його менше зважати на них. Дурні собаки нічого не важили в його житті, зате людина та її значення незмірно виросли в його очах. Вовчук не приятелював з тваринами. Кічі він майже забув, і йому зосталася тільки вірність богам, яких молодий вовк визнав своїми панами. Тільки через цю вірність, що стала чи не єдиним способом виражати свої почуття, Біле Ікло старанно працював, слухався наказів і підкорявся дисципліні, був покірним і відданим. Він трудився чесно й завзято. Ці риси притаманні прирученому вовку й дикому псові, а Біле Ікло був наділений щонайкращими якостями, яких могла вимагати від нього людина.

Спілкування вовчука із собаками зводилося до жорстокого суперництва, а виражалося воно у невпинній ворожнечі та ненависті. Він ніколи не загравав з ними. Біле Ікло вмів битися — й бився, віддячуючи стократ за всі укуси й кривди, яких зазнав тоді, коли Ліп-Ліп верховодив зграєю. Тепер Ліп-Ліп був ватажком, коли біг на кінці довгого мотузка попереду своїх товаришів і тягнув з ними санки, що підстрибували на снігу. На стоянках Ліп-Ліп тримався ближче до Міт-Са, Сірого Бобра й Клу-Куч, не наважуючись відійти від богів, тому що тепер ікла всіх собак були спрямовані проти нього й він зазнав на собі всієї ворожнечі, що її досі зазнавав Біле Ікло. Коли Ліп-Ліп занепав, Біле Ікло міг би стати ватажком зграї, але він був занадто похмурий і замкнений для цього. Вовчук або не зважав на своїх товаришів, або гризся з ними. Зустрічаючись із ним, собаки звертали з дороги, і жоден з них, навіть найсміливіший, не наважувався забрати в Білого Ікла його частку м’яса. Навпаки, вони намагалися якнайшвидше проковтнути своє, щоб часом він у них не відібрав. Біле Ікло добре засвоїв закон: придушуй слабшого й корися дужчому. Він квапливо з’їдав свою частку і непереливки було тому собаці, що не встигав до цього часу впоратися зі своєю! Грізне гарчання, вишкірені ікла — і вже вовчук доїдав його пайку, а собаці лишалося тільки довіряти своє обурення байдужим зіркам.

Вряди-годи якийсь пес повставав проти нього, але Біле Ікло хутко укоськував непокірного. Це було йому за іграшки. Вовчук ревно оберігав своє привілейоване становище й зубами відповідав на будь-яку спробу зазіхнути на нього. Гризлися зазвичай недовго. Хіба ж могли собаки упоратися з ним? Вони обливалися кров’ю, ще й не отямившись, і переможені були вже тоді, коли тільки збиралися зав’язати поєдинок.

Біле Ікло підтримував таку дисципліну в зграї, якої вимагали до себе боги. Він ніколи не потурав псам і вимагав безмежної поваги до себе. Між собою собаки могли робити, що завгодно, це його не обходило. Біле Ікло стежив тільки за тим, щоб собаки не зазіхали на його привілеї, поступались йому дорогою, коли він з’являвся серед зграї, і визнавали його владу над собою. Варто було якомусь із них войовничо набундючитись, ощиритися або наїжачитись, як вовчук шалено налітав на винуватого й немилосердно та люто доводив йому помилковість такої поведінки.

Він був страшним тираном. Влада його була тверда, мов криця. Біле Ікло був нещадний до слабшого. Давала взнаки дитяча школа виживання й наука досвідченої матері Кічі. Жорстока боротьба за існування гартувала вовчука з раннього дитинства, коли вдвох із матір’ю вони боролися за життя в суворій північній пустелі. Тим досвідом він користувався у своєму житті вже й без матері. Недарма ж так тихо скрадався він, коли неподалік проходив якийсь більший звір. Він гнобив кволого, але поважав дужого. І впродовж тривалої подорожі з Сірим Бобром, коли вони зупинялися в індіянських селищах, де було повно дорослих псів, Біле Ікло ходив сторожко і скрадливо.

Минуло кілька місяців, а Сірий Бобер знай подорожував. Довга дорога й старанна праця в запряжці додали сил Білому Іклу й зробили його ще дужчим, а його розумовий розвиток майже завершився. Він добре пізнав навколишній світ, частинкою якого почувався сам. І дивився вовчук на нього похмуро, без ніяких ілюзій. Суворі й безкомпромісні були його погляди. Довколишній світ був брутальний і жорстокий, позбавлений тепла, приязні, любові та лагідності.

Біле Ікло не прихилився навіть до Сірого Бобра, який був хоч і богом, але богом жорстоким. Вовчук охоче визнавав його владу над собою, але ця влада ґрунтувалася на розумовій перевазі та грубій силі. У самому єстві Білого Ікла щось потребувало такої влади — якби не ця потреба, то він не повернувся з лісу й не виявив би своєї покори, не довів би цим своєї вірності богам. Та в ньому таїлися ще ніким не досліджені глибини. Добрим словом або ласкавим дотиком Сірий Бобер міг би проникнути до них, але Сірий Бобер ніколи не пестив вовчука, не сказав йому жодного доброго слова. Не було в нього такої звички. Перевага Сірого Бобра ґрунтувалася на жорстокості, його вищість підтримувалася немилосердно, й володарював він так само запекло: правосуддя чинив ломакою, справедливість підтримував теж не без дрюка, побиттям карав за провини, а заслуги винагороджував тільки тим, що не бив.

Отож Біле Ікло й не здогадувався про ті блаженства, які могла б йому дарувати рука людини, навіть не уявляв собі, якою може бути винагорода з людських рук. І небезпідставно підозрілість змушувала уникати їх. Він не любив людських рук і геть не довіряв їм. Правда, іноді ці руки давали м’ясо, але частіше робили боляче. Від них краще було триматися подалі: вони шпурляли камінцями, розмахували палицями, кийками, дрючками й дубцями, наносили ними тяжкі удари, від яких нестерпно боліло, а також дошкульно шмагали нагайками й батогами. Вони могли бити й штовхати, а якщо й доторкалися, то лише щоб ущипнути, смикнути, вирвати жмут шерсті. Зустрічаючись із дітьми в чужих селищах, вовчук довідався, що маленькі дитячі ручки теж уміють робити боляче. Якесь маля одного разу ледве не викололо йому око. Після цього Біле Ікло став дуже підозріливий до дітей. Він просто не міг їх терпіти. Коли вони підходили ближче й простягали до нього свої руки, від яких тільки й сподівайся лиха, він підводився і йшов геть.

В одному із селищ на березі Великого Невільничого Озера Білому Іклу довелося внести зміни в той закон, якого навчив його Сірий Бобер, згідно з яким укусити бога — тяжкий і непрощенний гріх. Як роблять пси у всіх селищах, Біле Ікло подався роздобути чогось їстівного. Якийсь хлопчак рубав сокирою мерзлу тушу лося, і шматочки м’яса розліталися навсібіч. Біле Ікло зупинився й почав підбирати їх. Хлопець кинув сокиру й, схопивши велику ломаку, замахнувся на вовчука. Біле Ікло вчасно відскочив і уник удару. Та хлопець кинувся за ним. Вовчук не знав тутешньої місцевості й метнувся в прохід між вігвамами. А там опинився у глухому куті перед високим земляним валом і припав до стіни.

Подітися було нікуди. Переслідувач затуляв єдиний вихід. Замахнувшись ломакою, він підступав до жертви, загнаної в глухий кут. Біле Ікло розлютився. Почуття справедливості вимагало боронитися, й він, наїжачившись, вишкірив зуби й погрозливо загарчав. Біле Ікло добре знав закон поживи: усі рештки м’яса, ті мерзлі шматочки від лосячої туші, дістаються тому собаці, що їх знаходить. Нічого поганого він не зробив, не порушив закону, проте хлопець вирішив його побити. Біле Ікло й сам не знав, як це сталося. Намагаючись захистити своє життя від загрози, що вже нависла над ним у вигляді руки з ломакою, він на якусь мить втратив контроль над собою й усе сталося настільки блискавично, що ні він сам, ні хлопчик не встигли нічого збагнути. З ломакою в закривавленій руці, яку роздер вовчук, напасник лежав розпростертий на снігу.

Біле Ікло вмить збагнув, що порушив закон богів. Він всадив зуби в священне тіло одного з богів і тепер буде страшно покараний. Біле Ікло побіг до Сірого Бобра й скорчився біля його ніг, чекаючи правосуддя, аж от покусаний хлопчик і вся його родина прийшли вимагати нещадної покари. Раптом Сірий Бобер став на захист Білого Ікла.

Міт-Са і Клу-Куч приєдналися до хазяїна й палко доводили безвинність вовчука, шукаючи виправдання його вчинку. Всі разом вони дружно боронили Біле Ікло. Невдоволена й ображена родина потерпілого нападника пішла геть. Прислухаючись до сварки людей і спостерігаючи за тим, як вони гнівно махають руками, Біле Ікло почав розуміти, що для його провини є виправдання. І в такий спосіб він дізнався, що боги бувають різні: вони діляться на його богів і на богів чужих, і що у кожного з них своя правда. Від своїх богів він мусить приймати все однаково — і правду, й кривду, але він не повинен терпіти кривди від чужих богів, він має право боронитися від неї зубами. Це також закон богів.

Того ж таки дня надвечір Біле Ікло потрапив у ситуацію, що змусила його знову скористатися новим законом й він уже впевнено й свідомо прийняв безкомпромісне рішення. Збираючи в лісі хмиз, Міт-Са натрапив на компанію хлопчаків, серед яких був і потерпілий. Зав’язалася суперечка, що перейшла в бійку: хлоп’яча зграя накинулася на Міт-Са, і йому довелося скрутно. Удари кулаків посипалися на нього з усіх боків. Біле Ікло спочатку просто спостерігав за бійкою — це справа богів і вона його мало обходить. Але потім збагнув, що це ж б’ють Міт-Са, одного з його богів! Несподівано його охопила така лють, що він як скажений стрибнув у середину гурту. Шаленіючи, він ринувся боронити Міт-Са. За кілька хвилин з поля бою порозбігалися геть усі супротивники, залишивши криваві сліди на снігу — певний знак, що Біле Ікло попрацював зубами. Повернувшись до селища, Міт-Са розповів про цю пригоду, і Сірий Бобер звелів дати Білому Іклу багато м’яса. Наївшись досхочу, вовчук лежав біля багаття, куняв і думав про те, що правильно зрозумів закон.

По цьому Біле Ікло засвоїв закон власності й те, що його обов’язок її охороняти. Від оборони тіла свого бога до захисту його майна був лише один крок, і він цей крок зробив. Те, що належало його богові, годилося захищати від усього світу, хоч би навіть і кусаючи чужих богів. Блюзнірський та ще й небезпечний вчинок: боги всемогутні, то де вже собаці рівнятися до них! Проте Біле Ікло навчився відважно боротися з ними. Почуття обов’язку перемогло в ньому страх, і зрештою злодійкуваті боги змушені були відступитись від майна Сірого Бобра.

Невдовзі Біле Ікло зрозумів, що злодійкуваті боги полохливі й, зачувши небезпеку, зараз же тікають. Крім того, він переконався, що допіру здіймає тривогу, на поміч йому швидко приходить Сірий Бобер. І зрозумів, що злодій тікає не тому, що боїться його, а тому, що боїться Сірого Бобра. Зачувши крадія, Біле Ікло не гавкав, як ото роблять собаки — він узагалі не вмів гавкати. Він мовчки стрибав на непроханого гостя й хапав його зубами. Через понуру й вовкувату вдачу з Білого Ікла вийшов надійний сторож, і Сірий Бобер усіляко заохочував його до цього. Зрештою Біле Ікло зробився ще лютішим і неприборканішим, геть замкнувшись у собі.

Спливав час, й угода людини з собакою чимраз міцнішала. Це був давній договір, укладений першим вовком, який прийшов із Дикої Землі до людини. Як і його попередники, вовки і дикі пси, Біле Ікло сам виробив умови цього договору. Вони були дуже прості. За те, щоб мати собі живого бога в плоті й крові, Біле Ікло віддав свою волю. Від бога він отримав захист і спілкування, їжу й тепло. Натомість стеріг його власність, боронив його тіло, працював на нього й корився йому.

Мати свого бога — значить, йому служити. Біле Ікло служив своєму богові зі страху та обов’язку, але не з любові. Він не розумів, що таке любов, бо ще не зазнав її. Кічі стала для нього невиразним далеким спогадом. Крім того, потрапивши маленьким до людей, переживши ранню розлуку з матір’ю, опинившись під їх опікою й навчившись жити за людськими законами, встановленими для таких, як він, Біле Ікло не лише порвав із Дикою Землею й зі своїми родичами, а й підкорився умовам договору, що не дозволяли йому покинути бога й піти за Кічі. Якби повернулися давні часи, коли він так прагнув свободи й гукав матір до лісу, а вона не послухалася його й пішла собі до селища — отож, якби вона раптом з’явилася зараз і таки погукала його за собою, то він уже не пішов би за нею. Відданість людині стала законом для Білого Ікла. Цей закон спонукав вовчицю повернутися до селища, хоча вона цілий рік прожила на свободі у вовчій зграї. І закон цей був сильнішим, ніж любов до волі, дужчим, ніж поклик крові.

Біле Ікло (Збірник)

Розділ шостий

Голод


Біле Ікло (Збірник)

Подорож Сірого Бобра скінчилася майже напровесні. Одного квітневого дня Біле Ікло, якому під ту пору виповнився вже рік, знову повернувся до старого селища, і там Міт-Са зняв із нього упряж. Біле Ікло ще не досяг цілковитої зрілості, хоча після Ліп-Ліпа він був найбільшим серед собак-річняків. Успадкувавши свій зріст і силу від батька-вовка й від матері Кічі, він майже зрівнявся з дорослими псами, хоч тіло його ще не зміцніло й він був не такий кремезний, як вони. Його тіло було сухорляве й струнке, а його сила була в кмітливості та гнучкості, а не у вазі. Біле Ікло мав сіру вовчу шерсть, та й з вигляду його від вовка не відрізнити — справжнісінький тобі молодий вовцюган. Собача кров, що передалася йому від Кічі, ніяк не позначалася на його зовнішності, зате відчувалася в характері та формуванні розуму.

Біле Ікло снував селищем. Він задоволено впізнавав різних богів, яких знав ще до подорожі. Зустрічав знайомих собак і цуценят, що теж подорослішали, а старі пси вже не здавалися йому такими великими й страшними, як раніше. Біле Ікло майже перестав боятися їх і походжав серед зграї з виразною безтурботністю, втішаючись цим новим і приємним відчуттям.

Стрінувся йому й старий сивий Бесік, від погляду якого Біле Ікло нишкнув і завмирав, а коли той вишкіряв зуби, то вовчук чимдуж утікав світ за очі. Через нього Біле Ікло пізнав колись свою нікчемність, а тепер завдяки йому второпав, наскільки він змінився за цей час. Бесік старів й втрачав сили, а Біле Ікло ріс і набирався молодечої снаги.

Після повернення в селище йому відкрилася разюча зміна у взаєминах із собаками. Якось люди білували тушу щойно забитого лося й він одержав копито із частиною гомілкової кістки, де було досить багато м’яса. Біле Ікло відбіг від собак, що гризлися за кістки, й заховався в гущавині. Щойно він почав їсти, як на нього налетів Бесік. Обурившись, Біле Ікло шалено кинувся на нього, куснув і відскочив. Це сталося так хутко, що й сам Біле Ікло не встиг до кінця збагнути, в чому річ. Остовпівши від такого зухвальства й стрімкої атаки, Бесік безглуздо витріщився на Білого Ікла, а кістка зі свіжим м’ясом лежала між ними.

Бесік був старий пес і вже не раз на власній шкурі зазнавав відваги тієї самої молоді, яка ще недавно боялася його духу. Гірке відчуття, проте мудрість підказувала змиритися, аби не дати маху перед молодняком. За давньої пори він провчив би зухвалого молодика, але тепер відчув, що не має вже тієї сили й не може собі такого дозволити. Він тільки наїжачився й грізно подивився на молодого зухвальця, а той, згадавши свій колишній страх, зіщулився, мов маленьке цуценя, і вже гадав, як би йому відступитися без ганьби.

Тієї миті Бесік і допустився помилки. Досить було витримати паузу в тій грізній позі, що він зайняв, та зберегти той непохитний переконливий погляд, яким так лякав він раніше — й Біле Ікло поступився б ласим шматком і пішов би геть. Але Бесікові не вистачило терпіння, витримка зрадила йому, й він, вирішивши, що вже перемога за ним та згадавши минулі привілеї, зробив крок уперед і понюхав кістку. Біле Ікло наїжачився й собі. Ще можна було врятувати ситуацію, якби Бесік вчасно спинився з високо піднятою головою й кинув грізний погляд на суперника — Біле Ікло, звичайно, скорився б його авторитету. Але ніздрі Бесіка лоскотав запах свіжого м’яса, й, не витримавши спокуси, він схопив кістку зубами.

Це було вже занадто! Біле Ікло ще не забув свого лідерства й панування над товариством по запряжці, тож не міг бачити, як інший собака забрав і поглинає його м’ясо. Без жодного попередження він напав на Бесіка і роздер йому праве вухо, яке вмить обернулося на кривавий клапоть. Раптовість нападу приголомшила старого пса. Але ще раптовіше розгорнулись подальші події: Біле Ікло повалив Бесіка з ніг і прокусив йому горлянку. Поки старий у нестямі намагався звестись на ноги, молодий собака двічі рвонув його за плече. І хоч Бесік був приголомшений стрімкістю несамовитого нападу й силкувався чинити опір, та його зуби тільки клацали в повітрі. Вже наступної миті йому роздерли носа, й він, заточуючись, відступив назад.

Становище змінилося. Тепер над кісткою, грізно наїжачившись, гарчав Біле Ікло, а переможений Бесік тримався віддалік. Він уже не насмілювався лізти в бійку з молодим та швидким, як блискавка, супротивником. Ще з більшою гіркотою Бесік відчув близьку старість. Його спроба зберегти свою гідність була справді героїчною. Спокійно обернувшись спиною до молодого собаки й кістки, що лежала на землі, він велично попрямував геть. І тільки сховавшись з очей, Бесік ліг на землю й почав зализувати свої рани.

Після цього випадку Біле Ікло повірив у себе й запишався. Тепер він спокійно ходив, де йому заманеться, навіть серед дорослих собак, і став не таким поступливим, як раніше. Ні, він не шукав приводу для сварок чи гризні — просто він вимагав поваги до себе й боронив право йти своєю дорогою та не звертати з неї, поступаючись іншим собакам. Він хотів, щоб на нього зважали. І ним уже не нехтували, як іншими молодими псами. Така доля собак-підлітків, і миритися з нею доводилося всій запряжці. Вони мусили звертати з дороги перед дорослими собаками, утікати від них, а то й віддавати їм свою пайку м’яса. Молодняк уникав дорослих собак різними способами. Але вовкуватого, нетовариського, самотнього й похмурого, грізного й неприступного, страшного й хижого на вигляд Білого Ікла прийняли як рівню в середовище дорослих собак. Вони швидко зрозуміли, що треба дати йому спокій, не ворогувати з ним і не нав’язувати своєї дружби. Собаки не чіпали його, не чіпав і він їх, а після кількох сутичок обидві сторони переконалися, що так буде краще для всіх.

Якось серед літа з Білим Іклом трапилася несподівана пригода. Одного разу він пішов з мисливцями полювати на лося. Повертаючись додому, він уздрів на краю селища новий, щойно поставлений вігвам. Підійшовши до нього, він наткнувся на Кічі. Біле Ікло зупинився й пильно подивився на неї. Він хоч і невиразно, але все-таки пам’ятав свою матір, а от Кічі забула сина. Грізно загарчавши, вона вищирила на нього зуби, і враз його спогади прояснилися. Біле Ікло згадав усе — і дитинство, й те, з чим пов’язане це гарчання. До зустрічі з богами Кічі була для Білого Ікла центром Всесвіту. Зворушений навалою почуттів, що вмить переповнили всю його істоту, він підскочив до матері, але вона зустріла його вишкіреними зубами й розпорола йому вилицю аж до кістки. Біле Ікло не зрозумів, що коїться, й розгублено позадкував від неї, приголомшений несподіваною реакцією.

Та Кічі ніскілечки не була винувата. Вовчиці забувають своїх вовченят, коли їм виповниться рік від народження. Отак і Кічі забула свого любого сина. Біле Ікло був тепер для неї незнайомцем, чужинцем, небажаним зайдою, що може зазіхнути на її малесеньких новонароджених цуценят. Виводок, яким вона обзавелася за цей час, давав їй право вороже ставитися до кожного, хто посмів наблизитися.

Одне цуценятко підповзло до Білого Ікла. Вони були братами, хоч і не знали про це. Біле Ікло з цікавістю почав обнюхувати його, за що Кічі ще раз накинулася й роздерла йому морду. Біле Ікло відступився. Його дитячі спогади, що воскресли на якийсь час, одразу погасли й пішли у небуття. Він дивився на Кічі, що вилизувала своє дитинча й час від часу піднімала голову та гарчала. Тепер мати-Кічі вже не була потрібна Білому Іклу. Він навчився обходитися без неї й забув, настільки вона була дорога йому. У його світі не лишилося місця для Кічі так само, як у її світі не знайшлося місця для Білого Ікла.

Спогадів наче й не було, проте він стояв розгублений, приголомшений усім, що відбулося, силкуючись збагнути, в чому річ. І Кічі метнулася до нього втретє, проганяючи геть. Біле Ікло скорився. Закон, установлений його породою, забороняв самцям гризтися із самицями. Він нічого не знав про це, бо ще не мав особистого досвіду — в ньому просто заговорив той інстинкт, що змушував його вити на місяць, на нічні зірки, боятися смерті й невідомого.

Минали місяці. Біле Ікло вбивався у силу, важчав і ставав кремезнішим. А характер його розвивався шляхом, який визначали спадковість і навколишнє середовище. За спадковістю Біле Ікло був створений з м’якого, як глина, матеріалу, що таїв у собі чимало можливостей. Середовище ж надало тієї форми, в яку вилилася ця глина. Якби, скажімо, Біле Ікло не прийшов до вогню, запаленого людиною, Дика Земля зробила б із нього справжнього вовка. Але боги подарували йому інше середовище, й він став чудовим собакою з вовчими талантами, але не вовком.

Отже, через м’якість матеріалу, з якого його ліпили, та під тиском обставин у ньому розвинулася своєрідна вдача. Цього неможливо було уникнути. Він зробився понурішим, вовкуватішим, лютішим і тримався осторонь інших собак. І вони дедалі більше переконувалися, що краще з ним не ворогувати, а Сірий Бобер цінував його дедалі більше.

Біле Ікло змужнів, став сильнішим і мудрішим, але це не звільнило його від однієї слабинки: він не терпів, коли з нього сміялися. Огидний людський сміх виводив його із себе: він втрачав рівновагу й не тямив себе від гніву. Між собою люди могли сміятися з чого завгодно, і те його не обходило. Але варто було комусь засміятися з нього, як він займався, мов сірник, і скаженів з люті. Поважний, статечний собака ставав справжнім дияволом. Сміх так злостив його, що він умить шаленів і все обертав на пекло. Лихо було тому, хто траплявся йому на очі в такі хвилини! Він добре знав закон і не помщався Сірому Боброві, якому допомагали палиця й розум. А от у собак не було нічого, крім відкритого простору, який рятував їх, коли перед ними з’являвся Біле Ікло, котрого реготом довели до сказу.

Коли Білому Іклу пішов третій рік, індіянців, що жили на річці Маккензі, спіткало справжнє горе — почався виснажливий голод. Улітку не ловилася риба. Взимку олені перейшли зі своїх звичних місць десь на нові простори. Лосі траплялися рідко, бо їх було мало. Зайці майже щезли. Хижі звірі, не маючи звичайної поживи, знесилювалися, жерли одне одного й гинули від голоду. Виживали тільки найдужчі. Боги Білого Ікла жили з полювання. Старі й кволі почали потроху мерти. У всьому селищі стояв стогін та плач. Жінки й діти відмовлялись від їжі, щоб підтримувати на силі охлялих, змарнілих мисливців, які нишпорили лісом у марних пошуках дичини.

Голод так дошкуляв, що вони їли мокасини й рукавиці із сириці, а собаки з’їдали свою упряж і навіть батоги. Крім того, собаки поїдали одне одного, а боги їли собак. Насамперед з’їли кволіших і плохіших. Собаки, що вціліли, бачили все це й розуміли, що на них чекає те саме. Найсміливіші та найрозумніші втекли від багать, що обернулися на різниці, шукаючи захисту в лісі, де їх чекала голодна смерть або вовчі зуби.

У цей скрутний час Біле Ікло також утік до лісу. Він був краще пристосований до життя — школа дитинства й материнська наука не минули для нього марно. Надто ж умів він вистежувати дрібну звірину. Йому вистачало терпіння й спритності впіймати білку. Треба було годинами критись і стежити за кожним рухом обережної вивірки й чекати, коли вона зважиться злізти з дерева на землю. Його величезна витримка могла зрівнятися тільки з безжальним голодом. Біле Ікло ніколи не квапився. Він терпляче вичікував, коли можна буде діяти напевно, не боячись, що моторна білка знову втече на дерево. Тільки тоді Біле Ікло блискавично вискакував зі своєї засідки й ніколи не хибив, хапаючи білку, яку вже не могли врятувати ні кмітливість, ні швидкі ноги.

Проте хоч полювання на білок зазвичай було вдале, Біле Ікло не наїдався досхочу: білки траплялися дуже рідко, й він змушений був полювати на ще дрібнішу дичину. Часом голод так дошкуляв, що він не гребував викопувати з нірок лісових мишей. Не уник він боротьби з ласицею, такою ж голодною, як і він, тільки стократ лютішою.

Часом він підкрадався до багать богів, але близько не підходив. Він ховався в лісі, боячись навернутися людям на очі, і грабував капкани, якщо в них зрідка попадалася дичина. Одного разу він обікрав навіть сильце на зайця, яке поставив Сірий Бобер, а той, хитаючись, геть марний і охлялий, блукав у лісі в пошуках здобичі й раз у раз сідав перепочити.

Якось Біле Ікло зіткнувся з молодим вовком, худющим і таким виснаженим, що ледве тримався на ногах. Якби Біле Ікло не був голодний, то певне пішов би з тим вовком і зрештою примкнув би до вовчої зграї. Але зараз йому не залишалося нічого іншого, як погнатися за вовком, загризти і з’їсти його.

Загалом доля сприяла Білому Іклу. Коли голод вже геть дошкуляв, він знаходив якусь поживу. Коли ж від голоду ледве на ногах тримався, то жодного разу не попався на очі великим хижакам. Одного разу, підкріпившись забитою ним риссю, якої вистачило аж на два дні, він врятувався від цілої зграї голодних вовків. Біле Ікло зустрівся з ними, коли, добряче попоївши, блукав собі лісом. Вовча зграя кинулася в погоню за ним. Біле Ікло був міцнішим за переслідувачів, тож утік від вовчої зграї, хоч жорстока погоня тривала довго й усіх виснажила. Проте, зробивши величезний гак, Біле Ікло ще й напав іззаду і загриз одного знесиленого вовка.

Незабаром Біле Ікло покинув ті місця й перебрався в ту долину, де колись промайнули коротенькі дні його дитинства. Тут, у колишньому лігвищі, він зустрів Кічі. Вона теж покинула непривітні вогнища богів і повернулася до своєї давньої печери, щоб ощенитися й прихистити своїх цуценят. На той час, коли біля печери з’явився Біле Ікло, із усього виводу залишилось лише одне живе цуценя, та й те доживало останні дні.

Кічі непривітно зустріла свого дорослого сина. Та Біле Ікло поставився до цього байдуже. Він уже не потребував матері, тож відвернувся від неї й подався струмком проти течії. На розтоці Біле Ікло звернув ліворуч і дійшов до печери, де колись мешкала рись, із якою вони вдвох билися, він і Кічі. Він уклався в порожньому лігві й спав цілий день.

Раннього літа, коли природа обдарувала землю всяким зелом та першими ягодами, настав кінець і голоду. Несподівано Біле Ікло зустрів у лісі Ліп-Ліпа, що теж утік до лісу й насилу там животів. А сталося те геть несподівано. Оббігаючи з протилежних боків виступ крутого берега, вони наскочили один на одного — ніс до носа. Нарешті провидіння звело їх віч-на-віч. Обидва завмерли, злякані такою зустріччю, й витріщилися один на одного.

Біле Ікло почувався чудово. Цього тижня йому таланило в полюванні, й він наїдався досхочу. А останньою здобиччю він напхався по саму зав’язку. Та, вгледівши Ліп-Ліпа, він наїжачився, мов дикобраз. Цей зовнішній прояв люті ще в минулому супроводжував кожну зустріч із забіякою Ліп-Ліпом. Так було й тепер: він зустрів свого заклятого ворога. Біле Ікло наїжачився, загарчав і метнувся вперед. Все сталося миттю. Ліп-Ліп спробував відступити, але Біле Ікло вдарив його плечем і повалив із ніг, а потім перекинув на спину і вчепився зубами в його жилясту шию. Ліп-Ліп борсався у передсмертних судомах, а Біле Ікло тупцював довкола, не спускаючи його з ока. А потім побіг собі своєю дорогою й зник за крутим поворотом берега.

Якось Біле Ікло вибіг на узлісся й вузькою прогалиною спустився до річки Маккензі. Він забігав сюди й раніше, але тоді на цьому березі було порожньо, а зараз тут звели селище. Біле Ікло зупинився й, не виходячи з-за дерев, почав приглядатися. Звуки й запахи були йому дуже знайомі, проте в них відчувалося й щось нове. Перед ним розкинулось його колишнє селище, яке перекочувало сюди на літо. Не чути було ні виття, ні плачу. Звуки, що долинали відтіля, свідчили про втіху. А коли Біле Ікло почув сердитий жіночий голос, то зрозумів, що так сердяться тільки на повний шлунок. У повітрі тхнуло рибою. Отже, в селищі було що їсти. Голод скінчився. Біле Ікло сміливо вийшов із лісу й подався просто до вігвама Сірого Бобра. Самого хазяїна не було вдома, але Клу-Куч зустріла його радісним криком і почастувала цілою свіжою рибиною. Біле Ікло розлігся й почав чекати повернення свого господаря.

Біле Ікло (Збірник)

Частина четверта


Біле Ікло (Збірник)

Розділ перший

Ворог


Біле Ікло (Збірник)

Якщо в натурі Білого Ікла й була закладена якась можливість зблизитися із представниками його породи, то вона безповоротно пропала після того, як він став ватажком запряжки. Собаки зненавиділи його — зненавиділи за те, що Міт-Са підкидав йому зайвий шматок м’яса; зненавиділи за всі ті справжні й уявні переваги, природні й набуті, але даровані йому самим життям, зненавиділи за те, що він завжди біг у голові запряжки, доводячи їх до нестями виглядом свого пухнастого хвоста й прудких ніг, що мигтіли перед їхніми носами.

Біле Ікло відповідав їм такою самою лютою ненавистю. Честь бути ватажком зовсім не тішила його й не приносила ніякого задоволення. Упродовж трьох років він тримав у покорі всю зграю, а тепер найнестерпнішим було те, що йому доводиться ніби втікати від неї. Проте він мусив із цим змиритися, якщо хотів жити, а життя вирувало в ньому й гинути не хотіло. Щойно Міт-Са наказував рушати, як уся запряжка з лютим гавкотом кидалася в погоню за Білим Іклом.

Захищатися він не міг: варто було повернути голову до собак, як Міт-Са хльоскав його по морді батогом. Біле Ікло змушений був мчати вперед. Відбивати хвостом і задніми лапами напад розлюченої зграї він не міг — така зброя непридатна в сутичці з силою безжальних зубів. І Біле Ікло мчав: кожен стрибок — насилля над собою, над своєю природою й приниження своєї гідності, а бігти так доводилося цілий день.

Будь-яке насильство не минає безкарно, а насильство над собою й поготів. Якби волосся, що виросло на тілі, змусити рости навпаки, вглиб шкіри, — то це, звісно, спричинило б гострий біль. Отак було і з Білим Іклом. Усім своїм єством він прагнув розправитися з надокучливими собаками, що безтямно переслідують його, але піти проти волі богів означало накликати на себе неминуче й жорстоке покарання, тим паче що свою волю вони виказували дошкульними ударами тридцятифутового батога, сплетеного з оленячих тельбухів. Серце Білого Ікла палало з образи, й він зносив усе із гнівом та люттю, ненависть його росла з неймовірною силою. Страшенна лють, на яку тільки спроможна була його неприборкана вдача, ятрила мозок.

Якщо можна було якесь живе створіння назвати ворогом своїх побратимів, то це якраз Біле Ікло. Він ніколи не просив милосердя і сам був нещадним до всіх. Рани і шрами від собачих зубів не сходили з його тіла, а всі собаки були безжально тавровані його іклами. Біле Ікло відрізнявся від собак ще й тим, що не рвався під захист богів, коли розпрягали собак. Біле Ікло зневажав такий захист. Він безстрашно гуляв, де йому хотілося, а вночі розправлявся з собаками за все, що доводилося терпіти від них удень. Раніше, коли Біле Ікло ще не був ватажком, інші собаки намагалися не потрапляти йому на очі. Тепер становище змінилося. Вони ганяли за ним цілий день, переслідуючи з ранку й до вечора, бо ж у їхній свідомості Біле Ікло був боягузом, що постійно тікав від них. Їм здавалося, що перевага на їхньому боці, тож вони вже не хотіли звертати перед ним з дороги. Варто було Білому Іклу з’явитися у зграї, як починалася гризня. Його прогулянки на привалах супроводжувалися гарчанням, клацанням зубів, безпросвітною гризнею та несамовитим виттям. Саме повітря, яким він дихав, було насичене ненавистю й злобою, і це лише розпалювало неприязнь і злість у ньому самому.

Коли Міт-Са наказував запряжці зупинитися, Біле Ікло слухняно корився. Спочатку це збивало собак з пантелику й усі вони кидалися на ненависного ватажка, та несподівано для них на поміч Білому Іклу приходив Міт-Са зі своїм батогом. І собаки зрозуміли нарешті, що коли сани зупиняються за наказом Міт-Са, ватажка краще не чіпати. Але якщо Біле Ікло зупинявся сам, то над ним можна було чинити розправу. Та, засвоївши ту науку, ватажок не зупинявся без наказу. Щоб вижити, він мусив бути кмітливим.

Собаки ж натомість ніяк не могли второпати, що ватажка не можна чіпати на привалі. Денна погоня й лютий гавкіт, у який запряжка вкладала всю свою ненависть до Білого Ікла, змушували собак забувати про уроки кожної ночі, адже через несамовиті денні погоні із собачих голів усе вилітало. Та й належність його до вовчої породи посилювала ворожість собачої зграї. Цього було досить, щоб ставитися до ватажка як до чужинця.

Як і Біле Ікло, всі вони були приручені вовки, але за ними стояло вже кілька поколінь, що стали свійськими собаками. Багато чого з вовчої спадщини було для них уже втрачене назавжди, і собакам Дика Земля була чужою й невідомою, для них у ній таїлася лише невідомість, вічна загроза й вічна ворожнеча. Зате зовнішність Білого Ікла, всі його звички й інстинкти говорили про міцний зв’язок з Дикою Землею; він був її символом і її втіленням. Тому, вишкіряючи на нього зуби, собаки остерігалися загибелі, що таїлася в сутінках лісів і в пітьмі, яка зусібіч підступала.

Проте собаки отримали достатньо уроків, щоб затямити: їм треба триматися гурту. Біле Ікло був занадто небезпечним супротивником, і ніхто не зважувався зустрітися з ним сам на сам. Собаки нападали на нього всією зграєю, інакше він розправився б із ними за одну ніч. Отож Білому Іклу не вдавалося порішити жодного зі своїх ворогів. Він збивав супротивника з ніг, але зграя вмить накидалася на нього й він не встигав схопити жертву за горло. Найменший натяк на поєдинок — і всі собаки вже тут як тут; збігалися й гуртом накидалися на свого ватажка. І хоч вони без угаву гризлися між собою, та допіру хтось із собак заводився з Білим Іклом, гризня забувалася й розпочиналася спільна атака на їхнього ворога.

Однак загризти Біле Ікло вони не могли, хоч і старалися. Він був надто вже рухливий, кмітливий і проворний, надто вже грізний і розумний. Він уникав тих місць, де можна було потрапити в пастку, і завжди вислизав, коли зграя намагалася оточити його кільцем. А про те, щоб повалити Біле Ікло з ніг, жоден собака не смів навіть подумати. Він так само вперто тримався на ногах, як і прагнув життя, він був дужий і нездоланний у своїй красі й силі. В тій нескінченній війні між Білим Іклом і зграєю зберегти життя й утриматися на ногах були для нього рівнозначними поняттями, й ніхто не знав цього краще, ніж він сам.

Отож Біле Ікло став непримиренним ворогом своїх побратимів — ворогом вовків, які пригрілися біля людського багаття і розпестилися під рятівним покровом людської могуті. Таким зробило його життя. Він оголосив кровну помсту всім собакам і мстився так жорстоко, що навіть Сірий Бобер, сам дикий і лютий, дивувався могутності й люті Білого Ікла. «Другого такого пса немає!» — казав Сірий Бобер. Та й індіянці із чужих селищ казали, що зроду не бачили такого звіра, згадуючи, як Біле Ікло розправлявся з їхніми собаками.

Білому Іклу було вже майже п’ять років, коли Сірий Бобер знову взяв його з собою в далеку мандрівку, і в багатьох селищах біля Скелястих Гір, уздовж річок Маккензі й Поркюпайн, аж до самого Юкону довго пам’ятали несамовиті розправи Білого Ікла з собаками. Він просто упивався своєю помстою. Чужі собаки не чекали від нього нічого поганого, їм не доводилося зустрічатися із супротивником, що нападав би так раптово. Вони не знали, що мають справу з ворогом, який убиває, мов блискавка, з одного удару. І в чужих селищах собаки підходили до Білого Ікла з традиційно настовбурченим загривком та зухвалим виглядом, як до зайди, але він, не гаючи часу на попередні церемонії, стрибав, немов сталева пружина, хапав блискавично за горло й убивав супротивника швидше, ніж той устигав зрозуміти, що до чого.

Біле Ікло став справжнім досвідченим бійцем. Він умів розраховувати сили, ніколи не витрачав їх даремно, не затягував боротьби. Він умить налітав, а як хибив, то так само вправно відскакував назад. Як і всі вовки, Біле Ікло уникав тривалого зіткнення з ворогом. Він розправлявся швидко. Затягувати бій було небезпечно, й тоді він просто шаленів з люті. Він ніколи не допускав тяганини з супротивником, оскільки безпосередня близькість до нього була підозрілою й небезпечною — він не хотів потрапити в пастку, й зі страху перед цим діяв виважено. Вільний від ворожого захвату чи навіть дотику супротивника, він твердо й упевнено тримався на ногах, а страх пастки й поразки змушував діяти саме так — шаленіючи з люті, блискавично накинутися й миттю перемогти. Дика Земля не випускала Біле Ікло зі своїх чіпких обіймів і стверджувала свою владу над ним. А те, що змалечку він був позбавлений товариства своїх побратимів, тільки посилювало в ньому відчуття окремішності.

Чужі собаки не могли дорівнятися до нього. Всі їхні старання були марні. Біле Ікло вмів викрутитися з будь-якої ситуації, тож розправлявся з ними й тікав цілий та неушкоджений. Декілька разів трохи перепадало й Білому Іклу, але то були виняткові моменти. Якось на нього раптом налетіла ціла зграя собак і він не встиг утекти. Часом йому добряче перепадало й від якогось одного пса. Але це траплялося рідко. Біле Ікло став таким майстерним бійцем, що перемагав із честю майже у всіх сутичках.

Біле Ікло вирізнявся ще однією перевагою: він умів розраховувати час і відстань. Звісно ж, це виходило в нього несвідомо. Просто його ніколи не підводив зір, і весь його організм працював чіткіше й швидше, ніж у інших собак; координація розумових і фізичних сил також була досконалішою, ніж у них. Коли зорові нерви передавали в мозок Білого Ікла рухливе зображення, він без будь-якого зусилля визначав простір і час для завершення цього руху. Тож він міг ухилитися від собаки або його зубів і водночас не пропустити нагоду самому кинутися на супротивника. Його тіло й мозок становили досконалий механізм. Але в цьому не було ніякої заслуги Білого Ікла: природа обдарувала його щедріше, ніж інших, та й годі.

Стояло літо, коли Біле Ікло потрапив до форту Юкон. Наприкінці зими Сірий Бобер перетнув вододіл між Маккензі та Юконом і цілу весну полював на західних відрогах Скелястих Гір. А коли на річці Поркюпайн лід повністю розтанув, Сірий Бобер зробив човна й спустився за водою до того місця, де ця річка зливається з Юконом. Тут, мало не під самим Полярним колом, стояв давній форт Компанії Гудзонової затоки. У форті було чимало індіянців, багато їстівних припасів і всюди панувало небувале пожвавлення. Було літо 1898 року, й тисячі шукачів золота переправлялися Юконом проти течії аж до Доусона та на Клондайк. Ще сотні миль лишалися їм до кінця подорожі, хоча чимало з них пробуло в дорозі вже понад рік і здолало не менше п’яти тисяч миль, а декого занесло сюди з другого кінця світу.

У форті Юкон Сірий Бобер зупинився. Чутки про золоту лихоманку дійшли і до його вух, тож він привіз із собою кілька тюків з хутрами, а також паку рукавиць і мокасинів. Сірий Бобер ніколи не наважився б пуститися в таку далеку дорогу, якби не мав надії на добрий прибуток. Але те, що він побачив, перевершило всі його сподівання. У своїх найсміливіших мріях він розраховував виручити від продажу хутра сто відсотків, а переконався, що можна виручити й тисячу. І, як щирий індіянець, Сірий Бобер обережно й не кваплячись заходився розпродувати свій товар, ладен лишатись тут і до осені, тільки б не прорахуватися й не продешевити.

У форті Юкон Біле Ікло вперше побачив білих людей. Поруч з індіянцями вони здавалися йому істотами іншої породи — богами вищої раси. Вони були ще могутніші й цікавіші. Що більше вони вражали своїми досягненнями, то очевиднішою була їхня божественність. Біле Ікло впевнився в цьому без жодних помислів; йому не треба було напружувати свої розумові здібності, щоб переконатися в могутності білих богів. Він тільки відчував це, але відчував з надзвичайною силою. Вігвами, побудовані індіянцями, здавалися йому колись свідченням величі людини, а тепер його вражав величезний форт і будинки з товстих колод. Все це говорило про могутність білих богів і їх надзвичайну силу. Їм дано більше, ніж його богам, серед яких наймогутнішою істотою був Сірий Бобер. Але й дужий Сірий Бобер здавався незначним у порівнянні з білошкірими богами.

Зрозуміло, Біле Ікло тільки відчував усе це. Але тварини діють радше за своїми чуттями, ніж свідомо. Тепер усе, що робив Біле Ікло, випливало з його певності в тому, що білі люди — найвищі боги. Спочатку він ставився до них підозріливо. Хто знає, якого нового лиха можна чекати від них? Біле Ікло з цікавістю спостерігав за білими богами, але боявся потрапити їм на очі. Перші кілька годин він насторожено стежив за ними здаля, але потім, побачивши, що білі боги не завдають ніякої шкоди своїм собакам, підійшов ближче.

Несподівано Біле Ікло викликав до себе загальну цікавість: його схожість із вовком відразу ж впадала в око, і люди показували на нього одне одному. Він насторожився, а коли хтось намагався наблизитись до нього, шкірив зуби й відбігав убік. Людям так і не вдалося доторкнутися до нього рукою — і добре, що не вдалося.

Незабаром Біле Ікло довідався, що не всі з цих білих богів живуть у форті — постійно живе там лише душ із десять. Кожні два-три дні до берега приставав пароплав (ще один великий доказ всемогутності білих людей) і по кілька годин стояв на причалі. Боги прибували й знову відбували на пароплавах. Їх було дуже багато, цих білих людей. За перших два дні в форті Біле Ікло побачив їх більше, ніж індіянців за все своє життя. І щодня вони прибували, ходили по форту, знову вирушали річкою проти течії й зникали з очей.

Та хоч білі боги були всемогутні, їхні собаки не варті були й доброго слова. Біле Ікло швидко переконався в цьому, зіштовхнувшись із тими псами, що сходили на берег разом зі своїми господарями. Всі вони були чудернацькі й дуже різні між собою — неоднакові завбільшки й на вигляд. Декотрі надто коротконогі, інші, навпаки, надто довгоногі. Одні мали гладесеньку коротеньку вовну замість хутра, в деяких і вовни майже не було. Але жоден із цих собак не вмів битися.

Ворожий до всенької своєї породи, Біле Ікло вважав за необхідне побитись і з цими собаками. Вже після кількох сутичок він пройнявся до них найглибшою зневагою: вони виявилися незграбними й безпомічними, а намагалися здолати Біле Ікло однією силою, тоді як йому вистачало спритності, мудрості й, може, трішки хитрощів. Собаки кидалися на нього з безтямним гавкотом. Умить Біле Ікло стрибав убік, і вони втрачали його з поля зору, а поки міркували, що з ним сталося, він налітав на них збоку, збивав плечем із ніг та хапав зубами за горло.

Часто після цих зубів жертва вже не підводилась, вона борсалася в багнюці під ногами індіянських собак, які тільки й чекали тієї хвилини, коли можна буде накинутися всією зграєю й роздерти чужинця на шматки. Біле Ікло був мудрим. Він уже давно знав, що боги гніваються, коли хтось убиває їхніх собак. Білі люди гніваються так само. Тому, зваливши супротивника з ніг і, прокусивши йому горло, він відбігав убік і дозволяв зграї докінчувати почату ним розправу. А коли на собачий ґвалт збігалися люди й гнівно карали собак, Біле Ікло спостерігав собі здаля, мов непричетний. Отак лукаво він завжди виходив сухим із води. Він стояв осторонь і дивився, як у його побратимів шпурляють камінцями, як лупцюють дрючками, сокирами та чим попало і безжалісно карають винуватців. Біле Ікло був дуже розумний і його хитромудра вдача ще не раз подивує всіх і стане йому самому в пригоді.

А його побратими також чогось навчилися — вони зрозуміли: аби добряче розважитись, важливо не проґавити тої хвилини, коли пароплав пристає до берега. Обов’язково кілька собак вибіжать на причал — зненацька напасти, й двоє-троє прибульців будуть збиті з ніг і розтерзані. Поки люди отямляться, а, схаменувшись, почнуть заганяти своїх собак назад на пароплав, заводіяки втечуть ще до того, як їм почнуть жорстоко помщатися за скоєне. Одного разу білий чоловік, на очах у якого роздерли його сетера, вихопив револьвер, вистрілив шість разів підряд і наповал убив шестеро псів. Це був ще один прояв могутності білих людей, що надовго врізався в пам’ять Білого Ікла.

Проте загалом Біле Ікло потішався з того. Він не жалів своїх побратимів, а сам залишався в таких сутичках неушкодженим. Спочатку загризати собак, що належали білим людям, було для нього розвагою, а потім це стало справжнім ремеслом. Ніякої іншої роботи в нього не було. Сірий Бобер гендлював та багатів собі з того. А Біле Ікло тинявся пристанню, чекаючи разом зі зграєю індіянських собак на прибуття пароплавів. Тільки-но пароплав причалював до берега, починалися собачі розваги. Поки білі люди приходили до тями, собача зграя розбігалася й очікувала наступного пароплава.

Однак хибною була б думка про те, що, мовляв, Біле Ікло злигався з цим збіговиськом. Він не був у собачій зграї: не втручався в неї, тримався осторонь, ніколи не втрачав своєї незалежності, і собаки навіть боялися його. Так, Біле Ікло викликав острах у собак, хоч і діяв з ними заодно. Він заводився із чужинцем і збивав його з ніг. Тоді собаки накидалися й роздирали прибульця. Сам же Біле Ікло завжди вчасно втікав, лишаючи зграю напризволяще.

Мистецтво затіяти сварку було дуже просте, і Біле Ікло робив це завиграшки. Варто було йому з’явитися на пристані, коли чужі собаки сходили на берег, варто було тільки показатися, як вони одразу кидалися на нього. Ними керував інстинкт. Він велів собакам чути в Білому Іклі Дику Землю — невідому, страшну, загрозливу; вони відчували в ньому те, що в первісному світі, скрадаючись, никало поночі навколо людських багать, коли вони, тулячись до тих багать, втрачали свої інстинкти й починали боятися Дикої Землі, з якої вийшли, яку зрадили, покинувши назавжди. З покоління в покоління передавався собакам цей страх перед Дикою Землею. Цілими століттями вона лякала їх загибеллю, але їхні володарі дали їм право вбивати все живе, що приходить відтіля. І, пам’ятаючи це, вони боронили себе й богів, які були з ними в спілці.

Отож, собакам, що прибували з далекого й лагідного Півдня, досить було зачути вовчий дух, як у них з’являлося непереборне бажання кинутися й розтерзати Біле Ікло. Поміж прибульців траплялися й міські собаки, але інстинктивний страх Дикої Землі зберігся й у них. На звіра, що поставав перед ними серед білого дня, вони дивилися не тільки своїми очима, а й очима предків, і пам’ять, успадкована від усіх попередніх поколінь, підказувала їм, що перед ними стоїть вовк, до якого їхня порода відчуває споконвічну ворожість.

Біле Ікло це тільки тішило. Якщо сам його вигляд змушує собак скажено кидатися в бій і лиш його миттєва поява так їх дратує, то що більше вони на це ведуться, то краще для нього й то гірше для них. Вони бачили в Білому Іклі свою законну здобич, а він бачив у них свою.

Недарма Біле Ікло вперше побачив денне світло у вовчому лігві й уже з раннього дитинства мав таких супротивників, як біла куріпка, ласиця й рись. Недарма його раннє дитинство було затьмарене ворожнечею з Ліп-Ліпом та зграєю молодих псів. Якби його життя склалося інакше, то й він був би інакшим. Якби не Ліп-Ліп, Біле Ікло потоваришував би з усіма цуценятами й виріс би подібнішим до собак і був би приязнішим до них. Якби Сірий Бобер був добріший і подарував хоч краплину любові й хоч трішечки ласки, то зумів би пробудити у вдачі Білого Ікла його найкращі риси. Але він не зазнав нічого подібного у своєму житті. Воно було жорстоке з ним, і Біле Ікло став понурим, вовкуватим звіром, нездатним когось любити — запеклим ворогом своїх побратимів.

Біле Ікло (Збірник)

Розділ другий

Божевільний бог


Біле Ікло (Збірник)

Білих людей у форті Юкон було небагато. Всі вони вже давно тут жили, називали себе «закваскою» й дуже пишалися цим. До тих, що прибували сюди з інших місць, вони ставилися зверхньо й зневажливо. Людей, що сходили з пароплава на берег і були тут новачками, називали «чечако», що мало подобалося прибульцям. Ці люди замішували тісто на сухих дріжджах, і це проводило різку грань між ними й старожилами, які вчиняли хліб на заквасці, тому що дріжджів у них не було.

Але все це — між іншим. Жителі форту раділи будь-яким невдачам цих людей, тішилися їхніми прикрощами. Особливе задоволення вони отримували від неперевершеного видовища, коли Біле Ікло та зухвала собача зграя, бешкетуючи, загризали собак у новачків. Допіру підходив пароплав, старожили форту поспішали на берег, щоб не проґавити звичного для них спектаклю. Наперед смакуючи втіху, вони чекали на неї так само нетерпляче, як індіянські собаки й, звісно ж, незабаром зрозуміли, яку жорстоку й лукаву роль відіграє в усьому цьому Біле Ікло.

Та був серед старожилів один чоловік, якому ця забава приносила особливе задоволення. Зачувши гудок пароплава, він прожогом летів до берега, а коли кривавий бенкет закінчувався й зграя собак розбігалася хто куди, цей чоловік помалу повертався до форту з виразом жалю та невимовної скорботи на лиці, але не за розтерзаними собаками, а тим, що ще не натішився й не наситився побаченим… Коли зніжений південний собака з передсмертним зойком падав на землю і його рвали гострі зуби зграї, що налітала, як вороння, цей чоловік азартно кричав і стрибав від захвату. І щоразу він заздрісно й пожадливо позирав на Біле Ікло.

Старожили форту прозвали цього чоловіка Красунчиком. Його справжнього імені ніхто й не знав, і в тутешніх місцях він був відомий як Красунчик Сміт. Певне, через його рідкісну потворність та брутальну вдачу прилипло до нього це іронічне прізвисько. Воно не лише підкреслювало непривабливість цього чоловіка, а й викликало до нього упереджене ставлення, мовби попереджало про його страшне єство. Створюючи цю істоту, природа поскупилася: він був низький, а на його вутлому тілі сиділа довгаста голова неправильної форми. В дитинстві його прозивали то дристуном, то плюгавцем, а як він підріс і вже якось виявляв себе, до нього прилипло нове прізвисько — однолітки звали його «Цвяшком».

Потилиця його була плеската, чоло низьке й напрочуд широке. Потім природа раптом розщедрилася й наділила Красунчика Сміта великими лупатими очима, щоправда, відстані між ними вистачило б іще на одну пару очей. Щоб якось заповнити вільний простір, природа подарувала йому важку нижню щелепу, яка випиналася вперед і звисала мало не до грудей — а, може, так тільки здавалося, тому що шия Красунчика Сміта була надто вже тонка для такої громіздкої ноші.

Та нижня щелепа надавала його обличчю виразу нещадної рішучості. Проте ця рішучість була якоюсь несправжньою — може, тому, що щелепа була надто вже велика й масивна. Рішучістю від Красунчика Сміта й не пахло, бо, крім позерства, в ньому нічого не було. Він був слабодух із слабодухів, а до всього ще й нікчема, жалюгідний боягуз. Для повноти його образу варто згадати, що він мав великі жовті зуби, що, мов ікла, виступали з-під тонких губів. Очі мерехтіли жовтявою каламуттю, якимось хижим полиском, наче природі забракло фарби й вона зішкребла усі залишки зі своєї палітри. Такого ж брудно-жовтого кольору було й рідесеньке волосся, що росло нерівними кущиками, скуйовдженими жмутками стирчало в нього на голові й на вилицях, мов розшарпаний вітром сніп соломи.

Одне слово, Красунчик Сміт був виродком, та вини його в тому не було. Таким уже з’явився цей чоловік на світ Божий. Як ото кажуть, уродися та вдайся. Але й він був людиною. У форті цей чоловік наймався куховарити, мити посуд і виконувати різну чорну роботу. Люди не гребували ним, а ставилися терпляче, навіть поблажливо, як до каліки, якого покарав Господь. А заразом його небезпідставно побоювались. Від такого лютого боягуза можна було одержати й кулю в спину, й склянку кави з отрутою. Але ж комусь треба було куховарити, а Красунчик Сміт попри всі його недоліки та природний ґанж таки знав свою справу.

Таким був той чоловік, що пожадливо дивився на Біле Ікло, захоплювався його хижою вдачею й марив будь-що заволодіти ним. Красунчик Сміт почав загравати з Білим Іклом. Той спочатку не звертав на це ніякої уваги, а коли загравання стали настирливіші, Біле Ікло вишкірявся на Красунчика Сміта й тікав геть. Цей чоловік був йому неприємний і, крім неприязні, викликав ще й огиду. Ба навіть більше, Біле Ікло відчув у ньому щось підступне, боязке й зле. Він зненавидів Красунчика Сміта, остерігаючись його простягненої руки і вкрадливої, улесливої мови, підступних солодких речей і бридкого фальшивого голосу.

Прості створіння дуже просто розуміють добро і зло. Добром у них є все те, що дає втіху, задоволення, позбавляє страждань і болю, несе із собою свободу. Добро приємне. А зло — щось протилежне добру. Воно ненависне, тому що приносить муку, неспокій, небезпеку, страждання. Біле Ікло інтуїтивно відчув, що Красунчик Сміт є втіленням прихованого зла. Від його потворного тіла та скаліченого мозку непомітно віяло чимось мерзенним, нездоровим — наче імлою від гнилого болота. Якесь шосте чуття підказувало Білому Іклу, що ця людина криє у собі лють, загрожує загибеллю й що її треба ненавидіти.

Біле Ікло лежав біля вігвама Сірого Бобра, коли Красунчик Сміт уперше прийшов до його хазяїна. Зачувши його здалеку, Біле Ікло наїжачився. І хоч досі він солодко дрімав, умостившись у своєму затишку, та щойно цей чоловік підійшов ближче, Біле Ікло відразу ж підвівся й безгучно, мов справжній вовк, відбіг убік. Він не знав, про що той розмовляв із Сірим Бобром, бачив тільки, як вони розмовляли. Під час бесіди Красунчик Сміт показав на Біле Ікло пальцем, і той загарчав, наче ця рука торкнулася його, хоч він був футів за п’ятдесят від неї. Красунчик Сміт зареготав, і Біле Ікло зник у лісі. Прошкуючи поміж кущів та дерев, він увесь час озирався назад.

Сірий Бобер відмовився продати собаку. Він розбагатів і ні в чому не мав потреби. Крім того, він дуже цінував Біле Ікло — дужчого собаки в нього ніколи не було, та й ватажок із нього найкращий. Ні на Маккензі, ні на Юконі другого такого не знайти. Біле Ікло — неперевершений у бою, він справжній майстер! Розправляється з собаками, як людина з комарами. (Очі Красунчика Сміта заблищали божевільним вогником, і він жадібно облизав свої тонкі губи). Ні, Сірий Бобер ні за які гроші не продасть Білого Ікла.

Але Красунчик Сміт добре знав індіянців. Він почав учащати до Сірого Бобра й щоразу приносив за пазухою пляшку. Віскі має одну могутню властивість — воно збуджує спрагу. І Сірий Бобер незабаром також відчув її. Його нутро вимагало більше й більше цієї пекучої рідини і, втративши від незвички владу над собою, він був готовий на що завгодно, аби тільки роздобути віскі. Гроші, виручені від продажу хутра, рукавиць і мокасинів, почали танути, й що меншало їх у капшуку, то охочішим до віскі робився старий індіянець.

Нарешті все пішло за вітром — і гроші, й товари, і спокій. У Сірого Бобра лишилася тільки невгамовна спрага. І тоді Красунчик Сміт знову заговорив про Біле Ікло. Цього разу він уже пропонував не гроші, а пляшки віскі, і тепер Сірий Бобер прихильніше поставився до пропозиції.

— Зумієш спіймати — собака твій, — було його останнє слово.

Пляшки перейшли до Сірого Бобра, але за два дні Красунчик Сміт сказав йому:

— Злови собаку сам.

Повернувшись якось увечері додому, Біле Ікло приліг собі на землі й полегшено зітхнув. Страшного білого бога не було. Уже кілька днів той уперто намагався зловити його, й Біле Ікло не показувався біля вігвама. Він не знав, яке лихо загрожує йому від тих настирливих рук, яка небезпека на нього чигає, та відчував, що вони страшні й поклав собі триматися від них подалі.

Коли Біле Ікло уклався долі, Сірий Бобер, похитуючись, підійшов до нього і затягнув на шиї тугий ремінь. Потім він сів поруч, тримаючи в одній руці кінець ремня. В другій він тримав пляшку. Раз по разу він припадав неї, і тоді Біле Ікло чув, як щось булькало.

Минула година, й раптом Біле Ікло почув ненависні кроки. Він перший упізнав їх і, здогадавшись, хто йде, наїжачився. А Сірий Бобер сидів собі та клював носом. Біле Ікло спробував обережно висмикнути ремінь з хазяїнових рук, але розслаблені пальці стиснулися і Сірий Бобер прокинувся.

Красунчик Сміт підійшов до вігвама й зупинився поруч із Білим Іклом. Собака глухо загарчав на це страшидло, не зводячи очей із його рук. Одна рука витягнулася вперед і почала опускатися йому на голову. Біле Ікло загарчав грізніше. Рука повільно опускалася. Біле Ікло, пригинаючись, люто дивився на неї й, уже задихаючись від лютого гарчання, дедалі нижче припадав до землі. І раптом його зуби блиснули, як у змії, і з різким металевим звуком брязнули в повітрі. Рука вчасно відсмикнулася. Красунчик Сміт злякався й розлютився. Сірий Бобер ударив Біле Ікло по голові, й той покірно припав до землі.

Біле Ікло підозріливо стежив за кожним рухом обох людей. Він побачив, що Красунчик Сміт пішов кудись і незабаром повернувся з важким дрючком. Сірий Бобер передав йому кінець ременя. Красунчик Сміт ступнув уперед. Ремінь напнувся, та Біле Ікло не рушав з місця. Тоді Сірий Бобер ударив його кілька разів, змушуючи піднятися з місця. Біле Ікло послухався, та раптом стрибнув на чужу людину, що тягла його за ремінь. Той чекав цього нападу й ударом дрючка випередив Біле Ікло напівдорозі, збивши його з ніг. Сірий Бобер засміявся й схвально кивнув головою. Красунчик Сміт знову натягнув ремінь, й Біле Ікло, приглушений ударом, похитуючись, звівся на ноги.

Вдруге він не кинувся. Достатньо було й одного такого удару, щоб пересвідчитися: білий бог недаремно тримає в руках дрючка. Біле Ікло був мудрий і бачив, що зараз марно боротися з неминучістю. Підібгавши хвоста й не перестаючи глухо гарчати, він поплівся за Красунчиком Смітом, а той скоса зиркав на нього й тримав дрюка напоготові.

Повернувшись до форту, новий господар міцно прив’язав собаку й пішов спати. Біле Ікло перечекав годину, а потім взявся за ремінь і через якихось десять секунд був уже на волі. Він не марнував часу й перегриз ремінь навскіс так рівненько, ніби ножем перетяв. Здобувши собі волю, Біле Ікло роззирнувся довкола, наїжачився й загарчав. Потім обернувся й побіг назад до вігваму Сірого Бобра. Він не повинен був коритися цьому чужому й страшному богові. Він віддав усього себе Сірому Боброві, й ніхто інший, крім Сірого Бобра, не міг володіти ним.

Наступного дня все повторилося, але з деякою різницею. Сірий Бобер знову прив’язав його ременем, а вранці відвів до Красунчика Сміта. Отут-то й відчув Біле Ікло різницю. Так немилосердно й жорстоко, як Красунчик Сміт, ще ніхто в житті його не карав. Біле Ікло цього разу прив’язали набагато міцніше, він не міг боронитися й не залишалося нічого іншого, як метатися від несамовитій люті й терпіти жорстоку покару. Красунчик Сміт безжалісно пустив у хід і кия, й батіг, і таких побоїв Білому Іклу не доводилося зазнавати жодного разу в житті. Колись ще малим Сірий Бобер так побив його, що довелося відлежуватися, та воно було дрібницею порівняно з тим, що довелося винести тепер.

Красунчик Сміт тішився. Він пронизував свою жертву божевільним полиском тьмяних очей, і вони ще дужче спалахували, коли Біле Ікло завивав і гарчав після кожного удару чи безпорадно скімлив на припоні. Красунчик Сміт був нещадний, як бувають нещадними тільки боягузи. Зазвичай він плазував перед сильними, терпів від них і бійку, і лайку, а перепадало за це слабшим створінням — він помщався на них за своє життя. Все живе любить владу, і Красунчик Сміт не був винятком: не маючи змоги панувати над рівними собі, він користувався беззахисністю тварин. Та нікого не можна судити, в тому числі, й Красунчика Сміта. Він не сам створив себе таким. Він прибув на цей світ з потворним тілом і ницою душею, а життя не виправило його.

Біле Ікло знав, за що його били. Коли Сірий Бобер прив’язав його за шию ременем і кінець ременя передав Красунчикові Сміту, Біле Ікло зрозумів, що його бог наказує йому йти за цією людиною. І коли Красунчик Сміт прив’язав його у форті знадвору, то він знав, що той чужий бог наказує йому залишитися тут. Отже, він порушив волю обох богів і заслужив покарання. Йому доводилося й раніше бачити, як собак, що втекли від нового хазяїна до попереднього, били так само, як оце його. Біле Ікло був мудрий, але в ньому нуртували сили, перед якими безсилою була й мудрість. Однією з цих сил була вірність. Біле Ікло не любив Сірого Бобра, одначе зберігав йому вірність всупереч його волі та його гніву. Він нічого не міг із собою зробити. Таким він був створений. Вірність була надбанням породи Білого Ікла. Вірність відрізняла його від усіх інших тварин. Вірність привела вовка й дикого собаку до людини й дозволила їм стати її товаришами.

Після биття Біле Ікло потягли назад у форт, і цього разу Красунчик Сміт прив’язав його індіянським способом — до палиці. Але відмовлятися від свого бога нелегко, і Біле Ікло зазнав цього на собі. Сірий Бобер був для нього богом, і він чіплявся за Сірого Бобра проти його волі. І хоч той зрадив і кинув Біле Ікло, це ще нічого не значило. Недарма ж Біле Ікло віддався Сірому Боброві душею й тілом. Такий зв’язок нелегко урвати.

Отож вночі, коли весь форт спав, Біле Ікло заходився гризти ломаку, до якої його прив’язали. Ломака була суха і тверда й так близько прилягала до шиї, що він, болісно напруживши м’язи, насилу дотягся до неї зубами, а для того, щоб перегризти прив’язь, йому потрібне було безмежне терпіння й багато часу. Жоден собака не зробив би нічого подібного, просто не спромігся б на це. А Білому Іклу вдалося й ранесенько він утік від Красунчика Сміта з недогризком ломаки, що гойдалася на шиї.

Біле Ікло був розумний. Та якби він був лише розумний, він не повернувся б до Сірого Бобра, який уже двічі зрадив йому. Але розум поєднувався в ньому з вірністю й він прибіг додому, а хазяїн зрадив його втретє. Знову Біле Ікло дозволив надіти собі ремінь на шию, і знову за ним прийшов Красунчик Сміт. І цього разу Білому Іклу дісталося ще більше.

Сірий Бобер байдуже дивився, як біла людина розмахує батогом. Він не намагався захистити собаку. Біле Ікло вже не належав йому. Коли покарання скінчилося, Біле Ікло насилу дихав. Зніжений південний собака здох би на місці, не витримавши таких побоїв, а Біле Ікло витерпів і цього разу.

Його загартувала сувора життєва школа, а сам він був із міцнішого матеріалу і надзвичайно живучий. Він тримався за життя дужче, ніж інші пси. Але зараз Біле Ікло ледве переводив дух. Він не міг навіть ворухнутися. Красунчикові Сміту довелося почекати з півгодини, перш ніж повести його додому. А потім Біле Ікло сам підвівся й, похитуючись, нічого перед собою не бачачи, поплівся за Красунчиком Смітом у форт.

Цього разу його прив’язали на ланцюг, якого не перегризти зубами. Він намагався вирвати скобу, забиту в колоду, але всі його зусилля були марні. Через кілька днів збанкрутілий Сірий Бобер протверезився й вирушив в довгу дорогу річкою Поркюпайн на Маккензі. Біле Ікло лишився у форті Юкон і перейшов у повну власність до божевільного, що втратив людську подобу. Але що знає собака про божевілля? Для Білого Ікла Красунчик Сміт став богом — страшним, але все-таки богом. Це був божевільний бог, але Біле Ікло не знав, що таке божевілля; він знав тільки, що треба підкорятися волі цієї людини й виконувати всі його примхи та забаганки.

Біле Ікло (Збірник)

Розділ третій

Царство ненависті


Біле Ікло (Збірник)

У руках божевільного бога Біле Ікло став справжнісіньким чортом. Красунчик Сміт облаштував у далекому кінці форту обору, де й тримав Біле Ікло на ланцюгу. Він перетворив життя собаки на справжнє пекло: дражнив, бив, катував і щомога дошкуляв. Оскільки він виявив незабаром, що Біле Ікло терпіти не може, коли з нього сміються, то досхочу позбиткувавшись, починав брати собаку на кпини: голосно й зневажливо реготався, глумливо тицяючи на нього пальцем, а свої тортури зазвичай закінчував вибухами оглушливого іржання. У такі хвилини Біле Ікло шаленів, а доведений до нестями, здавався ще божевільнішим, ніж Красунчик Сміт.

Досі Біле Ікло був лютим ворогом тільки своїй породі. А тепер він став ворогом усьому, що бачив навколо себе, іще запеклішим, ніж будь-коли раніш. Біле Ікло був настільки замордований, що сліпо й безглуздо зненавидів увесь світ. Він ненавидів ланцюг, яким був прикутий до неволі, людей, що заглядали в шпарини між дошками, собак, що приходили разом з людьми і на злісне гарчання яких він не міг відповісти. Біле Ікло ненавидів навіть дошки, з яких була зроблена його обора. Але найбільше він ненавидів Красунчика Сміта.

Все, що той коїв із Білим Іклом, було задумане для досягнення однієї заповітної мети. Красунчик Сміт вибрав його недарма, і хижо, наполегливо та підступно видурив у Сірого Бобра задля цієї мети, й поводився отак задля цього. Одного разу біля обори зібралася юрба. Красунчик Сміт увійшов до Білого Ікла, тримаючи в руці ломаку, й зняв із нього ланцюг. Допіру хазяїн вийшов, Біле Ікло заметався з кутка в куток, намагаючись добратися до людей, що розглядали його знадвору. Він був незрівнянно прекрасний у своєму шаленстві. Повних п’ять футів завдовжки й два з половиною на зріст, він важив дев’яносто фунтів — значно більший і кремезніший за будь-якого дорослого вовка. Від матері він успадкував тулуб, що був трохи важчий од вовчого, причому в його досконалому тілі не було й унції зайвої ваги. У нього було тіло бійця, що перебуває в чудовій формі.

Двері до обори знову відчинилися. Біле Ікло насторожився. Відбувалося щось незрозуміле. Двері рипнули ще раз і прочинилися ширше. Раптом туди пхнули великого собаку і вмить зачинили двері. Біле Ікло ніколи не бачив такої породи — перед ним стояв мастиф, але розміри й сердитий вигляд незнайомця нітрохи не збентежили його. Він бачив перед собою не дерево, не залізо, а живу істоту, на якій можна було зігнати злість. Блиснувши іклами, він стрибнув на мастифа й роздер йому шию. Мастиф струснув головою і з хрипким гарчанням кинувся на Біле Ікло. Але той метався з боку в бік, вправно ухилявся й вислизав від супротивника, ще й устигав рвати його іклами.

Люди навколо загорожі кричали, аплодували, а Красунчик Сміт, тремтячи від захвату, не відривав жадібного погляду від Білого Ікла, що розправлявся із супротивником. Важкий, неповороткий і якийсь незграбний мастиф був приречений із самого початку. Сутичка закінчилася тим, що Красунчик Сміт відігнав Біле Ікло києм, а напівживого мастифа витягли з обори. Ті, хто програв, сплатили гроші, й у кишені Красунчика Сміта задзвеніла копійчина.

Відтоді Біле Ікло вже чекав тієї хвилини, коли навколо його обори знову збереться юрба. Це щоразу означало бій, а для нього це був єдиний спосіб самовиразу. Його катували замкненим, тож свою ненависть він міг вихлюпнути лише тоді, коли хазяїн впускав до нього пса. Красунчик Сміт, вочевидь, добре зважував сили Білого Ікла, тому що той перемагав у всіх запланованих боях. Якось до нього одного за одним впустили трьох собак. Потім, через кілька днів — дорослого, щойно впійманого вовка. А ще йому довелось битися з двома псами заразом. Із усіх його боїв цей був найжорстокішим. І хоч Біле Ікло загриз обох своїх супротивників, та сам ледве дихав.

Восени, коли випав перший сніг і річкою попливла зерниста крига, Красунчик Сміт купив собі й для Білого Ікла місця на пароплаві, що плив Юконом проти течії до самого Доусона. На той час Біле Ікло вже прославився на весь край. Про нього ходили легенди, як про «бойового вовка», тож біля його клітки на палубі завжди юрбилися цікаві. Він або люто гарчав на них і кидався, відлякуючи, або ж лежав спокійно, спостерігаючи за ними з холодною ненавистю. Хіба він міг не ненавидіти їх? Біле Ікло ніколи не ставив собі жодних запитань, він просто ненавидів їх до нестями. Він знав тільки це почуття й весь віддавався йому. Життя стало для нього пеклом. Він, як і будь-який дикий звір, що потрапив до рук людини, не міг сидіти замкнений. А йому доводилося терпіти неволю. На нього витріщали очі, тицяли крізь ґрати палиці, а коли він гарчав, то ще й глузували з нього, реготалися, мов дурні.

Ці люди викликали в ньому таку неприязнь, якої не передбачала навіть природа. Та матінка-природа наділила його й здатністю пристосовуватися. Там, де інший звір загинув би або змирився, Біле Ікло пристосовувався до обставин і жив далі, нескорений і незламний духом. Може, диявол в особі Красунчика Сміта зрештою й зламав би Біле Ікло, але той сам ставав чортякою, і всі старання ката були марними.

Якщо в Красунчику Сміті сидів сам сатана, то Білим Іклом заволодів другий, тож вони скажено кидалися один на одного. Розпочалася нескінченна війна двох гаспидів. Раніше Біле Ікло мав досить глузду, щоб коритися людині з палицею в руках, а тепер його розум потьмарився. Варто було почути Красунчика Сміта, як на «бійцівського вовка» нападав сказ. А коли вони зіштовхувалися й ломака заганяла Біле Ікло в глухий кут, він і тоді не здавався — гарчав і шкірився на свого найзапеклішого ворога. Угамувати його було неможливо. Красунчик Сміт міг бити Біле Ікло як завгодно й скільки завгодно, але той залишався собою. Навіть коли втома гнала ката від жертви й він ішов із загорожі, йому вслід лунало зухвале ревище неприборканого духу, що кидав Біле Ікло на залізні ґрати й рвався з горла відчайдушним виттям, нуртував у ньому полум’ям ненависті.

Коли пароплав прибув у Доусон, Біле Ікло перенесли в клітці на берег. Але й у місті він жив так само — на очах у всіх, заґратований, завжди оточений допитливою юрмою. Красунчик Сміт виставив напоказ свого «бойового вовка», і люди платили по п’ятдесяти центів золотим піском, щоб подивитися на нього. Біле Ікло не мав і хвилини спокою. Якщо він спав, його будили, піднімали з місця палицею. Публіка хотіла отримати повне задоволення за свої гроші. А щоб видовище було цікавішим, Біле Ікло дражнили, глузували з нього, дошкуляли, аби довести до сказу, щоб він на очах у всіх шаленів од несамовитої люті.

А найбільше дошкуляла атмосфера, в якій жив Біле Ікло. На нього дивилися як на страшного дикого звіра, і це ставлення людей передавалося йому крізь ґрати. Кожне їхнє слово, кожен рух переконували його в тому, наскільки страшна для них його лють. Це тільки посилювало вогонь його шалу, тож його лють сама себе живила і зростала з кожною хвилиною. Ще один доказ його здатності пристосовуватися — властивість матеріалу набирати іншої форми під впливом оточення.

Красунчик Сміт не тільки виставив Біле Ікло напоказ, а й зробив із нього професійного бійця. Коли була можливість улаштувати бій, Біле Ікло виводили з клітки й тягли до лісу, за кілька миль від міста. Зазвичай це робилося вночі, аби уникнути місцевої кінної поліції. Через кілька годин, на світанку, з’являлися глядачі й собака, з яким він повинен битися. Біле Ікло зустрічався з собаками всіх порід і всіх розмірів. Він жив у дикій країні, і люди тут були дикі, а собачі бої зазвичай закінчувалися смертю одного з учасників.

Оскільки в боях виступав Біле Ікло, то гинули його супротивники. Він не знав поразок. Загартований із раннього дитинства лісовими сутичками та боями із Ліп-Ліпом і зграєю молодих псів, Біле Ікло набрався досвіду, який відігравав найважливішу роль у всіх його досягненнях та перемогах — звідти ж походила і його надзвичайна здатність триматися на ногах. Жодному супротивникові не вдалося ані повалити його, ані збити з ніг. Улюблений бойовий прийом вовчих нащадків — кидатися на супротивника прямо, спереду, або несподівано збоку, щоб ударити його в плече й перекинути горілиць. Гончаки з берегів Маккензі, ескімоські та лабрадорські кудлачі й мелмути, лайки, вівчарки, ньюфаундленди — всі випробували на Білому Іклі цей прийом і нічого не домоглися. Не було випадку, щоб Біле Ікло заточився, він завжди впевнено й твердо тримався на ногах. Люди розповідали про це одне одному й щоразу чекали на його поразку, але він розчаровував їх.

Величезною перевагою Білого Ікла над супротивниками була його блискавична швидкість, реакція та унікальна кмітливість. Навіть найдосвідченішим із них ніколи ще не траплявся такий меткий, спритний і непередбачуваний пес. Запорукою перемог були й особисті його манери — раптовий напад і блискавична атака. Усі собаки зазвичай виконують перед бійкою певний ритуал — настовбурчуються, вишкіряються, гарчать — і всі собаки, яким довелося зчепитися з Білим Іклом, були миттю збиті з ніг і конали ще до того, як почали битися, так і не отямившись від несподіванки. Це траплялося так часто, що Біле Ікло почали притримувати, щоб його супротивник скінчив свій підготовчий ритуал і навіть першим кинувся в бій.

Але найголовнішою перевагою в боях був його власний досвід. Біле Ікло розумівся на бійках, як жоден із його супротивників. Він бився частіше від них усіх, умів відбивати будь-який напад, а його власні бойові прийоми були набагато різноманітніші й навряд чи мали потребу в удосконаленні.

Час минав, і собачі бої влаштовували дедалі рідше. Аматори собачих боїв уже втратили надію знайти Білому Іклу гідного суперника. Красунчик Сміт мусив виставляти його проти вовків. Індіянці ловили їх капканами спеціально для цієї мети, і бої Білого Ікла з вовками незмінно залучали юрби глядачів. Одного разу вдалося роздобути десь дорослу самицю-рись, і цього разу Білому Іклу довелося відстоювати в бою своє життя. Рись не поступалася йому ні в швидкості рухів, ні в люті, й пускала в хід і зуби й гострі пазурі, тоді як Біле Ікло діяв лише зубами.

Але після сутички з риссю бої припинилися. Білому Іклу вже ні з ким було битися — ніхто не міг випустити на нього гідного супротивника. Він просидів у клітці аж до весни, і його тільки показували людям за гроші. А навесні в Доусон прибув якийсь Том Кінен — професійний картяр, і привіз із собою першого на Клондайку бульдога. Ніхто не сумнівався, що Біле Ікло битиметься з тим бульдогом, і деякі мешканці міста з нетерпінням чекали цього поєдинку. Цілий тиждень було тільки й розмов про собачий бій, у якому «бойовий вовк» Біле Ікло зчепиться з першим на Клондайку бульдогом.

Біле Ікло (Збірник)

Розділ четвертий

Чіпка погибель


Біле Ікло (Збірник)

Красунчик Сміт зняв із нього ланцюга й відступив назад.

І вперше Біле Ікло не кинувся в бій. Він стояв як укопаний, настороживши вуха, й не без цікавості розглядав дивну істоту, що постала перед ним. «Бойовий вовк» зроду не бачив такого собаки. Тім Кінен підштовхнув бульдога вперед і сказав:

— Візьми його!

Присадкуватий, незграбний пес поплентався на середину кола і, кліпаючи очима, зупинився напроти Білого Ікла.

З юрби закричали:

— Візьми його, Черокі! Всип йому як треба! Гризи його!

Але Черокі, здавалося, не мав і найменшого бажання битися. Він обернув голову, подивився на людей і добродушно замахав обрубком хвоста. Черокі не боявся Білого Ікла, він лінувався битись. До того ж він, здається, не розумів, що йому таки треба битися з цим собакою. Черокі не звик мати справи з такими супротивниками й чекав, коли до нього приведуть справжнього бійця.

Тім Кінен увійшов у коло й, нагнувшись над бульдогом, почав погладжувати його проти шерсті й тим самим ніби легенько підштовхувати уперед. Ці рухи повинні були заохотити Черокі. Та вони не тільки заохотили, а й розлютили його. Почулося низьке, приглушене гарчання. Існував якийсь зв’язок між цим гарчанням і порухами руки, що гладила собаку. Коли рука підштовхувала Черокі вперед, він починав гарчати, потім замовкав, але наступний дотик знову заводив його. Кожен рух руки, що погладжувала Черокі проти шерсті, закінчувався легким поштовхом, і так само, немов поштовхом, з горла бульдога виривалося гарчання.

Це викликало відповідну реакцію Білого Ікла. Шерсть на його загривку й на спині стала сторч. Тім Кінен підштовхнув Черокі востаннє й відступив назад. Пробігши за інерцією кілька кроків уперед, бульдог не зупинився й, швидко перебираючи своїми кривими лапами, вискочив на середину кола. В цю мить Біле Ікло кинувся на нього. Юрба захоплено скрикнула. Біле Ікло легко, мов кішка, одним стрибком подолав відстань між собою й супротивником і з тією ж котячою спритністю рвонув його зубами й відскочив убік.

На товстій шиї бульдога, біля самого вуха, виступила кров. Немов не помітивши цього, навіть не загарчавши, Черокі обернувся й побіг за Білим Іклом. Рухливість Білого Ікла й завзятість Черокі розпалили пристрасті натовпу. Схвильована й захоплена видовищем публіка почала знову закладатися, ставки росли. Біле Ікло активно атакував бульдога, стрибав і вивертався, рвав його зубами й відбігав убік непошкодженим, а цей чудний супротивник продовжував спокійно, рішуче і якось діловито бігати за ним, не кваплячись, але й не сповільнюючи темпу. У поведінці Черокі вгадувалася якась химера, певна мета, від якої ніщо в світі не може відвернути його.

Всі його рухи, всі звички були просякнуті цією метою. Ця загадковість збивала Біле Ікло з пантелику. Зроду не зустрічався йому такий собака. Шерсть в нього була зовсім коротка, кров виступала на його м’якому тілі від найменшої подряпини. А де ж те густе пухнате хутро, що в’язло в зубах Білого Ікла, коли він бився з собаками своєї породи, ота шерсть, що так заважає в бійках? Ото вже м’яка в цього собаки шкіра, зуби вільно входять у його тіло, і він, здається, геть нездатний боронитися. А чому він не скавучить, не гавкає, як роблять усі собаки в таких випадках? Якщо не зважати на глухе гарчання, бульдог мовчки терпів укуси й на мить не припиняв погоні за супротивником.

Черокі не можна було звинуватити у незграбності. Крутився й вивертався він досить швидко, але Біле Ікло вислизав від нього. Черокі теж був спантеличений. Йому ще жодного разу не доводилось битися із собакою, що не підпускав до себе. Досі бажання зчепитися завжди було обопільним. Але цей собака весь час тримався на відстані, стрибав назад і вперед, щомога ухилявся від нього. І навіть рвонувши Черокі зубами, він миттю розтискав щелепи й відскакував геть.

А Біле Ікло ніяк не міг добратися до горла свого супротивника. Бульдог був надто низенький; та й заважали його масивні щелепи, особливо нижня, що виступала вперед і звисала до самих грудей. Біле Ікло кидався на нього й відскакував убік, ухиляючись, тож не отримав жодної подряпини, а кількість ран на тілі Черокі неухильно росла. Голова й шия були роздерті з обох боків, із ран юшила кров, але Черокі не проявляв ніяких ознак занепокоєння. Він так само завзято, так само сумлінно ганявся за Білим Іклом і за весь цей час зупинився лише раз, щоб здивовано подивитися на людей і помахати обрубком хвоста на знак своєї готовності продовжувати поєдинок.

У цю хвилину Біле Ікло налетів на Черокі й, рвонувши його за вухо, що й так було роздерте на шмаття, відскочив убік. Вже трохи розсердившись, Черокі знов кинувся в погоню, бігаючи всередині кола, яке описував Біле Ікло, і, намагаючись вчепитися мертвою хваткою йому в горло. Бульдог схибив на волосину. Викликавши голосне схвалення юрби, Біле Ікло врятував себе тільки тим, що зробив несподіваний стрибок у протилежний бік.

Час минав. Біле Ікло витанцьовував біля Черокі, раз по раз кусаючи його й миттю відскакуючи у якийсь бік. «Бойовий вовк» налітав, ухилявся, насідав, відскакував, рвав. А бульдог понуро і впевнено біг за ним. Рано чи пізно він свого доскочить і, схопивши супротивника за горло, забезпечить собі перемогу. Поки що він терпляче зносив усе. Його короткі вуха облямовували криваві китиці, шия й плечі вкрилися безліччю ран, навіть губи в нього були роздерті й заюшені кров’ю — й усе це наробили блискавичні укуси Білого Ікла, яких не можна було ні передбачати, ні уникнути.

Багато разів Біле Ікло намагався збити Черокі з ніг, але різниця в їхньому зрості була надто великою. Черокі був кремезний, присадкуватий. І цього разу щастя зрадило Білому Іклу. Стрибаючи й крутячись дзиґою біля Черокі, він вилучив нагоду, коли супротивник, не встигнувши зробити крутий поворот, відхилив голову вбік і залишив плече незахищеним. Біле Ікло кинувся вперед, але його власне плече виявилось набагато вище плеча супротивника, він не зміг утриматися і з розгону перелетів через його спину. Вперше за всю бойову кар’єру Білого Ікла люди стали свідками того, як «бойовий вовк» не зумів утриматися на ногах — він викрутився в повітрі, мов кішка, й тільки це врятувало його від небезпечного падіння горілиць. Він гепнув набік, і наступної миті знову стояв на ногах, але зуби Черокі вже вп’ялися йому в горло.

Схопив бульдог не дуже вдало, занизько, ближче до грудей, — але вже не розціплював щелеп. Біле Ікло несамовито заметався з боку в бік, намагаючись струснути з себе бульдога. Цей тягар, що волочився за ним, доводив його до божевілля. Він сковував його рухи, позбавляв його волі. Біле Ікло відчув себе в пастці. Його інстинкт повставав проти цього. Він просто-таки шаленів. Уся його життєва сила збунтувалася в ньому. А його тіло владно прагнуло волі. Розум потьмарився сліпою жагою життя, потребою невпинного руху — насамперед руху, бо саме в русі й виявляється життя.

Біле Ікло безупинно кружляв, стрибав, шарпався вперед і назад, силкуючись звільнитися від цього п’ятдесятифунтового тягаря, що завис у нього на шиї. А бульдог і не борсався, він знав тільки одне: не розціплювати щелепи. Зрідка, коли йому вдавалося на мить торкнутися лапами землі, він намагався пручатися. Але вмить злітав у повітря й Біле Ікло, несамовито гасаючи, волік його далі за собою. Черокі корився інстинктові. Він знав, що чинить правильно, коли міцно стискає зуби, і часом аж здригався від задоволення. В такі моменти він навіть заплющував очі й, незважаючи на біль, дозволяв Білому Іклу як завгодно мотати й крутити себе. Це не мало ніякого значення, головне — не розтискати зубів, і він їх не розтискав.

Остаточно знесилившись, Біле Ікло перестав гасати. Він уже нічого не міг удіяти й нічого не розумів. Жодного разу за все його життя з ним не траплялося такого. Собаки, з якими він бився раніше, поводилися зовсім інакше. Там усе було просто: налетів, рвонув і відскочив, вчепився, рвонув зубами й знову відскочив. Важко дихаючи, Біле Ікло напівлежав на землі. Не розтискаючи зубів, Черокі налягав на нього всім тілом, намагаючись повалити горілиць. Біле Ікло пручався й відчув, як бульдогові щелепи, трохи послабивши стиск і немовби жуючи його шкіру, пересуваються чимраз ближче до його горла. Бульдог діяв виважено: намагаючись не випустити його, він користувався найменшою можливістю захопити побільше шкури. Така нагода траплялася лише тоді, коли Біле Ікло лежав спокійно, але щойно той починав шарпатися, бульдог відразу стискав зуби на його шиї.

Біле Ікло міг дотягтися тільки до загривка Черокі. Він всадив йому зуби вище плеча, але перебирати ними по-бульдожому, немовби пережовуючи шкіру, не вмів, та й щелепи його не були пристосовані для такої хватки. Він тільки несамовито рвав Черокі зубами й раптом відчув, що становище їх змінилося. Бульдог перекинув його на спину й, не розціплюючи щелепи, примудрився стати над ним. Біле Ікло вигнувся, мов кіт, уперся задніми ногами в живіт ворогові й почав панахати його пазурами. Може, він би й випустив бульдогові тельбухи, якби той не перекинув стрибком свого тулуба вбік, так, щоб стояти під прямим кутом до Білого Ікла.

Неможливо було вивільнитися з такої хватки. Невблаганні, як доля, щелепи Черокі повільно посувалися до яремної вени. Біле Ікло рятували від смерті тільки широкі складки шкіри й густе хутро на шиї, що забивали бульдогові пащеку. Але наполегливо, хоч і поволі, Черокі таки захоплював дедалі більше шкіри й хутра, невідступно душачи супротивника. Біле Ікло вже не міг дихати, й щохвилини йому ставало дедалі сутужніше.

Боротьба, вочевидь, наближалася до кінця. Вболівальники Черокі раділи й закладалися на нечувані суми. Прихильники Білого Ікла були пригнічені й відмовлялися від десятьох і навіть двадцятьох проти одного. Але знайшовся один чоловік, що ризикнув прийняти заклад на п’ятдесят проти одного. Це був Красунчик Сміт. Він увійшов у коло й, тицьнувши на Біле Ікло пальцем, почав глузувати з нього. Лютий регіт подіяв. Біле Ікло збожеволів од люті й, зібравши останні сили, звівся на ноги. Але варто було йому заметатися по колу з п’ятдесятифунтовим тягарем, що висів йому на горлі, як його лють переросла в сліпий жах. Жага життя знову посіла його, і розум за мить потьмарився, підкоряючись велінням тіла. Він метався навсібіч, кружляв, спотикаючись, падаючи й знову піднімаючись, ставав дибки, підкидав бульдога вгору, але всі його старання були марними — струснути з себе цю чіпку погибель він так і не зумів.

Виснажений до краю, Біле Ікло повалився з тим вантажем на спину, перекинувся горілиць. Бульдог відразу ж перехопив зубами ще вище й, уминаючи шкіру на його шиї, не давав звести подих. Грім оплесків привітав переможця, з юрби кричали: «Черокі! Черокі!». Бульдог енергійно замахав обрубком хвоста, але галаслива похвала не відвернула його від роботи. Між куцим хвостом і масивними щелепам не було ніякого зв’язку — бульдог радів од того, що виконав своє покликання, адже щелепи мертвою хваткою душили «бойового вовка».

Раптом увагу публіки відволікли від цієї забави галасливі крики погоничів та собачий лемент. Почувся й дзенькіт дзвіночків. Хтось наближався. Всі, крім Красунчика Сміта, насторожилися, вирішивши, що наскочила поліція. Але на дорозі незабаром показалися двоє чоловіків, що бігли поруч із нартами. Вони прямували не з міста, а навпаки, либонь, поверталися з якоїсь розвідувальної експедиції. Побачивши юрбу, незнайомці зупинили собак і підійшли довідатися, що тут відбувається. Один з них — високий молодий красень із гладенько виголеним обличчям, що розпашіло на морозі. Другий — вусатий погонич, нижчий на зріст і теж симпатичний чоловік.

Біле Ікло припинив боротьбу. Час від часу він починав конвульсивно метатися, але тепер усі намагання були марними. Безжалісні щелепи бульдога дедалі дужче здушували йому горло, повітря не вистачало, подих перехоплювало, й Біле Ікло задихався. Черокі давно прокусив би йому вену, якби його зуби із самого початку не вчепилися так близько до грудей. Він перехоплював ними дедалі вище, підбираючись до горла, але на це йшло багато часу, до того ж його пащека була повністю забита шерстю й товстими складками шкіри.

А тим часом Красунчика Сміта охопив такий шал, що він згубив і ту крихту здорового глузду, якою нагородила його природа за потворність. Побачивши, що очі Білого Ікла вже зайшли поволокою, він зрозумів, що бій програно.

Мов з ланцюга зірвавшись, Красунчик Сміт кинувся до Білого Ікла й почав шалено гамселити його ногами. З юрми почувся свист і крики протесту, а Красунчик Сміт знай безтямно молотив пса. Аж раптом юрба захвилювалась: високий юнак, який щойно прибув сюди, пробирався вперед, безцеремонно розштовхуючи всіх направо й наліво. Він увійшов у коло саме в ту мить, коли Красунчик Сміт одвів праву ногу для чергового удару, перенісши всю вагу тіла на ліву й перебуваючи у стані хисткої рівноваги. Чоловік щосили затопив йому кулаком у писок. Красунчик Сміт не втримався на ногах і, підлетівши в повітря, горілиць гепнув на сніг.

Подорожній обернувся до юрби.

— Боягузи! — закричав він. — Мерзотники!

Справедливе обурення вивело його з рівноваги, й він не тямив себе від гніву, того гніву, яким спалахує тільки розсудлива людина. Юнак подивився докірливо на юрбу, і його сірі очі зайнялися сталевим полиском. Красунчик Сміт підвівся й боязко рушив до нього. Незнайомець не зрозумів його намірів. Не підозрюючи, що перед ним боягуз, він вирішив, що Красунчик Сміт хоче битися, й мовивши: «Гадина!» удруге зацідив йому в пику. Красунчик Сміт аж ноги задер. Він знову впав горізнач і, злякавшись, навіть не намагався підвестися.

— Метте, допоможіть! — сказав незнайомець погоничеві, який увійшов за ним до кола.

Обоє нахилилися над собаками. Метт приготувався відтягнути Біле Ікло убік, щойно Черокі послабить свою мертву хватку. Юнак почав розціплювати зуби бульдогові. Але його зусилля були марні. Намагаючись розімкнути бульдожі щелепи, він не переставав півголосом повторювати: «Мерзотники!»

Публікою прокотився шум, і дехто вже починав протестувати проти такого непроханого втручання. Але варто було незнайомцеві підняти голову й глянути на юрбу, як протести ущухли.

— Гади проклятущі! — крикнув він знову й прийнявся за справу.

— Дарма силкуєтеся, містере Скотт. Так ми їх ніколи не розчепимо, — озвався нарешті Метт.

Вони оглядали собак, що зчепилися намертво.

— Крові витекло небагато, — зауважив Метт, — до жили він ще не дістався.

— Але щомиті може — відповів Скотт. — Бачите? Знову посунувся далі.

Юнак, вочевидь, чимраз більше хвилювався, побоюючись за долю Білого Ікла. Він кілька разів з усієї сили вдарив Черокі по голові, та це на бульдога не вплинуло. Черокі замахав оцупком хвоста на знак того, що, прекрасно розуміє зміст цих ударів, але все одно виконає свій обов’язок до кінця й не розціпить щелепи.

— Допоможіть же хтось! — крикнув Скотт, у розпачі звертаючись до юрби.

Але ніхто і з місця не рушив. Натомість юрба почала кидати саркастичні зауваження й давати глузливі поради.

— Пащеку б йому якось підважити, — порадив Метт.

Скотт схопився за кобуру, що висіла в нього збоку, й витягши револьвера, почав протискати дуло між щелепами бульдога. Він пхав його з такою силою, що чути було, як криця рипить об стиснуті зуби Черокі. Обоє, юнак і погонич, стояли навколішки, нахилившись над собаками.

З юрби виступив Тім Кінен і, підійшовши до Скотта, торкнув його за плече.

— Глядіть, не поламайте йому зубів! — погрозливо промовив він.

— Не зуби, то в’язи йому скручу, — відповів Скотт, пропихаючи дуло револьвера далі в пащу Черокі.

— Кажу, не поламайте йому зубів! — ще наполегливіше й грізніше повторив картяр.

Але якщо він розраховував залякати Скотта, це йому не вдалося. Продовжуючи орудувати револьвером, Скотт підняв голову й холоднокровно запитав:

— Ваш собака?

Тім Кінен кивнув головою.

— Ну, то йдіть розчепіть йому щелепи.

— Еге ж, балакайте, — роздратовано відказав той. — Гадаєте, я й сам би цього не зробив, коли б знав як?

— Тоді забирайтесь геть, — сказав Скотт, — і не заважайте мені.

Тім Кінен і далі стояв на місці, але Скотт уже не звертав на нього ніякої уваги. Він насилу втиснув бульдогові дуло між зубів і тепер намагався просунути його далі, щоб воно вийшло з іншого боку. Домігшись цього, Скотт почав обережно розводити бульдогові щелепи, а Метт тим часом звільняв з його пащі складки шкіри.

— Тримайте свого собаку! — наказав Скотт власникові Черокі.

Той слухняно нагнувся й обома руками вхопився за бульдога.

— Ну, тягніть! — крикнув Скотт, зробивши останнє зусилля, й зовсім розтулив щелепи.

Собак розтягли в різні боки, хоч бульдог запекло пручався.

— Заберіть його! — наказав Скотт, і Тім Кінен поволік Черокі в юрбу.

Біле Ікло кілька разів намагався звестись на ноги, але вони підгиналися. Раз він навіть спромігся встати, але, захитавшись, знову повалився на сніг. Його напівзакриті очі потьмяніли, щелепи розтулилися, із пащі вивалився вкритий брудною піною язик. Біле Ікло мав вигляд задушеного на смерть. Метт уважно оглянув його.

— Ледь теплий, — сказав він, — але дихає.

Красунчик Сміт звівся й підійшов глянути на Біле Ікло.

— Метте, скільки коштує гарний їздовий собака? — запитав Скотт.

Погонич подумав хвильку й відповів, не встаючи з колін:

— Триста доларів.

— Ну, а такий, на якому живого місця не залишилося? — провадив Скотт, штурхнувши Біле Ікло ногою.

— Половину, — вирішив погонич.

Скотт обернувся до Красунчика Сміта.

— Чули, ви, звіре? Я беру вашого собаку й плачу за неї півтораста доларів.

Він дістав гаманця й відрахував цю суму. Красунчик Сміт, не доторкнувшись до грошей, заклав руки за спину.

— Не продаю, — сказав він.

— Ні, продаєте, — заявив Скотт, — тому що я купую. Ось, візьміть гроші. Собака мій.

Красунчик Сміт, так само тримаючи руки за спиною, трохи позадкував.

Скотт ступнув до нього й замахнувся кулаком. Той пригнувся, втягнувши голову в плечі.

— Собака мій, — почав було він. — Я маю на нього право.

— Ви втратили всі права на цього собаку, — відрубав Скотт. — Берете гроші чи мені ще раз ударити?

— Добре, добре, — злякано забурмотав Красунчик Сміт. — Але ви мене примушуєте. Цьому собаці ціни немає. Я не дозволю себе грабувати. Цей собака — цілий скарб. Кожна людина має свої права.

— Авжеж, — відказав Скотт, передаючи йому гроші, — кожна людина має свої права. Але ви не людина, ви — звір. Тварюка!

— Почекайте-но, ось лишень доберусь до Доусона, — сказав Красунчик Сміт, — там я знайду на вас управу.

— Посмійте тільки рота роззявити, і я вмить вас випроваджу з Доусона! Зрозуміли?

Красунчик Сміт промурмотів щось невиразне.

— Зрозуміли? — гримнув розлючений Скотт.

— Так, — буркнув Красунчик Сміт, відступаючи.

— Що — так?

— Так, сер, — прогарчав Красунчик Сміт.

— Стережіться, бо вкусить! — вигукнув хтось, і в юрбі зареготали.

Скотт, відвернувшись від нього, почав помагати погоничеві, що порався коло Білого Ікла.

Публіка розходилась, лиш подекуди ще стояли купки людей, поглядали на Скотта й балакали між собою. До одного з гуртів підійшов Тім Кінен.

— Що це за птах? — запитав він.

— Відон Скотт, — відповів хтось.

— І хто ж він такий, цей чортів Відон Скотт?

— Та гірничий інженер з копалень. Він серед тутешніх верховод своя людина. Коли не хочеш мати клопоту, раджу триматися якнайдалі від нього. Він запанібрата з усіма тутешніми урядовцями. Сам уповноважений по золотих копальнях — перший йому друг-приятель.

— Я так і думав, що він якесь цабе, — зауважив картяр Тім Кінен. — Тим-то я й не зачепив його. Ні, думаю, з таким краще не зв’язуватися.

Біле Ікло (Збірник)

Розділ п’ятий

Неприборканий


Біле Ікло (Збірник)

— Справа безнадійна, — визнав Відон Скотт.

Він спустився на одну сходинку вниз, глянув на погонича, що так само безнадійно знизав плечима. Обоє перевели погляд на Біле Ікло. Він весь наїжачився, сердито гарчав і, напинаючи ланцюг, рвався до випряжених із нарт собак. Пси вже дістали від Метта науку дрючком і зрозуміли, що з Білим Іклом краще не зв’язуватися. Зараз вони лежали віддалік і вдавали, ніби геть його не помічають.

— Він вовк, а вовка не приручиш, — промовив Відон Скотт.

— Хтозна? — заперечив Метт. — Може, в ньому від собаки більше, ніж від вовка. Але в чому я впевнений, з того мене вже не зіб’єш. Є одна річ, і то цілком безперечна…

Погонич замовк і з таємничим виглядом кивнув у бік Лосиної гори.

— Ну то кажіть же, що воно за річ? — різко сказав Скотт, так і не дочекавшись продовження. — Викладайте, в чому справа.

Погонич тицьнув великим пальцем через плече, показуючи на Біле Ікло.

— Вовк він чи собака — це неважливо, але колись він був приручений.

— Та ні, не може бути!

— А я вам кажу, що так. Він ходив у запряжці. Ось придивіться ближче. У нього стерті місця на грудях — слід від ременя.

— Ваша правда, Метте! Перед тим як потрапити до Красунчика Сміта, він ходив у запряжці.

— А чому б йому не походити в запряжці й у нас?

— А чом би й ні! — розохотився Скотт. Але зараз же розчаровано похитав головою: — Ось уже два тижні він у нас, а став, здається, ще дикішим.

— А давайте спустимо його з ланцюга й подивимося, що вийде, — запропонував Метт.

Скотт глянув на нього недовірливо.

— Так, так! — продовжував Метт. — Я знаю, що ви це вже пробували, та спробуйте ще раз, тільки не забудьте взяти ломаку.

— Добре, але тепер я доручу це вам.

Погонич озброївся києм і підійшов до прив’язаного на ланцюгу Білого Ікла. Той стежив за дрючком, як лев стежить за батогом приборкувача.

— Бачите, як на дрючок вирячився, — сказав Метт. — Це добра ознака. Виходить, пес не такий уже й дурний. Не посміє кинутися на мене, поки я з дрючком. Він не зовсім скажений, повірте мені!

Як тільки рука людини наблизилася до шиї Білого Ікла, він наїжився, загарчав і припав до землі. Не спускаючи очей з руки Метта, він стежив за дрючком, занесеним над його головою, що був у другій руці. Метт швидко відстебнув ланцюга від нашийника й відійшов назад.

Біле Ікло не зразу навіть зрозумів, що він вільний. Йому не вірилося, що він знову опинився на волі. Багато місяців минуло відтоді, як ним заволодів Красунчик Сміт, і за весь цей час його спускали з ланцюга тільки для боїв із собаками, а потім знову він потерпав на припоні.

Він не знав, що йому робити з цією волею. А раптом боги знову замислили якусь диявольську штуку? Біле Ікло зробив кілька повільних, обережних кроків, щохвилини очікуючи нападу. Він не знав, як поводитися, настільки незвичною була ця воля. Про всяк випадок краще триматися подалі від цих двох богів, що стежать за ним, і відійти за кут хатини. Так він і зробив, і все обійшлося. Здивований цим, Біле Ікло повернувся назад, зупинився кроків за десять від людей і втупив у них пильний погляд.

— А не втече? — запитав новий хазяїн.

Метт знизав плечима.

— Ризикнімо! Ризик — шляхетна справа.

— Бідолаха! Найбільше він потребує людської ласки, — жалібно буркнув Скотт і пішов у хатину. Він виніс відтіля шматок м’яса й кинув його Білому Іклу. Той відскочив убік і став недовірливо розглядати шматок здаля.

— Назад, Майоре! — крикнув Метт, але було вже пізно.

Майор кинувся до м’яса, і в ту мить, коли шматок уже був у нього в зубах, Біле Ікло налетів і збив його з ніг. Метт кинувся до них, але Біле Ікло виявився спритнішим. Майор ледве підвівся, а з роздертої горлянки порснула кров, яка червоною калюжею розповзлася по снігу.

— Шкода Майора, хоч так йому й треба, — квапливо промовив Скотт.

Але Метт уже націлився вдарити Біле Ікло ногою. Все сталося за однісіньку мить — блискавичний стрибок, ось клацнули зуби, а далі пролунав зойк. Сердито загарчавши, Біле Ікло відповз назад, а Метт нагнувся й став оглядати поранену ногу.

— Хапнув добряче, — сказав він, показуючи на розірвану холошу й спідню білизну, де розпливалося криваве коло.

— Я ж казав, що справа безнадійна, — понуро мовив Скотт. — Я про цього собаку багато думав, не виходить він у мене з голови. Ну що ж, я не хотів цього, але вихід один.

Із цими словами він знехотя вийняв з кишені револьвера й, оглянувши барабан, переконався, що в ньому є набої.

— Послухайте, містер Скотте! — заблагав Метт. — Цей собака через пекло пройшов! Не можна ж вимагати, щоб він одразу перетворився в янголятко. Дайте йому час.

— Гляньте на Майора, — відказав Скотт.

Погонич підійшов до пораненого собаки. Той валявся на снігу в калюжі крові й конав.

— Таж так йому й треба! Ви самі це сказали, містер Скотте. Поласився на чужий шматок — от і заробив. Що ж тут дивного? Я б і шеляга ламаного не дав за собаку, що віддає своє м’ясо без бою.

— Але гляньте на себе, Метте! Собаки собаками, але всьому повинна бути міра.

— Що ж, так мені й треба, — уперто провадив своєї Метт. — Бо за що я його вдарив? Ви ж самі сказали, що він правий. Отже, я не повинен був його чіпати.

— Його треба застрелити, — наполягав Скотт. — Нам його не приручити!

— Послухайте, містер Скотт, треба дати йому хоч якусь можливість! Він її ніколи не мав. Бозна-що він витерпів, перш ніж потрапити до нас. Давайте спробуємо. А якщо він не виправдає нашої довіри, я його сам застрелю.

— Та мені самому не хочеться його вбивати, — відповів Скотт, ховаючи револьвер. — Нехай побігає на волі, і подивимося, чого від нього можна домогтися добром. Ось я зараз спробую.

Він підійшов до Білого Ікла й заговорив із ним м’яким, заспокійливим голосом.

— Візьміть дрючок про всяк випадок! — застеріг його Метт.

Скотт заперечливо похитав головою й продовжував говорити, намагаючись завоювати довіру Білого Ікла.

Біле Ікло насторожився. Безперечно, йому щось загрожувало. Він загриз собаку цього бога, вкусив його товариша. Чого ж тепер чекати, крім суворого покарання? Проте він не змирився. Шерсть на ньому стала сторчма, все тіло напружилося, він ощирився й пильно стежив за людиною, приготувавшись до будь-якої несподіванки. В руках Скотта не було дрючка, і Біле Ікло підпустив його до себе зовсім близько. Рука бога почала опускатися над його головою. Біле Ікло наїжився й припав до землі. Ось де таїться небезпека й зрада! Руки богів з їхньою незаперечною владою й підступництвом були йому добре відомі. Крім того, він як і раніше не міг терпіти дотику до свого тіла. Він загарчав ще грізніше й пригнувся до землі ще нижче, але рука опускалася над ним і наближалася до лоба. Він не хотів кусати цю руку й терпів навислу над ним загрозу, поки не спрацював інстинкт його невгамовної жаги життя.

Відон Скотт був упевнений, що завжди встигне вчасно відсмикнути руку. Але він ще не знав неймовірної спритності Білого Ікла, що вражає, немов змія, яка розправляє своє скручене тіло.

Скотт скрикнув й міцно стиснув поранену правицю лівою рукою. Метт круто лайнувся й підскочив до нього. Біле Ікло відповз назад, наїжачився й, вищиривши зуби, погрозливо дивився на людей. Тепер уже, напевне, його покарають, та ще й так жорстоко, як карав Красунчик Сміт.

— Стійте! Що ви робите? — раптом крикнув Скотт.

Але Метт уже встиг збігати в хатину й з’явився на порозі з рушницею в руках.

— Нічого особливого, — повільно, з удаваним спокоєм відповів погонич. — Хочу зробити те, що обіцяв. Сказав, що застрелю собаку, значить, застрелю.

— Але ж ви не застрелите!

— Ні, застрелю! Ось дивіться.

Як ото кілька хвилин тому поранений Метт заступався за Біле Ікло, так заступався за нього Відон Скотт, якого теж укусив несамовитий пес.

— Ви ж самі казали, щоб дати йому час, то дайте! Ми тільки почали, не можна ж одразу відступатись. Я сам винен. І… погляньте на нього!

Біле Ікло виглядав з-за рогу і так люто гарчав, що аж кров холола в жилах, але лють його викликав не Скотт, а погонич.

— Ну що ти на це скажеш! — вигукнув Метт.

— Бачите, який він тямущий! — квапливо продовжував Скотт. — Він не згірше за нас із вами знає, що таке вогнепальна зброя. З таким розумним собакою не шкода й повозитися. Облиште зброю.

— Гаразд, хай буде так, — погодився Метт і прихилив рушницю до стосу дров. — Але погляньте на нього! — вигукнув він у ту ж мить.

Біле Ікло заспокоївся й перестав гарчати.

— Спробуйте ще раз. Стежте за ним.

Метт взяв рушницю — Біле Ікло знову загарчав. Метт відійшов від рушниці — Біле Ікло сховав зуби.

— Ну, ще раз. Це просто цікаво!

Метт взяв рушницю й став повільно піднімати її до плеча. Біле Ікло відразу ж загарчав, і гарчання його дужчало в міру того, як рушниця піднімалася вгору. А допіру Метт спробував націлитись у нього, Біле Ікло зник за рогом хатини. На прицілі Метта був лише білий сніг, а місце, де щойно стояв собака, спорожніло.

Погонич повагом відставив рушницю, обернувся й глянув на свого господаря.

— Правильно, я згоден з вами, містере Скотт. Собака надто розумний, щоб його убивати.

Біле Ікло (Збірник)

Розділ шостий

Любов, що творить дива


Біле Ікло (Збірник)

Побачивши Відона Скотта, Біле Ікло наїжачився й загарчав, давши цим зрозуміти, що не потерпить розправи над собою. Відтоді як він прокусив руку Скотта, що тепер була забинтована й висіла на перев’язі, минула доба. Біле Ікло пам’ятав, що боги іноді відкладають покарання, і чекав розплати за свою провину. Інакше не могло й бути. Він учинив блюзнірство: уп’явся зубами в священне тіло бога, причому найвищого, білошкірого бога. З досвіду, що залишився в нього від спілкування з богами, Біле Ікло знав, яке суворе покарання чекає на нього.

Бог присів за кілька кроків від нього. У цьому ще не було нічого страшного — зазвичай вони карають стоячи. До того ж цей бог не мав у руках ні дрючка, ні батога, ні рушниці.

Та й сам Біле Ікло був на волі. Ніщо не утримувало його — ні ланцюг, ні ремінь із ломакою, — він може врятуватися втечею швидше, ніж бог зведеться на ноги. А поки що треба почекати й подивитися, що ж воно буде.

Бог сидів цілком спокійно, не робив ніяких спроб звестися чи рушити з місця, і гарчання Білого Ікла поступово перейшло в глухий клекіт, а потім геть замовкло. Тоді заговорив бог. З першими ж звуками його голосу шерсть на загривку наїжачилася, у горлі знову заклекотіло. Але бог промовляв так само спокійно, не робив ніяких різких рухів. Біле Ікло гарчав в унісон з його голосом, і між словами й гарчанням постав ритмічний зв’язок. Мова людини лилася нескінченним лагідним струмочком. Цей бог розмовляв із ним, Білим Іклом, говорив так ласкаво й доброзичливо, як ще ніхто на світі ніколи не говорив. У його тихій і лагідній мові, м’яких і теплих заспокійливих словах чулася ніжність, і ця ніжність знаходила якийсь відгук у черствому серці Білого Ікла. Незважаючи на всі застороги інстинкту, він перейнявся довірою до свого нового бога. Попри весь гіркий досвід стосунків з людьми, Біле Ікло вперше по-справжньому відчув себе в повній безпеці.

Довгенько говорив до нього білий бог, а потім підвівся й пішов. Коли ж він знову з’явився на порозі хатини, Біле Ікло підозріливо оглянув його. У руках бога не було ні батога, ні дрючка, ні рушниці. І здорова його рука нічого не ховала за спиною. Він сів там, де й перше сидів, — на те ж саме місце, за кілька кроків од Білого Ікла, й простягнув йому невеличкий шматок м’яса. Настороживши вуха, Біле Ікло недовірливо глянув на шматок, примудряючись дивитися одночасно й на нього, й на бога, і будучи готовим відскочити вбік за першої ж небезпеки.

Але покарання відкладалося. Бог тільки простягав до нього м’ясо, звичайнісіньке м’ясо, в якому нічого страшного не було. Проте Біле Ікло не йняв віри, і, дарма що рука з м’ясом заохочувала його легенькими порухами, посувалася все ближче й ближче до його носа — він не торкнувся цієї великої спокуси. Боги мудрі — хто знає, який підступ криється за цією подачкою? Зі свого минулого досвіду він знав: коли людина, особливо жінка, простягає собаці м’ясо, то між м’ясом і карою може бути небезпечний зв’язок.

Зрештою бог кинув те м’ясо на сніг, до ніг Білого Ікла. Той ретельно обнюхав подачку, не дивлячись на неї, — очі його були спрямовані на бога. Нічого поганого не відбулося. Тоді він узяв шматок зубами й проковтнув його. Але й тепер обійшлося. Бог простягнув йому ще один шматок. І вдруге Біле Ікло відмовився взяти його з рук, і бог знову кинув м’ясо на сніг. Так повторилося кілька разів. Нарешті бог не захотів більше кидати м’яса. Він пропонував Білому Іклу взяти подачку з його рук.

М’ясо було смачне, а Біле Ікло зголоднів. Повільно, з надзвичайною обережністю, він підійшов ближче й нарешті зважився взяти шматок із людських рук, не спускаючи очей з бога. Біле Ікло витягнув шию й прищулив вуха, шерсть на його загривку піднялася, у горлі клекотіло глухе гарчання, що попереджало людину про недоречність будь-яких жартів. Біле Ікло з’їв шматок, і нічого з ним не сталося. Так помалу він поїв усе м’ясо й не відчув нічого загрозливого. Виходить, покарання відкладалося.

Біле Ікло облизався й чекав, що буде далі. Бог знай жебонів своїм приємним голосом, сповненим тепла й ласки, і ще чогось такого, чого він ніколи досі не знав. Ця доброзичливість розворушила найтонші й найпотаємніші відчуття, будила в ньому незнані й незвідані досі емоції. Він відчув дивний спокій, немов задовольнялася якась його вічна внутрішня потреба, заповнювалася якась порожнеча його сутності. Але в ньому знов прокинувся й заговорив інстинкт, згадався повчальний досвід. Боги завжди лукаві: важко вгадати, який шлях вони виберуть, щоб домогтися свого.

Так він і знав! Ось вона простягається до нього, ця підступна рука, вона опускається йому на голову. Але бог усе жебонить, жебонить… мов струмочок з його дитинства… Голос його такий теплий, такий заспокійливий. Незважаючи на погрозу, що таїть у собі рука, голос заворожує, вабить, вселяє довіру. Та рука нагадує і страхає… В Білому Іклі завирували протилежні почуття, що боролися, мов суперечливі стихії. Здавалося, він помре, роздертий на частини ворогуючими силами, жодна з яких не отримувала переваги в цій боротьбі тільки тому, що він докладав неймовірних зусиль, аби приборкати їх.

І Біле Ікло пішов на угоду з самим собою: він гарчав, щулив вуха, але погамував щось у собі й не наважувався ні вкусити Скотта, ні втекти від нього. Рука була дедалі ближче до голови Білого Ікла. Ось вона торкнулася наїжаченої шерсті. Біле Ікло припав до землі. Рука опустилася за ним, лягла на голову, притискаючись дедалі щільніше. Зіщулившись, мало не тремтячи, він знай стримував себе. Справжнісінька мука пронизувала його від дотику цієї руки, яка гамувала його інстинкти. Важко й неможливо було за один день забути усе те зло, якого завдавали йому людські руки. Але такою була воля білого бога, і Біле Ікло робив усе можливе, щоб змусити себе підкоритися їй.

Рука піднялася й знову опустилася, пестячи й гладячи його. Так повторилося кілька разів і тривало далі, але щойно рука підіймалася над головою, за нею вставало й хутро на спині Білого Ікла. І щоразу коли рука опускалася, вуха його притискалися до голови й у горлі починало клекотіти глухе гарчання. Біле Ікло видавав ці звуки, застерігаючи бога, що готовий відплатити за будь-яке зло, якого завдавали йому люди, за біль від чужої руки. Хто знає, коли відкриються правдиві наміри бога! Щохвилини цей лагідний голос, який викликає таку довіру, може обернутися лютим криком, а ніжні пестливі пальці стиснуться, мов лещата, й позбавлять Біле Ікло будь-якої можливості чинити опір покаранню.

Але слова були як і раніше теплі й ласкаві, говорив цей бог так само лагідно, і не було нічого ворожого в його погляді, і нічого загрозливого в руці, що знай піднімалася й легенько лягала йому на голову. І в цих дотиках не було вже нічого підозрілого. Проте Біле Ікло мордувала якась незрозуміла внутрішня тривога, роздирало двоїсте почуття. Інстинкт повставав проти такого поводження, воно сковувало його, суперечило його пориванням до волі. Але ж і фізичного болю він не відчував. Навпаки, ці дотики ставали йому приємними. Ось рука пересунулася й почала чухати його за вухами — тепер цей дотик був іще приємнішим. Проте Біле Ікло був насторожі й побоювався якоїсь каверзи, почуваючи то страждання, то втіху, залежно від того, яке із цих почуттів брало в ньому гору.

— Оце так! Нема слів!.. — вирвалося у враженого Метта, коли він вийшов з хатини, щоб вихлюпнути брудну воду з миски. Він просто закляк на місці, побачивши, що Відон Скотт гладить Біле Ікло.

Почувши той голос, Біле Ікло відскочив назад і грізно загарчав.

Метт докірливо подивився на свого господаря і з жалем похитав головою.

— Ви мені вибачте, містере Скотт, але, їй-богу, у вас сидить сто чортів і кожен править своєї!..

Відон Скотт задоволено всміхнувся і, звівшись на ноги, нахилився над Білим Іклом. Він ласкаво заговорив до нього, потім повільно простягнув руку й знову почав гладити його по голові. Біле Ікло терпляче зносив ці незвичні пестощі й дивився підозріливо не на того, хто пестив його, а на Метта, що стояв на порозі хатини.

— Може ви й першокласний гірничий інженер, містере Скотт, — просторікував погонич, — але ви чимало втратили в житті, що малим ще не втекли з якимось цирком.

Біле Ікло загарчав, почувши голос Метта, але цього разу вже не відскочив від руки, що ласкаво гладила його по голові й по шиї.

І це було початком кінця колишнього життя, жахливого царства ненависті. Для Білого Ікла почалося нове, незбагненно прекрасне життя. Воно повністю залежало тепер від Відона Скотта, який мав докласти для цього немало зусиль і старання, використати свій розум і запастися неабияким терпінням. А Біле Ікло повинен був перебороти веління інстинкту, забути свій життєвий досвід і зректися минулого.

Минуле й близько не могло дорівнятися до цього нового життя, якого він зазнав упродовж кілька останніх тижнів у свого нового господаря й покровителя. Одне слово, якщо врахувати всі зміни, що сталися останнім часом, то це нове життя вимагало від Білого Ікла незмірно більшої кмітливості, аніж тоді, коли він потрапив із Дикої Землі в селище й визнав над собою владу Сірого Бобра. Тоді він був іще цуценям, податливою глиною, якій життя та оточення могли надати якої завгодно форми. Але тепер усе було інакше. Минуле життя добре попрацювало над Білим Іклом: воно озлобило його, перетворило в лютого, неприборканого «бойового вовка», який нікого не любив і якому ніхто не дарував любові. Переродитися означало для нього пройти через цілковитий внутрішній переворот, відкинути всі колишні навики. І цього вимагали від нього тепер, коли молодість лишилась у минулому, коли гнучкість була втрачена й м’яка тканина зав’язла, стала вузлуватою, твердою, мов залізо, а інстинкти й досвід диктували суворі правила, що визначали його поведінку, вподобання й бажання.

Одначе тепер, за нових обставин, життя в особі Відона Скотта знову взялося до нього, улагіднюючи те, що зачерствіло в ньому, і надаючи йому досконалішої форми. Відон Скотт добрався до самої глибини Білого Ікла й своєю турботою, добротою та ласкою розбудив ті таланти й почуття, що майже загинули в ньому. Так Біле Ікло довідався, що таке любов. Вона заступила приязнь — найвище почуття, якого він зазнав, спілкуючись із богами.

Та ця любов прийшла не враз. Вона почалася з приязні та прихильності й розвивалася поступово. Біле Ікло завжди був на волі, але не втікав, адже цей новий бог йому подобався. Жити в білого бога було незрівнянно краще, ніж у клітці Красунчика Сміта; крім того, Біле Ікло не міг обійтися без божества. Почувати над собою людську владу стало для нього необхідністю. Тавро залежності від людини залишилося на Білому Іклі з тих далеких днів, коли він покинув Дику Землю і підповз до ніг Сірого Бобра, покірно очікуючи на покару. Це тавро і вдруге лягло на нього, коли він ще раз повернувся з Дикої Землі до вігвама Сірого Бобра, почувши запах риби в селищі після виснажливого голодування.

Тож Біле Ікло лишився у свого нового хазяїна, тому що не міг обходитися без божества, йому потрібен був бог і він його побачив у Відоні Скотті, котрого й не зрівняти було з Красунчиком Смітом. Щоб виявити свою відданість, він узяв на себе обов’язок стерегти господареве майно. Коли запряжні собаки міцно спали, він бродив навколо хатини, і вже першому запізнілому гостеві Скотта довелося відбиватися від нього дрючком, поки на порятунок прибіг сам хазяїн. Але Біле Ікло незабаром навчився відрізняти злодіїв від чесних людей, зрозумів, як багато значать хода й поведінка. Людину, що твердою ходою йшла прямо до дверей, він не чіпав, хоча й стежив за нею, аж поки відчинялися двері й благонадійність відвідувача підтверджувалась хазяїном — той впускав гостя в хату. Зате діставалось тому, хто пробирався крадькома, манівцями, намагаючись не потрапити на очі. Такий не знав пощади від Білого Ікла й ганебно тікав.

Відон Скотт поставив за мету відшкодувати Білому Іклу за все, що той пережив, за усі страждання через людей і за всі людські кривди. Він прагнув спокутувати гріх, у якому людина завинила перед «бойовим вовком». Це стало для Скотта справою принципу, справою сумління. Він відчував, що все лихе, заподіяне Білому Іклу, було боргом, який треба сплатити, тим-то він намагався якомога ласкавіше ставитись до цього вовка-бійця. Він узяв собі за правило щодня пестити й гладити його, лагідно розмовляти з ним.

Спочатку Біле Ікло пестощі сприймав підозріло й вороже, але згодом він відчув утіху від них. Лиш від однієї своєї звички Біле Ікло ніяк не міг відмовитися: коли рука людини торкалася його, він починав гарчати й не замовкав доти, поки Скотт не відходив. Але й у цьому гарчанні забриніли нові нотки. Сторонній не почув би їх — для нього гарчання Білого Ікла було б тим самим виявом первісної люті, від якої кров холоне в жилах. Ще тої далекої пори, коли Біле Ікло жив із матір’ю в печері і його охоплювали перші напади люті, його горло загрубіло від гарчання, й він уже не міг інакше виказувати свої почуття. Проте тонкий слух Скотта вловлював цю нотку, що проривалася з хижого гарчання легким натяком на приємність, і ніхто, крім господаря, її не помічав.

Минали дні, приязнь дедалі міцнішала й переходила в любов. Біле Ікло сам починав це відчувати, хоч і не знав, що з ним коїться. Любов давала про себе знати відчуттям якоїсь порожнечі, спраглої, жадібної й тужної, а він відчував потребу її заповнити. Любов принесла із собою біль і тривогу, які вщухали тільки від дотику руки білого бога. У ці хвилини Біле Ікло наповнювала незнана досі радість, вона пронизувала всю його сутність, і він проймався правічним диким трепетом. Але варто було богові піти, як біль і тривога поверталися й Біле Ікло знову потрапляв у порожнечу, його охоплювало відчуття незрозумілої спраги, що владно вимагала, аби її втамували.

Біле Ікло поволі знаходив самого себе. Попри зрілий вік і дику зачерствілість форми, у яку він був відлитий життям, його вдача виявляла нові риси й перебувала в стані якогось оновлення на тлі життєвих змін. У ньому прокидалися незвичні почуття й невластиві йому поривання, поведінка його мінялася. Колись він шукав зиску, боявся страждань, ненавидів прикрощі, уникав болю і пристосовувався так, щоб мати одне й уникати другого. Тепер усе змінилося: під впливом нового почуття Біле Ікло часто терпів заради нового бога прикрощі й страждання. Отож ранками, замість бродити в пошуках їжі або лежати десь у захистку, він цілими годинами вичікував на холодному ґанку появи Скотта. А пізніми вечорами, коли бог повертався додому, Біле Ікло вилазив із теплої нори, виритої в снігу, аби почути його привітне слово й відчути доторк дружньої руки. Він забував навіть про їжу, аби тільки побути зі своїм богом, відчути його ласку й тепло, або провести його до міста.

Колишнє визнання переросло у велику справжню любов. Це почуття сягнуло тих вершин, яких ніколи не сягала приязнь — воно проникло і до тих глибин, куди не добиралася прихильність. І на любов Біле Ікло відповідав любов’ю. Він знайшов божество — свого бога любові, ясного й променистого, що при ньому природа Білого Ікла розбуяла, мов той цвіт під промінням сонця.

Але Біле Ікло не вмів проявляти своїх почуттів. Для цього він був уже занадто зрілий і суворий. Постійна самотність зробила його стриманим. Його похмура вдача була результатом багаторічного досвіду. Він ніколи в житті не гавкав, тож і тепер не вітав свого бога гавканням. Він ніколи не ліз йому на очі, не кидався радісно на нього, щоб довести свою любов. Навіть вибігаючи назустріч господареві, чекав оддалік, але чекав завжди. Його любов межувала з німим, тихим і мовчазним обожненням. Вона світилася лише в його очах, що невідступно стежили за кожним хазяїновим рухом і виказували почуття Білого Ікла. Коли ж Відон Скотт дивився на нього й розмовляв із ним, він аж ніяковів од гарячої любові, що марно поривалася в ньому назовні.

Біле Ікло вчився пристосовуватися до нового життя. Він зрозумів, наприклад, що не повинен займати собак свого хазяїна. А проте його владний характер не міг не виявити себе вже з самого початку, тож собакам після кількох сутичок довелося визнати перевагу свого нового ватажка і його владу над собою. Вони більше не турбували його. Варто було Білому Іклу з’явитися серед зграї, як собаки звертали з його шляху й корилися його волі.

Метта він сприймав, як власність свого хазяїна. Відон Скотт дуже рідко годував Біле Ікло, цей обов’язок лежав на погоничеві, але Біле Ікло якимось чуттям уторопав, що цією їжею його забезпечує хазяїн, а Меттові лиш доручили піклуватися про нього. Той же самий Метт спробував якось запрягти його в нарти разом з іншими собаками. Але ця спроба не увінчалась успіхом, бо Біле Ікло скорився тільки тоді, коли Відон Скотт сам надів на нього упряж і сів у нарти.

Згодом він зрозумів: хазяїн хоче, щоб Метт запрягав його, як і решту собак.

Клондайкські нарти відрізняються від саней, якими їздять на Маккензі, тим, що мають полози. Та й собак запрягають по-іншому: вони біжать слід-у-слід, один за одним у подвійних посторонках, а не розходяться віялом. І ватажок на Клондайку справді є ватажком. Його вибирають дуже прискіпливо. На перше місце ставляють найрозумнішого і найдужчого собаку, якого боїться й слухається вся запряжка. Як і слід було сподіватися, Біле Ікло незабаром зайняв це місце. Після великого клопоту з собаками Метт зрозумів, що на менше той не погодиться. Біле Ікло сам вибрав собі це місце, й Метт підтвердив правильність його вибору кількома щирими словами на його адресу. Бігаючи цілий день у запряжці, Біле Ікло не забував і про те, що вночі треба сторожити хазяйське добро. Таким чином, він вірою й правдою служив Скотту, і в того не було ціннішого собаки в запряжці, ніж Біле Ікло.

— Якщо вже ви дозволите мені висловити свою думку, — заговорив якось Метт, — то доповім вам, що з вашого боку було дуже розумно дати за цього собаку півтораста доларів. Хвацько ви ошукали Красунчика Сміта, не кажучи вже про те, як у писок йому заїхали.

Сірі очі Відона Скотта знову спалахнули гнівом, і він сердито пробурмотів: «Мерзотник!»

Пізньої весни Біле Ікло спіткало велике горе: його хазяїн, його любий бог, зник без будь-якого попередження. Власне, попередження було, але Біле Ікло не мав ніякого досвіду в таких справах і не знав, чого треба чекати від людини, що складає свої речі у валізи. Згодом він згадав, що пакування речей передувало від’їзду хазяїна, але тоді в нього не зародилося і найменшої підозри. Увечері Біле Ікло, як завжди, чекав його приходу. Опівночі здійнявся вітер; він сховався від холоду за хатиною і лежав там, прислухаючись крізь дрімоту, чи не пролунають знайомі кроки. Але о другій годині ночі занепокоєння вигнало його з-за хатини, він згорнувся клубком на холодному ґанку й чекав далі.

Хазяїн не приходив. На світанку двері відчинилися, і на ґанок вийшов Метт. Біле Ікло тужливо подивився на погонича: він не знав іншого способу запитати про те, що йому так хотілося знати. Минали дні, а хазяїн не з’являвся. Біле Ікло, що ніколи в житті не знав хвороби, занедужав. Згодом він настільки знесилів, що Метту довелося взяти його в хатину. Крім того, у своєму листі до хазяїна Метт дописав кілька рядків про Біле Ікло.

Одержавши цього листа в Серкл-Сіті, Відон Скотт прочитав:

«Цей проклятущий вовк відмовляється працювати. Нічого не їсть. Такий сумний, тільки журиться та й годі. Собаки не дають йому проходу. Хоче знати, куди ви поділися, а я не вмію розтлумачити йому. Боюся, здохне з тої печалі».

Метт писав правду. Біле Ікло занудьгував, перестав їсти, не відбивався від собак, що налітали на нього. Він лежав у кімнаті на підлозі біля грубки, втративши будь-який інтерес до їжі, до Метта, до всього на світі. Метт намагався говорити з ним ласкаво, спробував і кричати з розпачу — нічого не діяло: Біле Ікло піднімав на нього потьмянілі очі, а потім знову опускав голову на передні лапи.

Та одного з вечорів, коли Метт сидів за столом і читав, пошепки бурмочучи слова й ворушачи губами, його увагу привернуло тихеньке скімлення Білого Ікла, що звівся на ноги і насторожив вуха, дивлячись на двері, а тоді уважно прислухався. За хвилину Метт почув кроки. Двері відчинилася, і ввійшов Відон Скотт. Вони привіталися, потиснувши один одному руки, і Скотт розглянувся по хатині.

— А де ж вовк? — запитав він і побачив його.

Біле Ікло стояв біля грубки. Він не кинувся вперед, як це зробив би будь-який інший собака, а стояв і дивився на свого хазяїна.

— Оце тобі маєш! — вигукнув Метт. — Він уже й хвостом махає!

Відон Скотт вийшов на середину кімнати й гукнув Біле Ікло до себе. Той не стрибнув до нього назустріч, але швиденько підійшов. Якось трохи незграбно, ніяковіючи, він ступав до свого білого бога і його очі враз наповнились невимовним теплом, засвітилися почуттям глибокої любові.

— На мене, мабуть, жодного разу так не глянув, поки вас не було, — сказав Метт.

Але Відон Скотт нічого не чув. Присівши навпочіпки перед Білим Іклом, він пестив його — чухав за вухами, гладив шию й плечі, ніжно поплескував по спині. А Біле Ікло тихо гарчав у відповідь, і м’які нотки чулися в його гарчанні ясніше, ніж колись.

Але це ще було не все. Його радість, його велика любов знай шукали вихід, аж врешті знайшли свій вияв. Біле Ікло раптом витягнув шию, встромив голову хазяїнові під пахву і, сховавшись так, що на видноті залишалися тільки вуха, уже не гарчав, а тільки дедалі тісніше притискався до хазяїна.

Чоловіки перезирнулись. Скоттові очі блищали.

— Ну-ну! — лише й спромігся вигукнути вражений Метт. Потім додав: — Я завжди казав, що цей вовк — собака! Гляньте на нього!

Після повернення хазяїна, який відкрив йому любов, Біле Ікло хутко зіп’явся на ноги. У хаті він провів ще дві ночі й один день, а потім вийшов на ґанок. Собаки вже встигли забути про його доблесті, зате пам’ятали, яким кволим він був останнім часом, тож як стій кинулися на нього зусібіч.

— Ану, покажи їм, що ти вичуняв! — тішився Метт, спостерігаючи за тим з порога хатини. — Нічого з ними церемонитися, вовче! Покажи їм! Дай чосу! Давай, давай, так! Ну, ще, ще!

Біле Ікло не мав потреби в заохоченні. Хазяїнового приїзду було цілком достатньо — живлюща сила заграла й заструменіла в його жилах. Він бився, бо в ньому вирували радощі, а в бою давав вихід тому, чого не міг виявити інакше. Кінець міг бути тільки один — приструнчені собаки розбіглися, зазнавши неминучої поразки — ганебно повтікали хто куди, і тільки в сутінках повернулися нишком один по одному, винувато й слухняно виявляючи покору Білому Іклу.

Навчившись притискатися до хазяїна головою, Біле Ікло не пропускав нагоди притулитися й лащився до свого господаря тепер частіше. Це було останнім словом його любові, тою межею, далі якої він не міг іти. Інстинкт вимагав уникати будь-якого доторку, особливо до голови, яку він оберігав найбільше й терпіти не міг, коли до неї торкалися. Так веліла йому Дика Земля, закладений нею інстинктивний страх перед стражданням і пасткою, що вимагав уникати будь-якого прямого контакту. А тепер, притискаючись до хазяїна, Біле Ікло із власної волі ставив себе в безборонне становище. Цим він виражав безмежну віру й самовідданість, свою покірність хазяїнові, ніби говорив йому: «Віддаю себе в твої руки. Роби із мною, що хочеш».

Якось пізнього вечора, невдовзі після свого повернення, Скотт грав із Меттом у кріббедж на сон грядущий.

— П’ятнадцять — два, п’ятнадцять — чотири, і ще двійка… — підраховував Метт, як раптом знадвору почулися чиїсь крики й сердите гарчання.

Перезирнувшись, вони підхопилися з-за столу.

— Вовк рве когось! — сказав Метт.

На той дикий зойк вони кинулися до дверей.

— Посвітіть мені! — крикнув Скотт, вибігаючи на ґанок.

Метт вибіг услід за ним із лампою в руці, й при світлі вони побачили людину, що горілиць лежала на снігу, закриваючи обличчя та шию руками, і відчайдушно боронилася від зубів Білого Ікла. Чоловікові й справді загрожувала серйозна небезпека: Біле Ікло як скажений рвав його й намагався схопити за горло. Рукави куртки, синя фланелева блуза й спідня сорочка були подерті на клапті, а з покусаних рук цебеніла кров.

Скотт і погонич вмить оцінили ситуацію: Скотт ухопив Біле Ікло за шию й відтягнув назад. Біле Ікло несамовито рвався вперед, але не кусав хазяїна і після різкого вигуку хутко заспокоївся.

Метт допоміг чоловікові звестись на ноги. Піднімаючись, той одвів долоні від обличчя, й чоловіки побачили звірячу фізіономію Красунчика Сміта. Погонич, мов обпечений, відскочив назад. Мружачись од світла, Красунчик Сміт роззирався довкруж. Його пику перекосило від жаху, тільки-но він глянув на Біле Ікло.

Тієї ж миті погонич побачив, що на снігу щось лежить. Він присвітив і носаком чобота показав господареві на сталевий ланцюг і грубу ломаку.

Відон Скотт глянув і кивнув головою. Вони не вимовили й слова. Погонич узяв Красунчика Сміта за плече й повернув до себе спиною. Слова були зайві. Красунчика Сміта наче вітром здмухнуло.

А хазяїн гладив Біле Ікло й казав:

— Хотів тебе вкрасти, так? А ти не дався? Атож, атож, він не туди заїхав, правда?

— Мабуть, подумав, що сто пекельних чортів на нього кинулися, — посміхнувся Метт.

А Біле Ікло ще гарчав, та поволі шерсть на його спині вляглася й у гарчанні знову забриніла ніжна нотка.

Біле Ікло (Збірник)

Частина п’ята


Біле Ікло (Збірник)

Розділ перший

Далека дорога


Біле Ікло (Збірник)

В повітрі пахло літом. Біле Ікло передчував якесь лихо, причому задовго до того, як стало видно його ознаки. Якимись невідомими шляхами до нього дійшла звістка про близькі зміни. Він і сам не розумів, як збагнув це, спостерігаючи за своїми богами. Не підозрюючи того, вони видали свої наміри собаці, тому він уже не залишав ґанку хатини й, не заходячи в кімнату, знав, що люди щось затівають.

— А прислухайтесь-но! — сказав якось за вечерею Метт.

Відон Скотт прислухався. Через двері знадвору доносилося тихе, тривожне й жалібне скімлення, схоже скоріше на стримуваний плач. Коли воно урвалося, стало чути, як Біле Ікло обнюхує двері, ніби хоче переконатися, що його бог ще тут, у хатині, а не зник, як минулого разу.

— Це він за вами так, — сказав погонич.

Мало не благально Відон Скотт глянув на товариша, хоч словами сказав інше:

— Ну, що я робитиму з вовком у Каліфорнії?

— Отож-бо й я кажу, — відповів Метт — навіщо вам вовки в Каліфорнії?

Відону Скотту ще досадніше стало від цих слів; йому здалося, ніби Метт докоряє йому.

— Тамтешнім собакам не можна буде й висунутись при ньому, — провадив Скотт. — Він їх усіх загризе. І якщо мене через нього не доконають штрафами, поліція все одно забере його в мене й обійдеться з ним по-своєму.

— Справжній бандит, що й говорити! — підтвердив погонич.

Відон Скотт недовірливо глянув на нього.

— Ні, це неможливо! — сказав він рішуче.

— Звісно, неможливо, — погодився Метт. — Вам довелося б спеціального чоловіка до нього приставити, когось іще наймати.

Всі сумніви Скотта зникли. Він задоволено кивнув головою. Запала мовчанка, і знову почулось тихеньке скімлення, наче стриманий плач, а потім обнюхування дверей.

— А все-таки здорово він до вас прив’язався! Не те слово, — він так вас полюбив, — зауважив Метт.

Хазяїн раптом скипів:

— Та ну вас, Метте! Я сам знаю, що робити.

— То правда, тільки…

— Що «тільки»? — обірвав його Скотт.

— Тільки… — тихо почав погонич, але враз і сам вибухнув: — А чого це ви так розпалилися? Можна подумати, що ви таки не знаєте, що робити.

Якусь хвильку Відон Скотт боровся сам із собою, а потім сказав уже спокійніше:

— Ви маєте рацію, Метте. Я справді не знаю, що робити. В тім і лихо…

І, помовчавши, додав:

— Та ні, було б справжнісіньким божевіллям взяти собаку з собою.

— І то правда, — відповів погонич, але його слова й цього разу не задовольнили господаря. — Неймовірно! Звідки він знає, що ви їдете? Ось що мене вражає, — безневинно продовжував Метт.

— Це понад моє розуміння, — відказав Скотт, сумно хитаючи головою.

А потім настав день, коли крізь відчинені двері хатини Біле Ікло побачив, як хазяїн укладає речі в ту саму прокляту валізу. У двері весь час заходили й виходили, а мирне життя в хатині заступила метушня й тривога. Біле Ікло не мав ніяких сумнівів, що його неминуче спіткає біда. Він уже давно передчував небезпеку, а тепер і впевнився в ній. Біле Ікло зрозумів, що саме йому загрожує: бог знову лагодиться до втечі. Він не взяв його з собою першого разу, то, мабуть, не візьме й тепер.

Уночі Біле Ікло почав страшенно вити. Це було протяжне вовче виття. Біле Ікло вив, піднявши морду до байдужих зірок, і звіряв їм своє горе — як у дитинстві, коли, прибігши з Дикої Землі, не знайшов селища й побачив тільки купу сміття на тому місці, де стояв колись вігвам Сірого Бобра.

У хатині щойно лягли спати.

— Він знову перестав їсти, — сказав зі свого ліжка Метт.

Відон Скотт пробурмотів щось і перевернувся під ковдрою.

— Того разу тужив, а вже тепер, напевно, здохне.

Ковдра на ліжку знову почала рухатися.

— Та замовкніть уже! — крикнув у темряві Скотт. — Завели своєї, як та стара баба!

— А й справді, — відповів погонич, і Скотт не був певен, що той не глузує з нього.

Наступного дня тривога, неспокій і страх Білого Ікла тільки посилились. Він ходив за хазяїном назирці, а коли Скотт заходив до хати, то пес чекав на ґанку. Крізь відчинені двері він бачив спаковані речі та валізи на підлозі. До них додалися два великі саквояжі й скриня. Метт запихав ковдри й хутряний одяг хазяїна в брезентовий мішок. Біле Ікло заскімлив, дивлячись на ці приготування.

Незабаром біля хатини з’явилися два індіянці. Біле Ікло уважно стежив, як вони завдали багаж собі на плечі й спустилися з пагорба слідом за Меттом, що ніс валізу й брезентовий мішок. Незабаром Метт повернувся. Хазяїн вийшов на ґанок і покликав Біле Ікло в хатину.

— Бідолаха ти, — ласкаво сказав він, почухуючи йому за вухом і гладячи по спині. — Я вирушаю в далеку дорогу, друже, а тобі зі мною не можна… Тебе в таку далечінь із собою не візьмеш… Ну, погарчи мені наостанку, гарненько погарчи на прощання.

Але Біле Ікло не захотів гарчати. Він тужно й допитливо подивився на господаря, а тоді притулився до нього й засунув голову йому під руку.

— Пароплав! — гукнув Метт.

З Юкону донеслося різке виття пароплавної сирени.

— Кінчайте вже! Замкніть тільки передні двері за собою. Я вийду через задні… Поспішайте!

Грюкнули двоє дверей, і Скотт почекав на ґанку, поки Метт вийде з-за рогу хатини. За дверима чулося тихе скімлення, що скидалося на плач. Потім Біле Ікло почав глибоко, всіма грудьми втягувати повітря, а далі припав до порога й почав обнюхував дорогі сліди.

— Бережіть його, Метте. І пишіть мені про нього, — казав Скотт, коли вони спускалися з пагорба. — Пишіть мені про нього обов’язково.

— Обов’язково писатиму, — відповів погонич. — Але послухайте, що він там коїть!

Вони зупинилися. Біле Ікло тужив, як за мерцем. Глибоке горе вчувалося в тому розпачливому витті, що переходило то в несамовитий плач, то в жалібне квиління, а то знову злітало в небо страшенним розпачем.

Пароплав «Аврора» уперше тієї весни вирушав із Клондайка, і його палуби були забиті пасажирами. Тут юрмилися люди, яким поталанило в погоні за золотом, люди, яких золота лихоманка розорила, — й усі вони прагнули виїхати з цієї країни, так само як свого часу прагнули потрапити сюди.

Скотт стояв біля трапа й прощався з Меттом, що мав уже сходити на берег. Аж раптом рука погонича так і застигла в господаревій руці, а його увагу прикувало щось у глибині палуби. Скотт озирнувся. Жалібно дивлячись на нього, за кілька кроків сидів Біле Ікло.

Вражений погонич тихенько вилаявся. Приголомшений Скотт закляк на місці.

— Ви замкнули передні двері? — спитав Метт.

Скотт кивнув головою й запитав теж:

— А як задні?

— Та, замкнув, аякже! — гаряче відповів Метт.

Біле Ікло сумирно прищулив вуха, проте ближче не підходив.

— Я заберу його з собою, — сказав Метт і рушив до собаки, але той метнувся вбік. Погонич кинувся за ним, але Біле Ікло прослизнув поміж ногами пасажирів. Він вправно ухилявся від рук Метта, шастаючи палубою.

Та тут озвався хазяїн, і Біле Ікло слухняно підійшов до нього.

— Не дається тому, хто стільки місяців годував його, — ображено пробурмотів погонич. — А ви… хоч би раз погодували від того першого дня! Лише спочатку, коли знайомилися з ним. Убийте мене — не знаю, як він здогадався, що ви хазяїн!

Скотт, що гладив Біле Ікло, раптом нагнувся й показав на свіжі порізи на його морді й глибокі рани між очима. Метт нагнувся й провів рукою йому по животі.

— Про вікно ж ми забули! Дивіться, всім черевом порізався. Либонь, розбив скло й вискочив.

Відон Скотт не слухав, він швидко обмірковував щось. «Аврора» дала останній гудок. Проводжаючі квапливо сходили на берег. Метт зняв хустку з шиї й хотів пов’язати Біле Ікло. Скотт перехопив його руку.

— Прощайте, Метте! Прощайте, друже! Вам, мабуть, не доведеться писати мені про вовка… Я… я…

— Що? — здивувався погонич. — Невже ви…

— Саме так. Сховайте свою хустку. Я вам сам про нього напишу.

Спустившись до половини трапа, Метт обернувся.

— Він не витримає спеки! — крикнув погонич. — Хіба що обстрижете!..

Трап підняли, і «Аврора» відчалила від берега. Відон Скотт востаннє махнув рукою Меттові, що стояв на березі, а тоді обернувся до Білого Ікла.

— Ну, гарчи ж тепер, розбишако, гарчи! — казав він, дивлячись на Біле Ікло, що довірливо притулився до його ніг. Скотт гладив собаку та чухав його прищулені від задоволення вуха.

Біле Ікло (Збірник)

Розділ другий

Південний край


Біле Ікло (Збірник)

Біле Ікло зійшов із пароплава в Сан-Франциско. Місто його приголомшило. Уявлення про могутність він завжди пов’язував із уявленням про божество. І ніколи ще білі люди не здавалися йому такими всемогутніми богами, як зараз, коли він ішов слизькою бруківкою Сан-Франциско. Замість дерев’яних хатин, які він досі бачив, обабіч вулиці височіли величезні кам’яниці. Вулиці були переповнені небезпеками — візками, каретами, автомобілями; здоровецькі коні тягли за собою важкі хури, а серед цього шарварку з гучним брязкотом і дзеленчанням, із диким свистом, що скидався на вереск розлюченої рисі з лісів його рідної Півночі, пролітали один за одним страшні трамваї.

Усе це було виявом незбагненної могутності людини, її сили і влади, свідчило про її присутність і причетність до всього — розумної і сильної людини, що утвердила своє панування над світом речей. Біле Ікло був приголомшений і вражений цим видовищем, відчув себе якимось пригніченим і йому стало страшно. Почуття власної меншовартості охопило гордого, повного сил собаку, й він умить перетворився на цуценя, що прибігло з Дикої Землі до селища Сірого Бобра. А скільки богів тут було! Від них у Білого Ікла замерехтіло в очах і все попливло колами. У вухах гуло й дзвеніло, в голові паморочилося, він губився від безперервного потоку й мигтіння речей. Ошелешений і розгублений, Біле Ікло як ніколи відчував свою залежність від хазяїна і чимчикував за ним услід, очей не зводячи з нього.

Але місто, немов кошмарний сон, промайнуло перед ним і зникло, щоб у спогадах знову постати кошмарним сном і ще довго переслідувати Біле Ікло. Того ж дня хазяїн посадив його на ланцюг у кутку багажного вагона, серед купи валіз і скринь. Тут усім розпоряджався кремезний, дуже сильний бог, що з гуркотом рухав скрині й валізи, витягав їх у вагон, нагромаджував одна на одну або шпурляв за двері, де їх підхоплювали інші боги.

І тут, у цьому багажному пеклі, хазяїн покинув Біле Ікло, — так той принаймні подумав і вважав себе покинутим, аж нанюхав хазяйські речі й став коло них на варту.

— Вчасно прийшли, — невдоволено буркнув кремезний бог, коли за годину відсутності в дверях з’явився Відон Скотт. — Цей ваш собака не дав мені й пальцем торкнутися до ваших валіз.

Біле Ікло вийшов із вагона. Знову несподіванка! На його превеликий подив кошмар скінчився — місто зникло. Вагон був для нього ніби кімната в будинку, і коли він сюди заходив, то довкруги ще вирувало місто. Але за цю годину воно щезло без сліду. Перед Білим Іклом лежав привітний, веселий край, залитий сонцем, сповнений тиші та спокою. Та не було часу дивуватися з цієї зміни. Біле Ікло примирився з нею, як і з усіма попередніми чудесами, що супроводжували кожен крок богів. Незбагненні вияви їхньої сили! Хтозна, що вони можуть іще!

На них чекала бричка. До хазяїна підійшли чоловік і жінка. Жінка простягнула руки й обняла хазяїна за шию… Це ворог! Відон Скотт миттю вирвався з обіймів і схопив Біле Ікло, що гарчав і лютував як навіжений.

— Нічого, мамо! — казав Скотт, не відпускаючи Біле Ікло й намагаючись утихомирити його. — Він подумав, що ви хочете мене скривдити, а такого він не стерпить. Тепер усе гаразд. Незабаром він усе зрозуміє.

— А я зможу приголубити свого сина тільки тоді, коли його собаки не буде поблизу, — засміялася місіс Скотт, хоч і зблідла, злякавшись несподіваного охоронця.

Вона дивилася на Біле Ікло, що знай гарчав і, наїжачившись, не зводив з неї лютого погляду.

— Незабаром він усе зрозуміє, от побачите! — сказав Скотт.

Він ласкаво заговорив до Білого Ікла, а коли той заспокоївся, наказав йому рішучим тоном:

— Лежати! Тобі кажу!

Білому Іклу вже були знайомі ці слова, і він скорився наказу, хоч і не дуже радо.

— Тепер можна, мамо! — сказав Відон Скотт, простягаючи до неї руки, та не спускаючи ока з Білого Ікла.

— Лежи! — застеріг він ще раз.

Біле Ікло наїжачився, підвівся й хотів були плигнути, та послухався наказу й ліг знову, пильнуючи за ворожими діями незнайомих богів. Проте нічого поганого не сталося навіть тоді, коли й другий бог — чоловік, теж його обняв. Незнайомці й хазяїн поклали валізи в бричку, сіли в неї самі, а Біле Ікло побіг услід, вряди-годи підскакуючи впритул до коней і немов попереджаючи їх, що він не дозволить завдати якоїсь шкоди його богові, якого вони так швидко везуть.

За чверть години коляска завернула в муровану браму й покотилася алеєю під склепінням із густого гілля ліщини, що пишно росла вздовж алеї. Обабіч тяглися розкішні луки, на яких подекуди видніли могутні старезні дуби. За ними виблискували темним золотом нагріта сонцем стерня, що виділялася на ясному зеленому тлі лугового різнотрав’я. А весь цей мальовничий пейзаж доповнювався далі казковими пагорбами з пасовищами на схилах. Наприкінці алеї, на невисокому пагорку серед рівнини, стояв будинок із довгою верандою й безліччю вікон.

Але Біле Ікло не встиг його як слід роздивитися. Тільки-но коляска завернула через браму на алею, як на нього налетіла вівчарка з палаючими від обурення й люті очима. Нападниця відрізала Біле Ікло від екіпажу. Наїжачившись, він без попередження кинувся на неї, щоб ударом у плече повалити з ніг, та враз із розгону так і спинився, аж осів на передні лапи, загальмувавши на півдорозі, став, як укопаний, аби тільки не зітнутися з собакою. Це була самиця, а закон його породи не дозволяв йому нападати на самиць. І він не пішов проти велінь інстинкту.

Але інстинкт самиці говорив зовсім інше. Вона відчувала несвідомий страх перед Дикою Землею, надто ж перед таким її мешканцем, як вовк. Біле Ікло був для вівчарки вовком, споконвічним ворогом, який полював на стада худоби ще за тої далекої пори, коли люди доручили турботам вівчарок свою першу вівцю. Тож допіру Біле Ікло зупинився, відмовившись від сутички, вівчарка сама кинулася на нього. Він мимоволі загарчав, відчувши, як гострі зуби впиваються йому в плече, але все-таки не вкусив вівчарку, а тільки зніяковіло позадкував, намагаючись обігнути її збоку. Одначе всі його старання були марними — вівчарка не пускала його.

— Назад, Коллі! — крикнув незнайомець, що сидів у колясці.

Відон Скотт засміявся.

— Нічого, батьку. Це добра наука Білому Іклу. Він муситиме ще багато чого навчитись, тож хай звикає. Нічого, обійдеться якось. Він зуміє призвичаїтись.

Коляска віддалялася, а Коллі знай перепиняла Білому Іклу шлях. Він спробував обігнати її й, звернувши з дороги, кинувся через луки, але вівчарка бігла внутрішнім, меншим колом, і Біле Ікло всюди натикався на її вискалену пащу. Він повернув назад, щоб обійти її іншим боком, але вона й тут обігнала його.

Тим часом бричка віддалялася й відвозила десь його хазяїна. Біле Ікло бачив, як вона помалу зникає за деревами. Становище було безвихідне. Він спробував описати ще одне коло. Вівчарка не відставала. Тоді Біле Ікло на всьому ходу розвернувся до неї. Він зважився на свій випробуваний бойовий прийом — вдарив її плечем у плече, щоб збити з ніг. Вівчарка бігла так швидко, що від удару не просто впала на землю, а ще й за інерцією перевернулася кілька разів підряд. Силкуючись зупинитися, вона загрібала пазурами землю й пронизливо завила від обурення та ображеної гордості.

Біле Ікло не гаяв часу. Дорога була вільна, а йому тільки цього й треба. Оговтавшись, Коллі з гавкотом кинулася навздогін. Біле Ікло узяв навпростець, а вже тут він міг показати їй, як треба бігати. Вона мчала з істеричним гавкотом, як навіжена, напружуючи для кожного стрибка всі свої сили, а Біле Ікло гнав мовчки й легко, без найменшої напруги і, мов примара, ковзав по траві.

Обігнувши будинок, Біле Ікло побачив, як хазяїн виходить із брички, що зупинилася біля під’їзду. Тієї ж миті на нього хтось налетів збоку. Це був шотландський хорт. Біле Ікло зустрів би його належно, та було запізно — він біг надто вже швидко й не зміг зупинитися відразу, а хорт уже налетів на нього збоку. Все сталося так несподівано, що не встиг він і озирнутися, як уже гепнувся і з усього розгону стрімголов покотився по землі. Коли він схопився на ноги, то зробився немов скажений: вуха прищулені, губи скривилися і конвульсивно засмикалися, ніс наморщився, а зуби та ікла клацнули біля самої горлянки хорта.

Хазяїн кинувся на поміч, але він був далеко від них. Порятувала хорта вівчарка Коллі. Вона плигнула на Біле Ікло, коли він мав схопити хорта за горло, й перешкодила завдати смертельного удару. Коллі налетіла, як вихор. Почуття ображеної гідності й справедливий гнів тільки розпалили у вівчарці ненависть до цього вихідця з Дикої Землі, що зумів спритним маневром ошукати й обігнати її, та ще й виваляв у піску. Вона кинулася на Біле Ікло під прямим кутом і вдруге повалила його з ніг.

Нагодився хазяїн і схопив Біле Ікло за нашийник, а його батько погукав своїх собак.

— Нічого не скажеш, добре привітали бідолашного самотнього вовка з Півночі! — зауважив Відон Скотт, заспокоюючи Біле Ікло. — За все своє життя його тільки раз повалили з ніг, а тут за яких півхвилини він двічі впав.

Бричка поїхала, й із будинку повиходили нові незнайомі боги. Деякі з них зупинилися на поважній відстані від хазяїна, але дві жінки підійшли й обняли його за шию. Біле Ікло починав потроху звикати до цього ворожого жесту. Він ніяк не шкодив хазяїнові, а в словах, які боги вимовляли при цьому, не відчувалося ніякої небезпеки. Незнайомці спробували було підступити до Білого Ікла, але він застережливо загарчав, а хазяїн підтвердив його попередження словами. Біле Ікло ще тісніше притулився до ніг хазяїна, і той заспокоював його, ласкаво погладжуючи по голові.

За наказом: «Дік! На місце!» — хорт слухняно піднявся східцями вгору й ліг на веранді; скоса поглядаючи на чужинця, він сердито гарчав. Одна з жінок обняла Коллі за шию й почала гладити та пестити її. Але Коллі ніяк не могла вгамуватися й, обурена присутністю вовка, скімлила, бо певна була, що боги помиляються, допускаючи його в своє товариство.

Боги вийшли на веранду. Біле Ікло не відступав од свого хазяїна й на мить. Дік сердито загарчав на нього. Біле Ікло вишкірився й загарчав у відповідь так само.

— Заберіть Коллі в дім, а ці двоє нехай поб’ються, — запропонував батько Скотта. — Після цього вони заприятелюють.

— А Біле Ікло, щоб довести свою приязнь, буде основним голосільником на похоронах Діка, — засміявся Відон Скотт.

Його батько недовірливо глянув на Біле Ікло, тоді на Діка, а потім на сина.

— Ти думаєш, що?..

Відон кивнув.

— Саме так. Ваш Дік відправиться на той світ за хвилину, найбільше — за дві. Біле Ікло вмент загризе Діка.

Він обернувся до Білого Ікла.

— Ходімо, вовче. Певно, в дім доведеться забрати тебе, а не Коллі.

Біле Ікло обережно піднявся сходами й пройшов через усю веранду. Ішов він, задерши хвоста й косуючи на Діка, ладен зустріти будь-яку несподіванку, що могла чигати на нього в новому домі. Але нічого страшного там не виявилось. Увійшовши до кімнати, він ретельно обстежив усі закутки, як і раніше остерігаючись небезпеки. Потім із задоволеним гарчанням уклався біля господаря, пильно стежачи за всім, що відбувалося навколо, — він ладен був щохвилини підхопитися з місця й битися на смерть із тими страховищами, котрі, як йому здавалося, чаїлися в цій новій пастці.

Біле Ікло (Збірник)

Розділ третій

Володіння бога


Біле Ікло (Збірник)

Переїзди з місця на місце помітно розвинули здатність Білого Ікла пристосовуватися до навколишнього середовища, подаровану йому природою, і закріпили в його свідомості роль та значення цього дарунка. Дуже швидко Біле Ікло змирився з життям у Сієрра-Вісті — так називався маєток судді Скотта, де він почувався як удома. Ніяких серйозних непорозумінь із собаками більше не було. Тут, на Півдні, собаки знали звичаї богів краще, ніж він, і в їхніх очах існування Білого Ікла уже виправдовувалося тим фактом, що боги дозволили йому ввійти до свого житла. Досі Коллі й Дікові ніколи не доводилося зіштовхуватися з вовком, та якщо боги допустили його до себе, їм обом не залишалося нічого іншого, як підкоритися їхній волі й змиритися із сусідством вовка.

Спочатку ставлення Діка до Білого Ікла було досить ворожим, але незабаром він визнав його і примирився з ним як із невід’ємною частиною Сієрра-Вісти. Якби все залежало тільки від Діка, вони б стали друзями, але Біле Ікло не мав потреби в дружбі. Йому хотілося одного — щоб собаки дали йому спокій. Все життя він тримався осібно, відокремлено від своїх побратимів, і не хотів змінювати щось у своєму житті, порушувати той спосіб існування, до якого звик. Надмірна Дікова увага дратувала його, і він огризався й проганяв хорта геть. Ще на Півночі Біле Ікло зрозумів, що хазяйських собак чіпати не можна, не забував цієї науки й тут. Він продовжував жити замкнено, настільки ігноруючи Діка, що цей добротливий пес облишив усі намагання зав’язати дружбу з вовком і врешті-решт приділяв йому уваги не більше, ніж конов’язі біля стайні.

З Коллі велося інакше. Вимушена змиритися з тим, що боги дозволили вовкові жити з ними, вона не могла дати йому жаданого спокою — завжди вичікувала нагоди, щоб зачепити Біле Ікло, якнайдужче дошкулити йому. Генетична пам’ять Коллі, що таїла в собі досвід правіків, вимагала помсти за незліченні злочини, скоєні вовком і його родичами проти її предків. Набіги на кошари не можна забути ні за один день, ні за ціле покоління, тож вони потребували відплати. Коллі не сміла порушити волі богів, що підпустили до себе Біле Ікло, та це не заважало їй отруювати йому життя. Між ними була одвічна ворожнеча, і Коллі вирішила безперестану нагадувати про це Білому Іклу.

Користуючись привілеями самиці, вона всіляко знущалася й переслідувала його. Інстинкт не дозволяв йому нападати на Коллі, але залишатися байдужим до її завзятих причіпок було просто неможливо. Коли вівчарка кидалася на нього, він підставляв під її гострі зуби своє плече, вкрите густою шерстю, і велично відходив убік; якщо це не допомагало, він терпляче і знуджено починав ходити колами, ховаючи від неї голову. Втім, коли вона все-таки примудрялася вчепитися йому в задню ногу, він тікав, забувши про гордість.

Але в більшості випадків Біле Ікло зберігав гідність і мав поважний, майже урочистий вигляд. Він не зауважував Коллі, якщо тільки це було можливо, і намагався не попадатися їй на очі, а побачивши або зачувши її поблизу, вставав з місця й ішов геть, уникаючи її причіпок.

Біле Ікло багато чому повинен був навчитися в Сієрра-Вісті. Життя на Півночі було просте в порівнянні з тутешніми складними справами. Насамперед йому довелося познайомитися з хазяїновою родиною. Правда, він уже мав певний досвід знайомств. Міт-Са й Клу-Куч належали Сірому Боброві, їли добуте ним м’ясо, грілися біля його багаття й спали під його ковдрами; так само й усі мешканці Сієрра-Вісти належали хазяїнові Білого Ікла.

Проте й у цьому відчувалася різниця, й різниця досить значна. Сієрра-Віста була набагато більшою од вігвама Сірого Бобра. Білому Іклу доводилося зіштовхуватися тут з дуже багатьма людьми. У Сієрра-Вісті жив суддя Скотт із своєю дружиною. Ще там були дві сестри хазяїна — Бет і Мері, дружина хазяїна — Еліс, і нарешті його діти — Відон і Мод, двоє малят чотирьох і шести років. Ніхто не міг розповісти Білому Іклу про всіх цих людей, а про родинні зв’язки та людські взаємини він нічого не знав, та й ніколи не зміг би довідатися. Та все ж він швидко зрозумів, що всі ці люди належать його панові. Потім, спостерігаючи за їхньою поведінкою, прислухаючись до їхніх розмов, до інтонації голосів, він помалу розібрався і збагнув міру близькості кожного з мешканців Сієрра-Вісти до хазяїна, а також його ставлення до кожного з них. І відповідно до цього й Біле Ікло ставився до нових богів: кого цінував господар, того цінував і він; що було дорогим хазяїнові, те й він дбайливо оберігав.

Так Біле Ікло навчився турботливо й трепетно ставитися до господаревих дітей. Все своє життя він просто не терпів дітвори, боявся й не переносив дотику їхніх рук: він не забув дитячої жорстокості й тиранії, об’єктом яких йому довелося бути не раз ще в індіянських селищах. Тож коли Відон і Мод вперше підійшли до нього, він застережливо загарчав і люто блиснув очима. Удар кулаком і різкий вигук хазяїна змусили Біле Ікло підкоритися й дозволити погладити себе, хоча він і не переставав гарчати, поки малесенькі ручки гладили його, і в цьому гарчанні не чулося ласкавої нотки. Пізніше, помітивши, що хлопчик і дівчинка надзвичайно дорогі хазяїнові, він дозволяв їм гладити себе, вже не чекаючи удару й різкого вигуку.

А от виявляти свої почуття Біле Ікло як не вмів, так і не навчився. Він скорявся дітям хазяїна з відвертим небажанням і терпів їхні пестощі, як терплять болючу операцію. Якщо ж вони дуже надокучали йому, він підводився й рішуче ішов геть. Але незабаром Відон і Мод привернули до себе Біле Ікло, хоч він ніяк не виявляв свого ставлення до них. Він ніколи не підходив до дітей сам, але й не тікав від них і чекав, коли вони підійдуть. А потім дорослі помітили, як він тішиться спілкуванням з дітьми, і як тепло світяться його очі, побачивши їх. А ще ті очі виказували, як радощі поступаються місцем досаді, коли діти залишали його для інших ігор.

Білому Іклу довелося пізнати й осягнути багато нового, але на все це потрібен був час. Після дітей найбільше уваги Біле Ікло приділяв судді Скоттові. На це були дві причини: по-перше, його дуже цінував хазяїн; по-друге, суддя Скотт був дуже стриманою людиною. Біле Ікло полюбляв лежати біля його ніг, коли суддя читав газету на просторій веранді. Погляд чи слово, зрідка кинуті вбік Білого Ікла, говорили йому, що суддя Скотт знає про його присутність і вміє дати відчути це ненав’язливо. Але бувало так дуже рідко, коли хазяїн куди-небудь ішов. Варто було йому тільки з’явитися, як увесь інший світ переставав існувати для Білого Ікла.

Біле Ікло дозволяв усім членам родини Скотта гладити й пестити себе, але ні до кого з них він не ставився так, як до хазяїна. Їхні пестощі ніколи не могли викликати ніжних ноток у його гарчанні. Хоч як намагалися родичі Скотта, ні до кого з них Біле Ікло жодного разу так і не пригорнувся головою. Цей вияв цілковитої довіри, повної покори й самовідданості він беріг для свого білого бога, свого хазяїна Відона Скотта.

Власне кажучи, інші члени родини були для нього просто хазяйською власністю.

Дуже швидко Біле Ікло навчився відрізняти родину хазяїна від челяді. Слуги боялися його, хоч він ніколи не чіпав їх, бо й челядь вважав власністю хазяїна. Між ними й Білим Іклом підтримувався нейтралітет, та й тільки. Вони готували страви для хазяїна, мили посуд і виконували багато різної роботи, так само як на Клондайку все це робив Метт. Словом, слуги були необхідним складником життєвого укладу Сієрра-Вісти.

Багато нового відкрилося Білому Іклу й за межами маєтку. Володіння його пана були дуже великі, але й вони мали свої межі. Маєток закінчувався коло шляху, а далі йшли спільні володіння богів — вулиці та різні шляхи. Їхні ж особисті володіння були розкидані за огорожею. Усе тут керувалося безліччю законів, і поведінку кожної істоти визначали також вони. Але Біле Ікло не розумів мови богів, і коли й навчився чогось, то тільки з власного досвіду. Він діяв згідно зі своїми природними пориваннями, поки вони не призводили його до порушення якогось закону. Коли таке траплялося кілька разів, він осягав закон і вже його не порушував.

Та найбільше впливали на Біле Ікло суворі нотки в голосі хазяїна і його караюча рука. Біле Ікло настільки любив свого білого бога, що його суворість дошкуляла більше, ніж побої Сірого Бобра чи навіть Красунчика Сміта. Від тих жорстоких побоїв потерпало тіло, але гордий незламний дух Білого Ікла протестував і перемагав. Від Скотта Білому Іклу часом перепадало, але його удари хоч і не завдавали болю, та допікали набагато дужче. Хазяїн виявляв своє невдоволення Білому Іклу й цим уражав його в саме серце.

Білому Іклу не так уже й часто перепадало від хазяїна. Достатньо було одного слова, щоб пес уторопав, правильно він поводиться чи ні, тож до тембру та й самого голосу він пристосовував свою поведінку і вчинки. Цей голос був йому компасом, що вказував шлях, компасом, що допомагав йому орієнтуватися в новому краї й у новому житті.

На Півночі єдиною прирученою твариною був собака. Всі інші жили на волі й були законною здобиччю кожного собаки, якщо тільки він міг із нею впоратися. Колишній досвід залишився доброю наукою для Білого Ікла, він часто полював і добре знав закон здобичі. Йому й на думку не спадало, що на Півдні може бути інакше. Але вже з перших днів проживання в долині Санта-Клара він переконався в цьому. Якось, гуляючи раненько біля будинку, він вискочив із-за рогу й наткнувся на курку, що втекла, мабуть, із курника. Зазвичай вигляд здобичі викликає апетит і зрозуміло, що Білому Іклу захотілося її з’їсти. Блискавичний стрибок, розпачливий курячий зойк та й по всьому. Курка була сита, вгодована й ніжна на смак. Біле Ікло облизався й вирішив, що йому трапилася незлецька здобич. Того ж дня він набрів біля стайні ще на одну блудну курку. На її відчайдушний галас прибіг конюх. Не знаючи вдачі Білого Ікла, він захопив із собою для відлякування тоненький батіжок. Після першого ж удару Біле Ікло облишив курку й кинувся на людину. Його можна було зупинити києм, а не батіжком. Другий удар, що зустрів його на середині стрибка, він прийняв мовчки, навіть не здригнувшись від болю. Конюх скрикнув і заточився од стрибка, що вдарив його просто в груди, а тоді випустив з рук батіжка і схопився за шию. Вмить його рука була розпанахана від ліктя аж до самої п’ясті.

Конюх страшенно перелякався. Його приголомшила не стільки лють Білого Ікла, скільки те, що він кинувся мовчки, не загавкавши, не загарчавши. Захищаючи лице й шию закривавленою рукою, конюх відступав до стайні. Непереливки було б чоловікові, аби не з’явилася Коллі й не врятувала його, як колись урятувала Діка. Вона, мов скажена, налетіла на Біле Ікло. Коллі таки краще знала вовка, ніж легковірні люди, її підозри справдилися: це грабіжник! Він знову взявся до свого! Він невиправний!

Конюх утік на стайню, а Біле Ікло відступав перед люто вишкіреними зубами Коллі, то кружляючи навколо неї, то підставляючи під її укуси як не одне, то інше плече. Але Коллі продовжувала запеклий наступ, не обмежуючись цього разу звичайним покаранням. Вона настільки розійшлася в своїй несамовитій люті й невблаганному шаленстві, що врешті-решт Біле Ікло, забувши про свою гідність, дременув у поле.

— Він не буде полювати на курей, — сказав хазяїн, — але спочатку мені треба застукати його на гарячому.

За два дні така нагода трапилась та ще й поважніша, ніж сподівався господар. Біле Ікло пильно придивлявся до курника і його мешканців. Увечері, коли кури посідали на сідало, він виліз на купу недавно привезених колод, стрибнув звідтіля на дах курника, переліз через його гребінь і плигнув у загороду. За мить він був у курнику, де й почалося убивство.

Вранці, коли хазяїн вийшов на веранду, він очам своїм не повірив: конюх розклав на траві в один ряд п’ятдесят білих леггорнів.[6] Скоттові перехопило подих — спочатку від подиву, потім від захвату. Він аж тихенько присвиснув. Перед його очима постав також і Біле Ікло, що не виявляв жодних ознак занепокоєння чи ніяковості, а надто усвідомлення власної провини. Навпаки, він тримався дуже гордовито, певний, що вчинив щось дуже гарне й варте похвали. Подумавши про неприємне завдання, яке він повинен зараз виконати, хазяїн стиснув губи й різко заговорив з безтурботно настроєним злочинцем. У його голосі — голосі бога — чувся гнів. Більш того: хазяїн тицьнув Біле Ікло носом у зарізаних курей і вдарив його кулаком.

З тих пір Біле Ікло вже не робив нападів на курник. Кури охоронялися законом, і Біле Ікло зрозумів це. Незабаром хазяїн взяв його із собою на пташиний двір. Допіру живий птах промайнув мало не під самим носом Білого Ікла, він хотів було стрибнути. Зупинив його хазяїнів голос. Це був цілком природний порух, але голос його пана звелів йому зупинитися й він слухняно скорився. Вони пробули на пташиному дворі з півгодини. І щоразу, коли Біле Ікло, піддаючись інстинкту, кидався за птахом, голос хазяїна зупиняв його. У такий спосіб він засвоїв ще один закон і відразу, не виходячи із цього пташиного царства, навчився не звертати на курей увагу.

— Такі мисливці на курей непоправні, — сумно похитуючи головою, сказав за сніданком суддя Скотт, коли син розповів йому про урок для Білого Ікла. — Раз він уже внадився до курника й скуштував крові… — Суддя знову похитав головою.

Але Відон Скотт не погоджувався з батьком.

— Знаєте, що я зроблю? — сказав він нарешті. — Я замкну Біле Ікло в курнику на цілий день.

— Що ж буде з курми?! — запротестував батько.

— Більш того, — продовжував син, — за кожну задушену курку я плачу по долару золотом.

— На тата теж треба накласти якусь виру, — втрутилася Бет.

Сестра підтримала її, і всі, хто сидів за столом, хором схвалили цю пропозицію. Суддя не став заперечувати.

— Добре! — Відон Скотт на хвилину задумався. — Якщо до кінця дня Біле Ікло не зачепить жодної курки, за кожні десять хвилин, проведені ним у курятнику, ви скажете йому абсолютно серйозним і урочистим голосом, як у суді під час виголошення вироку: «Біле Ікло, ти розумніший, ніж я думав».

Вибравши такі місця, де їх не було видно, всі члени родини приготувалися спостерігати за подіями. Але на них чекало велике розчарування. Допіру хазяїн пішов, Біле Ікло уклався й заснув. Потім прокинувся й підійшов до корита напитися. На курей він не звертав ніякісінької уваги — вони для нього не існували. О четвертій годині він стрибнув із розгону на дах курника, зіскочив додолу й повагом побіг до будинку. Він засвоїв новий закон. І суддя Скотт, на превелике задоволення всієї родини, що зібралася на веранді, урочисто виголосив шістнадцять разів підряд: «Біле Ікло, ти розумніший, ніж я думав».

Але різноманіття законів дуже часто збивало Біле Ікло з пантелику й він потрапляв у немилість. Зрештою він твердо затямив собі, що не можна чіпати й курей, що належать іншим богам. Те ж саме стосувалося й котів, кроликів та індичок. Чесно кажучи, після першого знайомства з цим законом у нього склалося враження, що всі живі істоти недоторканні. Перепелиці спурхували на лузі з-під самого його носа й летіли собі. Біле Ікло тремтів усім тілом, але все-таки гамував свої інстинктивні бажання схопити птаха. Він корився волі богів.

Але одного разу йому довелося побачити, як Дік сполохав зайця на луках. Хазяїн теж бачив це й не тільки не втручався, але навіть заохочував Біле Ікло приєднатися до погоні. У такий спосіб Біле Ікло довідався, що новий закон не поширюється на зайців, і зрештою засвоїв його. А зі свійськими тваринами треба жити у мирі. Якщо дружба з ними не ладнається, то принаймні треба підтримувати нейтралітет. Але інші тварини — білки, перепели і зайці, що не порвали зв’язку з лісовою глухоманню й не підкорилися людині, — законна здобич кожного собаки. Боги захищали тільки свійських тварин і не дозволяли їм ворогувати між собою. Боги владарювали над життям і смертю своїх підданців і ревно оберігали цю владу.

Життя в Сієрра-Вісті було не таке просте, як на Півночі. Цивілізація жадала від Білого Ікла, щоб він володів собою, міг стримувати свої поривання, був вольовим і врівноваженим, і щоб та сила волі була непомітною, мов павутинка, і водночас твердішою, ніж криця. Життя тут мало тисячу облич, і Біле Ікло мусив на це зважати. Коли йому доводилося бігти слідком за хазяйською коляскою по місту Сан-Хосе або чекати хазяїна на вулиці, життя текло повз нього глибоким, неосяжним потоком, безперестанку вимагаючи миттєвого пристосування до своїх законів і майже завжди змушувало його гамувати в собі усі природні інстинкти.

У місті він бачив м’ясні крамниці, в яких просто перед носом висіло м’ясо, але чіпати його не дозволялося. У будинках, куди заходив хазяїн, були коти, яким теж треба було дати спокій. Собаки зустрічалися на кожному кроці, але й ними треба було нехтувати, хоч вони й гарчали на нього. Крім того, він привертав до себе увагу безлічі людей, що снували по тротуарах. Люди зупинялися, показували на нього одне одному, розглядали його з усіх боків, балакали до нього і, що було найгірше, торкалися його й навіть гладили руками. Доводилося терпіти дотик чужих рук, але терпінням Біле Ікло уже встиг запастися. Він зумів навіть перебороти свою незграбність та сором’язливість, і з належною гідністю сприймав усі знаки уваги, якими наділяли його незнайомі боги. Він поблажливо відповідав на їхні пестощі. Проте завжди в Білому Іклі було щось таке, що не допускало великого панібратства, і люди, поплескавши його по голові, йшли собі далі, задоволені й горді своєю сміливістю.

Але Білому Іклу не завжди вдавалося так легко відбутися. Коли хазяйська бричка проїжджала передмістями Сан-Хосе, юрба хлопчаків, що траплялися на шляху, шпурляла в нього камінцями. Біле Ікло не смів погнатися за ними й провчити як треба. Йому доводилося гамувати в собі інстинкт самозбереження, й він поволеньки ставав прирученим, цивілізованим собакою.

Проте й собака, хоч він і не знав, що таке безпристрасність і чесність, як і кожна жива істота, мав почуття справедливості. Тому Білому Іклу найважче було примиритися з тим, що йому не дозволяють захищатися від цих хлопчаків. Він забув, що договір, укладений між ним і богами, зобов’язував останніх піклуватися про нього й охороняти його. Зате хазяїн про це не забував і якось, вискочивши з коляски, добряче провчив бешкетників батогом. Після цього вони ніколи не кидалися камінцями, а Біле Ікло все зрозумів і був дуже задоволений.

Незабаром із Білим Іклом трапилася ще одна подібна пригода. Біля салуна, повз який він пробігав дорогою до міста, завжди вешталося троє псів, що взяли за звичку кидатися на нього. Знаючи, чим закінчуються всі сутички Білого Ікла з собаками, хазяїн весь час утовкмачував йому, що битися забороняється, що гризтися з собаками не можна. Біле Ікло добре засвоїв цей закон і, пробігаючи повз салун на перехресті, тяжко страждав. Правда, його хиже гарчання утримувало собак на певній відстані, але вони постійно його переслідували — бігли за ним, дзявоніли, гарчали, гавкали й усіляко дошкуляли. Так тривало досить довго. Відвідувачі салуна під’юджували собак проти Білого Ікла, а то й узагалі відверто нацькували їх на нього. Тоді хазяїн зупинив коней.

— Візьми їх! — сказав він Білому Іклу.

Біле Ікло не повірив власним вухам. Він подивився на хазяїна, потім на собак і знов кинув допитливий і тривожний погляд на нього.

Скотт кивнув.

— Візьми їх, друже! Покажи-но їм!

Біле Ікло більше не вагався. Він обернувся й мовчки кинувся на ворогів. Його зустріло троє псів заразом. Та вмить усе перемішалось, чути було тільки виття, гарчання й клацання зубів. Знялася хмара куряви, зовсім укрила поле бою. За кілька хвилин двоє псів уже конали на дорозі, а третій чимдуж тікав. Перескочивши через рів і огорожу, він побіг у поле, а Біле Ікло гнався за ним, як справжній вовк, швидко й безгучно, ледь торкаючись землі. Серед поля він наздогнав його й загриз.

Це потрійне вбивство поклало край усім прикрощам Білого Ікла з собаками. Слава про нього розійшлася долиною, і люди самі почали стежити за тим, щоб їхні собаки не чіпали вовка-бійця.

Біле Ікло (Збірник)

Розділ четвертий

Голос крові


Біле Ікло (Збірник)

Один по одному збігали місяці. Їжі на Півдні було досхочу, Біле Ікло нічим не був обтяжений, бо від нього не вимагали ніякої роботи; він набрав тіла, розкошував і був щасливий. Та й у його житті настав полудень. Людська ласка зігрівала його, як сонце, й він розцвітав, немов рослина на доброму ґрунті.

Проте він був не такий, як усі інші собаки. Ця різниця відчувалася у всьому. Він краще, ніж його побратими, знав закони й пильніше дотримував їх. Та відчувалося й інше — зачаєна хижість Білого Ікла. Дика Земля міцно тримала його у своїй владі, а вовк в ньому заснув лише на часину.

Біле Ікло не приятелював із собаками. Він завжди жив самотою й хотів надалі триматися осторонь своїх побратимів. З перших років свого життя, затьмарених ворожнечею з Ліп-Ліпом і зграєю цуценят, за всі ті місяці, які йому довелося пережити в полоні у Красунчика Сміта, Біле Ікло зненавидів собак. Природний перебіг його життя мимоволі змінив випадок, тож відірваний від свого роду-племені, він прихилився до людини, мимохіть віддалившись від своїх родичів.

Крім того, на Півдні собаки ставилися до Білого Ікла недовірливо: він будив у них інстинктивний страх перед Дикою Землею, і вони зустрічали його гавкотом та гарчанням, у якому чулася ненависть. Він же, зі свого боку, зрозумів, що кусати їх зовсім необов’язково. Вишкірені ікла, гнівно тремтячі губи й зморщений ніс зупиняли будь-якого незадоволеного собаку, він умить нишкнув і сідав на задні лапи.

Але життя послало Білому Іклу ще одне цікаве випробування, і цим випробуванням була Коллі. Вівчарка не давала йому й хвилини спокою. Вона корилася законові не так беззастережно, як Біле Ікло, і, попри всі намагання господаря, не хотіла затоваришувати з вовком. Її люте істеричне гарчання невідступно переслідувало Біле Ікло: Коллі не могла подарувати йому загризених курей і була певна, що всі його наміри лихі. Вона вважала його злочинцем навіть тоді, коли не мала для цього ніяких підстав. Коллі отруювала Білому Іклу існування, переслідуючи його повсякчас, сновигала услід за ним, як полісмен, і варто було йому хоч випадково кинути оком на голуба або курку, як вівчарка починала казитися, шаленіла й гавкала, мов навіжена. Біле Ікло мав один спосіб скараскатися її: він просто лягав на землю, опускав голову на передні лапи й удавав, що спить. Тоді вона, розгубившись, відразу замовкала.

За винятком прикрощів із Коллі, все інше в його новому житті йшло гладенько. Біле Ікло навчився стримувати себе, твердо засвоїв закони. У його характері з’явилися позитивні риси. Він став поважним і спокійним, по-філософському терплячим. Ворожого оточення вже не існувало, небезпека, страждання й смерть уже не чигали на нього звідусіль. Із плином часу навіть невідоме вже не викликало в ньому жаху. Життя було тепер спокійне й легке. Воно текло рівною тихоплинною річечкою, і ні страх, ні ворожнеча не порушували того плину.

Білому Іклу бракувало снігу, але сам він цього не розумів. «Як затяглося літо!» — ймовірно, подумав би він. Потреба в снігу була якоюсь неясною, несвідомою. Точнісінько так, як у літні спекотні дні, коли він потерпав від безжального сонця, в ньому прокидалася туга за Північчю. Але ця туга виявлялася тільки занепокоєнням, причин якого і сам він не знав, якоюсь непоясненною тривогою й передчуттям чогось незнаного досі.

Біле Ікло ніколи не був експансивним. Він притискався головою до хазяїна, ласкаво гарчав і тільки такими способами виражав свою любов. Одначе згодом він відкрив ще один спосіб. Він же не міг залишатися байдужим, коли боги сміялися. Сміх доводив його до сказу, змушував шаленіти з люті. Але на хазяїна Біле Ікло не міг сердитися, і, коли той почав одного разу добродушно жартувати й глузувати з нього, він розгубився. Давня злість зануртувала в ньому, але цього разу їй протистояла любов. Сердитися він не міг, та щось же він мав робити? Спершу він прибрав поважного вигляду, але хазяїн ще дужче засміявся, і що більше він проймався поважністю, то дужче сміявся хазяїн. Зрештою Біле Ікло не витримав. Щелепи його розтулилися, верхня губа здригнулася й піднялася вгору, оголивши зуби, і в очах заграв лукавий вогник, сповнений радше любові, ніж гумору. Біле Ікло навчився сміятися.

Також він навчився гратися з хазяїном: дозволяв себе валити з ніг, перекидати на спину, качати по траві й витворяти з собою всякі жарти, а сам при цьому вдавав, ніби гнівається, наїжачувався, сердито гарчав і так хижо клацав у повітрі зубами, наче справді мав найчорніші наміри. Але він ніколи не захоплювався надміру, і хоч його зуби клацали, та жодного разу не зачепили Скотта. Зазвичай наприкінці такої метушні, коли удари й стусани, клацання зубів і гарчання ставали щонайлютішими, вони обоє раптово відскакували в різні боки, зупинялися й перезиралися якусь хвилину. А тоді так само раптово, як ото сонце проглядає над розбурханим морем, починали сміятися. Гр а закінчувалася тим, що хазяїн обіймав Біле Ікло за шию, а той заводив свою ніжну воркотливу любовну пісню.

Та нікому іншому він не дозволяв так із собою гратися. Втім, ніхто й не наважився б підступитися до Білого Ікла. Він не допускав цього. Варто було комусь іншому зазіхнути на його почуття власної гідності, як загрозливе гарчання й настовбурчена щетина загривка відбивали в цього сміливця бажання підходити, а з ним пропадало вмить і бажання гратися. Хоч Біле Ікло дозволяв таке своєму хазяїнові, то це не означало, що він розкидається своєю любов’ю направо і наліво, як звичайнісінький пес, що ладен гратися з ким завгодно. Він любив тільки одну людину й відмовлявся розмінювати свою любов.

Відон Скотт часто їздив верхи, і Біле Ікло вважав своїм найпершим обов’язком супроводжувати його в таких прогулянках. На Півночі він виявляв свою вірність і відданість людині, працюючи задля неї в упряжі, але на Півдні ніхто не їздив на нартах і собаки не носили на спинах вантажу. Тому Біле Ікло завжди був при хазяїні — він біг за конем, на якому їхав верхи Відон Скотт. Він міг невтомно бігти так хоч цілий день. Часом він пробігав п’ятдесят миль, та не втомлювався — так само жваво, без найменшої напруги мчав і мчав своїм рівним вовчим клусом поперед коня.

Завдяки цим прогулянкам Біле Ікло навчився ще одного способу вираження своїх почуттів. Цікаво, що він скористався ним двічі за все своє життя. Уперше це трапилося, коли Відон Скотт домагався від свого баского породистого коня, щоб він дозволяв йому відкривати й закривати хвіртку, не вилазячи з сідла. Раз за разом він під’їжджав до хвіртки, намагаючись закрити її за собою, але кінь злякано задкував назад, сахався убік. Він нервував дедалі дужче, здіймався на диби, а коли хазяїн острогами примусив опустити передні ноги, починав хвицатися задніми. Біле Ікло стежив за тим, що коїлося у нього перед очима, з дедалі більшим занепокоєнням, аж врешті не витримав, підскочив до коня й сердито та погрозливо загавкав на нього.

Після випадку з конем він часто намагався гавкати, і хазяїн заохочував його спроби, але зробити це йому вдалося ще тільки раз, причому хазяїна в той час не було поблизу. Приводом до цього послужили наступні події: хазяїн мчав верхи через поле, аж раптом кінь сахнувся вбік, злякавшись зайця, що вискочив з-під самих його копит, спіткнувся, і хазяїн вилетів із сідла, упав і зламав ногу. Біле Ікло розлютився й хотів учепитися в горло винуватого коня, але хазяїн зупинив його.

— Додому! Ану додому! — наказав він, упевнившись, що нога зламана.

Біле Ікло не хотів покидати хазяїна. Відон Скотт хотів було написати записку, але не знайшов у кишенях ні олівця, ні паперу. Тоді він знову наказав Білому Іклу бігти додому.

Біле Ікло тужливо подивився на нього, відбіг трохи, потім вернувся й тихенько заскімлив. Хазяїн заговорив до нього лагідно, але серйозно. Біле Ікло насторожив вуха й напружено вслухався у слова.

— Нічого страшного, друже! Тільки біжи додому, — говорив Відон Скотт. — Біжи й скажи їм, що сталося. Ну, біжи швидше, вовче! Марш додому! Додому, вовче, додому!

Біле Ікло знав слово «додому» й, не розуміючи інших слів, усе-таки здогадався, про що говорить хазяїн. Він повернувся й знехотя побіг через поле. Потім зупинився й нерішуче подивився назад.

— Додому! — пролунав строгий наказ, і цього разу Біле Ікло скорився.

Коли він підбіг до будинку, родина сиділа на веранді й тішилася вечірньою прохолодою. Біле Ікло був весь у куряві й важко дихав.

— Відон повернувся, — сказала мати Скотта.

Діти зустріли Біле Ікло радісними вигуками й кинулися йому назустріч. Він вислизнув від них у далекий кінець веранди, але маленький Відон і Мод загнали його в кут між гойдалкою й поручнями. Він загарчав, намагаючись вирватися на волю. Дружина Скотта злякано подивилася в той бік.

— Я постійно боюся за дітей, коли вони крутяться біля нього, — сказала вона. — Мені здається, що колись він таки кинеться на них.

Біле Ікло з гнівним гарчанням вискочив із кутка, зваливши з ніг обох дітей. Мати підкликала їх до себе й почала втішати й казати, що не треба докучати собаці.

— Вовк завжди залишиться вовком, — зауважив суддя Скотт. — Йому не можна довіряти повністю.

— Та він же не зовсім і вовк, — заступилася Бет замість відсутнього брата.

— Це тільки Відон так думає, — заперечив суддя. — Він гадає, що у Білому Іклі є собача кров, але ж це тільки його припущення. А коли на нього глянути…

Суддя не закінчив фрази. Біле Ікло зупинився перед ним і загарчав.

— Пішов геть! На місце! — строго наказав суддя Скотт.

Біле Ікло повернулося до дружини хазяїна. Вона злякано скрикнула, коли він схопив її зубами за сукню й, потягнувши до себе, розірвав тонку тканину. Тепер уже всі звернули увагу на дивну поведінку Білого Ікла. Він стояв, високо звівши голову, і вдивлявся в обличчя людей. Горло його посмикувалося судомою, але не видавало ні звуку. Він силкувався якось висловити те, що рвалося в ньому назовні й не знаходило собі виходу.

— Чи не сказився він? — мовила мати Відона. — Я говорила, що наш клімат може зашкодити полярному собаці.

— Він хоче щось сказати! — вигукнула Бет.

У цю мить Біле Ікло здобувся на мову й вибухнув оглушливим гавкотом.

— Щось сталося з Відоном! — скрикнула його дружина.

Усі підхопилися з місця, а Б