Book: Калейдоскоп. В центре чужой Игры



Пешкова Наталья


Калейдоскоп. В центре чужой Игры. Общий файл.




Пешкова Н.Ю. Калейдоскоп. В центре чужой Игры.




Глава 1. Как Барбариска на шашлыки ездила.



Андрюха с Татьяной ушли за грибами. Казалось бы, что тут удивительного. Ну, подумаешь, май на дворе и корзинок нет. В конце концов, это их личное дело. А вот то, что искать их пришлось именно мне...


Что обычно делает народ первого мая? Точно, едет на шашлыки. А мы что, рыжие, что ли? Тоже решили поехать. Взяли все, что нужно, строго по списку:

-- мангал металлический прокопченный - 1шт.

-- пес болонистый громко-лающий - 1шт.

-- семья молодая начинающая (срок эксплуатации 1 месяц) - 1шт.

-- гитара с неприличными (так Андрюхина ведь!) картинками - 1шт.

-- Иван-да-Марья - 2 шт. (Иван -1шт., Марья - 1шт.)

-- детенок мелкий сопливый -1шт.

-- его игрушки - "полмашины, блин" шт.

-- шашлык - много кг

-- Андрюха с Танькой - по 1 шт.

-- то, без чего ни один шашлык не обходится - "бежать не придется" шт.

-- одна милая, очаровательная, добрая (и не надо меня под руку толкать, когда я список составляю!)... ладно, одна вредная... (ага, никто не смотрит!) но жутко симпатишная особа по имени Барбариска.


Что, еще не догадались кто это?!

Ну, я это, я! Борисова Лариса Витольдовна. Возраст тоже писать? А никому не скажете? Двадцать четыре! Не верите! Уууу, какие. Ладно, тридцать два. Рост метр семьдесят три сантиметра. Отличная фигурка... И ничего не вру! Вы просто не дочитали! Отличная фигурка от топ-моделей (килограмм на десять, ладно-ладно, на двадцать). А что, хорошего человека должно быть много! Русые волосы, хорошая прическа (ну, правда хорошая) - каре, недавно сделала. Глаза голубые, красивые, выразительные. Одного не хватает. Что?! Ну, Андрюха, ты - гад! Даже в мой дневник залез, ни на минуту отвлечься нельзя! Два их, два. И все вместе очень даже миленько выглядит. Да я, можно сказать, писаная красавица! А весы врут! И люди завидуют! А зеркало вообще, блин, кривое! Что?! Проще водопад заткнуть, чем мне рот? И ничего я не хвастаюсь, я описываю объективную реальность! Должны же люди знать, с кем общаются!

Ну, вот... ручку отобрал... и черт с тобой, у меня карандаш есть!

Что значит, бросай дневник? Андрюш, ты же сам просил рассказать про мои приключения. Вот и пишу. Лучше так рассказывать? Все да побыстрее? А своими глазами увидеть хочешь? Тогда пошли. Садись. Надеюсь, он меня не прибьет. А была - ни была!

Чем все закончится? Ишь, какой любопытный! А вот не скажу! Нет, я-то уже знаю, что, почему и как, для меня это все уже произошло, а вот другая я, которая только на шашлыки собирается, еще ничего не знает. Не будем ей мешать. Вот дойдешь вместе с ней до конца этой истории, тогда и узнаешь! Включаю. Смотри.

Вот уже неделю у нас стоит восхитительно теплая погода. Обычно она нас редко балует, а тут как подарок к приближающемуся празднику. Весеннее яркое солнце жарит совсем не по-уральски, заставляя народ снимать с себя все лишнее. Намерзнувшиеся за зиму деревья и кустарники, уверенные, что уже наступило лето, радостно тянут вверх свежие молодые листочки. А малышня вместо того, чтобы на уроке слушать мои объяснения и решать задачи, любуется в окно и пускает солнечных зайчиков. Да мне и самой, если честно, уже в отпуск хочется. Так почему бы не воспользоваться моментом и не устроить себе небольшой отдых? А то ведь у нас температура как скакнет от плюс двадцати до минус двадцати, и глазом моргнуть не успеешь!

Все, решено - едем на озеро! Осталось только ребят обзвонить и сообщить об этом. Думаю, особых возражений не будет. В конце концов, сами виноваты - не надо было меня бессменным организатором назначать! А то заладили: мне, видишь ли, как генеральской дочке сам бог велел командовать. Нет, ну я разве против? Но одно дело солдатами командовать, а совсем другое мою безответственную банду на какое-то путное дело сподвигнуть. Разве что только на Андрея и можно положиться - он человек военный, ответственный, даже серьезный (ну, большую часть времени!). Танюша у нас девушка добрая, отзывчивая, веселая, но жутко рассеянная, вполне может забыть о порученном задании. Она, кстати, тоже учительница, но не начальных классов, а биологии. У Чернецовых только-только медовый месяц закончился, так что свадебный ветер еще вовсю гуляет в их головах. Какие из них помощники? Что уж про Ивана с Марьей говорить? Они художники, люди творческие. Так что все самой, все самой.


Возмущенная трель будильника вырвала меня из сладкого сна. Восемь утра?! Мама дорогая! Я что, с ума сошла в выходной так рано вставать? Ах да, сегодня ж первое мая и культурно-массовое мероприятие.

Не успела я собраться, как в комнату влетел веселый ураган в лице моего друга Андрея и, прихватив меня и мою сумку, помчался на встречу с ребятами. Буквально минут через двадцать наш форд тормознул около дома Татьяны. Стройная симпатичная блондинка прыгнула на первое сиденье рядом со своим женихом, погладила короткий ежик его светлых волос и ласково чмокнула в щеку:

- Привет, мой герой! Барбарисик, привет!

- Привет, Танюш! - улыбнулась я, радуясь подруге и новому замечательному дню.

Солнце призывно подмигивало нам с высоты, намекая, что не мешает поторопиться, ведь мест на пляжах куда как меньше, чем желающих там отдохнуть.

На небольшой парковке, с трудом уместившейся на маленьком, некогда свободном, пространстве между девятиэтажками и забором старого запущенного стадиона, нас уже ждали. Иван как раз закончил упихивать все "самое необходимое" в багажник своей новенькой лады приоры. Андрюха прихватил пару сумок, бросив их к себе в машину.

Обнявшись и расцеловавшись с друзьями, мы быстренько сели в машины. Ну как быстренько... если не считать, что мы минут пятнадцать сначала вместе с собакой ловили Костика. Это сынок Иван-да-Марьинский: четыре года, а бегает - спринтеры отдыхают! Потом вместе с Костиком гонялись за Рексом (ага, самое имя для болонки!). А так, нет, не долго. Даже Чернецовы, устав нас ждать на соседней улице, объявились, резонно полагая, что задержка произошла именно на этом этапе.

- Уф, - фыркнула я, останавливаясь. - Да что ж эта мелочь пузатая так носится? Энерджайзер, блин! Терпеть не могу маленьких детей!

- Не наговаривай на себя, - обняла меня за плечи Танюша. - Дети это здорово! Знаешь, как я рада, что у меня Вадик есть.

- А чего твой спиногрыз с нами не поехал?

- У них там сегодня в сети какое-то страшно важное соревнование.

- Что, - хмыкнула я, - не всех монстров еще замочил?

- Нет, - рассмеялась в ответ подруга, - там этих чудовищ еще и на твоих наследников хватит. Вот заведешь своего...

- Э нет, - я решительно перебила эти намеки, - такого счастья мне не надо!

- Зря ты из себя буку строишь, - покачала головой Таня, - мы ж все равно знаем, что в душе ты добрая.

- Ага, - хихикнул Андрей, присоединяясь к нам, - только где-то глубоко-глубоко!

- И ничего не глубоко! - женщина отвесила ему легкий подзатыльник. - Это даже ее первоклашки понимают. Я тут слышала, как они учителей обсуждали. Так один Барбарискин ученик, знаешь, что ответил на заявление: "Так ваша Лариска тоже орет, не хуже нашей Светки"? Он сказал: "А ей можно, она любя!" Вот. А ты говоришь, глубоко!

Вскоре вернулись Иван с Костиком и Мария с Рексом под мышкой. Песик восторженно тявкал, пытаясь поймать мелькающий перед его носом большой желтый бант, вплетенный в длинную черную косу Маришки, а мелкий обиженно ныл на руках у отца. Уговорить Костика залезть в машину удалось только обещанием сделать из него великого чародея. С волшебными словами "да куда ж эта зараза запропастилась!", тьфу, "сим-салабим", конечно же, я жестом заправского фокусника извлекла из недр сумки старенький детский калейдоскоп. Любимая игрушка моего детства, ставшая талисманом. Удачу она, может быть, и не приносила, но настроение поднимала на раз: стоило поднять синюю потертую трубку к свету, как перед глазами оживали сказочные цветы. Игрушка была торжественно вручена Машкиному спиногрызу со строгим указанием обязательно произносить волшебные слова, только про себя, а то не сработает!

Ух ты! А все ж таки мой талисман удачу приносит: мальчишка наконец-то заткнулся и соизволил сесть в машину. Хм, еще и часа не прошло, как мы поехали.


Красиво у нас: леса кругом, озера... Подальше от города отъехал, как в другой мир попал - чистый, нетронутый. Черт! И здесь тронули! Бутылки, мусор... Руки б таким оборвать! Ладно, не будем о грустном. Вдруг люди еще научатся убирать за собой. Что? Это фантастика? Ну, так и это не публицистический рассказ. Значит, научатся!

За окном машины мелькали высокие сосны, разлапистые ели, хвастались своим ярким нарядом стройные березки. В салоне играла тихая музыка. Хорошо-то как: ветер в лицо, солнышко, облака плывут...

Я прижалась к стеклу, любуясь окружающим пейзажем, но мысли упорно возвращали меня к предложению Игоря. Неделю назад, как раз перед отбытием на корабль, он привычно предложил мне выйти за него замуж. А я также привычно отказалась - Игорек очень хочет детей, а вот я возню с малышами терпеть не могу, да и вообще мелких детей не очень-то жалую. Но по иронии судьбы работаю в начальной школе. Хотя причем тут судьба, просто мой папочка, совершенно не обращая внимания на современные реалии, считает, что учитель - это профессия благородная, и все такое. Вот и работаю. С папочкой не поспоришь. Папочка у нас генерал - сказал, как отрезал! Нет, мне в принципе в школе нравится, особенно после того, как генерал Борисов пришел на одно родительское собрание, посмотрел-послушал, потом взял и выступил - с тех пор проблем ни с детьми, ни с их мамочками и другими родичами у меня нет. А вот у Таньки...

Стоп. А чего это мне всякие размышления в голову лезут в такой чудесный день? Не иначе Танюшкины слова их навеяли. Нет, хватит! У нас по плану шашлыки, пикник, отдых! Так что, как говорила незабвенная Скарлетт, не буду я сейчас об этом думать, подумаю об этом потом, когда первомайские праздники кончатся.


Доехали без приключений. Место нашли высший класс: лес, озеро, поляна, солнце, чистый воздух, клещи, толпа народу - самое то для опытного шашлыковода! Мужчины мангал установили, уголек насыпали. Шашлычки жарятся, солнышко припекает. А раз мы дамы, то нам и позагорать можно, пока мужчины у огня колдуют. Благодать!

Тут Андрюха с Танюшкой в лес по грибы собрались, даже нож для конспирации взяли. Не удивительно, что так долго ищут - сезон ведь, как-никак. У нас уже и шашлык уже готов, а этих баранов... грибников, я хотела сказать, все еще нет. Иди теперь за ними...

Эй, а почему я? Я делом занята! Важным! Проверяю эффект воздействия солнечной радиации на организм человека. И вообще, я боюсь - там клещи! Отличный совет, ничего не скажешь: "Парео одень, оно у тебя ядовито-красное, всех клещей перепугаешь!" А если они, чтоб не страшно было, целой толпой на меня кинутся? Вот назло сейчас так и пойду! У, злыдни, посылают бедную девушку в темный лес. Ладно, хоть пиво с собой возьму.


- Эй, Андрей, Таня! - что есть силы закричала я, пробравшись сквозь кустарник и углубившись в лес.

Никакого ответа, тишина. Лишь деревья раскинули наверху свои колючие лапы, пряча от меня солнце, и шепчутся насмешливо, наблюдая за несчастной девушкой, посланной в лес злой... общественностью. И вот бреду я одна-одинешенька. Если не считать разной лесной мелочи, что трещит в густых ветвях да шуршит в хвое. А больше никого. Скучно... Сосны, сосны, сосны... о, елка - уже разнообразие! Запах-то какой, обожаю хвойный запах.

Брр, а в тени-то прохладно. Я зябко поежилась, пытаясь плотнее закутаться. И кому, спрашивается, назло я в этой красной тряпке поперлась? Хорошо хоть кроссовки одела, а то б даже идти не смогла.

Ой, солнышко! Я запрыгнула в яркое прогретое местечко, огляделась. Все тоже самое - сосны, шишки, колесо старое валяется, ребят нет.

- Ау, Танюха, где вы?!

И чего их в лес понесло? Гуляли бы себе по берегу озера. Там, правда, народ, но зато деревьев мало и тепло, вот что главное! Я с тоской оглянулась туда, откуда еще доносились отзвуки цивилизации. Далеко, так и заблудиться недолго.

- Танька, Андрей! Ау! Вы где? Бросайте ваши грибы! Шашлык готов!

Может, я не там ищу? Я прошла еще немного вперед, заметив в хвое что-то блестящее. Ага, проверим. А вдруг клад? Блин, это просто перочинный нож. Ой, это ж Андрюхин нож, с яркой сине-зеленой вставкой. Потерял, наверное. Ага, правильной дорогой идем, товарищи!


Та-а-ак, а это что такое?! В глазах двоится? Зажмуриваемся, открываем. Двоится, блин! Да еще странно так... Обычно как, ну, при определенном количестве определенных градусов: было одно дерево, стало - два, был один палец, стало - три... и далее по списку. Хотя я это только в теории знаю, за тридцать лет ни разу до такой степени не напивалась. Да и сегодня только пива бутылочку приговорила, и ту не до конца. А перед глазами почему-то все плывет: марево - не марево, дымка - не дымка, не пойму.

А ведь деревьев действительно стало больше. Господа алкоголики-тунеядцы, подскажите, когда двоится, деревья одинаковые должны быть, да? Ой, мама, а эти почему разные... еще и призрачные...ууууууууу.

Так, Барбариска, успокойся! Тебе здесь только Бермудского треугольника местного разлива не хватает!

Чувство нереальности усилилось, когда лишние деревья начали обретать материальность. Я осторожно попятилась, но сбежать уже не успела. Накрыло меня основательно: изнутри так распирает, причем в самом прямом, физическом смысле, что и пискнуть не можешь. Будто в твое тело кроме тебя еще кто-то влез, как в трамвае в час пик. И каждая твоя клеточка отчаянно пихается, пытаясь отвоевать хоть чуточку свободного места. Ощущения премерзкие, доложу я вам! Кто не верит, прошу в трамвай. Что? Он уже забит доверху, ни вздохнуть, ни п.. повернуться? Все равно влезайте! Вы внутри? Ага, хорошо. Теперь заталкиваем туда еще столько же народу. И не возмущайтесь! Так, еще сверху десяточком человек утрамбовываем! Ну что? Как ощущения? Теперь вы меня поняли?

Ну что, воспользуемся опытом трамвайных поединков - к счастью, он у меня большой благодаря папулиному запрету на покупку машины. Я отчаянно рванулась в сторону и с трудом, но все-таки выбралась. Сильное давление пропало, но вместе с ним, вежливо попрощавшись, ушло и сознание. Только в голове напоследок мелькнуло: "Это что же мне в пиво намешали?"


Сознание из своей норки возвращаться упрямо не хотело, несмотря на все требования организма. Но тому упорства не занимать (ну, так весь в хозяйку!), таки нашел эту вредину, сознание, то бишь, и на свет божий выволок.

-Уй-е! - успела пискнуть я, бросаясь к ближайшим кустам.

Пришедшую мысль, что кустов то здесь и не стояло, запихала поглубже, ибо не фиг меня от важного дела отвлекать. Выворачивало меня долго. В перерывах между приступами, удерживая ладонями гудящую голову, я умудрилась немного оглядеться. Совсем рядом со мной березка. С одного края полянки растянулся, шелестя листиками, густой кустарник, с другой стороны - несколько пушистых елочек. За ними сплошной стеной высятся кроны других деревьев. Каких? А я знаю? Что я вам, ботаник, что ли! Вот Таньку найдем, спросим! Справа - овраг или яма, слева опять деревья, в просвете дорога виднеется. И оттуда же легкое журчание слышится, видимо, ручей или река... Не важно, главное, там ВОДА! ХОЧУ!

Только сил встать и идти туда просто нет. С трудом подтянула к себе пиво. Дааа, полоскать рот пивом, еще то удовольствие!

Спазмы наконец закончились, и я сумела отползти от кустов и привалиться спиной к березке. Хорошо-то как! Самочувствие на удивление быстро улучшалось, даже мерзкий вкус во рту пропал. Я блаженно закрыла глаза, совершенно не обращая внимания на тот факт, что после таких приступов хорошо не бывает, хоть какие-то последствия должны остаться.


К сожалению, наглое сознание не позволило мне долго разлеживаться, возмущенно завопив:

~ Какая еще береза?! И кустов тут никаких не было!! Елок, кстати, тоже! Сосновый бор как-никак! А под ногами шишки были, ежели кто не помнит, а не трава вовсе!

Мои глаза тут же испуганно распахнулись. А ведь этот умник прав: сейчас вокруг совсем не та местность, что несколько минут назад. Мама дорогая! Я принялась заполошно оглядываться. С тихим воем начала накатывать паника, смело поднял голову страх, пытаясь захватить меня полностью. И одиночество решило выбраться из своей норы.

~ Так, ты мне это брось! - прикрикнул рассудок. - Лучше подумай, разве "белочка" появляется после полбутылки "Клинского"?

- Ну, это смотря, какая бутылка! - привычно отозвалась я.

Действительно, выпила я немного, а итог - здравствуй, милая "белочка!" И марево какое-то, и лес незнакомый вокруг, и сознание вдруг болтать стало, почем зря... Не, у меня есть, конечно, привычка, сама с собой трепаться, но чтобы мне при этом отвечали, такого точно не было!

~ Ты просто меня раньше не слышала, - самодовольно прозвучало в голове.

- А сейчас почему слышу?

~ Предполагаю, что это воздействие магического фона планеты. В твоем... нашем мире его нет, вот ты и не слышала.

- Ты что уверен... уверено... слышь, умник, как к тебе обращаться-то?



~ Да так и обращайся - Умник!

- О! - засмеялась я. - От скромности ты точно не умрешь. Почему в мужском роде-то?

~ Все бабы - дуры! Я умный, значит, мужчина!

В ответ на слова раздалось негромкое хихиканье.

- Ежели ты такой умный, где ты был, когда я отца послушалась и в пединститут поступила?

~ Ну, я и говорю, дура! - фыркнул он.

Смешок повторился.

- Еще и ржет, паразит! - я с обидой поджала губы.

~ А это не я! - отозвался Умник.

- А кто?

~ А я знаю?! "Белочка" твоя, небось!

- "Белочка"? - возмущенно воскликнула я, а затем призадумалась.

Вдруг и правда "белочка"? Тогда этот бред легко объясняется. Только откуда?

Я закрыла глаза и прислушалась к себе - действительно, что-то непонятное: из середины груди словно нить протянулась, и за нее кто-то тянет.

- Умник, это ты? - спросила с надеждой.

~ Да сколько повторять можно? - гневно рявкнул тот. - Не я это!

А кто? Мало мне Умника, теперь еще что-то завелось.

- Эй, кто здесь? - наудачу крикнула я.

Ответа не последовало, но чье-то присутствие продолжало ощущаться весьма явственно, причем именно внутри, в груди (и не надо мне про Чужих рассказывать! я и так боюсь!). Я попыталась вжаться в широкий шершавый ствол, стать маленькой и незаметной. В пределах видимости никого не наблюдалось. А вот за кустами, похоже, кто-то сидел, но упорно молчал.

- Эй, отзовись!

Опять нет ответа. Зато добавилось ощущение физического дискомфорта: неуютно, прохладно, есть сильно хочется. И сильное чувство одиночества. А вот это точно не мое, так как благодаря болтовне с Умником я уже и переживать почти перестала.

~ А то! - самодовольно отозвался тот. - Твоя антрайя меня очень волнует. Поэтому стараюсь, отвлекаю, как могу!

- Что? Какая еще антрайя?

Умник слегка замешкался, а потом поспешно выпалил:

~ Ну и дырявая же у тебя память! Сама же в интернете читала!

- Что-то не припомню. И что оно значит?

~ Душевное равновесие. Сумасшедшая ты мне не нужна!

- А какая нужна, - с подозрением уточнила я, - и для чего?

~ На ужин хочу пригласить, - вдруг зло выпалил мой собеседник, - я ж злобный инопланетный монстр-пришелец, пожирающий чужие мозги! Довольна?

Он вздохнул и продолжил уже спокойнее:

- Сама подумай, что мне с тобой сумасшедшей-то делать. Я же твое сознание, вот и забочусь о тебе! Не у каждого психика легко переход в другой мир воспримет.

- Другой мир?! - изумленно округлила глаза я.

~ А ты в нашем мире много елок видела, на которых яблоки растут? - ехидный смешок в голове. - Или это делянка юных мичуринцев?

- Где?

~ А глазки раскрыть и посмотреть?

Поспешно оглядевшись, я поняла, что антрайю, о которой так печется Умник, я потеряю в ближайшее время.


Реальность обозначилась передо мной со всей беспощадностью. Все то, что раньше не осознавалось, теперь встало на свои места. Местность вокруг не просто поменялась, она была вообще ЧУЖАЯ. К привычному нам голубому цвету неба примешался легкий, но явный фиолетовый оттенок. Береза, около которой я сидела, приветливо шелестела ярко-оранжевыми листочками. На пышном кустарнике покачивали головками большие голубоватые цветы. А часть травинок неподалеку от меня оканчивались острыми иголочками. Ой... На елках блестели крупные синие яблочки...

Я подошла поближе - а елки-то один в один как у нас! - протянула руку, срывая плод. Яблоко как яблоко, ничего особенного, кроме цвета.

~ Не трожь!

От неожиданности я подпрыгнула, уронив добычу.

- Какого черта так орать?

~ А тебе если жить надоело, так обо мне бы подумала,- продолжал кричать Умник. - Я, может, еще молод, я жить хочу! А она жрет все подряд, еще и не мытое.

- А если помою, - фыркнула я, - можно есть?

~ Еще и ржет. Ешь, если хочешь, чтобы кусты стали твоими лучшими друзьями на ближайшие дни. И это в самом благоприятном случае!

Я подняла яблочко, повертела в руках. Ладно, пока мы тебя есть не будем, прибережем про запас, вдруг так оголодаю (не дай бог, конечно!), что наплюю на любые отравления и съем что угодно. Я сорвала еще парочку фруктов.

~ Ты зачем эти еблоки собираешь?

- Что собираю? - хихикнула я, потянувшись за следующим фруктом.

~ Раз на елке значит еблоки! - заявил этот вреднюк и пафосно продолжил. - Поприветствуем доблестных сборщиков урожая еблок! Ура, товарищи! Кто не работает, тот не ест, товарищи! Да здравствует международная солидарность трудящихся!

- Ну, Умник, ты кадр! - расхохоталась я. - Что б я без тебя делала!

~ Ясно что, сидела б и ревела белугой!

Я подошла к березке, отрезала небольшую ветку, нанизала на нее яблоки. Как же вовремя Андрюха ножик потерял, а то б совсем безоружная была!

~ Вы это слышали? - с ехидным смешком вопросил мой собеседник. - Вооружилась она, умереть - не встать!

- И ничего смешного! - строго сказала я. - Уж лучше что-то, чем ничего. Ты мне другое скажи, что мне делать-то? Надо, наверное, как-то выбираться, - размышляла я вслух, расхаживая туда-сюда по полянке. - Людей найти. Не сидеть же здесь весь день. Сейчас утро, до вечера время есть. Только вот куда идти?

Размышления оборвала резкая боль в голове, и сознание вновь покинуло меня.


Я проваливаюсь в пустоту и падаю-падаю... Вокруг ничего нет, только непроглядная темнота. И тишина, оглушающая, звенящая. Мне очень страшно. Кричу, но звука нет. Меня тоже нет: ни голоса, ни тела, только страх, липкий и тягучий. Я уже не Барбариска, я теперь робкий дрожащий комочек, маленький-маленький, ощетинившийся иголочками отчаяния. Плыву куда-то в пустоте. Куда? Зачем?

Ой, что это?! Впереди смутные очертания двух фигур. Как в театре теней, только наоборот - светлые пятна на черном фоне. Они тоже пугают меня, но полная пустота страшит больше. Бросаюсь к ним. Холодно-то как!

- Эй, кто вы? Я здесь, заметьте меня, заберите отсюда!

Нет, не слышат.

Контуры фигур подсвечиваются яркими всполохами, которые на фоне темноты кажутся ослепительными. У одной - желто-оранжевыми, теплыми, размеренными, у другой - сине-голубыми, холодными, отрывистыми.

Подбираюсь ближе. Тянусь к ним. Вот, еще немного...чуть-чуть... Нет, только не это - жгучие укусы холода не пускают дальше. Кружусь рядом: "Смотрите, я здесь!"

Но тени не видят, не слышат, не чувствуют меня, вроде спорят о чем-то. Вслушиваюсь.

Звук проявляется медленно, периодически пропадая.

... за это ответите...

... случайность...

...мужчина-воин, а ...

... эта подходит...

Подлетаю ближе, сжимаюсь в точку, чтобы хоть немного согреться, слушаю. Так уже можно различить целые фразы.

- Мы так не договаривались. Согласно Контракта мной был сделан совсем другой выбор! - возмущается первый голос (желто-синяя волна).

- Ты внимательно Контракт читал? - второй голос спокойный, невозмутимый (вспыхивают и гаснут оранжевые язычки пламени).

- Разумеется, читал! - снова первый голос (колючие голубые иглы со всех сторон).

- Пункт 7.4, - зачитывает второй голос. - Стороны освобождаются от ответственности за частное или полное неисполнение своих обязательств по настоящему Контракту, если их исполнению препятствуют чрезвычайные обстоятельства (иначе форс-мажор) (желтая точка разгорается, растекаясь по всей фигуре).

- Какой еще форс-мажор! - почти крик (разлетаются сине-голубые искры).

- В данном случае стечение непредвиденных обстоятельств, произошла небольшая накладка, - объясняет второй голос (рябь прокатывается по желтому полю).

- Накладка! - резко и раздраженно. - И ЭТО вы называете накладкой?! Как я теперь, по-вашему, смогу получить Планшет (мельтешат и мечутся синеватые мушки).

- Ты в любой момент можешь отказаться от Контракта, но оплата в этом случае не возвращается, - а это уже насмешка (скачут по зеленому полю яркие оранжевые точки-ежики).

- Чтобы ал'Никс сдался? Да никогда! - напыщенно откликается первый (ярко-синяя вспышка).

- Могу предложить в качестве компенсации выбрать Бонус, - недовольно бурчит второй (россыпь оранжевых и голубых огоньков).

- Тогда я выберу... (красная паутинка на желтом фоне).

- Никс, ты идиот! (ярко-синий салют).

Перед глазами (или что там у меня есть!) мельтешат цветные полосы, звук неожиданно исчезает, вспышка света... И темнота. Снова темнота.

Я шарик, я маленький грустный шарик...


~ Какой шарик, дура?! Какая темнота? Глаза открыть не пробовала?

- Умник, родной! - была б у него шея, точно кинулась бы. - Со мной такое было!

~ Ну и что такое было?! Ну, звезданулась башкой о камень, тоже мне великое происшествие!

- Но..., - я огляделась.

Сижу на траве, сзади огромный каменюка (или у меня что-то со зрением, или его пять минут назад не было!), на голове шишка такая... хорошо, что не вижу. Перед глазами мушки драку устроили, и лес чужой никуда, зараза, не делся. Глюки опять же. А в остальном, прекрасная маркиза, все хорошо, все хорошо!

- Умник, а ты точно их не видел? - робко уточнила я.

- Видел: и елки видел, и камень тоже! Ходят тут некоторые, под ноги не смотрят, а другим из-за них в отключке валяться! Хватит мне голову своим бредом забивать!

- А вдруг это важно? Вдруг это объясняет, как я сюда попала?

Умник почесал в затылке (ну, это мне так представилось!) и устало вздохнул: "Рассказывай".

Я пересказала свое видение, мой собеседник на миг задумался, а потом выдал:

~ У меня две версии происходящего: одна реалистическая, другая фантастическая. Тебе какую?

- Обе!

~ Это ты местных богов видела, - заявил этот насмешник.

- А про какой контракт они тогда говорили?

~ Ну, хорошо, не боги. Тогда представь, что ты мысленно перенеслась в свой мир и попала на переговоры двух бизнеснюков?

- Интересно, - я выдавила вымученную улыбку, голова болела все сильнее, - а это которая версия?

~ Фантастическая, естественно!

- А реалистическая?

~ А реалистическая - это просто галлюцинации, что неудивительно при таком сильном ударе.


Пить хотелось неимоверно. И какой дурак сказал, что жажда - ничто? Его б сюда! В конце концов, наплевав на все намеки Умника, что лучше никуда пока не ходить, я направилась в ту сторону, где, по моим прикидкам, должна быть вода. Тянущее ощущение в груди усилилось и стало расти с каждым шагом. Идти было тяжело, словно сквозь толщу воды пробираешься. На каждый пройденный метр уходило столько сил, что казалась, будто марафон бежишь.

Вдруг меня что-то резко развернуло и рвануло назад. Не удержавшись, я покатилась по траве, собирая на себя все немногочисленные иголки. Блин горелый, мало мне раскалывающейся головы! Так...

(Дальнейший кусок вырезан цензурой, ибо вдруг дети читать будут!)

С трудом поднявшись, я горела желанием найти того, кто обеспечил мне эти незабываемые ощущения, и объяснить всю глубину его нехорошего поступка! Нет, ну вы только представьте, что вас обвязали веревкой под мышками, а ее конец выходит напротив солнечного сплетения и тянется-тянется. Представили? А теперь эта сволочь на том конце еще и дернула! Ну, что ж мне так не везет-то?





Глава 2. Жажда - ничто? Да ну вас с вашим имиджем.



Барбариска


Я, пригорюнившись, сидела подальше от колючей травы и глубокомысленно вздыхала, выдергивая глубоко впившиеся в кожу иголочки. Да что же это такое?! Ой! Мне что теперь и не уйти никуда?! Ой! Мешают тут всякие! Ой!

- Пить хочу! - проканючила я, заканчивая развоплощаться из ежика обратно в Барбариску.

~ Тогда пошли! - насмешливо отозвался Умник. - Чего сидишь?

- А я быстро хочу!

~ Тогда побежали!

- А-а-а, не любит меня никто, - продолжила капризничать я, - не жалеет!

~ Я тебя сейчас так пожалею! - железным голосом заявил мой единственный собеседник. - А ну, встать, раз-два! От меня до следующего дуба бегом марш!

Ага, ему легко говорить, а меня что-то держит! И пары шагов не сделать. А в горле так пересохло, что ни о чем другом и думать не могу. Мелькнувшая мысль "а может, не ходить, вдруг не просто так не пускают?" была безжалостно задавлена жаждой на корню.

И вообще, Барбариски - не кактус! Они должны пить! Решено - идем за водой!


Я делаю первый пробный шажок вперед. Сопротивления нет - ура! Второй шаг. Иду спокойно. Третий. Нить натягивается. Блин, а я только порадовалась. Четвертый. Нить звенит, словно струна. Пятый. Меня тихонько, но требовательно тянут назад. Ха, да ежели я чего решила, меня и танком не сдвинешь! Вперед! Еще шаг. Еще. Блин горелый! Отлетаю назад на пару шагов. У-у-у, для меня ж сейчас два шага как два километра! Но и этот, на том конце каната, похоже, отступать не намерен.

- Не знаю, кто ты, что тебе от меня надо, но обещаю, что вернусь, - умоляюще шепчу я. - Я только туда и обратно. Я быстро.

Уфф, даже дышать легче стало! Неужели, услышали?!

Давление в груди немного снизилось, но до конца не исчезло - будто к канату добавили несколько лишних метров. Будем надеяться, что их хватит!

Какое-то время я шла почти легко, но вскоре неприятные ощущения вновь усилились. Как сквозь густой кисель идешь, бррр.

Кисельчик, ням! - тут же отозвался желудок. - Хотя водичка лучше.

Уй-е! Так, только не думать про воду! Не думать про воду! Блин, оно само думается... Надо срочно отвлечься!

- Умник, чего молчишь, давай рассказывай что-нибудь!

~ Да, запросто! Анекдот хочешь?

- Давай.

~ Идут, значит, два мужика по пустыне. Жара...

- А-а-а, - горестно взвыла я. - Умник, молчать!

Издевается еще, зараза. Уж лучше я сама как-нибудь поотвлекаюсь. Вот, по сторонам можно поглазеть. Итак, под ногами еле заметная тропка, вокруг густой лес, сзади полянка, но нам туда пока не надо! Ага, шаг сделан, второй... Возвращаемся на прежние позиции! Так, что еще? Растительность обычная - в основном зеленая, а парочку оранжевых кустов мы считать не будем. Делаем новый шаг! Некоторые деревья от наших земных не отличить. Еще шаг. Какие? Не знаю. Мне, если честно, без разницы. Еще шаг.

Да, с такой скоростью меня и черепахи обгонят. Я ж словно навстречу мощному потоку воздуха иду. Шаг. Каждое движение дается с трудом, в груди все выворачивает, дышать тяжело. Хотя это такие мелочи по сравнению с ЖАЖДОЙ!


Тропа петляет. Зачем, спрашивается? И какие умные товарищи ее проложили? Не иначе здесь пивнушка где-то рядом, либо еще какое заведение, откуда такие зигзагоходящие друзья выползают. Повторяю их подвиг - иду зигзагом, в смысле! А плеск воды слышится все явственней.

- Ой, а это еще что? - скривившись, я зажала нос двумя пальцами.

~ Фу! - отозвался Умник. - Ты уверена, что мы к воде идем. По запаху так больше общественный туалет напоминает!

С каждым новым шагом чудный аромат все усиливался.

~ И ты собралась ЭТО пить? Столько шли, мучились, а вода так воняет!

- А вдруг это не вода? - предположила я с робкой надеждой.

~ Надейся-надейся!

Высокие лиственные деревья сменились густым кустарником, через который вилась капризная тропка. Нет, здесь кто-нибудь умеет напрямик ходить? Сколько можно кренделя выписывать? Вместо уже знакомых мне кустов с геометрическим узором на нежно-голубых бутонах стали все чаще встречаться другие, с широкими мясистыми листьями, усыпанные ярко-алыми цветами. Красота неописуемая!

~ Зато ароматец такой, - хмыкнул Умник, - что мухи дохнут!

- Какие мухи? Их здесь нет, - машинально отозвалась я.

~ Потому и нет, что все уже сдохли! - радостно прокомментировал он. - Интересно, а как это растение размножается?

- Тебе зачем? - я даже не попыталась скрыть недоумение.

~ Да есть тут мыслишки. Подарить кое-кому хочу. Ты на обратном пути отломай пару-тройку веточек.

- Ну, уж нет! Я с такой мерзостью таскаться не буду!

~ Блин горелый, - притворно вздохнул мой товарищ, - такую идею на корню убила!

Дальнейший путь мне пришлось проделывать на карачках. А куда деваться? Тропа совершенно бессовестно нырнула прямо в милые кустики, ветки которых так плотно переплелись, что просвет был лишь у земли. Видать, друзья из пивнушки здесь уже падали и продолжали путь ползком!


ВОДА! Ура! Я добралась до живительной влаги!

Упав плашмя, я практически засунула голову в ручей и стала жадно глотать, черпая ладошкой бегущую воду. Холодненькая! Никогда лучше не пробовала!

~ А древние греки, между прочим, - влез в процесс наслаждения Умник, - утоляли жажду вином.

- И как?

~ Греки были правы. Водой так не напьешься!

Люди! Теперь я знаю, что такое счастье!

Напившись, я сбросила парео и кроссовки, плюхнулась в воду целиком и блаженствовала ... минуты две, а потом выскочила на берег, стуча зубами и мечтая поскорее согреться. Хорошо хоть, жара этому вполне способствовала.

Усевшись на берегу сохнуть, я наконец обратила внимание на окружающую местность. А то последнее время я мало что вокруг замечала, только про воду и думала.

Ручей, в котором я имела глупость искупаться, был таким прозрачным, что каждый камешек на дне видно, и довольно широким, метров шесть-семь. Или он уже речушка? Кто классификацию помнит? Там, где я бултыхалась, было мелко, дальше чуть глубже, мне по пояс, а то и еще больше. Вода. Вдоль кромки воды протянулась полоса песка, за ним кусты - век бы их не нюхать! Одно радует, ветер в их сторону. Дальше лес, через который я шла, и тот, кто ждет и тянет.

Давление в груди, кстати, не проходило ни на минуту, причиняя почти боль. Но возвращаться я не спешила, сил куда-то идти просто не было.

Другой берег тоже начинался с узенькой линии песка, рядом пролегала лесная дорога с вытоптанной травой и хорошо заметными колеями от колес. А вот здесь, похоже, наших друзей, тех, что ползли, уже жены встречали и домой оттаскивали-отвозили - дорожку знатно укатали!



Еще на той стороне, чуть ниже того места, где я сидела, была небольшая уютная полянка. И ее явно не раз использовали для привала. Хм, вероятно, именно там сидели жены со скалками в руках и муженьков из пивнушки дожидались. А если серьезно, то на поляне друг напротив друга расположились, изображая местные диванчики, два бревна, между ними место для костра, выложенное по кругу подкопченными камнями.

- Ну, все пора назад, - вздохнула я.

Обтерла ноги краешком парео, которое неумолимо превращалось в грязную тряпку, надела кроссовки. Задумчиво глянула на воду, на мою единственную одежку, но стирать не стала - обратно опять под кустами ползти, снова все устряпаю. Кое-как отряхнув ткань, завернулась в нее и нехотя двинулась назад.

- Стоп! - мелькнула здравая мысль. - Надо воды с собой набрать.

~ Вот дура! - не преминул отозваться Умник. - Бутылку ж ты не взяла, теперь воду наливать некуда! Удивительно, что ты голову где-нибудь не забыла!

- А напомнить не мог?! - гневно воскликнула я.

~ Хозяйственные проблемы, - наставительно произнес этот паразит, - должна решать женщина, а мужчина мыслит глобально!


Наверно, мы могли бы еще долго спорить. Но вдруг тишину разорвал дикий полный боли вопль-стон, ему плачем отозвались другие женские голоса, затем последовал грубый шипящий окрик, и шум резко оборвался. Я прислушалась: ага, несколько человек спорят о чем-то на повышенных тонах и яростно шипят. А может, и не человек, мало ли кто тут водится.

~ Чего сидишь, дура! - заорал Умник. - Беги! Да не туда, направо в кусты!

Я так растерялась, что послушно выполнила приказ. И только забравшись в самую гущу зловонного кустарника, подумала, а вдруг эти, по тут сторону ручья, мне помогут.

~ Обязательно помогут, - зло шикнули на меня, - как той девице, что орала. Задумалась бы лучше, почему она замолчала?

~ На нее кто-то напал, а потом ей помогли? - робко предположила я.

~ Помогли, догнали и еще раз помогли! - усмехнулся он. - А ты не безнадежна, догадалась хоть вслух не говорить!

~ А вдруг там моя помощь нужна?

~ Вот только ее похвалил, - со вздохом отозвался мой товарищ. - Видимо, зря. Не стоит лезть в неизвестно куда, сначала надо разведать обстановку. Так что сидим, смотрим.

Я отогнула пару листочков и замерла у наблюдательного пункта. Женщина закричала вновь и тут же замолчала, будто ей чем-то закрыли рот. Выше по ручью происходило что-то жуткое: я слышала, причем удивительно хорошо, шум драки, тихий плач, чьи-то приглушенные стоны. Но видно ничего не было, и это пугало еще больше.

Не знаю, сколько я просидела в кустах, дрожа от страха (то ли пару часов, то ли несколько минут), когда мое внимание привлек особенно громкий вскрик и жалобный детский плач, перешедший в затихающий хрип. Мне даже показалось, что малыш задыхается. Затем раздался сильный плеск, словно в воду бросили что-то тяжелое. Я еле успела закрыть себе рот рукой, чтобы не заорать в полный голос - по ручью мимо меня медленно плыл женский труп, и явно человеческий.

У меня внутри все сжалось от ужаса. Мамочки мои, и зачем я сюда пошла?! На этот в общем-то риторический вопрос неожиданно пришел весьма странный ответ: жжение в груди резко возросло, а вслед за этим усилилось зрение. Обычно, чтобы различить предметы на расстоянии, мне приходится надевать очки, а тут я начала видеть все очень четко, и выражение лица погибшей без труда смогла различить. Это была совсем юная девушка, лет восемнадцати, не больше, с длинными рыжими волосами. На руках и ногах девицы множественные синяки, на животе большая резаная рана, в широко открытых глазах застыли боль и ужас, из разорванного горла толчками выходила кровь.

~ Ой, она живая! - пискнула я.

~ Если и живая, то это ненадолго, - мрачно отозвался Умник. - Прекрати трястись, кусты уже ходуном ходят!

- Не м-м-о-г-г-у!

~ Так, надо срочно заняться медитацией: закрывай глаза и повторяй за мной. Я ничего не боюсь! Со мной все хорошо! Я в безопасности! Плевать я хотела на все неприятности!

Я честно выполнила все указания и почувствовала себя значительно лучше. Меня еще немного потряхивало, но это не шло ни в какое сравнение с моим предыдущим состоянием. Тут Умник прав, когда ты собран и спокоен, выпутаться из сложной ситуации гораздо легче. А еще чувство юмора помогает. Я снова зажмурилась и, чтобы окончательно прогнать жуткую картину, стала вспоминать разные смешные случаи и анекдоты. Я так с самого детства делаю, когда страшно. Правда, с такой жутью я еще ни разу не сталкивалась. Прием, кстати, отличный, вот и теперь замечательно подействовал. Под конец медитации я уже смогла улыбнуться, хотя подозреваю, что со стороны это выглядело довольно жалко. Все, Барбариска, возьми себя в руки! От тебя требуется немного - просто незаметно посидеть, пока они не уберутся.


Вскоре незнакомцы показались из-за деревьев, добрались до полянки с кострищем и остановились там. И мне легко удалось их сосчитать: одиннадцать людей (трое мужчин с поклажей на спине, восемь женщин, в основном молодые девушки) и семеро... котов. А как их еще назвать? Кошек, надеюсь, все видели? Ой, анекдот вспомнился. Что значит, не в тему? Очень даже в тему! Надо же как-то боевой дух повышать. Смех этому ой как способствует! Говорят, и жизнь спасает. Значит, будем спасаться!

Приходит маленький мальчик с мамой к психологу, тот спрашивает:

- Мальчик, скажи, сколько у киски глазок?

Мальчик:

- Два.

- Мальчик, скажи, сколько у киски ушек?

-Два.

- Мальчик, скажи, есть ли у киски хвостик?

Мальчик оборачивается и недоуменно спрашивает у мамы:

- Мам, этот придурок кошек никогда не видел?!

Ну, что я могу вам сказать? ТАКИХ кошек бедный психолог точно не видел, да и я тоже. У местных котиков, разумеется, тоже все это было: и глазки, и ушки, и даже хвостик. Но на этом сходство и заканчивалось. Хотя нет, вру - вон у того, с арбалетом, окрас дымчато-серый, точь-в-точь как у Барсика, кота моей подруги.

Попробуем их поточнее описать. Придумала, сделаем так. Ловите кошку, ставите ее на задние лапы, росту добавляете немного, метра полтора, лапки выдергиваете... (и ничего я не садистка!), ладно, лапки аккуратно меняете на руки-ноги соответственно, мордочку слегка очеловечиваете. Невысокие мускулистые фигуры этих существ покрыты (хи-хи!) шерсткой, цвет у каждого свой, а один пушистик вообще трехцветный. Лицо, как и фигура этих существ, чем-то напоминает человеческое, но кошачьего в нем явно больше, шерсть там очень светлая, почти незаметная. Нос и усы, как у кошек, глаза зеленые или желтые, с вертикальным зрачком. Длинные волосы, заплетенные в тугую косу, немного темнее остального окраса. Клыки слегка удлиненные, на руках когти, а когда выпускают - когтищи. Одеты в плотные серые штаны и легкие светло-зеленые рубашки. Хвост, длинный и пушистый, выпущен наружу сквозь прорезь в штанах. Вооружены коты кто арбалетом, кто мечом, кинжалов нет - а зачем им, когда собственные десять ни чуть не хуже? - зато почти у всех есть кнуты. А вон тот, с котомкой через плечо, похоже командир: по крайней мере, у него одного на шее ожерелье из деревянных пластинок и камней, да и одежда побогаче смотрится.

Рабы были чертовски похожи на людей, на первый взгляд я никаких отличий не нашла. Рванье вместо одежды, ссадины, кровоподтеки и в нашем мире, к сожалению, встречаются.

Крепкие мускулистые мужчины-рабы, одетые в когда-то добротные, а теперь грязные и изодранные штаны, были так нагружены множеством тюков, свертков и пакетов, что еле переставляли ноги. У третьего, симпатичного худенького паренька лет восемнадцати, нагрузка была не намного меньше. По-моему, держался он только за счет ненависти и силы воли, о чем свидетельствовали упрямо закушенная губа и перехваченный взгляд мальчишки, полный злой решительности. Хм, думаю, милых пушистиков в скором времени ожидает бунт.

~ Ты права, - хмыкнул Умник. - Если только этого героя не остановит фингал под вторым глазом или угроза для кого-то из его товарищей.

Девушки тоже не могли похвастаться изысканными нарядами, а из украшений в наличии лишь широкий металлический ошейник, как и у мужчин. Похоже, именно женщины являются здесь основным товаром: они были все как одна миловидны, если не сказать больше - стройные, фигуристые, с длинными густыми волосами. Думаю, каждая смело могла бы участвовать в конкурсах красоты. Да и обращались с ними куда как бережнее, и ран почти нет. Но это не освобождало девиц от участи бесплатных носильщиков - их руки были заняты корзинами, а через плечо висели холщовые мешки.


Главный кот окинул взглядом рабов, погладил один из камешков своего ожерелья и, недовольно фыркнув в длинные усы, скомандовал "привал". Он снял с плеча плотную кожаную котомку и аккуратно положил возле бревна. Остальные охранники, прищелкнув кнутами, стали сгонять рабов в центр поляны. Шедший последним юноша, споткнувшись, уронил свою ношу под ноги одному из надсмотрщиков. Тот злобно зашипел, его плеть взлетела и с силой опустилась рабу на плечи, еще раз и еще...

Женщины прижались друг к другу и тихонько заскулили. Вожак, с усмешкой наблюдавший за избиением, наконец прикрикнул на подчиненного:

- Лорс, хватит. Забьешь до смерти, сам все потащишь.

Лорс с раздражением фыркнул, мотнул из стороны в сторону черным пушистым хвостом, но кнут убрал.

Мужчины-рабы, уже успевшие снять груз, бросились собирать рассыпанные юношей тюки. Одна из девушек, подбежав к пареньку, помогла ему встать и отвела к остальным рабам, затем, получив разрешение Барсика, переплетающего растрепавшуюся серую косу, отправилась к ручью. Набрав в бурдюк воды, она выпрямилась, и я смогла ее хорошенько разглядеть.

Мамочки мои! Была б я завистливой, на месте бы удавилась! Широкая рубаха до середины бедра почти не скрывала стройной фигурки. Ее иссиня-черные волосы и яркие голубые глаза вместе смотрелись просто потрясающе. Если бы не обычные человеческие ушки, решила бы, что эльфийка.

Красавица быстро и незаметно для котов осмотрелась, удовлетворенно кивнула, словно увидела, что хотела, и озорно подмигнула мне. Неужели заметила? Я попыталась сжаться в комочек от греха подальше, не в силах забыть этот взгляд - уверенный, насмешливый, знающий. Вернувшись к месту привала, девица опустилась на колени около мальчишки-раба и протянула ему бурдюк, помогая напиться.

Повинуясь жесту командира, молодой воин с длинной рыжеватой косой и злыми зелеными глазами вздернул рабыню на ноги и подтащил к вожаку.

- Орис, ты свободен, - благосклонно кивнул тот.

Мальчишка присоединился к остальным котярам, которые, рассевшись вокруг импровизированной скатерти из чистого полотенца, дружно обедали. Лишь Лорс остался стоять, внимательно наблюдая за пленниками и поигрывая плетью. Надо ли говорить, что рабам еды не досталось?

- Похоже, ты забыла, Кэрлин, что ты моя личная рабыня и должна прислуживать только мне, - злорадно протянул вожак.

И сильный удар по лицу сбил девушку с ног. Мальчишка-раб вскочил, собираясь броситься подруге на помощь, но сидевший рядом мужчина успел его перехватить.

Предводитель котов гордо выпрямился, вновь прикоснувшись к ожерелью, затем поставил ногу девушке на спину и толкнул речь на тему "Работать, рабы, солнце еще не село" и "Кто не работает, тот не ест". А если короче, то "где костер собаки?". Во время пламенной речи, которую я самим удивительным образом понимала от слова и до слова, Кэрлин, оценив обстановку, неожиданно вскочила и, оттолкнув главаря, схватила лежащую рядом с ней кожаную котомку, нежно прижала ее к груди и рванула в сторону ручья. Один из охранников, рыжий Орис, посмотрел вслед беглянке, но даже не сдвинулся с места, с усмешкой наблюдая, как та пересекает ручей, проносится мимо моей засады и буквально через несколько метров вверх по течению ныряет в кусты. Блин горелый, там что проход?! А я на фига тогда ползком пробиралась?

~ Фору ей дает, гад! - прокомментировал Умник.

Словно в ответ на это высказывание юный надсмотрщик в три прыжка преодолел ручей.

~ Не, это не кот, - не забыл хихикнуть мой товарищ, - это горный козел, смотри, как скачет!

Пушистый мальчишка немного притормозил около моих кустов, принюхиваясь, я от греха подальше вжала голову в землю и даже дыхание затаила, но котишка ничего не заметил и помчался дальше за своей добычей.

~ Пронесло, - радостно выдохнула я (мысленно, разумеется, что я дура вслух орать!).

Остальные усатые в это время согнали рабов в кучу, трое воинов остались их охранять, а Лорс и командир подошли к ручью, ожидая товарища с уловом.


Прошло не так уж много времени, когда раздался треск веток, и довольный охранник протащил мимо меня не сопротивляющуюся Кэрлин. Девушка тоже была чем-то очень довольна, по крайней мере, улыбка, мелькнувшая на ее губах, говорила об этом вполне определенно. Наши взгляды встретились. "Забери его. Это важно. Я найду...", - мелькнуло у меня в голове и тут же пропало, когда Орис резко дернул девушку за руку, заставив отвернуться.

Глава работорговцев, перешедший на эту сторону речушки, выхватил из рук пленницы свою котомку, торопливо заглянул в нее и, облегченно вздохнув, протянул сумку Лорсу:

- Охраняй!

Я совсем забыла, что я не дома перед телевизором в удобном кресле, и так увлеклась разворачивающимся передо мной зрелищем, что схватившая меня за волосы рука оказалась полнейшей неожиданностью. Блин горелый, как это я про седьмого кота забыла?! Меня грубо выволокли из кустов, чему я даже немного обрадовалась, так как выносить жуткую вонь с каждой минутой становилось все сложнее, и только страх заставлял меня сидеть на месте. Статный черноволосый воин грубо меня дернул, подтаскивая к командиру.

От ужаса я перестала соображать, что делаю. У меня так бывает иногда, от страха я наглеть начинаю и еще больше нарываюсь. Но дома-то я обычно либо выкручивалась, либо надеялась на негласную папину охрану - двое крепких молодцов постоянно таскались за мной, а после скандала, который я устроила папуле по поводу ограничения моей свободы, стали еще и делать вид, что просто прогуливаются. К сожалению, все мысли о том, что сейчас я не дома, что это другой мир, и выделываться не стоит, напрочь вылетели из головы.


- Ой, сколько пушистиков! - восторженно заявила я. - А погладить можно? - без зазрения совести протянула руку и погладила Барсика по плечу. - Ой, мягонько! Прелесть какая!

И чего, спрашивается, у всех, включая Кэрлин, глаза такие огромные?! Удивились, что ли? Только у Барсика в размерчик нормальный (органов зрения, я имею в виду, а не то, что вы подумали!), и смешинки в этих желтых омутах скачут.

- Тварь, - раздраженно зашипел Орис, замахиваясь на меня когтями.

~ Доигралась ты, Барбариска, - успела подумать я, испуганно зажмурившись.

Но удара не последовало. Я осторожненько приоткрыла один глаз и осмотрелась. Пока непосредственной опасности вроде нет: командир, недовольно помахивая черно-рыжим хвостом, крепко держит вспыльчивого юнца за руку, Барсик кусает губы, пытаясь не рассмеяться, а Кэрлин подхихикивает, закрывая рот ладошкой. Я распахнула второй глаз, еле удержавшись, чтобы не показать Орису язык.

Странно это, но мне до сих пор кажется, что я сплю, и ничего со мной плохого не случится. Я себе уже всю ногу исщипала, но ощущение нереальности происходящего не исчезает.

~ А ну быстро пришла в себя! - грозно рявкнул в моей голове Умник. - Это реальная опасность! Реальная!

- Не трогай ее, Орис, - вожак оценивающе меня оглядел, - вдруг продать сумеем.

- Но, вэррак, она нас оскорбила! Ее надо наказать!

- И что, ты хочешь взять на себя эту миссию? - с плохо скрытой насмешкой протянул дымчатый. -

- Нет, что вы, это ваше право, вэррак, - мальчишка неохотно склонил голову, окатив меня напоследок полным злорадства взглядом, - я всего лишь хочу пригласить ее на охоту!

- Знаешь, - я медленно попятилась, - я тут немного спешу, поэтому вынуждена отказаться от столь любезного приглашения!

Черноволосый кот, одним плавным движением оказавшись за моей спиной, остановил мою безнадежную попытку бегства.

- Орис, хватит, - гневно рыкнул вожак. - Из-за твоей несдержанности мы уже три отличных экземпляра потеряли. Плохо Рек-ган-лирр тебя учит, ох, как плохо! Товар-то на дороге не валяется!

- На дороге, может, и не валяется, - засмеялся Барсик, - а вот в кустах очень даже!

~ Умник, - вздохнула я, - вы с этим пушистиком случайно не родственники? Еще один приколист на мою голову!

- Рек-ган-лирр, хватит чушь нести! - рыкнул на подчиненного главарь, подошел ко мне, погладил пальцами свое ожерелье из деревянных пластинок, украшенных мелкими камушками, и, нахмурившись, закрыл глаза. - Что-то в ней есть странное...

~ Разве? - заржал Умник. - Вроде ничего необычного: ну, девка в кустах, ну, почти голая. Что тут такого?!

Вэррак провел раскрытой ладонью в воздухе вдоль моего тела, затем еще раз. Экстрасенс, блин! Когда его рука замерла напротив моего солнечного сплетения, в груди разлился приятный холодок, и тянущая боль, которая заставляла меня вернуться в лес, исчезла. Хорошо-то как. Вдруг кот вздрогнул, резко отшатнулся, и все вернулось на свои места - и боль, и жжение.

- Она нам не подходит, - разочарованно протянул работорговец. - Забрать ее отсюда не получится, Блуждающая не отпустит. Орис, Арсин, забирайте девку и делайте с ней что хотите, если догнать сумеете.

- Ха, да если я Кэрлин догнал, - прихвастнул мальчишка, - то этой пухлой от меня точно не уйти.

Вот паразит мелкий! Ну, я тебе это припомню!

А Барсик молчал, не вмешиваясь в разговор и задумчиво разглядывая густые заросли вонючих кустов и лес, что за ними начинался.

- Что стоишь, мышка? - ласково спросил Орис, тряхнув рыжей косой, и скомандовал. - Беги!

И тут моя выдержка, помахав мне на прощанье ручкой, испарилась в неизвестном направлении. Зато появилась бесшабашность. Ну, как говорится, двум смертям не бывать, а одной не миновать. Хоть повеселюсь напоследок.

- На охоту, так на охоту! Можно я только одну историю расскажу?

- Говори, - пожал плечами вожак.

~ Ой, зря он это сказал! - насмешливо прошелестело в голове.

Я не менее ласково улыбнулась наглому рыжему чуду и начала:

- Приходит как-то Орис к вэрраку и говорит: " Ну что, вэррак, сегодня мы идем на охоту?" "Нет, парень, сегодня идем зрение проверять", - грустно отвечает тот, вытаскивая стрелу из задницы.

Я полюбовалась на ошарашенные усатые морды и рванула в лес. Теперь бы ноги унести, пока киски не опомнились! В своей способности оторваться от преследователей я уверена не была. Но Барбариски не сдаются!

Удрала я не так уж и далеко, когда пушистая парочка загонщиков поравнялись со мной.

- Ой, - нервно захихикала я, - а хвост-то как распушил, охотничек!

В ответ Орис злобно зашипел и взмахнул рукой, собираясь разорвать мне горло, но резкий толчок откинул меня в сторону, и когти мальчишки с шумом резанули пустоту.

- Не убивай сразу, - заявил отшвырнувший меня Арсин, - не порть игру!

Минут десять они гоняли меня как.... да, как коты мышь, под заковыристую ругань Умника. Эх, жаль, что они не слышат, а то бы много нового о себе узнали!

Из-за вспышки сильной боли в груди я едва не впечаталась в дерево. Ага, проснулся, друг дорогой. Не знаю, кто ты... да и плевать, хуже-то уже точно не будет. Короче, если я тебе нужна, спасай!

Тут меня потащило в сторону первой поляны с такой скоростью, что я буквально летела, даже не пытаясь переставлять ноги. Котики сначала обалдели, но бросать добычу было не в их правилах, поэтому, возмущенно пофыркивая, они мчались следом, правда, догнать так и не могли.

Скорость перемещения постепенно снижалась, похоже, мой невидимый помощник быстро уставал. Когда сила, заставляющая меня двигаться, пропала, я по инерции пробежала вперед несколько метров и остановилась, пытаясь отдышаться. Перестав жадно глотать ртом воздух и кое-как смахнув набежавшие слезы, я гордо выпрямилась, чтобы достойно встретить врагов, как и учил отец. Вот только... надолго ли мне сил хватит?


Орис радостно взвыл и бросился ко мне, но Барсик перехватил его, оттащив назад.

- Стой! Туда нельзя!

- Арсин, ты рехнулся? - стряхивая руку напарника, возмутился мальчишка. - Пусти, я ее убью!

- Идиот, - рявкнул тот, - посмотри внимательно - зона не стабильна! Еще занесет куда! Лично я не хочу рисковать и тебе не дам.

Хоть котеныш и горел желанием меня выловить, эта "нестабильная зона" его все-таки напугала.

- Иди сюда, мышка! - нежно оскалив клыки, позвал он.

- Нашел дуру! - заявили мы с Умником одновременно.

Ага, значит, идти сюда вы боитесь! Отличненько! Тогда я сейчас за все отыграюсь: за свой страх, за кошачьи оскорбления, за плети и рабов. Ага...

В отсутствие где-то спрятавшегося здравого смысла бесшабашность разошлась не на шутку и напомнила об одной веселой песенке из мультфильма. А что? Ситуация очень даже подходящая! Я приосанилась и запела:


Мы терпеть не можем кошек,

Мы терпеть не можем кошек

От хвоста и до ушей.

Кот не может быть хорошим,

Кот не может быть хорошим

С точки зрения мышей.


Мы вам скажем по секрету,

Мы вам скажем по секрету

Без намеков и угроз

Ничего приятней нету,

Ничего приятней нету

Чем тянуть кота за хвост.


Орис зарычал, в ярости хлеща себя хвостом по ногам, а вот Арсин улыбался. Странный кот.

- Если ты думаешь, что уйдешь от меня, то ошибаешься! - крикнул мальчишка, гневно сверкая зелеными глазищами. - Мы скоро встретимся!

Парень говорил что-то еще, но я не слушала - мое внимание привлек Барсик, стоявший позади своего товарища и подававший мне какие-то знаки. Он снял с шеи подвеску в виде когтя, незаметно откинул ее под куст и подмигнул мне, предлагая забрать эту штуку.

- Идем, Орис, - позвал он, - вэррак долго ждать не любит. А эту девку мы потом найдем!

И дымчатый красавчик скрылся в лесу, прихватив с собой недовольного мальчишку.





Глава 3. Кто ищет, тот всегда найдет.



Барбариска


Все, хватит рассиживаться. Пора назад, пока киски не передумали.

По мере приближения к поляне, все неприятные ощущения в груди постепенно проходили. Словно тот, кто меня держал, свое дело сделал, вернул законное имущество на родину и на этом успокоился. А если проверить? Я сделала несколько шагов назад. Ага, так и есть - в эту сторону нельзя. Блин горелый, мне теперь из-за этой Блуждающей, или как там ее котяра назвал, до скончания веков на этой поляне сидеть?!

~ Не, до скончания веков, не надо, - хихикнул Умник, - а вот пару недель тебе только на пользу пойдут - похудеешь!

- Скорее с голода помру! - отрезала я.

~ На крайний случай у нас еблоки есть!

- Так они на поляне остались. А если я заблужусь? Да я в лесу, как обезьяна в супермаркете.

~ Такая же красивая? - ехидно уточнил мой собеседник.

- Также дорогу не найду! - возмущенно заявила я.

~ Не боись! Сбиться с курса тебе точно не дадут!


Некоторое время я шла по густому лесу, сверяясь с нитью - направление было четким и однозначным.

~ Ага, - не забыл прокомментировать Умник, - шаг в сторону расценивается как побег, прыжок на месте - попытка улететь!

Ну, летать-то я не умею.

~ А вот это можно исправить! - засмеялся он. - Если очень захотеть, то можно всему научиться.

- Интересно, а эта Блуждающая - она кто? Богиня? - рассуждала вслух я, не обращая внимания на его слова. - И чего она ко мне прицепилась? Умник, ты чего ржешь?!

~ Ничего, просто так, - поспешно отозвался тот. - И вообще, что за дурацкая привычка первым попавшимся котам верить!

- А зачем ему было врать? - задумчиво протянула я. - Ведь меня действительно кто-то не пускает.

~ Ты этих пушистиков первый раз в жизни видишь! - гневно рявкнул мой напарник. - А вдруг они врут, как дышат? Зачем тебе вообще эта подвеска понадобилась?

- Красивая... Пригодится!

~ Что пригодится, я согласен, - со смешком заявил он. - Вопрос кому! Тебе ... или Барсику? Думаешь, погладила мужика, так он влюбился без памяти и кинулся тебе помогать?

- Но ведь помог же! - я беспечно пожала плечами.

~ Может, у него на тебя свои планы? Да мало ли куда эта висюлька тебя приведет!

- Продать же никогда не поздно! Посмотри, какая она стильная: стальной коготь на металлической цепочке.

Я поднесла подвеску к глазам и присмотрелась:

- Ух ты, смотри, руны изменились!

Последний значок на металлическом колечке, к которому было прикреплено основание когтя, изменил пару завитушек, потом, видимо, передумав, вернул одну из них в исходное положение.

- Это точно какой-то амулет! - обрадовалась я. - Наверняка дорого стоит!

~ Ага, а этот Арсин полный идиот, раз отдал ценную вещь неизвестной оборванке.

- И ничего я не оборванка! - обиженно надулась я, решительно устремляясь вперед.

~ Жаль, луж нет, - фыркнул Умник, - а то посмотрела бы на себя: морда... ладно-ладно лицо в земле, волосы дыбом, тряпка красная уже в паре мест порвалась - разумеется, ТАКОЙ женщине я бы отдал все, что у меня есть!

- А я виновата, что ли? - глаза сами собой наполнились слезами.


Запал прошел, и я в полной мере начала осознавать, что вытворяла совсем недавно. Ой, мамочки мои, я ж этого кота чуть за хвост не дернула! Наглость, конечно, второе счастье, но удача - точно первое! Иначе как чудом мое спасение и не назовешь! Вожака оскорбила - раз.

~ Ну, и фиг с ним, с наглой рыжей мордой! - беззаботно отозвался Умник.

К Барсику приставала - два.

~ А что, - мой напарник веселился от души, - ему, похоже, понравилось!

Мальчишку чуть до нервного срыва не довела - три...

~ Ну-ну, ты его, давай, жалеть начни, - усмехнулся он, передразнивая меня. - "Бедный мальчик! Я его так обидела!"

Я шмыгнула носом. Давненько мне не было так стыдно за свое поведение.

~ Давай еще назад вернись, - еще немного и ехидство в его словах можно будет ложкой черпать,- а то сбежала мышка, не смог несчастный ребенок поохотиться. Горло ему еще подставь! Если бы ты научилась слушать, то услышала бы, что это именно твой "бедный малыш" с той девушкой расправился!

А ведь действительно командир что-то такое говорил...

~ Тебе еще повезло, что вожак был зол на парня и захотел его проучить, иначе валялась бы ты сейчас в ручье!

- Хочешь сказать, он знал, что мне удастся убежать? - от удивления глаза у меня стали не меньше чем у Ориса, когда я про него ерунду всякую сочиняла.

~ Мог и не знать. А Барсику приказал тебя отпустить для того, чтобы мальчишку опозорить. Вот что я тебе скажу, уж очень подозрительный тип этот Арсин! Нельзя ему верить. Выбрось амулет, дура! - внезапно рявкнул Умник, заставив меня шарахнуться в сторону. - Он опасен!

Поминая этого милого товарища незлым тихим словом, я вылезла из кустов, куда свалилась от неожиданности, и принялась отряхиваться. Ругаясь вполголоса, я выбирала из волос бессовестно осевшую там паутину с запутавшимися в ней листочками, а хозяин этого ажурного богатства печально поглядывал на меня с ближайшей ветки. Обогатив свой словарный запас, паучок отправился готовить новую ловушку, я же наконец перешла на вполне литературный язык.

- Хватит на меня орать! - строго велела я. - Девочку для битья нашел, что ли? И подвеску я не выкину! А опасна она или нет, сейчас нет смысла обсуждать! Сначала из леса выйти надо!

~ Ты смотри, - насмешливо хмыкнул мой товарищ, - думать начала! Вот что значит с умными людьми... сознаниями беседовать. Так, глядишь, и второй раз подумать получится!

- Кончай ржать! Лучше скажи, как от этой Блуждающей отделаться. Да и выбираться отсюда надо быстро, сам же слышал, "зона не стабильна". Вот интересно, что это за зона?

~ Так и спросила бы котиков вместо того, чтобы песни распевать! - оставил за собой последнее слово Умник.


Ой, а я и не заметила, как добралась до поляны, после недавних событий показавшейся почти родной: вот они милые елочки с синими яблочками, позабытая мной бутылочка, коварный камушек. Я плюхнулась на траву возле последнего и с наслаждением вытянула ноги. Давно я столько не бегала, да что там, даже не ходила! Бедные мои ножки, вы так устали! Эх, сейчас бы пришла домой, нырнула в горячую ванну, а потом массажик - вот было б счастье!

~ Размечталась она. Какая ванна? Чащоба кругом! - эти слова выдернули меня из мира сладких грез и вернули на грешную землю.

- И как мы эту Блуждающую заразу искать будем?

~ Также как сюда возвращались, - беззаботно ответил Умник. - Если она хочет, чтобы мы ее нашли, то покажет дорогу.

- Так я уже ничего не чувствую, - я пожала плечами, аккуратно массируя виски.

~ А ты походи вокруг, - предложил он, - ежели не туда повернешь, так жжение снова появится. И поторопись, уже полдень, не хочешь же ты здесь ночевать!

Следующий час я ходила кругами, тычась во все стороны, как слепой котенок.

~ Котенок?! - раздался в голове очередной смешок. - Нет, вы только посмотрите, люди добрые, видит парня впервые в жизни, а уже руки распускает и про котят думает!

- А что, - поддержала шутку я, - мужчина он видный! При деле опять же. На хорошем счету у руководства.

~ И колечко уже подарил!

- Какое колечко? - я недоуменно нахмурила брови.

~ А вот то, с рунами, что у тебя на шее висит!


За такими разговорчиками я, похоже, проскочила место, куда меня так упорно вели - непонятная сила, к которой я уже почти привыкла, резко развернула меня и толкнула в нужную сторону ...

~ Опять кусты! - заржал Умник. - Так вся жизнь под кустом и пройдет!

Ну что, Блуждающая, давай знакомиться, - подумала я, подходя к невысокому кустарнику с вытянутыми бархатистыми листьями.

Осторожно раздвинув ветки, я обомлела.

- Эт-т-то что? - с трудом выдавила я, даже глаза ненадолго зажмурила, надеясь, что мне померещилось.

~ А кто тут о котятах мечтал? - расхохотался Умник. - Вот и получай!

~ Что-то оно на Блуждающую не очень-то похоже! - ошарашенно пробормотала я, не в силах поверить в увиденное.

На меня смотрели огромные серебристые глаза, удивительно серьезные для младенца. Да-да, маленького такого, худенького мальчика с черно-белыми волосиками.

- Ой, ты моя лапочка! - ласково зашептала я, склоняясь к ребенку. - И зря эта ехида на тебя наговаривает - на котов ты совсем не похож, скорее на маленького человечка.

~ Не трожь!!

Я непроизвольно шарахнулась в сторону, закрыв уши и напрочь забыв, что этот дебил внутри орет.

~ ЧТО? - грозно вопросил он.

Добрый друг, я хотела сказать, - поспешно исправилась я.

- Умник! Ну чего так вопить?! - возмутилась я. - Что он мне сделает? Укусит?

~ Этот может! Ты на его когтищи-то посмотри. Жуть какая! Брось каку, кому сказал!

- Отстань, - я закутала малыша в собственное парео (хорошо, что оно не шелковое, да и нет больше ничего!).

~ Не вздумай его брать!

- Почему это я не должна брать такую прелесть? - пропела я, погладив малыша по щечке.

Странно, ребенок на меня совершенно не прореагировал: ни писка, ни рева, ни улыбки - на детском личике вообще никаких эмоций. Не лицо, а просто маска застывшая. Разве так бывает?

~ Почему мне так не везет? Кто мне достался? - горестно простонал Умник. - Ну, сама подумай! Это тебе человек, что ли? А когти? А волосы? А глаза, наконец? Ты хоть знаешь, кто это? А вдруг это демон или вампир какой?!

"Демон или вампир" в это время совершенно спокойно лежал на моих руках. Но ведь маленькие дети должны чужих пугаться? Ведь так? Или он меня за маму принял?

~ За маму ее приняли, размечталась, - не забыли ехидно прокомментировать. - Первый раз вижу, чтобы кто-то так с фраккатом нянчился, некоторые вообще убить хотят.

- С кем? - переспросила я. - Кто он?

~ Кто-кто, демон в пальто!

- Ты назвал его фраккатом.

~ Ну, надо же его было как-то назвать, вот и назвал. А что? Слово красивое! Вроде в твоих книжках так демонов называли.

- Не было там такого, - покачала головой я.

~ Как скажешь, не было, так не было. Но вот в городе я тебе обязательно таблеточек для памяти прикуплю, а то не помнишь ни фига!

- А убить все почему хотят?

- Так это ж понятно, - протянул он, - кто монстров-то любит? Разве что дурынды из другого мира. Монстров обычно мочат! Твой любимый ученик Васек Терентьев, например, на каждом уроке этим занимается.

- Давай мы про Васька вспоминать не будем, - жалобно попросила я. - Меня это чудовище уже достало.

~ Хорошо, не будем, - согласился мой товарищ, - тем более что чудовище у нас теперь свое есть!




Ильсан Вест


В этом году мой день рождения прошел на удивление удачно. Папочка каждый год отмечает это событие с большим размахом. В этот раз до комнаты я смог добраться, хоть и с трудом, но взобраться на кровать сил уже не хватило.

Так и провалялся на полу три дня. Ни обработать раны от... - да чем только папуля не отмечал мой день рождения на моей же спине - ни принести мне еды никто не удосужился. Да я собственно этого и не ждал. Кто станет возиться с полукровкой? Хорошо еще, что Динира воды притащила. Так мелкая она, сестренка, не понимает, почему "ее дорогого Ильсанчика все обижают", даже помогает иногда. Правда, я ее стараюсь отвадить: не хватало, чтобы Роддук, узнав, как его распрекрасная, а главное - чистокровная дочурка смеску помогает, и ее, как меня, обучать взялся. Я-то уже привык, а малышку жалко!

Да ничего, и в этот раз прорвемся! В течение года папуля, мамин муж который, тоже психует и через раз моего отца-эльфа вспоминает - а на моей спине, видимо, зарубки на память ставит! - но и в половину не так сильно, как в день рождения. Давно бы ушел. Только куда идти полукровке без документов? Любой патруль сразу же назад вернет - на практике проверено уже дважды. А о том, что случилось после этого лучше вообще не вспоминать. Да и есть ли место в этом Мире, где полукровке хорошо будет?

Эх, жаль, что моя специализация не иллюзии, не валялся бы сейчас на полу в этой каморке.


- Динирка, а ну брысь отсюда! - попытался грозно приказать я, но из сорванного от крика горла вырвался лишь хрип.

- Ты не бойся, - заговорщицки прошептала сестренка, - они во дворе. На, - в мою ладонь опустилось что-то маленькое и липкое.

- Чашку с водой сдвинь под кровать, - велел я, - и сегодня больше не приходи!

Малышка погладила меня по голове и, шепнув "Ильсан - хороший", убежала. Я раскрыл ладонь, и... искусанные в кровь губы сами собой расплылись в улыбке - конфета! Как же я рад, что у меня есть сестра. Динира - единственное, что скрашивает последние пять лет моей жизни.




Барбариска


Я уселась на землю, прижимая к себе ребенка и недоумевая, как он мог здесь оказаться, один, в лесу.

- Интересно, - спросила я, баюкая малыша, - а его родители где?

~ Тебе в рифму ответить?

- А если серьезно?

~ А если серьезно, - с тихим вздохом отозвался Умник, - мы это вряд ли узнаем, да и записок с разъяснениями рядом нет.

- Но как-то он сюда попал, - не сдавалась я.

~ Заблудился, - хихикнул мой напарник, - нашел хороший куст, решил переночевать...

- Умник! - я недовольно покачала головой. - Договорились же серьезно поговорить. Или ты так не умеешь?

~ Умею..., - прошептал он и добавил после паузы, - могу тогда предположить, что его здесь от кого-то спрятали. И даже догадываюсь от кого.

- Здесь, в лесу? - от изумления мои глаза округлились сами собой. - Здесь же наверняка полно хищников.

~ Хищники порой бывают гораздо милосерднее людей.

- Ага, найдут и в стаю примут, как Маугли! - усмехнулась я.

Но Умник на шутку не откликнулся.

~ Не примут, - с горечью сказал он, - но и смерть смерти рознь.

Я внутренне содрогнулась - совсем не хотелось представлять смерть, которая может быть хуже, чем съедение заживо.

Умник поспешил развеять эти мысли:

~ Думаю, Кэрлин понадеялась, что его кто-то спасет. Например, ты.

- Подожди, это что, она тут малыша оставила? - я смахнула набежавшие слезы. - Выходит, она ясновидящая?

~ А кто ее знает? Вдруг она маг какой!

- Если маг, почему не сбежала? - я задумчиво повертела в руке амулет. - А я думала, что она кулон имеет в виду.

~ Тогда получается, что она с твоим Барсиком заодно. Смотри, уведет парня!

- Умник! - негодующе выкрикнула я. - Хватит ко мне с этим Барсиком приставать!

~ Это я пристаю?! - наигранно возмутился тот. - Я так точно его не лапал!

- Хватит. Лучше скажи, откуда Кэрлин ребенка взяла?

~ Да, с наблюдательностью у тебя проблемы, - протянул Умник. - Надо будет заняться. Пора уже блокнотик заводить и записывать, что улучшать будем: фигура - раз, магические способности - два, наблюдательность - три, умение летать - четыре!

- Размечтался! Интересно, как ты все это делать будешь?

~ Фигурой сам займусь, - пояснил этот юморист и со смешком добавил. - Или Ориса приглашу тренером по бегу с препятствиями. Пара-тройка занятий - и ты в норме! А вот про остальное надо подумать... Амулетики прикупить, эликсирчики попить.

- Ха, а сам кулончик брать не хотел, - я погладила пальцем блестящий коготок. - Может, это тоже амулет?

~ Лезь на дерево! - приказал Умник.

Я вскочила на ноги, быстро огляделась в поисках опасности, потом дерева, на которое смогу без проблем залезть, бросилась к нему и лишь тогда додумалась поинтересоваться:

- А зачем мне наверх?

~ Будем испытывать свойства твоего когтя. Залезаешь на верхушку, прыгаешь. Если полетишь - хороший амулет, берем, а вот если в лепешку - бракованный, не подходит!

- Юморист, блин! - улыбнулась я. - Охота испытания проводить, сам по деревьям и лазай. А меня больше интересует, Блуждающая что, тоже с ними в сговоре?

~ Не обязательно, - серьезнее ответил мой товарищ. - Ты же в книгах читала про нечисть, которая детей людям подкидывает. Чем не версия? Поэтому и не отпускала тебя, пока не заберешь ее детеныша.

- Так это фэнтезийные книжки! - попробовала переспорить Умника я. - Там сплошной вымысел!

~ А если не сплошной?!

- Понятно, - печально пробормотала я, - что ничего не понятно.

Уютно устроившись в заполненной листвой ямке между корней и прислонившись к мощному шершавому стволу, я принялась рассматривать лежащего на моих коленях мальчонку. Он занимался тем же самым, внимательно изучая мое лицо. Кстати, у него удивительно осознанный взгляд для такого малыша.

~ Или вот еще одна версия, откуда мелкий взялся, - нагло заявил Умник. - Ехал себе путешественник через лес на верном коне. Притомился, лег отдохнуть под кустом. А тут такая красота неописуемая ... в красной тряпке. Он влюбился без памяти и ... впал в детство!

- А голый тогда почему?

~ Увидел, что ты уже раздета, обрадовался, сам быстренько разделся - подготовился! - Умник уже вовсю веселился. - И думает этот древний старичок: "Что ж я с такой красотой делать буду? Я ж сто лет этим не занимался, подзабыл все". Хлебнул дедок омолаживающего эликсирчика, и вуаля!

Я прикусила губу, чтобы не расхохотаться во весь голос и не напугать "старичка", который задремал на моих руках.

- А конь и одежда тоже омолодились? - уточнила я.

~ Неа, они, наоборот, резко постарели и прахом рассыпались. Или еще одна версия. Ты же хотела ребенка, вот боги тебе и подарили, - продолжил развлекаться мой товарищ, - или нет, не подарили, а дали в качестве аванса за спасение мира!

- Спасение мира? - насмешливо приподняла бровь я.

~ А зачем нас, по-твоему, сюда перенесли, грязные пеленки стирать? - ядовито припечатал тот. - Ну уж нет! Пусть сами этим занимаются. И спасительница мира звучит куда лучше, чем нянька.

- Что бы ты ни говорил, я ребенка в лесу не брошу! Здесь опасно! - твердо сказала я. - Ты думаешь, я смогу спокойно спать, зная, что он тут один на один с хищниками?!

~ С тобой, можно подумать, безопасней, - хмыкнул Умник и, немного поразмыслив, добавил, - но с точки зрения хищников так даже лучше.

- Лучше? Чем?

~ Зверюшке два раза на охоту ходить не надо: тут сразу и обед, и полдник!

- А не лопнет? - засмеялась я.

~ А это смотря, сколько гостей к обеду придет!

- На всех меня точно не хватит, разве что по маленькому кусочку. Но ребенка я на съедение не отдам. Не понимаю, почему ты так не хочешь брать малыша с собой, - покачала головой я, - только выбора у меня все равно нет!

~ Почему это нет?! - фыркнул хохмач. - Даже если вас съели, у вас всегда есть два выхода!


Я взглянула на малыша, который спокойно спал, не ведая, что сейчас решается его судьба. Кто же ты такой, малыш? На эльфа не похож, на гнома тоже...

~ Ты, интересно, как хочешь мелкого гнома от человека отличить? Думаешь, они уже с метровой бородой рождаются? - не преминуло хихикнуть мое личное наказание (за какие грехи только?!). - Ты же о расах только из книг знаешь, мало ли что там насочиняют. Вот с чего ты взяла, что у эльфов острые ушки и прекрасные светлые волосы, а? Может, они вообще лысые и без ушей!

Расшалившееся воображение тотчас же нарисовало Леголаса в образе Волан-де-Морта. От представившейся картинки меня передернуло. Ну уж нет, пока не увижу своими глазами, буду думать о расах так, как в книжках пишут! Эльфы - красавцы, гномы с бородой, вампиры с клыками и далее по списку. Пока я познакомилась лишь с котиками, но, надеюсь, здесь и другие расы водятся, и не такие кровожадные. Помогут мне домой попасть...

В ответ в голове раздался дикий ржач, а вампиро-демон недовольно шевельнулся.

- Тихо ты! - шепотом пригрозила я. - Ребенка разбудишь!

~ Ой, не могу, - уже тише хохотнул Умник. - Ой, ребенка она боится разбудить! Да где ты таких детей-то видела?

Вот тут он прав - не видела, я всеми силами старалась ограничить свое общение с маленькими детьми. Плач, пеленки, вскакивания по ночам мне определенно не нравились. Другое дело, когда ребенку лет десять - вот это уже по мне. Только, похоже, некие высшие силы решили меня испытать - сколько я не убегала от роли мамочки, эта участь меня таки нагнала. Деваться-то некуда - разве что его нерадивых родственничков поискать. Хотя, если честно, страшновато - не уверена, что мне хочется встречаться с взрослыми сородичами моего малыша, уж очень необычная раса. Дело даже не в легкой чуждости черт лица, ни в острых коготках на руках и ногах. Этот маленький фраккат удивительно симпатичный и очаровательный, если в глаза не смотреть! Нет, сами-то глаза просто прелесть - огромные серебристые, эльфы обзавидуются, а вот взгляд - холодный, жуткий, пронизывающий насквозь. Такое ощущение, что тебя разобрали на мельчайшие детали, на клеточки, каждую проверили, рассмотрели под микроскопом, потрясли, чтобы все лишнее и постороннее выбить, а потом собрали в произвольном порядке. Жуть... И самое странное - мальчик про эту свою особенность знает и старательно прячет от меня взгляд, чтобы не пугать еще больше.

Но раз теперь мы вместе, то надо как-то мальчишечку назвать.

~ Васьком назови? - внес предложение Умник. - Соскучилась по нему, поди? Как-никак любимый ученик.

- Соскучилась, ой как соскучилась, - улыбнулась я. - Век бы его не видеть!

Нет, имя Васек точно не подходит - у меня ж умненький мальчик, не то что этот Терентьев! Зато про него как вспомнишь, смешно становится. Вот и сейчас не помешает хоть чуть-чуть отвлечься, а то мозги скоро закипят от всего происходящего...


В конце первого класса проверяла у школьников технику чтения. Кто не знает, надо за минуту прочитать незнакомый текст, а после этого подсчитывается количество прочитанных слов. Норма тридцать пять - сорок слов в минуту. Все уже прочитали, а Васька Терентьева я на закуску оставила.

Итак, начало текста "В лесу пели птицы".

- Начинай, - говорю я и засекаю минуту.

- А, - начинает Васек.

- Нет, - отвечаю.

- Б.

- Нет.

- О.

- Нет.

- В.

- Да!

И. Нет. Д. Нет. Ы. Нет. Л. ДА!

В итоге потрясающий результат: аж четыре отгаданных за минуту буквы!

"А что Вы хотите, Лариса Витольдовна? - заявила мне потом директриса, поправляя дорогущие очки. - Буквы он правильно назвал? Правильно! Следовательно, что-то знает! Переводите во второй класс! Вот если бы не назвал ни одной, тогда бы да, оставили на второй год! Идите уже к себе, я опаздываю".

Знаем мы, Анна Львовна, куда Вы опаздываете - небось, матушка Терентьева опять в свой салон красоты пригласила.


Эх, я бы сейчас тоже от салона красоты не отказалась, а то выгляжу как лохудра. Правда, тут и смотреть на меня некому, не думаю, что мальца мой внешний вид волнует. Кстати, если этот ребенок - демон, то ему нужно какое-то необычное имя.

- Умник, - позвала я, - ты имя мальчику выбрал?

~ Выбрал, - ответила эта ехида, - тебе какие озвучить приличные или неприличные?

- Приличные, конечно!

~ Тогда нет вариантов!

Ну и черт с тобой, сама выберу. Вот! Есть у меня любимый персонаж - демон. Только его имя слишком громко звучит для такого крохи... А если сократить?

- Зар, - произнесла я, пробуя имя на слух, - Зар! А что, неплохо звучит. Тебе нравится, дружок? - спросила я и застыла с открытым ртом.

Юный демон строго глянул на меня, затем задумчиво в сторону, вновь на меня и... согласно кивнул. Мамочки мои, кого же я нашла?!

- Умник, - попросила я, - пока я вещи в дорогу собираю, а ты подумай, куда нам идти, хорошо?

~ Почему это я должен думать? - притворно удивился тот.

- Ты же у нас самый умный, тебе и решать, куда идем!

~ Хорошо, - отозвался польщенный Умник, - я определюсь с направлением, а ты травы, что ли, нарви, этот красный срам прикрыть!

- Что?

~ Купальник, говорю, замаскируй! Хочешь, чтобы к нам хищники со всего леса сбежались?

Нет, идея с маскировкой хорошая, только юбочку из травы мне не сплести, подручных средств не хватит. Разве что вон с того куста с широкими листиками можно веточек нарвать и худо-бедно закрепить на поясе, благо веревочки этому вполне способствуют.

Да уж, все познается в сравнении - сейчас мне необычная форма купальника очень даже пригодится, а когда Андрей мне его подарил, я чуть не прибила парня.

Большинство мужчин, мой в том числе, ничего не смыслят в одежде и в купальниках в частности. Нет, вообще-то, мой Игорек - мечта любой женщины: слепоглухонемой капитан дальнего плавания. Хотя преувеличиваю, на целую мечту он не тянет, только на полмечты, потому как он действительно капитан дальнего плавания, а вот с остальным у него полный порядок.

Так вот, привозит мне моя мечта на восьмое марта подарок из-за границы - чудо-купальник. Ну, это он так думал, что чудо, еще и братцу своему Андрею похвастался. Поэтому и пришлось мне эту красотищу на себя напяливать, чтобы Андрюха брату не доложил, что не ношу я этот подарочек. Почему?

Мало того, что этот купальник ярко-красный, так между лифчиком и плавками сеть декоративная из веревочек сделана. Вы только представьте, как в нем загорать? Это что, я теперь благодаря гениальному стилисту должна с решеткой на пузе ходить? Нет, ну ладно, мой - лопух, а тот, кто эту "прелесть" создал, о чем думал? Я понимаю еще: вокруг талии эти веревочки через специальные петельки провести - это нормально, на плечах по три лямки - это терпимо, но на животе-то эта паутина зачем?! А Игоряша гордый такой, презент преподнес (кстати, с парео в комплекте!), светится весь. Ну, а я что? Поблагодарила. А теперь вот мучаюсь: живот пришлось самым сильным средством от загара мазать - блин, у кого-то небо в клетку, а у меня живот! - да и загорать приходится исключительно спиной вверх.

Сейчас узор на животе меня мало пугал. Да я и все тело целиком согласилась бы полосатым загаром раскрасить, лишь бы домой вернуться!

Ладно, засиделась я, пора на поляну, бутылку забрать и яблоки, и в путь. Не успела я подняться, как Умник неожиданно рявкнул:

~ Стой!

Я даже возмущаться уже не стала.

- Ну что еще? - покорно спросила я.

~ В глубине куста что-то есть!

- Еще ребенок? - не на шутку перепугалась я.

~ Я сказал "что", а не "кто".

Положив малыша рядом на траву, я нырнула в глубину куста. Действительно, что-то темное. Потянула руку, вытащила - ремень. Почти обычный: застежка точь-в-точь как у нас, узорчик, правда, странный, но у нас и не такое носят. Сбоку кошель закреплен, небольшой такой, кожаный. Я сунула нос внутрь кошеля - блин горелый, пусто! Нет, вы не подумайте чего плохого: я к деньгам спокойно отношусь - это когда они есть, а вот когда нет...

~ Не переживай, - попытался меня утешить Умник, - заработаем.

- Вот только избавь меня от перечисления способов этого заработка! - грустно улыбнулась я.

~ И ничего я такого не имел в виду, сама подумала, а на меня спираешь!

Задумываться о том, откуда в кустах ремень, кто что спрятал, кто с кем в сговоре, я была уже не состоянии. И так уже от разных версий голова кругом! А у этого юмориста только спроси, тут же еще тысячу вариантов подкинет. Я не буду думать об этом сейчас, как говаривала незабвенная Скарлетт, подумаю завтра, или лучше послезавтра. Короче, потом когда-нибудь. Пока буду считать, что просто полезная вещь просто потерялась и просто попала в нужные кусты! А нам, нищим, выбирать не приходится. Берем все! Я решительно нацепила ремень.

~ Надо же, подошел, удивительно! - не упустил случая пошутить Умник. - А я думал, не сойдется на талии. Хотя какая там талия.

- Рррр! - ласково ответила я, мысленно пообещав себе при первой возможности найти амулет, который сможет избавить меня от наглых голосов в голове.

Никаких препятствий на пути к поляне я больше не встретила, жжения в груди тоже не появлялось. Получается, я сделала именно то, что от меня эта Блуждающая и хотела. Усевшись на траву около хорошо знакомого мне, а тем более моей многострадальной голове камушка, я призадумалась, как можно поудобнее закрепить все мои невеликие пожитки. Ага! Нож привязываем к ремню на отрезанной от купальника веревочке, бутылку тоже. Палку в руке придется нести. А малыша? Нет, руки должны быть свободны - мало ли что, хищник там какой, или коты вдруг вернутся. Если на дерево, например, понадобится быстро влезть, палку выкинул и все.

~ И этого тоже выкинем! - обрадовано сунулся в размышления мой компаньон.

- Я те выкину! - возмутилась я.

Раз ребенка в руках нести нельзя... Ага, сделаем из парео что-то вроде подвесной люльки.

~ Еще не вырос, а уже на шею сел! - поспешил высказаться один вреднюк, когда все было готово. - Хорошо хоть при испытаниях ни одного младенца не пострадало!





Глава 4. Все дороги ведут из леса



Барбариска


Водное полотно, вдоль которого я шла, теперь можно было смело называть рекой. Бывший ручей стал куда шире и глубже, и дна совсем не видно, а вот течение замедлилось. Река неторопливо, словно нехотя, несла мимо нас свои волны, иногда закручиваясь маленькими бурунами вокруг торчащих из воды камней. Лесная тропинка, зеленой ковровой дорожкой стелящаяся под ногами, иногда выныривала на прибрежную полосу золотисто-желтого песка, и приходилось идти, оставляя в этом рассыпчатом золоте глубокие следы.

Ребятам сейчас хорошо - они на таком же песочке валяются и загорают, а я бреду, сама не зная куда, по чужому незнакомому лесу - светлому, зеленому, почти земному, если не учитывать нескольких мелочей. Убеждая меня, что я все-таки не дома, около самой воды покачиваются невысокие синие камыши, неподалеку шелестят листвой оранжевые березки. Синие яблочки призывно блестят наливными боками на пышных елках. Собравшись тесными сплоченными группами, о чем-то шепчутся невысокие зелененькие кустики, а их голубые цветочки пытаются составить оригинальные геометрический узор из своих лепестков. А так ничего особенного - обычный смешанный лес.

Солнце в этом мире одно, но значительно больше нашего, и припекает неслабо: совсем уж жуткой жары нет - надеюсь, и не будет, хотя, как по мне, и этого вполне достаточно. Блин горелый, я же в этом году не загорала ни разу, обгорю ведь моментом! Правда, выбора все равно нет - идти сквозь заросли еще то удовольствие.

На другом берегу параллельно речке тянулась еще одна тропка, такая как моя: широкая, хорошо вытоптанная. Людей ни на этой, ни на той стороне видно не было, котов, к счастью, тоже. Уж очень не хочется с ними встречаться, особенно с одной наглой мелкой мордой. Раз эти рабовладельцы двигались вниз по течению, я решила отправиться вверх. Хотя Умник высказывал версию, что, дескать, котяры могли и обратно пойти. Нет, это нормально? Сначала шли-шли в одну сторону, потом до той поляны, где мы встретились, добрались и назад повернули. Ну, где логика?

~ А ты не заметила...

Блин горелый, помяни черта, он тут как тут!

~... что они немного не того... не люди, - ехидно заявил "упомянутый черт". - Что им до твоей логики? Может, они вообще ходят по принципу "шаг вперед и два назад" и теперь обратно повернули? Ладно, идем, куда шли. Одно хорошо, ты там своего пушистика можешь увидеть и сказать: "Дорогой, после всего, что между нами было, ты просто обязан на мне жениться. Ты же не хочешь оставить ребенка без отца?"

Я, пропустив мимо ушей очередную хохму Умника, ласково глянула на мирно спящего мальчика и задумалась о той ситуации, в которой я оказалась по милости неизвестно кого. Тут даже не знаешь, то ли плакать, то ли радоваться. Итак, что мы имеем: чужой мир, у меня ни одежды, ни оружия. Чистое невезение. Но с другой стороны, я жива и даже не ранена - выходит, повезло. Не успела прийти в себя, как опять невезуха - встретила опасных тварей, которые убивают людей. И снова удача - удалось от них сбежать. Нашла грудного младенца, о котором надо заботиться, кормить, пеленать (что там еще с детьми делают?) - невезение: терпеть не могу с разной мелочью возиться, одной мне проще было бы. Но если смотреть с точки зрения малыша, так это просто фарт для него, иначе сожрали бы его какие-нибудь хищники.


Становилось все жарче. Интересно, тут сейчас какое время года? Если зимой такая жара, боюсь представить, что здесь летом делается!

~ А вот пошла бы вниз по течению,- влез Умник,- и какой-нибудь магазинчик бы нашла с солнцезащитными кремами!

- Ага, тут ведь в лесу такие магазины через каждые сто метров понатыканы! - фыркнула я, нервно дернув уголком рта.

Я продолжала идти вперед, не забывая посматривать по сторонам, вдруг коты или еще кто появится, но постепенно усталость накапливалась, а бдительность соответственно падала. Да и Умник отвлекал внимание по мере сил.

~ Вот почему ты меня не слушаешься?! - разорялся он. - Я тебе говорил, нельзя назад возвращаться? Говорил! Вдруг бы там коты засаду устроили, в кустах - вонючках, например. Нельзя так рисковать!

~ Но ведь не устроили! - парировала я мысленно, не решаясь говорить вслух: вдруг тут кто бродит, услышит еще.

~ Можно подумать, что сейчас тебя не слышно, - недовольно проворчал мой товарищ, - слон и то тише бы прошел! Ладно, коты засаду не устроили, но и ничего ценного не оставили, как тут некоторые размечтались!

~ Как ничего? - устало отозвалась я. - А стрелка на песке?

~ Толку от нее! - продолжал злиться Умник. - Только время зря потратили!

~ Есть толк! Стрелка показывает, куда мне идти! Это знак!

~ Чего? - хихикнуло мое персональное наказание. - Дорожного движения - односторонняя дорога?

~ Как смешно! - я криво усмехнулась. - Стрелка показывает направление, куда мне идти.

~ Ха! А еще она может означать "ты сюда не ходи, ты туда ходи, а то снег башка попадет", совсем дурой будешь!

~ Так ведь еще альбом нашли! - парировала я, проверяя привязанную за спиной находку.


Кстати, интересная штука: размером с обычный альбом, толщиной примерно с палец, весь целиком покрыт чем-то вроде черной кожи, с одной стороны крепление, в другой застежка. Причем ни застежку, ни кожу нож не берет: я долго открыть пыталась, а на штуковине ни одной царапины. Что это за вещица я не поняла, для чего нужна, тоже не ясно. Версия Умника, что это местный учебник по Камасутре, мне не показалась правдоподобной. Ладно, берем, вдруг пригодится. Запас карман не тянет.


~ Так мы этот планшет в стороне от поляны с котами нашли, - не сдавал позиций Умник. - Тут у некоторых либо пространственный кретинизм, дорогу обратно найти не могут, либо многолетняя привычка ходить налево! Хотя вещица полезная! Продать завсегда сможем!

~ Тогда прекращай спорить! Засады никакой не было. Мы уже давно идем в эту сторону, - я сделала из бутылки пару глотков и двинулась дальше, - никаких котов впереди не видно. Значит, идем правильно!

~ Думала мышка, покуда кошке не попалась, - насмешливо пропел этот спорщик, - не нравится, могу вообще с тобой не разговаривать, - сообщил он и, надувшись, замолчал.

~ Не очень-то и хотелось! - буркнула я. - Лучше бы подумал, почему Блуждающая больше не объявляется.

Было бы не лишним узнать, зачем я Блуждающей вообще понадобилась. Но я еще из ума не выжила, чтобы разыскивать ее и спрашивать об этом. Мало ли что! Вдруг передумает отпускать, и сиди потом на поляне с елками до скончания века. А ну как Блуждающая действительно нечисть? Тогда стоит от нее держаться как можно дальше. Я же не отважный рейнджер, чтобы все новое и неизвестное разведывать. А лично для меня от этого и вовсе никакой выгоды. Уж лучше я людей поищу, а они мне помогут домой вернуться...

Обычно я стараюсь в конфликты не ввязываться, предпочитаю тихо - мирно отступить, оставаясь при своем мнении. Отпустила меня Блуждающая, и хорошо! От добра добра не ищут. По мне, так лучше синица в руках, чем журавль в небе. Тем более что этот в небе может вовсе и не журавлем оказаться, а вполне себе таким... птеродактилем!

~ В руках это хорошо, только ежели тут синицы такие когтистые, - хихикнул мой товарищ, намекая на Зара, - то журавлей даже представить страшно!




Ильсан Вест


Город был настолько стар, что даже бессмертные Владыки эльфов и дроу не застали его Создателей. В те незапамятные времена Город уже стоял, пугая юных эльфов своей древностью и величием. Не решились они поселиться здесь. И роскошные дворцы, и шикарные парки оставались пустыми. Лишь бродяга-ветер гулял по проспектам и площадям Города, да птицы пели в ветвях деревьев. А вот животных там не было - не пускал их Город, охраняя свою территорию в ожидании Создателей.

Шли годы, века, тысячелетия, но пусто было в Городе: не слышен был смех на его улочках, не целовались украдкой влюбленные в тенистых скверах, не кричали торговцы, предлагая свой товар, даже слезы и брань очень давно не нарушали тишину, царившую здесь. И птицы, казалось, пели гораздо тише.

Город скучал, не надеясь вновь увидеть тех, кто создал его. Он уже был не рад, что напугал и прогнал эльфов, и теперь готовился впустить любых жителей, лишь бы закончилось уже это утомительное одиночество. Город ждал долго и терпеливо, а его магия хранила великолепные дворцы и изящные фонтаны, берегла изысканную мозаику площадей и мостовых, защищала от времени большие удобные дома и живописные сады.


И вот наконец они появились - новая молодая раса - люди.

Город ожил, радуясь поселившемуся на его улицах шуму. Зажурчала, заискрилась вода в богато украшенных фонтанчиках, предлагая путникам утолить жажду, распахнулись двери домов, приветствуя своих жильцов.

Людям Город понравился, и был он этим безумно горд и счастлив. С каждым днем, с каждым годом людей становилось все больше и больше - множились их строения, ложась огромной тяжестью на плечи Города. Менялся Город, подстраиваясь под своих новых жителей и их суматошный ритм жизни, каждый раз теряя при этом частицу себя. И вскоре пожалел он, что впустил людей: разорялись дворцы, из изящных настенных украшений выламывались драгоценные камни, рушились фонтаны и памятники, разбивалась под колесами множества телег искусная мозаика.

Сначала Город, собрав остатки магии, чинил, восстанавливал разрушения, пытался докричаться до своих жителей, образумить их. Но люди думали лишь о себе, наслаждаясь жизнью и даже не замечая, что медленно, но верно убивают Город.

Долго терпел он, но ничего не менялось, а силы таяли. И в надежде, что повзрослеют люди, услышат и поймут его, уснул древний Город, сберегая силы, чтобы, как проснется, вернуть свое былое величие и порадовать своих любимых жителей.

Постепенно все приходило в упадок: превратились в руины старинные дворцы, но не стали люди их восстанавливать, возводя на их месте новые дома, которые не шли ни в какое сравнение с прежней красотой и изысканностью. Заполнялся Город жителями, и росли-множились убогие постройки, захватывая всю его территорию.

Поселились в Городе и другие расы, но и они включились в привычное людям течение жизни, используя, а не созидая. Суета, шум, раздоры царили на улицах Города, превращая его в огромный Муравейник. Все больше становилось жителей, и все меньше счастья и радости было на их лицах.

Рождались и умирали поколения, но не менялись люди, и спал крепким сном древний Город. И лишь тот сумеет отыскать его Сердце...


- Все! Не могу больше! Уже двадцатый раз эту чушь читаю! - я решительно закрыл книгу и передал ее сестре. - Динир, ну с чего ты взяла, что это про Кадар? Здесь же везде только Город написано. Что значит, я просто знаю? Стук слышишь? Какой? Сердца Города? Выдумщица! Лично я ничего не слышу! Да это древний город, но.... Ладно-ладно, молчу! Извини, но мне к папуле на рынок пора, я побежал.


Здесь в Кадаре, столице Зеленой зоны, я чувствовал себя почти счастливым. В Монте меня каждый араж* знает. А здесь уши волосами прикрыл, и порядок, никто и не поймет, что я полукровка. Ну, почти никто... Кроме ушей меня только эльфийский разрез глаз выдает. Волосы-то у меня обычного для людей цвета - русые, и глаза, к счастью, карие, а не фиалковые. Красота эльфячья? Это есть, конечно, но в меру - с чистокровными ушастиками не сравнить. Между прочим, люди тоже бывают красивые. В общем, если внимательно смотреть, то догадаться можно. Только кто на Ежегодной Ярмарке будет к каким-то мальчишкам приглядываться?


- Вали с дороги, смесок! - сильный пинок отбросил меня в сторону.

Араж! Со спины-то как узнали? Очень знакомый злобный хохот заставил быстро откатиться и резко вскочить, развернувшись к обидчику. Так и есть - Тойн! А я надеялся хоть здесь от него отдохнуть.

Высокий черноволосый полноватый парень лет двадцати, насмешливо ухмыляясь, склонился к сопровождающей его миловидной девушке лет семнадцати и самодовольно заявил:

- Смотри, Неор, как я сейчас этого смеска отделаю,- и попытался меня пнуть.

Ха, ловкость у меня отменная - хоть какая-то польза от эльфийской крови! - да и опыта предостаточно: когда тебя с рождения каждый ударить пытается, поневоле драться научишься. Лихой подсечкой отправил урода (и вовсе это не оскорбление, а чистая правда!) на землю.

- Прекрасная пэри*, пэр* Тойн у Ваших ног! - с изящным поклоном произнес я. - Позвольте ему облобызать Ваш башмачок!

"Прекрасная пэри" хихикнула и сунула под нос опешившего Тойна свою ножку, обутую в изысканную туфельку.

- Вы так галантны, пэр Тойн! - пропела она.

Ха, а девушка похоже их знатных. Интересно, а не ее ли сговорил в жены своему сынку градоправитель Монта? Будет жаль, если такая красотка станет женой этого тупого Нарфа.

Нет, плюсы у него, разумеется, есть:

Во-первых, папа - градоправитель Монта.

Во-вторых, папа - при деньгах (наверняка в казну лапки свои аражьи частенько запускает!).

В- третьих, опять же папа - хитрожоп... хитроумный негодяй: ни перед чем не остановится. Говорят, даже Стража может обмануть, но что-то мне не верится: Стражи - они ж упертые, на любое объяснения, на любую отговорку только и слышишь "Это незаконно!". Ну, как с такими разговаривать?

В-четвертых, ...ну и так понятно.

Теперь минусы: урод редкостный - фигура-то еще относительно нормальная, а вот лицо.... Нет, если с орками или там с троллями сравнивать, то Тойн очень даже ничего, симпатяжка. А вот если эльфа рядом поставить... Я как-то раз ему так и заявил, и чего он драться полез: разве я хоть на полсловечка соврал?

Да, бедной девушке придется или глаза закрывать, когда мужа принимает, или маску какую-нибудь на него надевать. Ха! Придумал, что ему на свадьбу подарю: карнавальную маску нарфа* - оденет: и жене не так противно, и разнообразие опять же! И вовсе это не намек на его прозвище! А что? Тойна все в Монте Нарфом зовут - за глаза, конечно. Вслух только я, но я же вежливо обращаюсь, "пэр Нарф" говорю. И чего обижаться, спрашивается? Откуда у него прозвище? А вы еще не поняли?

Нет, вы на него поглядите! Я тут ему подарок к свадьбе уже выбрал, а он все на башмачок пялится - не знает, что делать. Да, дружище... ой, вражище, умственная деятельность тебе, похоже, противопоказана!

Тойн аж покраснел весь, еще немного и зашипит не хуже рассерженного урса*: целовать ноги вроде как ниже его достоинства, а не поцелуешь - вдруг невеста обидится и родственничкам нажалуется. Ой, дурак: если знатную красивую девушку выдают замуж за урода и тугодума, да еще и простолюдина, выходит, там какой-то интерес замешан (скорее всего, деньги), и ее мнение родственников совершенно не волнует!

- Ну, - настойчиво протянула красавица.

И впрямь, ничего девушка: стройная, зеленоглазая, длинные черные волосы. И самое главное, на меня нормально смотрит - без злости или ненависти.

- Простите его, прекрасная пэри! - поспешил высказаться я. - Пэр Тойн так сражен Вашей несравненной красотой, что и слова вымолвить не может!

- Р-р-р-пафф, р-р-р-пафф, - тут же раздалось сбоку.

О, вот и пэр Нарф: что-то у Тойна с дыханием не в порядке, при сильном волнении выдает что-то похожее на "пафф", а в сочетании с рычанием это очень похоже на крик нарфа, вот отсюда и его прозвище.

Похоже, пора применить военный прием под названием "стратегическое отступление" - дерется Тойн хорошо: особыми боевыми приемами не блещет, а вот грубой силы ему не занимать, да и разница в возрасте в шесть лет чувствуется. Один на один я бы еще рискнул с ним столкнуться, но пэр Нарф в одиночку никогда не ходит, только с парой прихлебателей, ни меньше. Сегодняшний случай - редкое исключение, но когда Тойн в таком состоянии, с ним лучше не связываться: зашибет и не заметит. Я его, правда, сам разозлил, но... А что? Ему с дружками можно меня каждый день избивать, а я еще и молчать должен?! Не стоит дразнить аража? Это верно, только в моем случае особой роли не играет: дразни - не дразни, огребу все равно! Пусть уж будет за что!

- Милая пэри! Я вынужден откланяться, бегу выбирать самый лучший подарок для такой чудесной пары! - целуя протянутую руку, выдал я.

- Вы очень любезны. Думаю, ленцир* будет отличным подарком, - горько улыбнувшись, тихо сказала девушка и, подмигнув мне, картинно упала в обморок на руки подошедшего Тойна.

Такую помощь я оценил по достоинству. А бегаю я быстро!


Араж* - опасный хищник, слово используется как ругательство.

Пэр* - вежливое обращение к мужчине.

Пэри* - вежливое обращение к незамужней девушке (пэр-эри - к замужней или пожилой женщине).

Нарф* - мелкий хищник, серо-коричневый окрас, ростом с собаку, почти всеядный, обычно питается мелкими животными, не брезгует падалью, часто охотятся стаями, тогда становятся очень опасны, могут напасть и на крупных хищников и на человека.

Ленцир* - сильный быстродействующий яд.

Урс* - представитель расы, похожей на котов.




Барбариска


Дорога бежала вдаль, хотя нет - тянулась, уныло так, соответствуя моему настроению. Ну, не привыкла я к дальним переходам, с моей-то комплекцией.

~ А зарядку почему тогда не делала? - уточнил Умник. - Глядишь, и стала бы стройняшкой.

- Да как-то лень было, - пожала плечами я, перекладывая малыша с одной руки на другую (а то затекла совсем).

~ Разве папочка-генерал не заставлял тебя спортом заниматься?

- Неа. У сурового генерала оказалась одна маленькая слабость - он не мог отказать детским, а потом девичьим слезам. Так что моя зарядка проходила следующим образом: сначала поднятие тяжести, то бишь меня любимой с кровати, потом бегом до ванной, ладно, спортивным шагом, только медленным-медленным. Потом пара приседаний или наклонов за валяющимися на полу носками.

~ Ага, - захихикал Умник, - а потом главное упражнение - отжимание... денег у папы.


Впереди, прямо по курсу, сплошной стеной встал густой кустарник, огибая его дорожка свернула в сторону, удаляясь от реки, и неожиданно вывела меня на совершенно новый участок. Накатанная грунтовая полоса сменилась ровными бетонными плитами, совершенно чуждыми для этой местности. Такое ощущение, что этот кусок современной трассы вообще сюда не вписывается, кажется, что его выдернули из какого-то хорошего шоссе и сюда установили. Зато как идти удобно, никакие корни под ноги не кидаются и не норовят уронить тебя на землю. Где-то через полчаса странный участок так же внезапно закончился, переходя в обычную лесную дорогу и вновь возвращаясь к речушке. А может, мне эти плиты просто померещились? Может, я еще от шока не отошла?

От размышлений меня отвлекло ощущение на руке чего-то мокрого и неприятного, да и запах, фи...

~ Вот негодяй! - возмущенно зашипел Умник. - Мы об этом мелком чудовище заботимся, на руках таскаем, а он на нас ссыт! От этого младенца одни неприятности! Ты еще пожалеешь, что потащила его с собой.

- Умник, хватит, - велела я, подходя ближе к реке. - Все разговоры на эту тему закрыты. Я ребенка одного в лесу не брошу. Что я, сволочь какая?

~ А он не один, тут зверюшек полно! - заявил шутник и, хихикнув, добавил. - Голодных!

- Тем более. Не ругай его, - улыбнулась я, разворачивая ребенка, - он же не специально. Зар у нас хороший мальчик.

Продолжая ворковать, я проверила воду - холоднющая. Да, здесь только зомби мыться смогут, ежели им взбредет в голову совершать водные процедуры. Так, а там у нас что?

От речки чуть ниже того места, где я стояла, отходила небольшая протока. Пробравшись через кустарник с зелеными бархатными листочками, я вышла на небольшую полянку, где вольготно разместилось мелкое озерцо - метров пятнадцать в диаметре. Большая часть берега окружена лесом, лишь с моей стороны деревья расступаются и открывают небольшой проход к воде - крохотный вытоптанный пятачок. Видимо, не одна я решила здесь окунуться. Вода... вроде теплая.

Я уложила ребенка на траву, сгрузила рядом все свои пожитки. Проверила дно: илистое, стоять можно, но через пару метров резко обрывается вниз. Ничего, мне и этого хватит. Подхватив Зара, я вместе с ним вошла в воду. Малыш не капризничал, спокойно ожидая, когда закончится купание. Я попробовала устроить игры в воде ("баба сеяла горох" и прочий бред!), тоже никакой реакции. Заинтересовался лишь кулоном, который подкинул мне Барсик - схватил его, попробовал зажать в кулачке, но пальчики слушались плохо, и подвеска выпала. Но Зар не сдавался, а когда после второй неудачи я сама подцепила шнурок, показывая мальчику украшение, долго его рассматривал. За этим последовал явно недовольный рев, и маленькая ручка оттолкнула амулет от себя, а потом попыталась засунуть его мне за лифчик. Я, засмеявшись, отобрала кулон, позволив ему свободно болтаться на груди. Зар предпринял вторую неудавшуюся попытку убрать непонравившуюся ему вещицу, после третьей он цапнул меня за руку (не больно, но все-таки!), я решила его не злить и сама спрятала украшение.

- А ты у нас своевольный товарищ! - усмехнулась я.

~ Вот! - тут же влез Умник. - Нечего было с земли всякую гадость подбирать, а теперь придется тебя от заражения крови лечить, или сорок уколов от бешенства ставить!

Вспышка агрессии у малыша прошла, как будто и не было. Хотя почему как будто? Эмоций и так никаких не наблюдалось, налицо лишь факт укуса. И снова полное спокойствие, даже бесстрастность, я бы сказала. Робот он, что ли? На ощупь живой! Ладно, потом разберемся!

Закончив купание, я призадумалась. Парео стирать надо, а на мне только купальник и остался. Во что же тебя завернуть, друг дорогой? Совсем голой я оставаться не решалась, даже такая малость, как купальник, давала некое ощущение защиты. Хотя, если подумать, видок у меня еще тот - практически голая, с ребенком на руках. Впору сесть, Зарчика на коленях пристроить и затянуть: "Помогите, люди добрые! Сами мы не местные! Отстали от поезда! Документы на пожаре сгорели! Подайте, кто сколько может на пропитание!" Правда, народа для представления маловато.

~ А ничего так ария, - хихикнув, одобрил Умник, - вот как в ближайшую деревню зайдем, так и запевай! Только в тряпку свою красную сперва завернись.

- Зачем?

~ Боюсь, как бы у нас вместо одного младенца двух не оказалось! - заявил этот хохмач.

Смех смехом, а проблему надо решать. Я огляделась вокруг - ничего подходящего. Стоп, кажется, около реки я что-то такое видела.... Возвращаемся. Ага, вот оно решение - на другом берегу росли такие огромные лопухи, что и двух детей запеленать можно. Будем надеяться, что это все-таки лопухи, а не что-нибудь ядовитое! К счастью, в этом месте река вновь сужалась.

Эта речка напоминала мне бусины на веревке: большая, мелкая, большая, мелкая... - глубокий и широкий кусок сменялся узким и мелким. Уложив мальчика подальше от воды на травку (слава богу, хоть здесь она нормальная, без колючек!), я сняла кроссовки и осторожно двинулась на ту сторону. Идти пришлось медленно: эта "бусина" хоть и не глубокая, но быстрая, и острые камни сильно впивались в босые ступни. Да и водичка прохладная.

Когда до того берега осталось совсем немного, метра два, в голову пришла умная мысль, что зря я Зарчика на той стороне оставила, а вдруг кто выскочит, быстро до него добраться не смогу. Хотя с другой стороны, с ребенком на руках такую речку перейти сложно, еще утоплю дитя-то. Дура! Ну, нет у меня привычки с такой мелкотой возиться, вот и не сообразила. Обещаю, такую глупость я больше не сделаю!

~ Точно, - прокомментировал Умник, - такую глупость она не сделает, она другую сделает! Речку перешла? Молодец! А теперь руки в ноги и быстренько-быстренько валим отсюда. Вон там тропка видна. Вперед!

- Вот зануда! Без малыша не пойду!

Нет, вы подумайте, ну откуда у такой милой и доброй меня, такое противное и вредное сознание! Да еще и своевольное какое-то! Очень надеюсь, что у меня не обычная шизофрения, а Умник таки монстр-пришелец, который в чужих мозгах живет. А что? Такие бывают - я читала.

~ Обломаешься! Я твое, личное, родное, единственное. Наверное, я под воздействием окружающей среды начал свое становление как самостоятельная личность!

- Что-то мне не хочется дожидаться окончания этого становления, - усмехнулась я, наконец-то добравшись до лопухов. - Хотя с тобой не так страшно. Ладно, живи. Только запомни - здесь командую я. Если сам хочешь командовать, ищи себе другое тело!

~ Да куда я от тебя теперь денусь, - с горечью сказал этот тип.

С горечью?! Вы подумайте, оно еще и недовольно! Нет, срочно домой! Там его хоть не слышно!

~ Эй-ей-ей! Какое домой! Какое домой! Мне здесь больше нравится! Мы еще мир должны спасти и прославиться! Это во всех твоих книжках пишут! А она домой! Я хороший, правда-правда! Я так уж и быть даже этого твоего сыночка новоявленного потерплю, - заявил Умник и добавил шепотом,- тем более от него может быть польза.

- Польза? Какая? - уточнила я, пробуя лопухи на жесткость.

Отлично - достаточно мягкие, и на ладони никаких следов. Решено, рвем!

~ Пойду подумаю, - легкий треск в голове и тишина.

- Умник, ты что обиделся?

Не отвечает.

- Умник, ты где? - я перепугалась не на шутку.

Умник и раньше замолкал, надувшись, но ощущения пустоты не возникало. А сейчас... Даже такого ехидного собеседника терять не хотелось. Дремавшая где-то глубоко паника проснулась и стала выбираться наружу.

- Нет! Не хочу!


В себя меня привел раздавшийся с того берега плач. Зар! Как я могла забыть! Нарвав первых попавшихся лопухов, я рванула назад. Если с мальчишкой что-то случится, я тут совсем одна останусь! Да и он без меня пропадет, один в лесу. Реку я проскочила, даже не заметив, схватила ребенка на руки, прижала к себе. Рев моментально прекратился.

- Прости, Зарчик! Я тебя больше не оставлю! - чмокнула его в щечку.


Вгляделась в лицо мальчика: никаких следов недавнего плача, испуга или радости, что я вернулась, вообще никаких эмоций. Удивительно умные глазки все также спокойно и внимательно следили за каждым моим движением.

- Ты меня понимаешь, малыш?

Глазки закрылись и медленно открылись. Блин горелый, это что совпадение?!

- Понимаешь?

Утвердительный сигнал глазами.

Мамочки мои! Это что ж такое?

- Закрой глаза столько раз, сколько пальцев покажу, - я подняла два пальца.

Веки мальчика дважды опустились.

Черт, еще и считать умеет!

- А говорить можешь?

Отрицательный поворот головы.

- Не умеешь?

Отрицательный поворот головы.

- Умеешь говорить?

"Да".

- А почему молчишь? Ой, прости, дурацкий вопрос. Почему-то не можешь говорить?

"Да".

- Что-то болит?

"Нет"

- Нельзя говорить?

"Да".

- Боишься?

"Нет".

- Кто-то запретил?

"Да".

- Не бойся, никто не узнает, здесь никого нет.

"Нет".

- Узнает?

"Да".

Ни черта себе, вот это ребеночек!

От реки подуло свежим ветерком, и я вспомнила, зачем принесла лопухи. Кое-как запеленав мальчика в импровизированную пеленку, перевязала очередной отрезанной от купальника тесемочкой.

- Может, ты спать хочешь? - спросила я, покачивая малыша.

"Нет".

- А что хочешь?

Выразительный взгляд в сторону реки.

- Пить?

"Да".

Я в растерянности уставилась на воду. Бутылка-то у меня с собой была, но можно ли давать эту воду ребенку. Я ее уже пила, и жива до сих пор. Но кто знает, вдруг там яд какой, замедленного действия. Хотя и Зар не человек. А если эти... да пусть будут фраккаты (все равно ведь не знаю, что за раса) ... что другое пьют.

- А тебе эту воду можно?

"Да".

Я уложила мальчика на траву, вылила остатки воды, как следует прополоскав бутылку, набрала новой. А водичка-то, мягко говоря, прохладная. В озерце брать воду я не решилась: она стоячая, да и я там только что ребенка мыла и сама купалась. Немного погрела воду в ладонях, отрезала от многострадального парео кусочек, обвязала им горлышко бутылки и кончиком ножа проделала маленькую дырочку - не соска, к сожалению, но ничего лучше я придумать не смогла. Да и последующие испытания данной конструкции показали, что она вполне рабочая - с грехом пополам, но мне наконец-то удалось напоить ребенка. Потом нарвав веток на ближайшем кусте, сделала подстилку, устроила мальчика поудобнее и прошептала:

- Отдыхай, мой хороший. А как выйдем к людям, найду тебе новую мамочку.

"Нет".

- Что нет? Хочешь со мной остаться?

"Да".

~ Ну еще бы! Кто ж такое чудовище к себе возьмет? - выдал, объявившийся Умник.

- Ты где был? Почему я тебя не слышала? - разволновалась я.

~ Сбой сети.

- Какой еще сети?

~ А такой: абонент временно недоступен или находится вне зоны действия сети!

- Хватит чушь пороть!

~ Сама думай что спрашиваешь! Я откуда знаю? Это ты вдруг раз и пропала куда-то. А я виноват?! Ты давай ребенком вон занимайся! Или тряпку свою постирай! Хотя это вряд ли поможет, воняет жуть, лучше выкинь ее.

- Ни за что! Я ее постираю. Между прочим, это моя почти единственная вещь, она мне дорога как память о Родине!

~ Да ты что? - делано удивился Умник. - А я и не знал, что ты из Китая!

- С чего ты это взял?

~ Так на твоей тряпке русским по белому написано "Made in China".


Не слушая больше всяких насмешников, я занялась стиркой. Засыпала порошок, включила стиральную машину. Ну и что тут непонятного? Ручками да песочком. Прополоскала парео, отжала, развесила на солнышке. Пусть сушится, а я пока помоюсь и передохну. Зачерпнула полные ладони, напилась и, выплеснув остатки воды в лицо и прихватив Зара, отправилась к озерку мыться. Хорошо как, хоть на человека теперь похожа! Все, теперь греться!




Ильсан Вест


Остановился я, лишь пробежав несколько кварталов, как раз у рынка, где торгует мой папуля. Усевшись передохнуть под раскидистой ивой, склонившей свои ветки к небольшой и не очень чистой речушке, я глубоко задумался.


Несладко тебе живется, добрая девушка Неор, да только я не в том положении, чтобы помочь тебе. А даже если б мог, ленцир* бы точно не принес: яд - не выход из положения, бороться надо до конца, даже если сил уже нет! На твоем месте я бы подумал о побеге, в отличие от меня у тебя должно получиться.

А куда идти мне... К эльфам? Да, где его теперь найдешь, папашу-эльфа? Мать говорит: "Он высокий, красивый". Да с таким описанием можно к любому ушастому на шею кинуться с криком "Папочка! Ты нашелся!". К тому же длинноухие тоже полукровок не особо жалуют.

В Калейдоскопе, вообще, редко идеальную семью можно встретить. Наверное, только в Белой зоне. Разве можно в наше время к кому-то привязываться? Уехал на пару дней в соседний городок, а тут раз - Сдвиг - и ты уже совсем в другом месте в любом из четырех Миров. И нет никакой гарантии, что когда-нибудь близких увидишь. Это сейчас еще ничего, обычно раз в полгода - год Сдвиги бывают (к этому времени все назад домой стараются вернуться), а вот лет четыреста назад такая жуть была!

Эх, вот бы Роддук куда уехал!


Ежегодная Ярмарка в Кадаре всегда собирала кучу разномастного народа. На две недели забывались межрасовые и межзонные склоки и распри. Здесь все равны (кроме полукровок, естественно!), а то, что некоторые немного равнее других, так это норма жизни.

Пробравшись между торговыми рядами, я вышел к торговым местам Роддука. У обычных торговцев бывает от одной да четырех палаток максимум. А Роддук из Монта считался богатым и удачливым купцом, поэтому держал шесть палаток в самой лучшей части рынка.

Ха, знаем мы, откуда он такую удачу черпает, что его сделки одна другой прибыльней! Скоро, говорят, купец Роддук аж в столице Белой зоны, Виссэре, лавку прикупит. Поди, сам папаша эти слухи и распускает, чтоб выпендриться побольше. Кто его туда пустит-то? Не такая уж большая шишка. Чтобы постороннему получить пропуск в столицу Белой, надо быть аристократом, не меньше, или такую взятку дать, что папочка после нее нищим останется. А что делать нищему в Виссэре? Побираться! А что, хорошая идея! Надо Роддуку сказать, вдруг заинтересуется.... Н-да, боюсь, не согласится. Да что о Виссэре мечтать, когда даже границу Белой просто так не пересечешь: там постов стражи понатыкано побольше, чем монет в заначке у папули.

Только, похоже, не врут слухи про переезд в Белую, и Неор - прямое тому подтверждение. Получается, что Огнар, папаша Тойна, на пару с моим отчимом какую-то аферу с женитьбой планируют. Огнар, значит, через девушку с аристократами породнится, в Белую переедет. А Роддук это предприятие оплачивает, надеется, что его дружок-собутыльник с собой возьмет. Но что-то я в этом сильно сомневаюсь... Градоправитель не такой дурак, чтобы кредитора за собой тащить: стоит ему пересечь границу, и Роддуку до него вовек не добраться.


Хотя... Есть тут у меня одна идейка, как Неор помочь, да и мне польза. Надо обмозговать как следует. Риск, конечно, но можно и попробовать.




Барбариска


Я растянулась на песке рядом с малышом, согнув руку в локте и подперев голову. Улыбнулась и легонько дунула на черно-серебристые волосики, которые смешно взъерошились.

- Умник, ну за что ты невзлюбил такую прелесть?

~ А за то, что ты так неожиданно его возлюбила. Кто неоднократно заявлял, что детей не любит и терпит их исключительно с семи лет? А младенцев ты сколько раз за свою жизнь в руках держала? Два? И то только потому, что их мамочек обидеть не хотела. А кто срочные дела выдумывал, когда надо было с племянницей посидеть? А тут, на тебе, раз и такая любовь!

- Думаешь, он на меня как-то воздействует?

~ А есть другие версии? - ядовито поинтересовался Умник. - Разумеется, воздействует. По-твоему, канал, что вас связывает, это просто так?

- Какой канал?

~ Ты не поняла, что ли? - фыркнул он. - Тот, который ты как жжение воспринимаешь. Ты разве не обратила внимания, что чем дальше ты от этого монстра, тем жжение сильнее? А когда он рядом все в порядке.

- Ты хочешь сказать, что я из-за него не могла уйти? И это он меня спас, утащив от котов? А вэррак про Блуждающую говорил...

~ Я же не большая советская энциклопедия, всего не знаю. Может, это она вас соединила, когда ты ребенка нашла? Может, кот совсем не то имел в виду? Может, еще что... Но канал между вами есть, я прям чувствую, как он энергию у тебя через него подтягивает.

- Энергетический вампир? - даже не испугавшись (странно, вы не находите?), выдвинула версию я.

~ Думаю, да, - подтвердил мой собеседник.

Мальчик, все это время внимательно за мной наблюдавший, отрицательно мотнул головой.

- Зар говорит, что он не вампир.

~ Так тебе вампир признается, что он вампир!

- А что это за канал между нами? - спросила я у малыша.

~ Ага, щас, он тебе еще и письменный отчет составит, - захихикала моя головная боль,- аж, в трех экземплярах. Вопросы правильно задавай! А лучше молчи, я сам с ним побеседую.

- Ты полегче с беседами, он же еще ребенок!

- Хорошо, - буркнул Умник и начал "беседу" (он задавал вопрос, а я его озвучивала). - Итак, между нами есть канал?

"Да".

- Энергетический?

"Да".

- Ты забираешь по нему у нас энергию?

После небольшой паузы: "Да".

~ Вот! - торжествующе заявил "следователь". - А я что тебе говорил? Как сиамские близнецы, блин! Была б ты магом, быстренько бы от этого паразита избавились, а так...Придется пока с ним таскаться, а потом посмотрим! Кстати, сделаем зарубочку на память, заполучить магические способности в самое ближайшее время.

- И как, интересно, мы это сделаем?

~ Будем думать!


Передвинувшись так, чтобы наглые солнечные зайчики не лезли в глаза, я любовалась малышом, который так же меня рассматривал, и размышляла, почему же Умник разозлился. Никакой угрозы от ребенка я не чувствовала.

- Это опасно для меня? - я задала вопрос (получается что!) вампиру.

"Нет".

- То есть, ты немного берешь? Чтобы самому выжить?

"Да".

- Вот видишь, Умник, ничего страшного.

~ Ты бы лучше у него узнала, что он понимает под словом "немного". Для него это и немного, а ты скоро без сил свалишься!

- Да пока все нормально. Только есть хочется. Ой! Зар, ты, наверно, голоден?

"Да".

~ Удивительно, - съехидничал мой напарник, - столько энергии у нас сожрал, и все еще голоден!

- А разве можно энергией питаться?

~ Тебя чему в школе учили? - раздраженно пояснил Умник. - Ты для чего ешь? Чтобы энергию получить. А он ее у тебя напрямую вытягивает, без всякой пищи.

- Это же хорошо, - обрадовалась я, - получается, без еды он вполне может продержаться. А то я уже голову себе сломала, чем же его кормить. Выходит, мне теперь за двоих есть надо.

~ Кто о чем, а вшивый о бане! Совсем голову с этим подкидышем потеряла! - негодовал мой собеседник. - Одумайся уже!

- Нет, это ты лучше подумай, что мне есть. Яблоки? - я пододвинула к себе стратегический запас из четырех еблок на ветке.

~ А ты у своего любимчика спроси!

- Зар, - я показала малышу свою добычу, - это можно есть?

"Да".

Ладно, рискнем. Я стянула с ветки первый фрукт.

~ Ну и дура! - злобный рык, и тишина.


- Похоже, мой маленький,- с улыбкой сказала я, хрустя яблочком, - абонент снова недоступен. Зато пообедаем в тишине, без всяких зануд.

Хоть еблоко и было жутко кислым, голод сделал его для меня слаще меда. Я и оглянуться не успела, как стрескала весь запас. Пусть голод и не ушел совсем, спрятавшись где-то глубоко, но чувствовала я себя гораздо лучше.

- Ну что, Зарчик, твоя очередь обедать, - я поднесла малыша к груди.

И вовсе я ему грудь давать не собираюсь, просто здесь канал проходит, думаю, так легче питаться. У меня внутри словно огненный шар поселился, выстреливая горячими искорками куда-то в район солнечного сплетения. Но через несколько секунд неприятные ощущения исчезли.

- Наелся?

"Да".

После "подкормки вампира" мое самочувствие не изменилось - видимо, энергии мальчишка забрал у меня совсем немного - я ощущала себя сытой и вполне довольной. И только гудящие ноги портили всю картину.

- Знаешь, дружок, пожалуй, мы здесь еще немного отдохнем. Часик, не больше.

Я улеглась на спину, положила фракката (или вампира?) себе на живот, прижав одной рукой, и стала разглядывать небо.

Хорошо- то как! И небо почти как у нас, только фиолетовое чуток, облачка вон белые плывут. Главное, не уснуть... не уснуть...


-Ай!

Я проснулась от боли в пальце, резко села, едва успев придержать к себе ребенка. Что же это? Рядом никого не было.

- Зар, это ты меня укусил?

"Да".

- Зачем?

Мальчик закрыл глаза, подождал несколько мгновений, затем широко их распахнул.

- Что? - не поняла я.

Зар снова закрыл глаза, потом поднес ко рту пальчик и слегка его куснул, затем опять широко открыл глаза.

- Ты хотел, чтобы я проснулась? - догадалась я.

"Да".

- Спасибо, мой хороший, нам действительно пора идти.




Ильсан Вест


Третий день Ярмарки. Народу еще больше ожидается. Папуля, собираясь на рынок, как обычно толкнул речь:

- Радуйся, Тасса, что мы в Зеленой живем. Без меня тебя бы с твоим выродком только в Красную и пустили бы! Да ты мне спасибо должна сказать, что я этого смеска столько лет терплю. Кормлю этого дармоеда, одеваю. Даже фамилию свою дал - Вест. Да разве ж он оценит?


Терпит он, как же! Да если бы не моя способность (очень ему полезная!), давно бы прибил и в Пахолу выбросил. В нашей речке частенько кого вылавливают, как-никак из самого Кадара течет.


Уф, все, на сегодня я свободен. Роддук, довольный состоявшейся сделкой, отпустил меня пораньше. И пусть уже далеко за полдень, но вечер весь мой! Тут главное - Тойна не встретить, а остальные, будем надеяться, не обратят на меня внимания. К Неор идти пока рано. Я тут кое-что обмозговал, теперь идее надо дать время созреть, дать ростки, расцвести пышным цветом. До закрытия Ярмарки еще пятнадцать дней, все успею. Если только решусь - риск-то огромный, причем для меня любимого!





Глава 5. Встреча с людьми: первое впечатление самое важное.



Барбариска


Перехватив ребенка одной рукой, я сладко потянулась. Сон - это, конечно, замечательно, но лучше бы побыстрее к людям выйти. Хорошо, что Зар разбудил меня, а то я бы долго дрыхнуть могла. Ладно, идти пора, не век же здесь под кустом жить.

Я хотела поцеловать малыша, но меня весьма ощутимо хлопнули по губам - лопух-пеленка долго не продержался, уступив настойчивости Зарчика, и теперь ручки ребенка были свободны.

- Что случилось, мой хороший? - ласково улыбнулась я. - Тебе что-то не нравится?

Маленькая ручка снова попыталась закрыть мне рот, а вторая впилась коготками в плечо, и все это в полной тишине.

- Да что такое? - я отодвинула его ладошку, а в ответ получила новый укус. - Зар, ты что-то хочешь?

Зар повернул голову и указал глазами в сторону леса.

И что его там напугало? Лес как лес. Вроде нет никого, все спокойно. Высокая трава, сплошной стеной вставшая между моей полянкой и лесом, даже не шевелится. На всякий случай проверила и противоположный берег - река, лес, протока - и тоже никакой видимой и слышимой опасности.

Я поднялась и, оставив возмущенно сопящего ребенка на подстилке из веток, быстренько надела пояс, затем, прихватив с куста уже высохшее парео, заново изготовила люльку, уложила туда Зара, который выдал короткий тихий рев, стараясь привлечь мое внимание.

~ На дерево! Живо! - грозный вопль в голове заставил меня подскочить от неожиданности.

- Умник! Нельзя же так пугать! - негодующе нахмурилась я. - И где ты вообще был?

~ Наверх, дура!

- Зачем?

~ Быстро! - от крика у меня аж уши заложило.

- А вещи? - пискнула я, ища глазами подходящее дерево.

~ Мертвецам вещи не нужны! - гневно зарычал мой напарник.

Словно в ответ на его слова со стороны леса послышалось легкое шуршание. Сообразив, что я их засекла, неизвестные больше таиться не стали: зеленое цветущее море пошло волнами - что-то, скрытое среди густой травы, приближалось ко мне быстрыми скачками.

Я, больше не раздумывая и не споря, рванула к могучему дубу, росшему неподалеку. С моей комплекцией, да еще и с младенцем, пусть и хорошо привязанным, по деревьям особо не полазаешь, но у меня был очень сильный стимул - раздавшееся позади рычание. Как запрыгнула на первую ветку, не знаю - правду говорят, что страх сил придает - а вот потом ветви росли довольно часто. И вскоре я была уже высоко над землей, одной рукой крепко вцепившись в ствол, другой прижимая Зара. Тот протестующе пискнул, и хватку пришлось ослабить.

Наконец я отважилась открыть глаза и глянуть вниз - у подножия моего убежища бесновались волки, вернее, их жалкие подобия. Семь небольших, мне не выше колена, тварей кружило под дубом, периодически издавая тот самый напугавший меня рык. Очень необычный - я аж заслушалась - сначала вроде распевочка, потом само рычание, под конец фырканье: ня-а-а-а-р-р-р-рф, ня-а-а-а-р-р-р-рф, ня-а-а-а-р-р-р-рф. Их серо-коричневая шерсть на поджарых телах распушилась и встала дыбом, отчего они казались больше и опаснее. Узкая вытянутая морда с внушительными клыками, светящиеся зеленым глаза, оскаленная пасть, с которой капает слюна - ни дать, ни взять, сама доброта и очарование. Неа, до благородных волков точно не дотягивают, скорее шакалы...

~ Вот, - самодовольно заявил Умник, - я же говорил, опасность! А она еще вещи хотела собирать!

- Это к-кто? - дрожа, спросила я.

Ня-а-а-а-р-р-р-рф! - зло ответили мне снизу.

- Ага, приятно познакомиться, - истерически хихикнула я. - Только спускаться, чтобы пожать вашу лапку, я не буду, уж не обессудьте.

Чуть выше того места, где я сидела, было вполне удобное местечко - узковато, но зато не свалишься. Устроившись там, я смогла немного расслабиться.

- Умник, что делать-то будем?

~ Как что? - насмешливо отозвался тот. - Этого мелкого упыря... ладно-ладно вампира привязываешь к ветке, спускаешься, достаешь нож и мочишь этих монстров, мочишь, мочишь!

- Как смешно!

~ Так нечего глупые вопросы задавать! - фыркнул он. - Что тебе еще остается? Только здесь сидеть, пока эти не уберутся.

- А вдруг они вообще не уйдут?

От нечего делать я сорвала узкий бардовый желудь и запустила им в назойливых песиков, в ответ тотчас послышалось возмущенное "ня-а-а-а-р-р-р-рф".

~ А ты прям Робин Гуд! - восхитился Умник. - Вожаку точно промеж рогов запулила!

Я пригляделась внимательнее: ага, рожки - маленькие такие, совсем незаметные.

~ Видать, - захихикал мой товарищ, - жена не так часто изменяет, или кальция пушистику не хватает! А давай теперь вон тому, мордатому, по рогам!

- Не стоит их злить, как бы хуже не сделать.

~ Чем хуже? - с удивлением фыркнул он. - По деревьям они лазать не умеют.

- Если тебе, Умник, волю дать, - засмеялась я, - ты их так сильно достанешь, что они и летать научатся в срочном порядке. А мне здесь долго без воды не просидеть, - я с тоской смотрела, как один из шакалов раздирает на части мою любимую, а главное, единственную бутылочку.

Вожак, раздраженно рыкнув, бросил покусанную добычу, слизал разлившуюся воду и заинтересовался альбомом - понюхал, осторожно тронул лапой, обошел по кругу, царапнул, попробовал на зуб, а затем с силой рванул черную обшивку, на которой и следа не осталось (ни фига себе материальчик!). Досадливо нарфкнув, он принялся яростно драть альбом задними лапами, точь-в-точь как моя кошка.

~ Ты смотри, как зверик Камасутрой заинтересовался! - хохотнув, высказался Умник. - Вот мне интересно, он хочет что-то новое для себя узнать или свое дописать?

Не добившись успеха, зверь плюхнулся задом на альбом, обвил лапы хвостом и, задрав морду, завыл, решив усладить меня "чудесным пением", а остальные твари ему поднарфкивали. Под конец концерта Зар заворочался и закряхтел.

- Зарчик, что ты хочешь? Кушать? - выпутывая его из парео, поинтересовалась я.

~ Сдается мне, - съехидничал Умник, - что он не есть хочет, а вовсе даже наоборот. Вон смотри, тот темненький под нами болтается: давай наводи Зара на цель! Целься! Готовсь! По вражескому подразделению одиночными пли!

Шакал резво отскочил и несколько минут объяснял мне всю глубину моего нехорошего поступка. А стая удобно расположилась на безопасном от артобстрела расстоянии и, похоже, уходить не собиралась, справедливо полагая, что рано или поздно добыча созреет и с дерева свалится.


Не знаю, сколько мы так просидели, наблюдая друг за другом, но мне показалось, что целую вечность.

~ Какую вечность, - усмехнулся Умник, - еще и темнеть не начало!

Он собирался сказать что-то еще, но шакалы внизу вдруг забеспокоились, прижав уши и тихонько рыча, затем стали метаться под дубом и поскуливать. Теперь и я услышала то, что их так напугало - шум работающего двигателя.

Стоп! Двигатель! Люди!

- Люди, сюда! - закричала я изо всех сил. - Сюда!

- Отсюда! - не менее громко заорал Умник. - Ты что не видишь, он падает!

По мере приближения летательного аппарата шум возрастал, как и паника среди зверей, и вскоре шакалы рванули в чащу со всех лап.

Через несколько минут, ломая верхушки деревьев, совсем недалеко от моего дуба пронесся неопознанный летающий объект - разумеется, неопознанный, ведь опознать-то я его не смогла! - и рухнул где-то в лесу. За несколько секунд до падения, крепко прижимая к себе Зара, свободной рукой я с силой вцепилась в ветку. Взрыва не последовало, но тряхнуло знатно.

Я спустилась с дуба в рекордные сроки, не слушая ругань Умника на тему болтающихся где-то рядом зверей и пилота, который может быть и вовсе не человек.

- Пусть, - решительно заявила я, - но ему нужна помощь.

К сожалению, тогда я была просто не в состоянии подумать о том, что подходить к потерпевшей аварию машине в принципе опасно, и если дело серьезное, я вряд ли смогу помочь. Вообще удивительно, что после такого денька (а ведь он еще не кончился!) я могла хоть что-то соображать! Но и слушать доводы разума в исполнении Умника я не стала, прихватив альбом и закрепив получше Зара, побежала к месту аварии.


Выскочив на небольшую полянку, окруженную высокими деревьями, я заметила широкую просеку в их кронах, проложенную НЛО, а неподалеку, в колючем кустарнике, валялся и сам летучий корабль. Его люк со скрежетом приоткрылся, и в узкую щель с трудом протиснулась небольшая фигурка. Этот процесс сопровождался прочувствованной речью про недоумков, которые не могут до конца заправить скайдер*, и приличными в этом монологе были только предлоги.

Кое-как закрыв люк, пилот выбрался из колючек, настороженно огляделся вокруг и, уставившись на меня, так широко и задорно заулыбался, что я не смогла не улыбнуться в ответ. Пилотом НЛШ (неопознанной летающей штуковины) оказался невысокий мальчишка лет шестнадцати-семнадцати с короткими, торчащими во все стороны светлыми волосами. Его стройную фигурку обтягивал бирюзовый комбинезон, местами порванный и заляпанный чем-то. Паренек озорно сверкнул зелеными глазами и выпалил:

- Господа встречающие и провожающие! Боевой скайдер "Молния" совершил посадку у причала "куст шипара*". Командир корабля и экипаж в моем лице приветствует вас!

Он посмотрел на свой кораблик и усмехнулся.

- А приземление так себе, на троечку! - парень нажал что-то на поясе, и вокруг скайдера заискрилось силовое поле. - Так, при минимуме энергии защиты хватит месяцев на семь. Только вряд ли его потом забрать можно будет, наверняка сожгут, придурки!

- Послушай, - начала я, но договорить мне не дали.

- Ладно, мне пора сваливать, - перебил меня пилот. - Не вздумай никому говорить, что меня видела, это в твоих же интересах. Ах, да...

Паренек стянул с себя одежду, ботинки, скомкав, отбросил их в сторону и так быстро скрылся в лесу, что я даже опомниться не успела. Я бросилась за ним, но того и след простыл. Вернувшись, я подняла комбинезон и рассеянно повертела его в руках, может, сгодится куда...

- А ну стоять! Не двигаться! - заявил вышедший из-за кустов бородатый мужик.

Он, злобно щерясь, направил на меня взведенный лук.


Скайдер* - небольшой 4-х местный летательный аппарат.

Шипар*- густой колючий кустарник.




Ильсан Вест


Странно, а куда это толпа так целенаправленно топает? Если я правильно помню, в той стороне главная площадь... Никак развлекуху очередную власти для народа придумали?

- Любезный, - я выбрал мужичка победнее с круглым добродушным лицом (от других и схлопотать можно), - куда народ направляется?

Тот оглядел меня с ног до головы, уделив особое внимание глазам, и брезгливо поморщился, опознав во мне полукровку. Но в морду дать не решился - мало ли кто я такой. Над бастардами из знатных семей простолюдину надсмехаться чревато, их только свои бить могут, а я, благодаря папуле, одет очень даже прилично. Разумеется, выдавая мне шикарные костюмчики во время Ярмарки, Роддук меньше всего обо мне заботился - ему надо было на деловых партнеров впечатление произвести. Папочка каждый раз на таких встречах гордо заявляет: "Вам, друзья, достаточно взглянуть на обноски, которые эльфячий выродок за мной донашивает, чтобы понять насколько я успешен". Урод нарфов!

Прохожий сплюнул сквозь зубы мне под ноги, но ответил:

- Так на площади казнь будет, парень. Технаря поймали! Араж его задери!

- А это точно технарь, - усмехнулся я, - вдруг просто ремесленник?

- Так он сам, араж, сознался! - радостно заявил мужик, торопливо устремляясь к площади, чтобы место получше занять.

Я опустил глаза, горько улыбаясь. Жаль несчастного. Знаю я такие признания - после часа "беседы по душам" любой в чем угодно признается, даже технарем назовется.

- Так им, гадам, и надо, - заявила дородная тетка с корзиной, - из-за них все! А как мы раньше хорошо жили! Как сейчас помню, такого хаоса не было.

Ха, помнит она! Что-то эта толстуха на эльфийку не очень-то похожа, чтоб четыреста лет прожить. Хотя очевидцы Катастрофы наверняка остались, те же эльфы, дроу, да и некоторые урсы и орки лет по шестьсот живут.

Если честно, не хотел бы я жить в то время, когда какая-то сила взяла и перетасовала все четыре мира, как шулер колоду карт. Говорят, около недели эта свистопляска продолжалась, а потом еще несколько месяцев зоны притирались друг к другу: пустыня к возникшей из другого мира реке, море к выдвинувшемуся посреди него горному хребту, селянин к выросшему на месте его огорода холму, чувствительные и утонченные эльфы к появившемуся посреди их священной рощи грязноватому городку шаффтов-людоедов, жители прогрессивной столицы к подступившим со всех сторон болотам.

- Такой мир загубили технари аражьи! - продолжала вопить баба. - А какие тут у нас места были. Загляденье просто. И жары этой проклятущей не было, и море под боком. А теперь, - с тяжким вздохом проголосила она, - что и говорить. Из-за них все! Всех их переловить надо и повесить!

- Сжечь их надо, сжечь! - грозно потряс кулаком пожилой орк. - Столько лет из-за этих технарей приходится на Мэйдесе* торчать, а мне бескрайние степи Варто* до сих пор снятся. А здесь и степей-то нет. Ну что это за степь, когда, куда ни плюнь, то холмы, то овраги, то горы, то вообще лес проклятущий.

- Не, - вмешался проходящий мимо серый урс, раздраженно помахивая хвостом. - Лучше четвертовать!

- Это градоправитель хорошо придумал - казнь по выбору! - подхватил юноша-человек. - Мы с ребятами сегодня за "кресло императора"* голосовать будем!

Услышав удар гонга, спорщики поспешили на площадь, но я обратил внимание, как проходивший мимо мужчина-воин укоризненно покачал головой, глядя им вслед, а молодая женщина, прошептав что-то типа "бедняга", украдкой смахнула слезу.

Хм, оказывается, есть еще те, кто к технарям терпимо относится. Но лучше бы жителям Сантеро* не покидать свои зоны, защищенные силовыми полями, на остальной территории ничего кроме смерти их не ждет. Это в принципе объяснимо: Катастрофа - штука страшная, да и продолжающиеся по сей день, пусть и не так часто, Сдвиги не подарок. Только разве может целый народ отвечать за то, что совершили единицы. А парень, которого казнят на площади, так и вовсе родился после Катастрофы. Но его это не спасет... Вот когда задумаешься о том, что полукровки, оказывается, еще очень неплохо живут.

На подобные представления я никогда не ходил, поэтому решил убраться с дороги, чтобы не попасться в руки разгоряченной видом крови и смерти толпы. Пойду лучше спрячусь, от греха подальше - есть у меня на набережной одно укромное местечко. Там можно и пересидеть, и планы свои спокойно обдумать.

Думал я долго, до самого вечера. А что? Я разве виноват, что девчонки повадились голышом купаться именно в тех кустах, где я думаю?

Что надумал? Да много всего. Уверен, стоит рискнуть: Неор жалко, да и вдвоем путешествовать легче - раз я буду не один, никто не признает во мне беглого полукровку.


Мэйдес* - один из миров Калейдоскопа (где живет Ильсан).

Варто* - один из миров Калейдоскопа (родина орков).

Сантеро* - один из миров Калейдоскопа (родина технарей).

"Кресло императора"* - вид казни, когда приговоренного сажают на специальный стул и вгоняют снизу кол.




Барбариска


Вслед за бородатым мужиком из леса вышли еще два человека. Один почти точная копия первого незнакомца, только моложе и без бороды, но одинаковые носы-картошкой и глубоко посаженные серые глазки выдавали в них родственников. Третий был, как и товарищи, темноволос, сероглаз, с крепкой слегка грубоватой фигурой и таким же злобно-угрюмым выражением лица. Для разбойников эти люди выглядели слишком прилично, скорее охотники, и все трое чем-то весьма недовольны.

Технарка? - строго спросил бородач постарше, грозно потрясая топором.

- Больше на нищенку похожа, - хихикнул парнишка лет восемнадцати, почесав лохматые грязные волосы.

Юнец тут же схлопотал подзатыльник от отца и, насупившись, отступил назад.

- Технари, - терпеливо пояснил молодому первый из встретившихся мне охотников, - такие хитрющие, кем угодно прикинутся. Это из-за них, гадов нарфовых, Сдвиги и прочие безобразия происходят, доекспермантировались, собаки!

После этих слов я решила про свой технический мир даже не заикаться, так, на всякий случай.

- Да какой я технарь! - ответила я, сделав честные-пречестные глаза. - Чистый гуманитарий!

- Кто? Какой - такой гумантарий? - рявкнул первый мужик, недвусмысленно натягивая лук.

Я резко присела и зажмурилась, кто его знает, как эти луки стреляют, одно неосторожное движение, и стрела в ...

~... в заднице, - со смешком дополнил Умник. - А что? Или ты убегать спиной вперед будешь?

~ Не буду я убегать, - вздохнула я. - Стрела по любому быстрее меня бегает.

- Эй, ты говори давай, - раздраженно зашипел он, - что за тарии такие?

Я осторожненько приоткрыла один глаз - вроде лук опустил - затем встала и, сделав пару шагов назад, в сторону леса, объяснила, мысленно проклиная себя за длинный язык:

- Есть технари, а есть гуманитарии, это противоположное слово...

Охотники не особо поняли, о чем это я, и главный, хрюкнув в короткую лохматую бороду и с подозрением прищурив глаз, уточнил:

- Энто против технарей, что ли?

- Точно, - обрадовалась я.

- Тоды хорошо, - он благосклонно кивнул, - у нас, девка, почитай целое село гумантариев!

- Не верь ей, - вмешался лучник, - врет она! Ее это корабль, ее! Костюмчик-то сняла, а сбежать уже не успела.

- Какой костюмчик? Этот? - усмехнулась я, швыряя ему под ноги комбинезон. - Мне он даже на одну ногу не налезет.

Охотник поднял измятую одежку, рассмотрел внимательно, время от времени поглядывая на меня и задумчиво почесывая затылок.

- Может, к старосте ее? - растерянно предложил он напарникам. - Пусть сам разбирается.

- Хорошо, - второй бородач, укрепив на поясе топор, грубо схватил меня за локоть и потащил за собой в лес.




Ильсан Вест


Сегодня я проснулся очень рано, когда все в доме еще спали. Отлично, будем считать, что я свободен и могу пойти прогуляться. Я же не настолько сошел с ума, чтобы будить папулю и интересоваться, а нет ли для меня каких заданий на сегодня. Встать я после этого разве что через неделю смогу. А если уйти тайком, то я вполне успею вовремя вернуться.

Мне нравится бродить по улицам на рассвете: солнце еще не печет, прохлада, а главное - народа нет, простор.

Первым делом я быстренько сбегал на рынок и перетащил ящики с мусором под папулин прилавок. Порядочек! Вот Роддук обрадуется, как придет! Он уже целую неделю грозится найти аражей, что из его лавки свалку сделали. Хм, пусть ищет - я ж не дурак и проверяю, чтобы свидетелей не было.

На обратном пути заинтересовался объявлениями на доске у входа на рынок, почитал, похихикал. Надо б тоже свою лепту внести. Ага, придумал. Оторвав от одного из листов чистый край, я достал из кармана карандашик, который самолично позаимствовал пару дней назад с этой же информационной стойки, и написал: "За умеренную плату злой сотрудник стражи посетит вечером вашего непослушного ребенка, отругает, поставит в угол или заберет его".

- Ты что это делаешь, гаденыш? - схватил меня за ухо молодой мужчина в зеленом форменном сюртуке и черных брюках. - Пакостишь?

Но прочитав мое объявление, стражник усмехнулся и, отпустив меня, дописал: "И съест!"

- Что из личного опыта? - засмеялся я, на всякий случай отскакивая подальше.

Тот ничего не ответил, задорно мне подмигнул и, махнув на прощание рукой, отправился дальше. Я тоже поспешил покинуть рынок, но далеко уйти не успел.

Через несколько метров от ворот рынка дорога разветвлялась - одна вела к главным городским воротам, вторая - к центральной площади. И как раз оттуда, с площади, кто-то неспешно приближался.

-Ты предлагаешь беседовать здесь? - прозвучал чей-то мелодичный и изрядно возмущенный голос. - Нас ведь могут подслушать!

- Да нет здесь никого, - спокойно отозвался его спутник.

Ха, после таких слов да не подслушать! Так, времени мало: через пару минут они из-за поворота выйдут. Метнувшись назад, я легко взлетел на гору ящиков и втиснулся в щель между ними и стеной дома. Местечко знакомое - я здесь уже не первый раз прячусь: вот как папуля утром в лавке появляется и "подарочек" видит, так я в эту норку и ныряю. Нет, ну вот он меня за руку ловил? Не ловил. И чего всегда я виноват? Так, тихо, слушаем.

Из-за угла показались высокий стройный эльф в элегантном темно-фиолетовом костюме и человек лет двадцати пяти с темно-серыми волосами, забранными сзади в хвост. Да и в целом он на фоне своего ушастого собеседника казался серым и невзрачным. Мужчины остановились, как по заказу, совсем недалеко от меня.

- Я слушаю! - нетерпеливо протянул эльф, поправляя выбившуюся из изысканной прически золотистую прядку. - Что ты узнал, Сейфиттин?

Но парень не спешил отвечать, внимательный взгляд его слегка удлиненных с вертикальным зрачком глаз прошелся по окрестностям, задержался на моем убежище и вновь вернулся к эльфу.

- Мальчишку я... - начал парень, но его тут же перебили

- Я же просил соблюдать конспирацию, - остроухий зло сверкнул яркими фиалковыми глазами.

- Хорошо, - усмехнулся оборотень (после того, как один из его сородичей мне синяков по всему телу понаставил, я их расу завсегда узнаю) и, сделав умное лицо, принялся докладывать. - Объект я почти нашел, он где-то здесь в Кадаре. Но все время прямо из-под носа ускользает.

- Так найди его! - надменно вздернув бровь, приказал эльф. - А не то... Ты меня знаешь!




Сейфиттин


Больше всего мне хотелось придушить ушастую сволочь, но обстоятельства вынуждали меня смириться и выполнять все указания Лорда, не показывая своих истинных чувств. С трудом удерживая себя от столь желанного удара кулаком в наглый фиолетовый глаз, я лелеял надежду, что когда все закончится, я найду гада и тогда...

- Так найди его! - велела эта сволочь, еще и угрожать посмела.

- Ищу-ищу, - кивнул я и продолжил отчет. - Один из Ваших конкурентов уже ликвидирован.

- Хорошо, - тонкие губы искривила довольная усмешка, - значит, еще шестеро осталось. А Предметы?

- Предметы еще не найдены, - я выделил голосом слово "еще", - и конкуренты в этом деле тоже не продвинулись. Один из Предметов последний раз видели в Литт-Пенне*, но дальнейшие его следы теряются. Есть предположение, что сейчас он на другом материке.

- Остальные? - нетерпеливо воскликнул эльф.

- Еще один упоминался в описи предметов, подаренных эльфами Туллину, королю гномов, во время подписания мирного договора более двухсот лет назад. А если что-то попало в загребущие лапки гномов, то это можно больше не искать.

- Сейфи, тебе не надо думать, - зло процедил остроухий Лорд, - это буду делать я. А ты ищи. Понадобится, и в гномью сокровищницу полезешь! Не забывай, оборотень, чем ты мне обязан!

- Помню, Ваше Сиятельство, - я опустил голову, чтобы скрыть вспыхнувшую в глазах ненависть, - очень хорошо помню, чтоб мне хвост оторвали.

- Новая встреча через неделю, и берегись, если твой доклад мне не понравится, - пригрозил эльф и, больше не обращая на меня внимания, удалился в сторону рынка.


Я подождал, пока Эвринэ отойдет достаточно далеко. Слух-то у него хороший, а вот внимательность на нуле: ушастый стоял в нескольких шагах от Объекта и ничего не заметил! А мне зачем раньше времени мальчишку сдавать? Эльф ведь точный срок не назначил, можно и время потянуть, а там, глядишь, и конкуренты подсуетятся да сиятельного шлепнут. Я в любом случае в выигрыше: и ушастый камень с шеи скину, и Объект при желании можно Конкурентам продать. А можно и отпустить...

В открытую Лорду пока вредить не стоит - если есть хоть один шанс, что остроух имеет на нее влияние, то рисковать нельзя. А вот втихую...

Зря Вы, Ваше Сиятельство, Сейфиттина Мейра на цепь посадили, ой зря! Я - свободный оборотень! И скоро Вы об этом узнаете!

- Все я помню, - не удержавшись, прошипел я, - все! Забудешь тут как же, если ты мне при каждой встрече этим в нос тычешь.

Я подошел к высоченной горе из деревянных ящиков, насмешливо хмыкнул, слушая, как мальчишка всеми силами пытается затаить дыхание. Надо бы познакомиться с ним поближе, выяснить, зачем он Лорду понадобился. Вдруг пацан что-то знает, и это можно против Эвринэ использовать. Так и сделаем, а потом решим, куда этот Объект девать.

- Эй, парень, вылезай, я тебя сразу засек.


Литт-Пенн* - крупный торговый город к Красной зоне, в котором можно купить все что угодно.




Ильсан Вест


Подглядывая в узкую щель между двумя тяжелыми коробками, я с любопытством вслушивался в разговор двух нелюдей, но ничего понять не мог. Какие-то объекты, предметы, конкуренты. Поди, торгаши, как папуля.

- Эй, парень, вылезай, я тебя сразу засек, - неожиданно заявил оборотень, остановившийся как раз напротив моего убежища.

- Чего надо?

Поняв, что скрываться больше нет смысла, я спрыгнул на землю неподалеку от парня. Интересно, а в кого он оборачивается?

- Это мне чего надо? - наигранно удивился тот. - Это что, я подслушивал, спрятавшись за ящиками? Бездарно, кстати, спрятавшись. Я тебя сразу заметил.

- Да если бы не нюх, - фыркнул я, - аража дохлого ты бы меня засек!

- Дело не только в нюхе, парень, - оборотень насмешливо оглядел меня с ног до головы, - во-первых, я почувствовал порыв воздуха, как от какого-то резкого движения, во-вторых, верхний короб слегка шатался. Так что и без нюха наблюдательный человек легко мог бы сделать вывод, что там кто-то есть.

- И чего тогда не выдал? - я в свою очередь не менее внимательно рассматривал собеседника. - Помочь мне хотел?

Невысокий молодой мужчина с серьезными серыми глазами особо сильным не казался, но это ощущение весьма обманчиво - и пусть у него из оружия только нож на поясе, этот парень явно опасен. А предчувствия меня никогда не обманывали.

- Скажем так, - спокойно ответил перевертыш, - я не столько тебе помочь хочу, сколько ему помешать. Лучше бы тебе покинуть город, парень, и поскорее.

- Почему? - удивился я. - Ушастому меня выдашь?

- Слушать ты слушал, - вздохнул Сейфиттин, - но понять не понял. Кого, по-твоему, этот красавчик здесь ищет?

Мои глаза сами собой округлились, став еще больше похожими на эльфийские:

- Меня?!

Короткий кивок в ответ.

- Но зачем?

- Уж точно не в отцовской любви объясняться! - ехидно фыркнул оборотень.

- Ты хочешь сказать, что это мой отец? - я просто обалдел от такого известия.

- Этот сноб не сказал, зачем ты ему понадобился, - покачал головой сероглазый. - Но эльфийская кровь в тебе сразу чувствуется, мне кажется, дело в этом. Ладно, мне пора, надо еще в библиотеку заскочить.

- Тебе? Ты больше на наемника похож, а они по библиотекам не ходят.

- А я наемник и есть, - парень с улыбкой подмигнул мне, - только для особых поручений. В библиотеку, если хочешь, и тебя могу взять, вдвоем быстрее все упоминания о Городе найдем.

- О Городе? - недоуменно нахмурился я. - Это же сказка. Зачем тебе?

- Кое-кто верит, что это самая настоящая быль, и хорошо мне заплатит за любую информацию. Ну что, идешь?

- Нет.

Интересно, мне показалось, или в серых глазах действительно мелькнула досада?

- Зачем я тебе? - я решил сразу прояснить этот вопрос. - Только честно!

- Честно? Хорошо. Мне просто интересно, зачем ты этому ушастому гаду понадобился. На твоем месте я бы слинял куда подальше и сидел как мышь. С такими типами как Лорд Эвринэ в игры лучше не играть. Я вот попробовал, теперь на коротком поводке хожу. Прощай, парень, надеюсь, больше не встретимся.

Оборотень исчез так быстро, что я не успел ничего сообразить, так и стоял, глупо хлопая глазами и размышляя об этой странной встрече.

Ага, вот и еще одна причина сбежать из Кадара!





Барбариска


Когда мы выбрались из негостеприимного леса, уже стемнело, но единственный фонарь около двухэтажного деревянного дома худо-бедно разгонял тьму. Его огонек уверенно трепетал на ночном ветерке, прячась за стеклянными стенками. Электричества в деревушке не было, как и прочих следов технологического прогресса. Правда, многого я увидеть не смогла, но и то, что открылось моему взгляду, особых надежд не вселяло.

Суонт, как пояснил один из бородачей, был обычным для здешних мест поселением. Вокруг деревни выстроился высоченный деревянный забор, крепкие ворота, через которые мы вошли, изнутри запирались крепким брусом. На главной улице я насчитала около двадцати одноэтажных домишек с закрытыми на ночь ставнями. Вот интересно, что нам ждать от тех, кто пока что мирно спит в этих уютных домиках с ухоженными палисадниками? Трое уже знакомых мне представителей местного населения добрыми и милыми совсем не показались.

Мои конвоиры остановились у добротного дома рядом с небольшой площадью. Их главарь настойчиво забарабанил в дверь. Остальные уселись на широкие лавки вокруг стола, который вольготно расположился как раз под фонарем, покачивающимся на крюке. На стук выглянула невысокая полноватая тетка лет сорока.

- Нархана тебе за пазуху, Рук! Чего стучишь-то? - недовольно буркнула она, потирая заспанные глазки.

- Староста где? - рявкнул на нее Рук.

- Поехал господина зейта* встречать, - женщина кисло улыбнулась, плотнее закутываясь в шаль. - За налогами к нам пожаловали. В соседней деревушке вчерась были, тепереча к нам едут. А чего это вам, - селянка подозрительно прищурилась, уперев руки в бока, - от моего муженька надобно? Опять пить собрались, окаянные?

- Не, Юрла, мы технарку поймали!

- Ах, ты ж, аражья душа, - протянула баба, закатывая рукава, - щас я с ней разберусь.

Ей на помощь или просто поглазеть набежала целая толпа. Да уж, по скорости распространения информации эта деревушка всем нашим СМИ сто очков вперед даст.

Если вы никогда не сталкивались с взбешенной толпой, вам меня не понять. На мои объяснения и крики о том, что это ошибка, никто не обращал никакого внимания. Защищаться я даже не пыталась, лишь закрывала собой ребенка. Заполучив несколько царапин и пару синяков, я нырнула под стол, но и это меня не особо спасло. Хорошо еще, что вмешался один из тех охотников, которые меня поймали - оттолкнув особо рьяных борцов с технарями, парнишка заявил, что "они не дикари, а значится, технарку судить надобно". Юношу поддержали еще несколько голосов.

- Правильно, - заявил дедок в ушастой зимней шапке, - вот пусть староста и господин зейт, как приедут, этим и займутся.

- Точно, - закричала худющая девица с куцей косичкой, - судить и казнить! А то скучища...

Меня выудили из-под стола и вырвали из рук разразившегося ревом Зара. Мама дорогая, я даже не знала, что он умеет так орать.

- Нет! - закричала я. - Ребенка не трожьте!

- Твой? - спросила Юрла.

- Мой! - я в отчаянии кинулась к женщине. - Отдай!

- Да об дерево его, выродка! - разразилась воплями толпа. - Смерть им! А давайте глянем, кого эта тварь выродила!

Меня схватили и оттащили от тетки, а Зара грубо плюхнули на стол и стали разворачивать. Я попыталась вырваться, но один из мужчин заломил мне руку за спину так, что я даже пошевелиться не могла.

- Посмотрите, люди добрые, на эту погань технарскую, - заявила жена старосты, поднимая ребенка за ножку над столом. - Вот уж урод, так урод!

Плач малыша раззадорил толпу еще больше, каждый азартно рассказывал, что следует сделать с нами. А я молчала, круглыми глазами глядя на Зара. Если бы я сама не заворачивала его в это парео, подумала бы, что мальчика подменили - это был ЧЕЛОВЕЧЕСКИЙ ребенок. Мало того, он походил на меня как две капли воды. Ни у кого даже сомнений не возникло, кто он на самом деле.

К Юрле подошла миловидная молодая женщина, вырвала младенца у нее из рук и, растолкав селян, ушла в соседний дом.

- Перта, ты чего это? - удивленно раздалось со всех сторон. - Ты этого технарского выродка жалеешь?

- Дык она слегка помешалась, - пояснила бабка в цветастом платке. - Как ейного сыночка урсы забрали, она на всех деток и кидается. Ну ее, пущай пока поиграется.

- Точно, - подхватил пожилой мужчина, - может, не будем мальца убивать. Им же в следующий раз от урсов откупиться можно.

- Ты чего это, - хмыкнул Рук, - хочешь этого выродка заместо своего внучка котярам подсунуть?

- Ну, хочу!- подбоченился дедок. - А что? Котам какая разница из кого свои зелья варить. На ем же не написано, что он технарь.


Зейт* - должность в аппарате исполнительной власти (чиновник, для мелких городков представитель государственной власти, занимается сбором налогов, обладает правами судьи).


Когда меня запихали в сарай, заваленный всяким хламом, я бессильно сползла на пол у окна, тихо радуясь, что этот кошмар закончился. Пусть хоть на время. От страха и усталости я плохо соображала, и часть дальнейших событий милостиво ускользнула из памяти: вроде бы я плакала, ругалась, просила, требовала, что-то кричала...


- Блуждающая, говоришь... - раздался от двери насмешливый мужской голос.

Я вскинула голову и невольно залюбовалась вошедшим: высокий черноволосый мужчина лет тридцати с потрясающей спортивной фигурой. Только выражение лица подкачало: надменное, дальше некуда, словно он принц крови, а я распоследняя нищенка. Да и ярко-голубые глаза таким холодом обжигают, что я зябко поежилась. Хм, что-то этот парень мне уже разонравился.

Красавчик захлопнул за собой дверь и прошел вперед, внимательно меня изучая, затем грубо вздернул на ноги и властно приказал:

- Говори. Расскажешь все - отдам ребенка.

Ну и что мне оставалось делать? Я же не радистка Кэт, чтобы хранить мужественное молчание под плач ребенка. Да и ничего секретного в моей истории нет. Блин, Умник куда-то опять подевался, а он мне сейчас так нужен. В общем, я рассказала этому зейту все, вернее, почти все - про Зара наврала, что он мой сын, и парня-технаря неправильно описала (жалко ведь мальчишку). Ни коты, ни вещи, которые я подобрала, мужчину не заинтересовали - расспросы касались в основном места, где я оказалась, как туда попала, как выбралась. Мои предположения и слова вэррака о Блуждающей вызвали лишь ехидный смех.

- Необычная история, - протянул, азартно сверкнув глазами, незнакомец. - Пожалуй, я поверю, что ты не технарка.

- Меня отпустят? - обрадовалась я.

- Не торопись, - ледяная улыбка на красивых чувственных губах. - Ты поедешь со мной, потом я решу, что с тобой делать. Но не вздумай что-либо селянам про Блуждающую ляпнуть, - он склонился ко мне, злобно зашипев на ухо, - пожалеешь. Для них ты - технарка, которую я везу в столицу на показательную казнь.

- Но я не технарка! - с отчаянием пролепетала я.

- Будешь об этом молчать, будешь жить! - зейт решительно развернулся и направился к выходу.

- Стой! - я схватила мужчину за руку и горячо зашептала. - Клянусь, и слова не скажу! Зара отдай, ты обещал!

- Обещал, - надменный красавчик брезгливо сбросил мою руку. - Но разве сказал, что отдам именно сейчас?

И негромко рассмеявшись, он вышел.


Вскоре пришла та самая женщина, что забрала Зара. Перта, кажется.

- Держи, я принесла тебе поесть, - дружелюбно улыбнувшись, она протянула мне крынку и кусок хлеба.

- Где мой ребенок? - спросила я, набрасываясь на еду: блин горелый, ничего вкуснее не ела.

- У меня, - девушка перекинула длинную черную косу на грудь и принялась нервно теребить ее. - Не беспокойся, я его накормила. Молоко-то у меня еще не пропало. Как сыночка забрали, всего пара деньков и прошла. А все урсы проклятые! - заплакала она.

- Что за урсы?

- Ты же сама с ними у реки встречалась, - недоуменно подняла брови женщина. - Нам об этом господин зейт рассказал. Какой же он красивый, пэр Шантар, Алинир Шантар, - мечтательно протянула она. - Перта Шантар. Правда, здорово звучит.

- О, да, звучит отлично, - кивнула я, - ты мне лучше про урсов расскажи. Это те коты у реки, что ли?

- Ага, они, - горько улыбнулась моя собеседница. - Только не вздумай при них такое ляпнуть: урсы жутко злопамятные. Одно слово, и ты им враг на всю жизнь.

Да уж, везет мне - всего первый день здесь, а желающие меня убить уже в очередь выстраиваются.

Перта выглянула за дверь, вернулась и стала шептать мне на ухо:

- Слушай. Староста, гад, чтобы свою внучку спасти, моего сына вперед нее урсам отдал, без очереди. Сейчас в доме сидят, твою казнь обсуждают. Нархана им в штаны, а не казнь! Ты спать ложись, отдохни, а через пару часиков, как все уснут, я тебя выведу. Утром по реке баржа идет, заплатишь и через день в городе будешь. Аража лысого они тебя там найдут!

- А мой сын?

- Принесу, - кивнула она, отведя взгляд, - не бойся. Я сама мать, я понимаю.

Селянка торопливо ушла, а я улеглась, свернувшись калачиком, и попыталась уснуть. Но сон как назло все не шел.

Ну почему я? Зачем? И что в этом Мире всем от меня надо? Разве нельзя оставить меня в покое? Так и хочется спрятаться, забраться в тихую безопасную раковину, но не получается - все время обратно вышибает. Как тут вообще можно успокоиться, когда с одной стороны казнь и непонятное предложение зейта Шантара, а с другой побег в никуда. Не знаешь, что и выбрать. Тут ведь не угадаешь... Блин горелый, как бы хуже не оказалось.





Глава 6. Побег Барбариски, и что из этого вышло.



Барбариска


Я думала, что после всего случившегося, просто не усну. Но, замерзнув на холодном полу и растеряв последние силы, я провалилась в тяжелый сон. Утро началось в духе предыдущего дня - с оплеухи.

- Да вставай ты, - зло шипела Перта, пытаясь меня разбудить. - Скоро рассвет, идти пора. Хочешь в лапы к зейту попасть?

- Сейчас, еще минутку, - прошептала я, переворачиваясь на другой бок и возвращаясь к прерванному занятию.

Но хлынувший в лицо поток воды не позволил мне это сделать.

- Ааа! - подскочила я. - Что случилось?

- Наконец-то, - женщина подала мне полотенце, - я уж не чаяла тебя разбудить. У нас времени в обрез, одевайся, - она указала на валяющиеся, на полу тряпки.

Приподняв парочку вещиц из того, что гордо именовалось "одеждой", поняла - носили это еще при динозаврах, или кто у них тут был в доисторические времена. Заметив в тусклом свете лампы мой недовольный взгляд, Перта пожала плечами и, поправив черный платок, закрывающий волосы, ехидно заявила:

- Что от мужа осталось, то и принесла. Мои платья тебе не налезут. Сама подумай, ну не буду же я ходить по деревне и просить: "А не найдется ли у вас платьица? Я тут технарке побег готовлю".

- Извини, - улыбнулась я, выбирая штаны и рубашку почище и поцелее.

Да, судя по состоянию одежды, любовь к мужу у дамочки была пламенная!

Я быстренько оделась, порадовавшись, что зеркала здесь нет - уверена, моему красочному виду все бомжи позавидовали бы, а если б на паперти села, то и вся милостынька моя бы была. Ладно, и на том спасибо.

- Идем, - молодая селянка поманила меня за собой.

- Где Зар? - нахмурившись, спросила я.

- Тише ты, - Перта возмущенно сверкнула глазами, - вон он, в корзинке спит.

Я кинулась к корзинке, собираясь взять малыша на руки.

- Стой, - женщина с силой сжала мое плечо, - он всю ночь проплакал, только-только заснул. Если ты его сейчас развернешь, то он снова проснется. Что ж ты за мать? - гневно закончила она. - Зачем мальца беспокоишь?

Мне даже стыдно стало: она всю ночь с ребенком провозилась и теперь не спит, Зарчик тоже утомился. Ладно, пусть малыш отдыхает.

- Спасибо тебе, - горячо сказала я, подхватывая корзинку.

Аккуратно поправив полог из легкой ткани, чтобы не потревожить мальчика, я перекинула широкий ремень через плечо и, прижимая одной рукой переносную люльку, пошла вслед за Пертой, которая задула лампу и бесшумно выскользнула за дверь.


На улице еще никого не было, окна домов пока были темными, да и фонарь уже не горел.

- Поторопись, - приказала женщина, быстрым шагом направляясь к воротам.

Деревню нам удалось миновать без всяких проблем. Пару раз лаяли местные псы, но Перта шикнула на них, и те заткнулись. К нашему счастью, проверить, что там за шум во дворе, никто из селян не вышел. У ворот, запертых всего лишь на один засов, никого не оказалось.

- А у вас что, охраны нет? - удивилась я.

- Вон, в кустах дрыхнут, - безразлично пожала плечами Перта. - Пить меньше надо. Настои они, знаешь ли, разные бывают.

Еле заметная тропка, тянущаяся вдоль забора, свернула к ухоженным садам и вскоре вывела нас к лесу, в предрассветной тьме кажущемуся особенно мрачным. Отошли мы не так и далеко, как в груди, мешая идти, разлилось знакомое жжение. Не поняла...

- Перта, стой, - тихо позвала я, останавливаясь. - С Заром что-то не то!

- Что опять не так? - недовольно рявкнула женщина. - Ты хочешь, чтобы нас схватили? Лично я вовсе не желаю, чтобы и меня с вами за компанию сожгли.

- Но Зар, он голоден... - как еще объяснить жжение, я не знала.

- Да кормила я его, кормила, - буркнула Перта, поправив косынку. - Потерпит часок, не помрет. А вот если ты здесь стоять будешь, тогда кормить уже будет некого и некому!

Вздохнув, я двинулась дальше. Идти было тяжело - я и так-то не спортсменка, а уж путешествие ночью по темному лесу мне и страшном сне не могло привидеться. Хорошо хоть луна светит, и ее лучи, проникая сквозь пока еще не очень густые кроны, позволяли более-менее ориентироваться в пространстве и не попадать в коварно притаившиеся под ногами ямы. Подняв голову, я обомлела и чуть не споткнулась - в отчаянном побеге из негостеприимного селения нас сопровождали не одна, а целых три луны.


Да что же это такое? Жжение все усиливается и усиливается. Я понимаю, что для малыша все это огромный стресс, но чтоб так сильно проголодаться...

ИДИОТКА! Такое ведь уже было, когда я пить ходила! Как я могла забыть?!

Быстренько поставив корзину на землю и больше не слушая вопли Перты, я стала лихорадочно разматывать тряпки.

- Ах, ты тварь! - заорала я, замахнувшись на Перту вытащенным из корзины поленом. - Где мой сын?

Женщина шарахнулась в сторону, прислонившись спиной к широкому дереву, а в ее карих глазах блеснул огонек безумия. Испуганно уставившись на меня, селянка прекрасно поняла, что сейчас ее будут бить.

~ Возможно, даже ногами! - хихикнул объявившийся Умник. - По башке ее, гадину, по башке! Будет знать, как у нас фраккатов воровать!

Но акту возмездия не суждено было состояться: вспыхнул яркий свет, полено вырвали из рук, а сильный удар швырнул меня на землю.

- Вот видите, господин зейт, - заявил невысокий толстенький мужичок, с подобострастной улыбочкой глядя на мужчину в черном, - убегла эта стеврь, как есть убегла! А ежели невиновна, то чего драпать, значится?

Блин горелый, вот и вся компания в сборе - двое бородачей, что меня поймали, господин зейт в черном элегантном костюме и небрежно висевшей на одном плече короткой черной накидке, Юрла с фонарем и говорливый мужик, видать, тот самый староста. Я сидела на земле, испуганно сжавшись в комок. Староста же увлеченно трещал об их великом подвиге по поимке особо-опасной меня, а также об их беззаветной преданности делу революции... тьфу, королю в целом и зейту Шантару в частности, а упомянутая "частность" по-барски рассматривала меня.

- Господин зейт, господин зейт, - кинулась к нему Перта, - вы только не забудьте, что эту опецию, перацию...

Всхлипнув, селянка бухнулась на колени, обнимая ноги мужчины.

- Это все я придумала, чтоб технарку проклятую на чистую воду вывести. Теперь вы отдадите ребеночка мне, да? - целуя края камзола, причитала она. - Это мой сыночек! Она, нарфова тварь, его у меня украла. Отдайте... - уже выла женщина.

Я изумленно глядела на разворачивающееся передо мной представление и не могла понять, как же я раньше не заметила, что она попросту сумасшедшая. Черт! Еще немного, и у меня начнется форменная истерика.

~ Не переживай, - попытался успокоить меня Умник, - иногда сумасшедшие очень хорошо маскируются. Сразу и не поймешь.

Зейт брезгливо оттолкнул от себя женщину, подозвав охотников.

- Заберите это, - он указал глазами на Перту, затем велел старосте, - Налат, иди за мной, поговорить надо.

Они отошли не так и далеко, но разговора все равно слышно не было.

~ Еще бы, - недовольно протянул Умник, - эта тварь воет как пожарная сирена. Да, вляпалась ты, подруга, по-крупному. Эй-ей-ей, стой, только к этой не присоединяйся. Две сирены я уже не выдержу. О, анекдот слушай, как раз в тему:

"Мужик попал в ад, его встречает черт и говорит: "У нас теперь демократия, выбирай себе место", и повел его по комнатам. В первой на сковородках грешников жарят, во второй в котле с водой кипятят, а в третьей стоят мужики по грудь в дерьме и курят. Мужик говорит:

- О! Вот здесь останусь!

Только встал, закурил, а тут приходит дежурный черт и заявляет:

- Все, парни, перекур закончился - теперь встаем на руки!"

Я нервно хихикнула - веселее мне после этого бородатого анекдота не стало, но хоть успокоилась чуток.

~ А почему в тему-то? - брякнула я первое, что взбрело в голову.

~ Как почему? Так у тебя ж сейчас перекур, а вот зейт со старостой вернутся, придется на руки вставать, - заржал он.

Н-да, похоже, этого наглого шутника даже смерть не переделает. Вот из таких и получаются вредные назойливые привидения.

~ Ты это... - виновато отозвался Умник, - извини. Вот что, как только они придут, делай, как я скажу. Поняла?




Ильсан Вест


Трехэтажное каменное сооружение на Университетской площади выглядело очень величественно - мощные мраморные колонны удерживали покрытую коричневой черепицей крышу, по краю которой змеился замысловатый рунный узор. Поговаривали, что "сие есть древнее заклинание, оберегающее и дом, и его обитателей". А что? Очень даже может быть - если здание и во время Катастрофы уцелело, и Сдвиги его не разрушили, то защита здесь сильная.

На фасаде здания, в специальных нишах, застыли искусные скульптуры - юные читатели и читательницы увековеченные в белом мраморе. Глядя на них, я мог с уверенностью сказать, что пришел по адресу. Это Кадарская Библиотека, построенная давным-давно и почти точно копирующая Библиотеку Виссэра. В Кадаре гордились этой достопримечательностью, тщательно берегли, восстанавливали и даже пополняли по мере сил. Студентик, который всего за пару комплементов его учености и уму согласился показать сюда дорогу, мне об этом все уши прожужжал.

Через большие стрельчатые окна первого этажа в читальный зал проникал солнечный свет, но я очень сомневался, что искомый мною тип обнаружится именно там, поэтому заходить не спешил, прогуливаясь вокруг здания.

- Так и знал, что ты сюда придешь, - раздался над ухом ехидный голос. - Что, эльфеныш, любопытство замучило? Ну, пошли, - оборотень поманил меня за собой, - или боишься?

- Делать мне больше нечего, как тебя бояться! - вспылил я, на что перевертыш лишь довольно улыбнулся и, обняв меня за плечи, повел вглубь Библиотеки.

- Смотрю, ты не удивлен нашей встречей, - продолжал ухмыляться он.

- А чего удивляться? - усмехнулся я. - В Кадаре всего одна Библиотека.

- Это точно, - вернул мне насмешку Сейфиттин, - не любят людишки читать, ой не любят! И зря! А вот и моя норка. Заходи.

Норкой оказался маленький закуток за книжными стеллажами, куда еле поместились небольшой диванчик, столик, кресло и старинный стул с резной спинкой. Мейр, недолго думая, плюхнулся с ногами на диван и удобно расположился, подложив под спину цветную подушечку.

- Падай, - кивнул он на кресло, - вон книги, начинай искать.

- Что искать?

- Как что, - делано удивился тот, - информацию о Городе. Если найдешь что-то ценное, так и быть поделюсь гонораром, выделю пару медяков, - парень весело рассмеялся. - Да не жмись ты, садись, поговорим.

Я послушно сел в кресло и взял один из лежащих на столе фолиантов, бережно открыл. Аража мне в штаны, да этой книге лет четыреста, не меньше, она, похоже, вообще до Катастрофы издана.

- Откуда? - благоговейным шепотом выдохнул я. - Разве такие книги есть в свободном доступе?

- Разумеется, нет, - фыркнул Сейфи. - Просто ты еще маленький. Вот подрастешь, узнаешь, чем тети и дяди наедине занимаются, тогда и книги из Закрытого Фонда будешь получать, да и не в пыльном хранилище их читать, а на мягком диванчике, - он, задорно подмигнув мне, похлопал ладонью по спинке дивана, затем взял толстую книгу со стола и углубился в ее изучение.

Какое-то время мы молчали: я увлеченно рассматривал раритет, попавший мне в руки, а оборотень читал свою книгу, искоса поглядывая на меня. Потом эти взгляды стали меня раздражать.

- Чего тебе? - недовольно спросил я.

- Ничего, - улыбнулся он. - А если я просто любуюсь?

- Что я тебе девка, что ли, чтобы мной любоваться? Говори прямо, что надо!

- Ладно, скажу. А ты объяснишь, что тебя связывает с Лордом, хорошо?

- Да не знаю я его, - вспылил я, - и знать не хочу!

- Расскажи о себе. Вдруг поймем, что ему надо.

- Ага, сейчас, только нархана расцелую и все тебе расскажу!

Оборотень пожал плечами:

- Не хочешь, не говори, - и снова уткнулся в книгу.

Я перевернул еще несколько страниц и наткнулся на легенду о противостоянии эльфов и гномов. Я так увлекся, что больше ни на что не обращал внимания. Меня даже не удивил тот факт, что я понимаю незнакомый язык. И чего я раньше сюда не ходил? Здесь так интересно. Например, если верить этой книге, первая война между двумя расами началась (ха и еще раз ха!) из-за того, что эльфийский принц украл гномью принцессу. А вот и ее портрет. Ничего себе! Какого аража ему эта "красавица" понадобилась: там росту чуть выше тумбочки и рожа - орков пугать в пивнушках. Так, что там дальше. Ого! Этот квадрат с ножками заявил, что, дескать, эльф недостаточно красив для нее.

Дочитав до конца ответ эльфа, я чуть под стол не свалился от смеха. Оборотень подошел, заглянул через плечо и, улыбнувшись, заявил:

- Да, серьезный повод для столетней войны. Ты давай не отвлекайся, про Город ищи, ночь она не бесконечная. Хотя... слушай, я могу тебе пару историй вроде этой рассказать, если хочешь.

Мы просидели почти всю ночь, болтая как давние приятели. Было здорово! Сейфи рассказывал мне легенды и разные случаи из своей жизни, только почему-то после каждой такой истории беседа плавно перетекала уже на мою жизнь. Я и не заметил, как выболтал перевертышу практически все о себе. Если честно, я об этом и не жалею. Со мной еще никто так хорошо не разговаривал.

Только про Город я так ничего и не нашел. Сейфи, правда, раскопал какие-то "Заметки путешественника", который бывал в Городе и даже некоторые приметы местности приводил, но это было еще до Катастрофы, так что сейчас нам эта информация вряд ли пригодится. Правда, у меня возникло чувство, что оборотень сообщил мне об этих заметках далеко не все. Ну, так и я ему всего не сказал: когда Мейр выходил, я у него из-под подушки карту вытянул и внимательно рассмотрел. Она была довольно схематичная - точных карт вот уже давно не существует. Но для побега мне и такая информация пригодится. Надо, как домой приду, зарисовать, пока не забыл.

Утром Сейфи на прощанье похлопал меня по плечу и сказал, что времени у меня мало, дня два-три, не больше, лучше поспешить и покинуть Кадар до того, как меня ушастый Лорд поймает.




Барбариска


Я встала и, ожидая своей участи, гордо поняла голову. Как говорится, если ты попал в одну ловушку, то в другую можешь идти смело - хуже уже не будет. Здесь меня ждет казнь. Куда уж хуже. Даже не знаю, надолго ли мне гордости хватит.

~ Начинай, как учил! - велел Умник.

- Господин зейт, - заявила я, преданно глядя в глаза красавчику. - Мне надо поговорить с вами конфиденциально, у меня есть для вас и для короля важная информация.

Алинир удивленно приподнял бровь. Я набрала воздуха и на одном дыхании выпалила:

- Я, конечно, понимаю тенденцию парадоксальности ваших иллюзий, но с точки зрения банальной эрудиции не каждый индивидуум способен на ряд стратегических абстракций.

Присутствующие обалдело уставились на меня. Стоп, мне показалось, или эти надменные губы действительно улыбнулись?

- Вот, господин зейт, - ожил староста, - как есть технарка. Разве ж простой человек такие слова знает?

- Что это значит? - поинтересовался Шантар.

- Это часть шифра, которую магически засунули мне в голову, - не моргнув глазом, соврала я, - только советник короля сможет его расшифровать.

- И что там дальше? - опять влез Налат, поглаживая короткую окладистую бородку.

- Не могу сказать, - продолжила ездить по ушам я, - любой, кто услышит сообщение до конца, оглохнет. Только советник в состоянии это выслушать без последствий. Поэтому меня надо доставить во дворец в целости и сохранности.

- Я все равно собирался отвезти тебя в столицу, - усмехнулся зейт, сощурив ярко-синие глаза, - по дороге отправлю сообщение советнику. И если он все подтвердит, то... Так, - мужчина повернулся к старосте, - ты все приготовил в дорогу, как я велел?

- Но это... я... там, - промямлил тот.

- Все приготовим, господин зейт, не сомневайтесь, - засуетилась Юрла. - Все, как скажете. Вот в деревню вернемся, все быстренько соберем.

- Хорошо, - холодно кивнул зейт.

- Рук, - приказала женщина охотнику, - бери эту дуру и бегом деревню, чтоб все приготовили для господина зейта. Моя дочь подскажет, что надо.

- Да-да, скорее назад, - радостно закричала Перта, - там мой сыночек!

- Ребенка у этой отобрать, я его с собой возьму, - Шантар небрежно откинул назад длинную челку. - Юрла, иди с ним и все проконтролируй. За технаркой я сам прослежу, от меня не сбежит. Вы двое, - тонкий палец с кольцом брезгливо ткнул в сторону старосты и второго охотника, - идите впереди и показывайте дорогу.


Алинир, хмыкнув, подхватил меня под локоть и повел вслед за селянами.

- А ты это хорошо соврала про советника, - шепнул он, когда мужики немного отошли, - я уж и не знал, что еще придумать, чтобы мое вмешательство странным не показалось.

Его губы на миг тронула улыбка и тут же пропала.

- Лицо попроще сделай, - недовольно прошипел этот странный парень.


Да кто он такой? Ни на йоту мне не поверил, но подыграл. Что-то ему от меня надо. Но что?

~ Ну, у меня есть несколько версий, - засмеялся Умник, - во-первых,...

Дальше я уже шла, слегка подхихикивая, за что получала чувствительные щипки от зейта, но остановиться не могла.


В деревне, пока я сидела на улице под охраной недовольного Рука, зейт Шантар о чем-то совещался в доме со старостой и его женой. Их дочь, симпатичная светловолосая девушка, принесла и поставила рядом со мной дорожный мешок и небольшую закрытую тканью корзинку, к которой была прикреплена длинная широкая лямка. Окинув меня оценивающим взглядом и, видимо, решив, что все технари тугодумы, пояснила, ткнув пальцем в мешок:

- Это повесишь на спину, а сюда ребенка положишь. Теперь иди за мной.

Конвоир вопросительно приподнял бровь, и девушка, брезгливо сморщившись, заявила:

- Зейт велел ее помыть, чтоб не воняла.

~ Нет, это ж надо, и это мы, значит, воняем?! - возмутился Умник. - И вообще, пусть передаст этому своему зейту, что старые пердуны отличаются от молодых вонючек только стажем и накопленным опытом!

~ Не такой уж он и старый! - хихикнула я.

~ Ну и ладно, главное, что по другим пунктам возражений нет!

Селянка, стараясь не задеть меня даже случайно, торопливо отвела меня в местную баню.

- Оденешь это платье, зейт велел.

- А можно мне лучше штаны? - осторожно, чтобы не разозлить девицу, спросила я. - В платье по лесу не походишь.

- Вы по дороге пойдете, а не по лесу, - фыркнула она. - Хотя ладно, штаны принесу, зейт приказал обеспечить тебя подходящей одеждой.

- Где мой ребенок?

- У нас дома, - светловолосая впервые и, кажется, искренне улыбнулась. - С малышом все в порядке, Перта его не обижала, ты не думай. Вот на столе еда, поешь.

- Спасибо, - кивнула я.

Девушка еще раз улыбнулась и вышла.

~ Бойся данайцев, дары приносящих, - тут же ввернул Умник.

Точно, что-то и я сама стала сомневаться в доброжелательных улыбочках. Лучше это не есть, вдруг борцы с технарями мне показательную казнь от диареи решили устроить.

Быстренько ополоснувшись, я натянула дорожный серый костюм, и неважно, что он мужской, главное - впору. Платье я тоже забрала, в качестве моральной компенсации.

Зейт, весьма недовольный задержкой, уже ждал во дворе. Староста вертелся тут же и что-то ему говорил, льстиво кланяясь. Вскоре Юрла вынесла завернутого в пеленку ребенка и протянула Алиниру, тот от такого подношения аж в сторону испуганно шарахнулся, указав на меня рукой. Я схватила малыша и первым делом развернула: проверить, он или нет. На меня спокойно смотрел яркими голубыми глазками обычный человеческий младенец. Блин горелый, это Зар или нет? Словно в ответ на мой невысказанный вопрос глаза ребенка на несколько мгновений стали серебряными, а потом вновь голубыми. Я оглянулась - вроде не заметили - положила мальчика в переносную корзину-люльку, на кусок мягкой ткани, и задернула легкий ситцевый полог. В общем, люлька со всеми удобствами. Закинула на спину мешок, еще два Налат, не забывая подобострастно гнуть спину, закрепил к седлу вороного коня с длинной светлой прядью в гриве, куда тут же вскочил господин зейт. Я повесила на плечо корзинку - а ничего так, удобно.

У ворот нас уже поджидали трое охотников, те самые, из-за которых у меня столько неприятностей (чтоб им всю жизнь жить на одну пенсию!).




Ильсан Вест


Да, времени маловато. День на сборы, ночью встретиться с Неор, а на следующую - побег. Ничего, все успею. Только куда нам направиться? Надо бы с графинюшкой посоветоваться, чтобы потом претензий и скандалов не было. Хотя про скандалы я, наверно, погорячился. Как любит говорить моя матушка: "Настоящий мужчина не дает женщине поводов для скандалов. Настоящей женщине для скандала повод не нужен". Мудрые слова, но поинтересоваться мнением девушки все же стоит.


Вот и знакомый сад, принадлежащий семье Эра'стуар, я сюда уже лазил пару раз: первый - просто потрепаться, второй - договориться о побеге, пока не поздно. А то вдруг она уже Тойна всей душой возлюбила и бежать не захочет?

Проблем ни с охраной, ни со слугами не возникло: благодаря папочке-эльфу я и ночью все хорошо вижу, а вот меня в такую темень никто не заметил. Ага, вот и сам особняк. Теперь на дерево, с ветки на балкон, условный стук - и я в святая-святых - девичьей спальне.


Обстановочка тут просто жуткая: кружавчики, статуэточки, подушечки, картиночки с котятами и эльфами, бе-е-е. Но скоро все изменится, я тут кое-что придумал для улучшения интерьера в комнате Неор: нет, картинки с эльфами, разумеется, останутся, только слегка видоизменятся в лучшую сторону. Сейфи долго ржал, когда я у него этот журнальчик выпрашивал. А на мой вопрос "На кой ему ТАКОЕ?" оборотень сначала меня чуть не прибил, полчаса по всей библиотеке ловил, потом смилостивился и ответил, что ЭТО не его, а библиотекарши, которая рассматривает сие произведение живописи, пока ее милый дружок Сейфи в отъезде, и мечтает о встрече с ним. Пушистик мне даже свой любимый журнал показал. О! Там ТАКИЕ девушки.

Кстати, тогда же произошел один интересный случай. Мы с Сейфи здорово веселились - парень, смеясь, гонял меня вокруг стола, охотясь уже за своим журнальчиком. А я, споткнувшись, случайно рассыпал стопку книг, которые Мейр приготовил себе для изучения. В одном из фолиантов я заметил странный знак в виде ядовито-желтого треугольника с черным кругом внутри и незнакомую надпись.

- Что это? - просто из любопытства спросил я.

- Если, дружище, ты где-то увидишь подобный знак, беги оттуда как можно быстрее, - пояснил Мейр, заглядывая мне через плечо и внимательно рассматривая открытую страницу. - Там опасно. Шагра-излучение.

- Шагра-излучение?

- Технарские станции, - начал рассказывать оборотень, - работали на шаграле. Это минерал, из которого ученые Сантеро получали очень много энергии. В открытом виде шагран-энергия очень опасна и вызывает мутации. На каждой станции ставили такой предупреждающий знак, - он указал на рисунок в книге.

- Как же технари там работали, если это так опасно? - не поверил я.

- Ну, - Сейфиттин усмехнулся, - технари ж не дураки, защиту наверняка ставили. Но после Катастрофы, боюсь, эта защита больше не действует.

- А что тут написано?

- Станция Ди-Шалд, - прочитал Мейр и, вздохнув, добавил. - Есть версия, что взрыв на этой станции и привел к Катастрофе. Там технари что-то новое изобретали. Ладно, не будем о грустном, - бодро улыбнулся он. - Ты мне лучше скажи, зачем тебе неприличные картинки понадобились? А лучше адресок девицы дай, которой ты такую красоту тащишь.

Я, понятное дело, ни слова не сказал, только этот наглый перевертыш, похоже, и сам все запросто узнает.


Неор усадила меня в мягкое кресло около маленького столика, угостила конфетами и принялась болтать безумолку. Какое-то время я терпеливо слушал этот бред, а потом, с трудом остановив щебетание, предложил взглянуть на вещи, которые она приготовила к побегу, и ужаснулся. Если мы все это с собой возьмем, нас не найдет только слепой и то, если в наш обоз не врежется. После бурного и продолжительного спора сошлись на трех мешках. На три я согласен, пусть берет, все равно парочка сумок потом потеряется, так, совершенно случайно.

- Послушай, Неор, - устало сказал я, - прежде чем нам сбежать, надо определиться с направлением. Тебе какой цвет больше нравится?

- Розовый, - захлопала ресницами девушка.

Ну кто бы сомневался!

- Это я понял, - усмехнулся я, окинув взглядом комнату, - но нам, милочка, розовый не подходит.

- Тогда какие у нас варианты?

- Вот... - я развернул карту. - И нечего так ржать! Как смог, так и нарисовал! Сама знаешь, что сейчас карт практически нет, да и смысл их составлять, если каждые полгода все меняется. Сюда смотри, - я указал точку на карте и начал пересказывать то, что узнал частично от Сейфи, а частично подслушал в кабаках (и вовсе я там не пью!), - это Кадар. Он находится практически на границе Зеленой зоны, на севере - Красная зона, на юге - Синяя, на востоке - Белая, на западе - если пройти Красную и Черную, еще часть Зеленой. У каждого пути свои плюсы и минусы.

Я задумчиво закрыл глаза, стараясь все получше припомнить:

- С одной стороны, можно попробовать затеряться на нашем участке Зеленой - он довольно большой, но здесь нас будут искать в первую очередь. В Белую нас никто не пустит, это наши родственнички не хуже нас с тобой понимают. Можно сунуться в Синюю, но там в основном эльфы и дроу живут, надеются, что при следующем Сдвиге их вместе с их лесом на родной материк выкинет. А вот людей там мало, спрятаться сложнее. Еще один минус - постоянные стычки между эльфами, дроу и гномами, которые поселились в горах на границе между нашими зонами. Хотя поисковой группе там тоже сложно придется, не потерпят ушастые вооруженные отряды на своей территории.

- А если они пошлют урсов? - девица накрутила на палец длинную черную прядку.

- Это вряд ли: денег пожалеют, да и нет гарантии, что коты, прихватив деньги за нашу поимку, не продадут нас кому-нибудь другому.

- А давай у эльфов убежище попросим, в тебе же половина их крови, - с воодушевлением предложила Неор.

- Только самих эльфов это не волнует, - горько вздохнул я. - А ты в качестве кого планируешь там остаться? Думаешь, встретишь ушастого принца, и он сразу на тебе женится?

По тому как девушка спрятала глаза, стало ясно, что именно на это она и рассчитывает - мечтательница, араж ее задери!

- По мне, так лучше быть женой Тойна, - припечатал я, - чем шлюхой в грязном эльфийском борделе.

- Почему грязном?

- А что, - усмехнулся я, - по остальным пунктам возражений нет? Извини, но для наложницы ты малость рожей... хм, расой не вышла. Любая остроухая выдра все равно будет красивее человеческой девушки. Чтобы эльфу понравиться, надо иметь просто потрясающую внешность.

- Твоя мамочка тоже не красотка, - Неор капризно надула губки, - а эльф какой-то клюнул.

- Не обижайся, - примирительно сказал я, - лучше четко понимать, что нас в Синей ждет, чем вляпаться по уши. А с мамой... там другая история.

- Расскажи!

- Когда-нибудь расскажу, но точно не сейчас. Давай о деле. Есть шанс Синюю быстро проскочить, но без гарантий. Да и дальше я не уверен, там либо Красная, либо Зеленая.

- А если через Красную? - неуверенно спросила девушка. - Там пройти сможем?

- Там опасно, - покачал головой я, - Сдвиги чаще всего бывают, и неизвестно, куда занесет. Но тогда нас точно не найдут. Правда, может и в такое место занести, что и сами не обрадуемся. Я тут в таверне от одного матросика историю слышал о том, как перебросило половину рыбацкого поселка в середину океана. Еду, какая была, жители, значит, сожрали, а воды-то нет. Вокруг ее, конечно, хоть залейся, а вот пить почему-то никто не решается. Так на их счастье вместе с ними перенесся дом одной бабки-самогонщицы, причем без хозяйки, она в отъезде была. Мужики как такое дело расчухали, прямиком в тот подвал ринулись: красота - бабки нет, продукция есть.

Я откинулся на спинку кресла и тихонько хихикнул:

Представь глаза мореходов, которые через три дня случайно рыбачков нашли: весь народ лежит в одном дворе, за головы держится и стонет. Сердобольные морячки решили, что это обезвоживание, и фляжки с водой им протягивают. Ха! Матрос рассказывал, что после того случая его словарный запас существенно пополнился.

Я аккуратно свернул карту и спрятал в карман.

- В общем, если сунемся в Красную сильно рискуем: во-первых, Сдвиг может быть, во-вторых, помощи там не дождешься - все нормальные люди оттуда уже уехали, в-третьих, законы там весьма своеобразные, а Стражи практически никогда не появляются, да и рабство процветает.

- Так ведь у нас тоже урсы промышляют? - удивилась девчонка.

- У нас они только промышляют, нарханов им в дом, но если на стражу или Стража нарвутся, то им не поздоровится. А в Красной котам полное раздолье.

- Ты откуда все знаешь?

- Читаю много, подслушиваю. Слушаю, в смысле, - торопливо поправился, заметив в ее глазах неуемное любопытство, - о чем караванщики треплются, когда в корче буха... ну, в смысле, ужинают. И вообще, кончай меня допрашивать! Даю тебе два дня, потом скажешь, что решила. Обещаю... - на этом слове сработал рефлекс, заставив меня погасить хитрую улыбочку и влюбленно уставиться на собеседника, - учесть твое мнение при составлении маршрута.


Я выбрался через окно и спрятался на дереве: уходить еще рано, самое главное не сделано.

- Спи, Неор, спи, - мечтательно прошептал я, любовно поглаживая спрятанный за пазухой журнал.





Глава 7. Как возник Калейдоскоп.



Барбариска


Ровная грунтовая дорога, широкой лентой бегущая через светлый лиственный лес, осточертела мне уже через час. Казалось, что я бреду так уже целую вечность, подгоняемая едкими подколками Алинира и злобными выкриками "охраны", внимательно следящей за каждым моим шагом. Им хорошо, они верхом едут, а я, "проклятая технарка", следом на своих двоих бегу. Силы таяли с каждым шагом, а пахнущая полынью и летним зноем пыль бессовестно лезла в лицо, усугубляя мое и без того бедственное положение.

За все время пути мы останавливались только пару раз. Первый был практически на ходу - я еле успела перепеленать малыша, как получила от злобно скалящегося Рука сильный толчок в спину. Здраво рассудив, что лучше плохо завернутый, но живой ребенок, чем наоборот, я торопливо вскочила на ноги и, набравшись храбрости, спросила у господина зейта, можно ли покормить ребенка.

- Так вообще не корми, тогда и гадить не будет, - насмешливо предложил Алинир, а сопровождающие нас охотники подобострастно заржали.

Бородатая сволочь Рук замахнулся кнутом, заставив меня броситься вслед за Шантаром, который уже успел вскочить в седло и отъехать на несколько метров, вот Зару и пришлось довольствоваться только моей энергией.

Около ручья селяне, попрощавшись с зейтом и отвесив мне на прощание пару пинков, развернули коней в сторону деревни. Вторую остановку господин зейт разрешил сделать часа через два (на целых пятнадцать минут!) и уже не дергался, как в первый раз, когда исподтишка посматривал на сопровождающих и бросал встревоженные взгляды на дорогу, по которой мы только что шли. Но и сейчас долго разлеживаться Шантар мне не позволил, все больше утверждая в мысли, что мы от кого-то убегаем.

Ближе к полудню мужчина свернул на небольшую полянку, вплотную примыкающую к дороге, и спешился, привязав коня к дереву.

- Сиди здесь!

Этот приказ явно запоздал - я уже давно лежала, без сил свалившись в тенечек, который нам любезно предоставила пышная крона большого дуба.

Рядом с местом нашей стоянки бил небольшой, но сильный родник с искристой прозрачной водичкой. Наполняя до краев своеобразную чашу из блестящих на солнце камней, он веселым ручейком петлял между деревьев и скрывался в лесу. Трава на поляне была изрядно утоптана - похоже, привалы здесь устраивали частенько. Я с тоской глянула в сторону родника, который почему-то не горел желанием приблизиться ко мне и напоить восхитительно-прохладной водой. Пришлось ползти самой.

Зар терпеливо и молча (странно, да?) ждал, когда я смогу уделить ему внимание.

- Господин Шантар, мне надо... - начала я, вытаскивая мальца из корзинки.

Алинир брезгливо глянул на меня и, заявив, что сходит за хворостом, быстренько скрылся в лесу.

- Господин зейт, - насмешливо крикнула я вслед, - а вы не боитесь, что я сбегу?

- Не боюсь, - красавчик на миг затормозил и с улыбочкой махнул мне рукой, - бежать ты сейчас вряд ли способна, максимум ползти.

Закончив возиться с Заром, я разложила на полотенце наши продукты. Мне еще раньше было ультимативно заявлено, что припасами должна ведать женщина. От моего логичного замечания, что с моим опытом путешествий, а главное, аппетитом, эти самые припасы закончатся за один день, просто отмахнулись. Я методично разбила припасы на три кучки: мне, ему и "на потом". Подумала и передвинула яблоко из кучки "мне" в кучку "ему". Еще подумала и подтянула пару сырных лепешек в кучку "мне". А что? Нас же двое. Молока-то надолго не хватит. Хоть Алинир и утверждал, что к сумке прикреплен амулет, сохраняющий еду свежей, рисковать я не хотела - в силу магии я пока не очень-то верила. А если собственной энергией ребенка кормить, точно не ошибешься! Еще раз подумав, я быстро спрятала кучку "на потом", чтобы не соблазняться, затем съела свою порцию, немного пооблизывалась на его, но решила не трогать - пока он здесь главный, наглеть не будем.

Радуясь свободному времени, я выстирала пеленки, развесила их сушиться на пышном высоком кустарнике и вновь уселась под деревом. Даже вздремнула чуток. А сборщика хвороста все нет! И зачем нам вообще хворост? Готовить на огне не надо, греться тоже... Зачем, спрашивается, Алинир в лес отправился? Что-то в этом парне странное. Сдается мне, что он не тот, за кого себя выдает, и вовсе не собирается везти меня в столицу на казнь. А вот что ему от меня надо, это вопрос?!

- И что ты о нем думаешь, малыш? - спросила я, усаживаясь спиной к дереву и баюкая Зара.

Тот по своему обыкновению даже не пискнул. Черт, и Умника опять нет, уж он-то бы выдал целую гору версий, выбирай - не хочу. Вот интересно, куда это Умник все время исчезает? И ведь не объясняет ничего, зараза, когда возвращается - можно подумать тут кругом зоны, где "абонент недоступен". Ладно, если захочет, сам скажет. А не захочет - все равно информацию клещами не вытянешь, отшутится да и только.

Ничего, я и сама умею разные версии придумывать. Итак, какие факты:

Во-первых, Алинир забрал меня из деревни, буквально с костра выдернул, но если бы действительно на казнь вез, то наверняка связал бы.

Во-вторых, он велел выдать мне одежду, прихватил также все мои вещи. Зачем одевать приговоренную, какая разница, в чем ее тащить? Здесь налицо явная забота.

В-третьих, не только моего "сына" у селян забрал, но еще и потребовал приготовить в дорогу переносную корзину-люльку, молока, пеленок. Что ребенка взял, это понятно - меня можно шантажировать жизнью малыша. Про молоко тоже ясно, чтобы ребенок до показательной казни дожил. А вот люлька и пеленки - это роскошь, которая жертве не положена. Но если хочешь к чему-то принудить "мамочку" или склонить на свою сторону, тогда да, вещи нужные.

Терзают меня смутные сомнения, что если меня к чему-то и готовят, то точно не к казни - для этого заботы в избытке, даже для простой помощи ее многовато. Мои вещи зейту ни к чему, иначе не вернул бы. Значит, нужна именно я. Умник бы сейчас точно про любовь с первого взгляда ввернул, но в синих глазах Шантара любви ни на грош нет, только выгода и голый расчет. Может, мне у него все прямым текстом спросить?

В одном Алинир прав, идти мне некуда, одна снова вляпаюсь по самые уши. С этим хитрецом тоже не фунт изюма, но все ж безопасней - парень хоть понимает что здесь к чему. А если с ним договор заключить? Знать бы еще, что ему от меня надо, и какие козыри у меня на руках, тогда можно будет сыграть.


- Ааа! - вскрикнула я, выныривая из размышлений.

Да когда же этот ребенок кусаться-то прекратит?

Зар молча указал глазами направо, но обернуться я уже не успела - над ухом грозно рявкнули:

- Кто такая? Что здесь делаешь? Документы!




Ильсан Вест


Лавка Роддука, отобранная когда-то за долги у одного из кадарских купцов, располагалась в самом выигрышном месте, рядом с небольшой площадью, где выступали комедианты. Отцы, приводившие на представление детишек, всенепременно заглядывали к нам за эликсирчиками. Так что торговля шла бойко, особенно к вечеру. В остальных папулиных точках - переносных палатках, установленных на рынке - трудились нанятые работники. Главную он чужим не доверял, покупателей обслуживал кто-то из семьи, обычно его главный помощник (племянничек), но сегодня он вместе с папулей за товаром умотал. Нарханов им в собутыльники! А я тут мучайся с самого утра!

Ничего, побег уже скоро: этот день, ночь и еще день, а там как араж поцелует*...

И для похода я все собрал, припрятал в надежном месте, в леске неподалеку от ворот. Это мне Сейфи посоветовал, сказал, что сам всегда такие тайнички делает на всякий случай, вдруг срочно уходить придется. Еще оборотень должен нам через своего знакомого подорожные* сделать, по которым мы с Неор будем числиться родственниками. Останется только цель путешествия вписать. Ладно время пока есть, успею и цель поездки правдоподобную придумать.

Только сначала надо с направлением определиться. Да, погорячился я, когда девушке два дня на размышления давал. Когда это женщины что-то делали вовремя? Да и нет у нас этих двух дней: Сейфи велел поторопиться. Решено - этой же ночью сгоняю к графинюшке, и все выясню!

Ха, не зря говорят, вспомни аража, он и появится!

По узкой улочке, самой чистой из всех, к площади неспешно направлялась Неорочка собственной персоной. Отлично, здесь и поговорим. Все равно в лавке пока никого нет: те клиенты, что еще не ложились, приходили за нашей продукцией с самого утра, остальные, дайте боги, лишь к обеду глазки продерут. Папуля тоже в ближайшее время не появится - он сейчас новую партию принимает и так напринимается, что раньше вечера его можно и не ждать. Надеюсь, хоть его помощник меня сменит, неохота здесь весь день торчать.


- Добрый день, прекрасная пэри! - приветливо кивнул я девушке. - Что желаете? У нас есть товар на любой вкус! Даже для молодых пэррочек!

- Хватит придуриваться, - злобно зашипела Неор, обмахиваясь веером и делая вид, что просто прогуливается. - Вы, два идиота, что ночью у меня в комнате натворили? Из-за вас теперь ко мне тетушку приставили в сопровождающие!

- О! - усмехнувшись, протянул я. - Так с нами еще и тетушка поедет? Вот здорово!

- Я серьезно говорю! - нахмурила бровки девица.

- Неор, ты что шуток не понимаешь? - примирительно сказал я. - Сняла бы картинки утром, и всех делов!

- Ах, всех делов! Нарфа вам в штаны! - она гневно уперла руки в боки. - Ладно картинки, так этот гад блохастый мне весь дом перебудил!

- Сейфи? - я от удивления даже рот открыл. - Он что, к тебе приходил? Я думал, он пошутил, когда про тебя спрашивал...

- Ничего себе у вас шуточки! Просыпаюсь под утро, а на подоконнике посторонний мужчина сидит и ржет! Я сначала даже не поняла над чем, думала надо мной.

- Нет, ты что! - улыбнулся я. - Вовсе не над тобой. Ты красивая!

- Потом-то я поняла, - заявила она, мило покраснев. - А картинки симпатичные. Слава богам, папа их не видел!

- Ты успела их убрать?

- Нет, не успела, - захихикала девушка, подмигивая мне. - Отец на Сейфи отвлекся: я успела папочке под нос пустую шкатулку из-под драгоценностей сунуть. Знаешь, оказывается, второй этаж это не так и высоко, когда за тобой гонится чей-то разгневанный папаша с тесаком.

- Мейр тебя обокрал? - ошеломленно выдавил я.

- Неа, - девушка принялась кокетливо накручивать на пальчик длинный черный локон, - должна же была я как-то объяснить отцу присутствие мужчины в моей спальне. А так получилось, будто вор залезал, и я как бы совсем и не виновата. Кстати, украшения я еще вчера припрятала для побега.

- Это ты отлично придумала. Подожди, - вдруг испугался я, - а граф в стражу на Сейфи не заявит? У перевертыша ведь неприятности будут!

- Уже заявил, - опустила голову красавица. - Я его отговаривала, но... Отец за деньги удавится. А Сейфи такой симпатичный, - мечтательно пропела она. - Жалко его, но уверена, когда мы сбежим, отец станет меня искать и про оборотня забудет. А стража забесплатно и не почешется!

- Все равно нехорошо получается, - поджал губы я, - он нам помогает, а ты его подставила.

- Так давай пушистика с собой возьмем? - смущаясь, воскликнула девушка. - Ты не подскажешь, где его можно найти.

- Ты всерьез хочешь его с нами взять?

- Ну, он у меня кое-что забыл... - опустив глаза, прошептала Неор.

- Что забыл? Надеюсь, не трусы, - расхохотался я, быстренько заскакивая в лавку.

И вовремя - еле от веера увернулся! А реакция-то у девчонки хорошая. Отличная парочка из них с Сейфи получилась бы: привычки-то одинаковые - бедного полуэльфа вокруг стола гонять.



Как араж поцелует* - образное выражение, наш аналог "как карты лягут".

Подорожная* - документ, удостоверяющий личность, в котором указывается имя, основное место жительства, цель путешествия; позволяющий свободное и беспошлинное передвижение по зонам. Свобода передвижения и беспошлинность весьма относительные, определяются стражниками дорожной службы и зависят от происхождения, сословия, статуса, должности проверяемого и т.д.




Барбариска


Я резко развернулась и даже опешила от такого внимания к моей скромной персоне - четверо солдат в темно-зеленой форме взяли меня в полукольцо и, ухмыляясь, ждали, решусь ли я удрать в так любезно предоставленную для побега сторону, а пятый, единственный из всех восседавший на лошади, брезгливо скривившись, рассматривал меня. Только я ж не дура, правило знаю: если бежит, значит, виноват. Зачем давать им лишний повод для подозрений? Вместо этого, радостно улыбаясь, я уставилась на незнакомцев. Вроде люди, хотя конкурс "найди десять отличий" я не проводила.

Все стражники могли похвастаться крепкими фигурами, военной выправкой и разноплановым оружием от мечей и кинжалов у одних до арбалетов у других. И только всадник, так и не пожелавший спешиться, выглядел среди этой группы чужеродно - ничто не выдавало в нем воина: ни выдающийся пивной животик, ни маленькие поросячьи глазки, ни пухлые пальчики, никогда не державшие оружия, зато щедро унизанные блестящими на солнце перстнями. Начальство, не иначе - вот и знаки отличия есть на еле застегнувшемся камзоле.

Невысокий подтянутый воин с гладко зачесанными назад черными волосами, устав ждать, нахмурился и грозно рявкнул:

- Ну, долго нам ждать?! Документы показывай!

Я, повесив на лицо самую ясную и открытую улыбку - ни дать, ни взять "обаятельная дурочка на прогулке" - изумленно похлопала ресничками и наивно уточнила:

- Документы? Какие?

Поджав тонкие губы, вояка недвусмысленно потянулся к мечу, а я испуганно попятилась.

Документов у меня, разумеется, не было, и, как мне думается, у Алинира тоже. Хм, придется выкручиваться.

- Господин офицер! Вы такой храбрый! - кинулась я вперед, одной рукой прижимая к себе Зара, другой хватая командира за руку. - Наверно, много бандитов поймали?! Благодаря Вашей отваге и самоотверженности, - продолжала восторженно трещать я, - этот мир становится чище и безопаснее. Вы и Ваша великолепная команда - пример для всей стражи!

В том же духе, с абсолютно серьезным и искренним выражением лица, я могла болтать сколько угодно. Что, дядя, не привык ты к грубой лести? Толстяк аж надулся весь от гордости, улыбаясь во все тридцать два (или сколько у них тут зубов) и приглаживая разлохматившиеся черные кудри, собранные на затылке в хвост. Стражники тоже довольно скалились, приосанившись и приняв благородный вид. Только не все.

Молодой воин с абсолютно седыми короткими волосами и цепким колючим взглядом недовольно покачивал головой. Интересно, как это он в команде остался? Обычно, если начальник самовлюбленный идиот, то он не терпит рядом тех, кто умнее него, и подчиненных выбирает так, чтобы на их фоне лучше и значительней казаться. А седому, похоже, зубы не заговоришь, по всему видно, опытный вояка, умный и хитрый.

- Господин Розжелт, мы на задании, - напомнил он "офицеру".

Но толстяк лишь отмахнулся, радостно подставляя уши под навешиваемую туда лапшу, да и остальные тоже "поплыли", хоть голыми руками бери. Если бы еще некоторые тут не вмешивались, вообще красота бы была!


Это еще что? Стражники во главе с начальством застыли, разинув рот и глядя круглыми глазами мне за спину. Я поспешно обернулась, и моя челюсть чуть с грохотом не упала вниз, а размеру глаз позавидовала бы даже первая эльфийская красавица. Рядом с бархатистым кустарником, прямо на фоне сохнущих пеленок, стоял Алинир, высокий, статный, красивый и... абсолютно голый. Ну, не считать же за одежду огромный букет полевых цветов!

На губах парня играла широченная улыбка, а в глазах озорно скакали чертики, но четыре живые статуи в форме и одна на коне спугнули веселых малышей, да улыбочка Шантара без следа исчезла. Синеглазый красавчик уставился на нас как на картину Саврасова "Грачи (в смысле, стражники!) прилетели". Чертикам такое соседство сильно не понравилось, и они отправились на ПМЖ в более радостные края, оставив бедному Алиниру лишь тревогу и недоумение.

- Что здесь происходит? - воскликнул он с неподдельным волнением в голосе. - Что вам надо от моей жены?

А фигурка-то у "муженька" очень даже ничего... подходящая! Только самое главное не оценишь - букетом, гад, прикрылся!

Я закусила губу, безуспешно пытаясь не рассмеяться и не испортить Шантару игру. Но наглым чертикам, похоже, чужие страны пришлись не по вкусу, и они всем табором переселились в меня. Я еле успела развернуться и уткнуть лицо Зару в живот, как меня скрутил жестокий приступ хохота. А Зарчик - молодец, не пискнул, даже ручки поднял, меня закрывая.

- Что случилось? Почему моя жена плачет? - Алинир, отбросив букет под куст и схватив одну из пеленок, быстренько в нее завернулся, подскочил ко мне и обнял, чмокнув в макушку.

Я затряслась от смеха еще сильнее, не помог даже чувствительный щипок "супруга".

- Вы кто такие? - очнулся толстяк. - Что здесь делаете?

Шантар, отпустив меня, подошел к Розжелту и пообещал все рассказать, но по секрету. Тот приподнял бровь и, усмехнувшись, величественно (ну уж как получилось, но он очень старался!) склонился к моему "любимому", который что-то жарко зашептал тому на ухо. Начальство, почесав животик, похабно заржало и что-то ответило также шепотом - так они и болтали, подхихикивая, некоторое время, а я подсматривала за ними одним глазом, заинтересовавшись, что они там такое обсуждают. Подозреваю, что меня.

- Господин окур*! - снова влез противный стражник. - Надо их проверить.

- Ах, да, - вспомнил толстяк, почесав животик, - покажи-ка подорожную.

Рассмотрев протянутую Шантаром бумагу, окур глянул на меня.

- А это жена моя, - тут же пояснил хитрец. - Эта дура читать не умеет, на днях свою подорожную вместо растопки использовала.

- Да я б за такое убил! - возмущенно хлопнул кулаком по колену Розжелт.

- Так и я чуть не убил, - согласно кивнул Алинир, - но эта гадина на дерево влезла. А я высоты боюсь. Всю ночь там и просидела, спуститься боялась.

- И правильно боялась, - мерзко рассмеялся жирдяй. - Учить таких надо и желательно розгами.

- О! Отличная идея, - обрадовался "муженек", - так и сделаю!

- А ты, дружище, не видел здесь подозрительного человека, выдающего себя за зейта? - начальство неожиданно вспомнило про свои обязанности.

- Нет, господин окур. Мы с женой едем из Калиби, это здесь неподалеку, но никого не встретили, да и в поселке о нем никто не слышал. Вот урсы были недавно, - Шантар призадумался, почесывая затылок, - неа, зейта точно не было. Он, скорее, в сторону Зменара двинулся, там много разных... - он многозначительно улыбнулся, - поселений.

- Спасибо за помощь, - Розжелт незаметно для остальных стражников заговорщицки подмигнул моему "муженьку" и приказал своим солдатам, - едем в Зменар.

- Калиби тоже следует проверить, - снова вмешался седой, - и это гораздо ближе.

- Здесь командую я, - рявкнул толстяк, зло уставившись на подчиненного. - Гор, ты меня понял?! Я сказал в Зменар, значит, в Зменар! Вот вернемся в казарму, я с тобой разберусь!



Окур* - воинское звание младшего командного состава в страже, в армии (единое для всех зон).




Ильсан Вест


Когда девчонке надоело ловить меня, чтобы "оборвать бесстыжие острые уши", она, обмахиваясь злополучным веером, плюхнулась на лавку около стены.

- Пэр Вест, не смейте обо мне гадости говорить! - обиженно надув губки, сказала она. - А Сейфи, между прочим, пакет забыл, а не то, о чем ты подумал. Я его просто вернуть хотела.

- А как ты собираешься его искать? - хихикнул я. - С тетушкой за спиной? Кстати, почему тебе ее навязали?

- Из-за картинок, - вздохнула девчонка, - матушка как их увидела...

- И что?

- Что-что! - хмыкнула Неор, накручивая на пальчик длинный витой локон. - Судя по ее глазам, была очень недовольна. Заявила: "Ах ты, дрянь малолетняя, да ты... Собирай свои вещички, и чтоб через час духу твоего не было... в этой комнате, мою занимай!" Ну и сестрицу свою старшую ко мне приставила. Ходи теперь с ней...

- И где твоя конвоирша сейчас? - хмыкнул я.

- У гнома-ювелира задержалась, а меня за сладостями ненадолго отпустила.

Вот тут меня согнуло пополам от хохота.

- Ты чего? - изумилась девушка. - Что здесь смешного?

- К нам в лавку и за сладостями... - вытирая выступившие слезы, выдавил я. - Хотя можешь вон ту настойку взять, она сладенькая...

- Слышь ты, шутник, - девица встала и, уперев руки в боки, гневно на меня глянула, - что с пакетом-то делать? Вернуть надо.

- Что за пакет? Покажи.

Я внимательно рассмотрел конверт с печатью дорожной службы*. Так, а не те ли это подорожные, что мне Сейфи обещал? Глянем.

- Ты что?! Не распечатывай! - испуганно воскликнула девушка, пытаясь меня остановить.

- Это, скорее всего, нам, - пояснил я, вытаскивая два документа.

На первом было изображение Неор и новое имя Роейн А-Раж. Вот шутник лохматый! Не мог фамилию поприличнее выдумать, теперь вся стража ухахатываться будет.

Пэри Эра'стуар выхватила у меня второй документ, пробежала его глазами и начала просто неприлично ржать.

- На, полюбуйся! - смахивая слезы, протянула бумагу мне.

От увиденного мои глаза полезли на лоб, а щека начала нервно дергаться. Ничего себе! Да уж, все познается в сравнении - "араж" вместо моей фамилии уже не казался чем-то неприличным. Еще бы, на фоне ТАКОГО! Портрет там, разумеется, был, причем по пояс, как и положено, только наглый оборотень использовал для него картинку из того самого журнала, причем нижнюю ее часть.

Мои руки сами собой сжались в кулаки. Нарханов ему в постоянные спутники! Пусть только попадется мне, гад блохастый! Поймаю - хвост бантом завяжу!

- С такими документами далеко не уедешь, - засмеялась девушка, хлопнув меня по плечу. - Ой, а здесь, на обороте, что-то написано. "Библиотека", - прочитала она. - Что это значит?

- Думаю, там мы кое-кого встретим... - от злости моя фантазия здорово разыгралась, и Сейфи в моих мечтах очень не поздоровилось.

Я злорадно ухмыльнулся, в красках представляя свои будущие пакости - мне даже перевертыша жалко стало, на миг, очень краткий миг. А что? Ему надо мной прикалываться можно, а я молчи?

Закрыв глаза, я машинально барабанил пальцами по столу, пытаясь успокоиться, настроиться на деловой лад и прогнать наконец с губ ехидную предвкушающую улыбочку, затем решительно затолкал бумаги в карман.

- Неор, так ты решила, куда мы идем или нет?

- Неа, - беспечно отмахнулась веером она.

- Думай быстрее, времени мало, - велел я, - следующей ночью уже уходим. Я к тебе сегодня вечером загляну за ответом.

- А если за мной следить будут? Попадешься!

- Тогда повесь на балкон ленту нужного цвета, и я пойму, какую зону ты выбрала. Следующей ночью сделай на кровати куклу, чтобы все подумали, что ты там спишь, и в полночь встречаемся...

- Давай у Моста Влюбленных, - мечтательно захлопала пушистыми ресничками девушка, - там много укромных местечек.

Укромных, хм...

- Хорошо, - усмехнувшись, кивнул я, - тогда я там тебя жду.

Неор согласно кивнула, послала мне воздушный поцелуй и, обмахиваясь веером, выскользнула за дверь.

Ну что ж, одно дело сделано - девчонку предупредил. Теперь осталось сбегать в Библиотеку и высказать обнаглевшему Мейру всю глубину моей признательности. Ага, и про бантик не забыть! Надеюсь, хвост у него длинный!



Дорожная служба* - официальное отделение стражи, следящее за порядком на дорогах.




Барбариска


Окур, похотливо облизнувшись, развернул коня и пустил его в галоп. Седой громко свистнул, и в ответ раздалось радостное ржание. Метрах в ста от нашей поляны, из-за кустов, что сплошной стеной стояли вдоль дороги, показался еще один мужчина в форме, ведущий в поводу лошадей. Вскочив в седла, стражники умчались за своим командиром, а я, чувствуя, что ноги отказываются меня держать, без сил опустилась на землю.

- Алинир, слушай, - поинтересовалась я, покачивая Зара, - а почему стражники так быстро от нас отстали, и чего это толстяк тебе подмигивал?

- Точно хочешь знать? - ухмыльнулся хитрец. - Я ему сказал, что в Зменарском борделе завтра последний день больших скидок.

- Что? - расхохоталась я. - Ну, теперь ясно, чего он так торопился!

Какое-то время мы дружно хохотали, потом Шеантар потребовал, чтобы я "как любящая жена позаботилась наконец-то о своем муже и наконец-то его покормила". Ткнув пальцем в лежащие на полотенце продукты, я нагло заявила, что стол к ужину давно накрыт, а муженек шляется неизвестно где и пора уже его за такие отлучки приголубить сковородкой.

- Да ты что, дорогая, - хихикнул парень, с почти искренним удивлением и обидой хлопая ресницами, - я ж за букетом ходил. Для тебя, между прочим!

Алинир сбегал за букетом, протянул мне руку, помогая встать, и торжественно вручил это потрепанное и восхитительно пахнущее чудо, проводил к "столу", восхваляя мои кулинарные шедевры, а я, смеясь, смотрела, как он уминает эти "шедевры" в виде пары сырных лепешек, куска колбасы и вареного яйца.

- А куда мы теперь? - спросила я, когда мужчина, сыто облизнувшись, откинулся назад, используя шершавый ствол дуба в качестве спинки кресла.

- В столицу.

- Скорректируем вопрос: зачем мы едем в столицу?

- Как зачем? - с деланым изумлением воскликнул он. - Узаконить наши отношения, разумеется!

- Чего?! - опешила я.

- А что ты хотела, милочка, когда подсматривала за голым мужчиной? - нахмурился он. - Теперь, как честная женщина, ты просто обязана на мне жениться! - закончил, согнувшись пополам от хохота.

Я весело фыркнула, но сбить себя с мысли не позволила.

- Может, ты мне все-таки расскажешь, что тебе от меня надо?

- Я похож на идиота?

- Нет, - кисло улыбнулась я, понимая, что выудить из него правду будет чертовски сложно. - Но хоть что-то ты можешь мне объяснить? Про этот Мир, про Блуждающую?

- А у меня есть предложение получше? - улыбаясь, заявил мужчина, усаживаясь поближе. - Давай лучше чем-нибудь другим займемся?

Шантар притянул меня к себе и самым бессовестным образом запустил руку в вырез рубашки.

- Ты что себе позволяешь?! - возмущенно рявкнула я, вытаскивая наглую конечность.

Но та не растерялась, тут же переместившись на талию, и медленно, но уверенно поползла вниз, не обращая внимания на мои попытки ее спихнуть. Я шлепнула искусительницу посильнее, а она, видимо, обидевшись, вызвала группу быстрого реагирования в лице еще одной нахалки.

По хорошему, значит, не понимаем? Ладно, разберемся! Маньяков, правда, я только по телевизору и видела, только заглянув в глаза Алинира, не нашла там ничего жуткого и опасного - в ясных синих озерах весело плескались хорошо мне знакомые чертики. Поэтому я не стала применять главный прием женской самообороны, а сделала зверское лицо и заявила, что сейчас кое-кому кое-что оторву.

- Что, и пошутить нельзя? - парень отодвинулся, обиженно надувшись.

Н-да, похоже, данный индивидуум действует по принципу незабвенного поручика Ржевского: "Тут как повезет: можно и в морду получить, а можно и .....!"

- Не нравятся мне такие шутки! - грозно сказала я. - За это ты мне расскажешь свою самую страшную тайну!

- Тайну говоришь? - хмыкнул он. - Изволь. Я вовсе не зейт, - заговорщицки шепнул мне на ухо.

- Это я и так уже поняла! - также шепотом отозвалась я. - И как же тебя зовут?

- Айвенир Шей'тар! - торжественно провозгласил синеглазый красавчик.

- А, ну-да, ну-да, - протянула я.

- Ну вот, - печально вздохнул мужчина, смахивая несуществующую слезу, - в кои-то веки правду сказал, а мне не верят!

- Так может чаще надо правду говорить? - усмехнулась я. - Глядишь, и поверят. Может, даже я поверю, если все-все-все расскажешь!

- Все-все-все?! - насмешливо приподнял бровь этот хитрец.

- Все-все-все!

- Ну, я столько и не знаю...

- Тогда, просто все!

- Хорошо, - кивнул он, - вечером расскажу. Давай отсюда убираться поскорее.


Господин зейт даже проявил благородство, предоставив в мое распоряжение своего коня со смешным именем Колючка, но, полюбовавшись минут пять представлением "Барбариска на лошади", отказался от этой идеи. Времени на обучение, как он заявил, у нас нет, дела впереди важные, а позади... с теми, что позади, нам лучше не встречаться. Несмотря на спешку Алинир... тьфу ты, Айверин меня больше не подгонял, а корзинка с Заром и вовсе перекочевала к нему на седло.

Стемнело быстро, на небе зажглись крупные звезды, сложившись в незнакомые, но очень красивые созвездия. Затем одна за другой, освещая нам путь, взошли две луны - одна побольше, желтая и тускловатая, а вторая маленькая, яркая и серебристо-серая. Луны старательно разгоняли обнявшую нас тьму, создавая приятный полумрак, и позволяли почти спокойно идти, да и дорога, к счастью, не изобиловала ямами и рытвинами.

На ночлег мы расположились на небольшой полянке, полностью окруженной пышными колючими кустами. В это, довольно-таки уютное, гнездышко пришлось пробираться сквозь узкую щель среди хищных ветвей, так и норовивших оцарапать незваных гостей. Колючку Айвенир припрятал неподалеку - здесь бы лошадка попросту не поместилась.

- Зато никто незамеченным не подберется, - самодовольно заявил он, оглядывая наше убежище.

- Так и нам не удрать, если что, - с улыбкой ответила я.

- Нам не удрать в любом случае, - покачал головой мой попутчик, - тебя даже черепаха догонит.

- А ты, стало быть, как истинный джентльмен, нас не бросишь? - усмехнулась я, усаживаясь на траву рядом с парнем.

Достала Зара и прижала к груди: малыш не плакал, не капризничал, но я чувствовала, что у меня на руках ему нравится гораздо больше, хотя никаких эмоций на его личике по-прежнему не было.

- Не буду врать, что стану защищать тебя, не жалея сил, - вздохнул Шей'тар и посмотрел мне в глаза, - но сделаю все, что смогу, если, конечно, это не будет угрожать моей жизни. А вот во всех остальных случаях помогу с превеликим удовольствием! Здесь, - парень залез в сумку, вытаскивая продукты, - нас никто не заметит, если шуметь не будем. А от зверей и нежити я круг проведу, не пролезут.

- Нежить? - потрясенно прошептала я, непроизвольно придвигаясь ближе к мужчине.

- Не бойся, - хихикнул тот, - даже если какая тварь сюда и забредет, линию ей не переступить.

- Так ты маг? - я уставилась на него с неподдельным восхищением. - Умеешь защитные круги проводить?

- Нет, - усмехнулся Айвенир. - Какой я тебе маг? Просто у меня амулет есть специальный: круг провел - поле активировалось. Правда, на двадцать раз всего хватает, потом снова у мага заряжать надо. Кстати, нежить здесь не водится, это ведь Желтая зона, а вот в Красной... этого добра хоть отбавляй! А заклинание, оно одно и на зверье, и на мерзость всякую.

- Желтая, Красная, Блуждающая, - пробормотала я. - Блин горелый, что это все значит?

- Ладно, расскажу, - хмыкнул Ай. - Только сначала поем. Меня питать надо!


Лет четыреста назад, - начал рассказ Шей'тар, укладываясь на бок, чтобы лучше меня видеть, и подпирая голову рукой, - а если точнее, то четыреста шесть, но кого это волнует, существовали четыре мира: Мэйдес, Варто, Эрл'лария и Сантеро. Первые три мира жили себе тихо-мирно, никого не трогали, варились тихонько каждый в своем котле. В общем, вели обычную жизнь обычного мира: любовь, битвы, открытие новых земель, месть, первый смех ребенка, интриги, путешествия... да много всего. Но жителям Сантеро этого было мало - единственное, что их привлекало, это научные опыты и исследования. И чем сложнее опыт, чем оригинальнее открытие, тем больше славы и денег. Вот и старались ученые переплюнуть друг друга. Так и доплевались до Катастрофы. Я, к счастью, тогда еще не родился, но один мой знакомый, орк, говорил, что это было просто ужасно - целую неделю как в аду жили, - Айверин на миг закрыл глаза, собираясь с мыслями, и продолжил. - Разлетелись все четыре мира на кусочки, перепутались и сложились в произвольном порядке, как стекляшки в детском калейдоскопе. Несколько месяцев зоны притирались друг к другу: реки пробивали новые русла, участки океанов, перекинутые на другие места, затапливали поля и леса соленой водой, образуя новые моря. Недовольна была Природа - землетрясения, ураганы, цунами, смерчи, извержения вулканов долгое время сотрясали вновь собранные миры. Люди и нелюди вторили Природе: не прекращались войны за безопасную территорию, повсюду лилась кровь, заполняя собой русла исчезнувших рек. Эльфы и гномы, например, вновь сцепились друг с другом, и эта война была в два раза длиннее предыдущей, и намного страшнее. И если Природа постепенно успокаивалась, то якобы разумные существа останавливаться не собирались. Лишь одно их объединяло: ненависть к тем, кто подверг их таким испытаниям - сантерцы уничтожались везде и всюду, слово "технарь" стало ругательным. Охота на технарей мирила даже извечных врагов. Полвека продолжался этот кошмар. И тогда появились Стражи.

- А дальше? - поторопила парня я, изнывая от нетерпения.

- Слушай, - взмолился он, - я засыпаю уже. Давай, дальше завтра расскажу.

- Ну, Ай, ну пожалуйста, - попробовала поныть я, - ты же обещал, что расскажешь все!

- А я от своих слов и не отказываюсь. Сказал "все", значит, все! - отрезал мужчина. - Спим! Надо отдохнуть, иначе ты завтра идти не сможешь. А нам надо поторопиться и как можно быстрее покинуть Желтую зону, а в Зеленой своя стража. Там нас не будут искать.

- Подожди, это что получается, - задумчиво протянула я, - в этом мире можно встретить куски территории еще с трех миров?

- Ага, - ответил Шей'тар, переворачиваясь на другой бок. - Отстань, я уже сплю.

Я завернулась в одеяло, которое мне с барского плеча отдал Айверин, устроила Зара у себя на животе, придерживая одной рукой: и он не упадет, и будильником сможет поработать. Как это? Да очень просто: цапнет меня в случае необходимости, как тогда, перед нападением шакалов. Кстати, эти настырные твари, оказывается, нарфами называются, мне Ай объяснил. Закрыв глаза, я попыталась осмыслить все, что произошло со мной за последнее время, но незаметно задремала.


Проснулась я рано утром от возмущенных девичьих криков: "Уйди, придурок! Нарф тупой! Не тронь, меня!" Айверина на месте не было, а вот его насмешливый голос очень даже слышно.

- Постой, милочка! - хихикая, звал он. - Всего-то пара поцелуев! От тебя убудет, что ли?

Я выбралась из кустов и пораженно застыла, рассматривая чудную картинку: Ай азартно ловил симпатичную девчонку лет пятнадцати, а та, ловко выскальзывая из его объятий, бегала вокруг дуба. Их здесь до фига (дубов, я имею в виду - как-никак дубовая роща), а девица почему-то прилипла к одному и удрать даже не пытается.

~ Ага, странно! - согласился со мной внезапно объявившийся Умник. - Твой "муженек", умственные способности которого недалеко ушли от произрастающих в этой рощице деревьев, пристает сейчас к посторонним девкам, а тебе хоть бы что! Хотя, я его понимаю, ничего так куколка!

- Эй, - крикнула мне "куколка", - убери от меня этого извращенца!

- Почему извращенца?! - от возмущения, густо перемешанного с изумлением, парень резко затормозил, словно налетел со всего маху на препятствие.

~ Нет, ты посмотри, посмотри, какая красотуля! - восхищался мой личный шут. - ЧТО?! - вдруг грозно рявкнул он и добавил, ехидненько так. - Ничего, шута я тебе еще припомню!!

Ну что за вредный товарищ? Хотя в одном он прав - девчонка действительно красивая: стройная изящная фигурка, аппетитная грудь, рыжие волнистые локоны, пылающие щечки, горящие праведным гневом большие ярко-зеленые глаза - все это складывалась в такую миленькую картинку, что мне отчаянно захотелось приласкать это маленькое чудо.

Блин горелый, это что еще за черт?! Женщинами любуюсь... Бред какой, этого быть не может! И тут мое зрение вновь изменилось - все вокруг стало гораздо четче, ярче, а самое главное...

Я посмотрела на незнакомку и начала тихонько хихикать.

- Видишь, значит... - улыбнулась мне девчонка.

Она на миг отвлеклась, чем и воспользовался Айверин, схватив красотку и намереваясь потискать ее пышную грудь. Я быстренько сменила ракурс обзора, чтобы полюбоваться на его физиономию. Эльфов я еще не видела, хоть Шей'тар и говорил, что они здесь водятся, но уверена, что таких огромных глаз, как сейчас у Ая, нет даже у них.

Мужчина отдернул руку, глядя на нас с девушкой глазами несчастного котенка, которому дали лизнуть вкуснейшую колбаску и тут же отобрали. Айверин снова погладил девичью грудь и нервно дернул щекой.

- Это что? - жалобно спросил он, пятясь назад. - Как это?

Большие зеленые глазищи девушки наполнились слезами.

- Ты меня опозорил, - всхлипнула она. - Теперь я не смогу вернуться в родную деревню. Вы должны взять меня с собой.

- Возьмем-возьмем, - кивнула я, кусая губы, чтобы не заржать в голос.

Умнику-то хорошо - его дикий хохот никому кроме меня не слышно!

- Не возьмем! - обиженно заявил Ай.

- Возьмем, - настаивала я.

- Не возьмем!





Глава 8. Побег - версия вторая, а вдруг получится.



Ильсан Вест


До Библиотеки я смог добраться только вечером: Роддук, еле стоящий на ногах, явился лишь к закрытию лавки. Отвесив мне дежурный подзатыльник, он, пошатываясь, подошел к кассе, забрал дневную выручку и, разрешив мне проваливать к аражам драным, самолично запер дверь.

Сейфи сидел в своей норке, что-то увлеченно читая. Он приветливо мне кивнул и снова уткнулся в книгу.

- Ты что натворил, собака злобная! - рявкнул я, запуская в него взятой на диванчике подушкой.

- А почему это сразу собака? - хихикнул тот, ловя и возвращая "снаряд". - Может, я этот как его... хомячок?!

Прикольный парень этот пушистик - ругаться с ним просто невозможно. Несколько минут мы вовсю веселились, бегая и кидаясь подушкой.

- А серьезно, Сейфи, - спросил я, плюхаясь на диван, - в кого ты превращаешься?

- А ты как думаешь? - усмехнулся оборотень. - Ты пока поотгадывай, а я при следующей встрече расскажу! Сейчас дела посерьезнее есть. Надо продумать, как нам выбираться.

- Нам? - опешил я. - Ты что, с нами пойдешь?

- А у меня есть выбор? - хмыкнул он, присаживаясь рядом со мной. - Твоя истеричная подружка сделала для этого все возможное. И чего спрашивается было орать? Ну, потискал ее чуть-чуть. Вопить-то зачем? А теперь мой портрет на всех столбах висит, и спокойно работать здесь в ближайшее время не получится! Придется уходить из Кадара, пока все не утихнет. Ничего, у меня и за пределами города дел хватает.

- Отлично, - заулыбался я, - рад, что ты с нами! Только что с подорожными делать, шутник нарфов? - я помахал перед его носом собственным оригинальным "портретом".

- А это... - в серых глазах Мейра заплясали веселые лингрята. - Так это просто шутка. Настоящие документы у меня. Уходим следующей ночью. Ты Неор во сколько встречу назначил?

- В полночь.

- О-о, - насмешливо пропел Сейфи, - как романтично: полночь, Мост Влюбленных!

Я гневно зашипел и вновь потянулся за подушкой.

- Все, молчу-молчу! - оборотень примирительно поднял руки вверх. - Жду вас в подсобном помещении Библиотеки, вход с переулка. Надеюсь, часа вам хватит, чтобы добраться туда от Моста Влюбленных.

- Да там всего пятнадцать минут идти.

- Один ты и за пять добежишь, а вот с прынцесской... кто знает?

- Хорошо, - кивнул я, - встречаемся завтра сразу после полуночи.

Ночь была в самом разгаре, возвращаться домой не хотелось. А может наведаться к Неор и узнать наконец направление побега? Хотя уверен, последнее слово останется за Мейром, но спросить мнение девушки стоит, я ведь ей это обещал.

К особняку Эра'стуар подобраться я не смог: в сад выпустили злющих собак размером с молодого бычка. Посидев немного на дереве около забора, я решил убираться отсюда по добру по здорову, тем более что внизу разлеглись сразу два милых песика, тихонько рычащих и многозначительно облизывающихся. Не дайте Стражи излишнее внимание сейчас привлеку - граф охрану усилит, и девчонке будет сложнее из дома сбежать.


Утром я как обычно торчал в лавке. Вчера был отличный день: самогон только так расхватывали. А что я на каждую бутылку немного накидываю, кому какое дело. За время Ярмарки уже неплохая сумма скопилась, плюс украшения Неор - на первое время хватит. Правда, пэри Эра'стуар говорила, что драгоценностей у нее не много, и стоят они не дорого. Что, впрочем, не удивительно - если бы не острая нехватка денег, старинная аристократическая семья никогда бы не породнилась с теми, кто ниже по происхождению, пусть они хоть трижды градоправители.

Когда посетителей не было, я усаживался на лавочку около дверей, надеясь, что девушка догадается ко мне зайти, и с любопытством разглядывал прохожих. Ближе к обеду мое ожидание было вознаграждено. И еще как! Я от смеха чуть под лавку не упал: на ней абсолютно все было синее: и платье, и шляпка, и туфли с чулками, и веер, и лента в волосах. И зачем это все? Я, разумеется, не догадался! Вот если бы у нее был еще и синий нос, как у наших покупателей, то тогда бы я сразу понял, что она выбрала Синюю зону.




Барбариска


Спор продолжал набирать силу - ни я, ни Айверин сдаваться не собирались.

- Но ведь искать будут двоих, а не троих, - привела очередной аргумент я, упрямо уперев руки в боки.

- Из-за этой девки мы пойдем еще медленнее, - гневно сверкал на меня синими глазищами Ай.

Девица, стоя в сторонке, сдавленно хихикала, наблюдая за нами. Когда же Шей'тар, сжав кулаки, развернулся к насмешнице, та разулыбалась и, скидывая морок, заявила:

- Из-за меня задержек не будет.

~ У-у-у, - возмущенно взвыл Умник, - девка-то лучше была! Эй, пацан, вертай все взад!

Айверин, не находя слов от возмущения, рассматривал замершего перед ним невысокого мальчишку в серых грубоватых штанах и простой салатовой рубашке с ярко-зеленой заплаткой на локте.

Вот так встреча! Удалось, выходит, пилоту НЛО от селян уйти. Интересно, а где он одежку-то раздобыл?

- Ах ты, аражий сын, да я тебя! - грозно рявкнул Ай, шагнув вперед.

- Так я тебя предупреждал, что лучше руки не распускать!- захихикал паренек, осторожно попятившись.

- Мог бы прямо сказать! - искривил тонкие губы мужчина.

- Ага, разумеется, я ж такой дурак, - фыркнул мой старый знакомый, - что стану всем подряд про иллюзию рассказывать.

- А если рассказывать не хотел, - язвительно уточнил "господин зейт", - зачем личину такой красотки использовал? Если б я твою грудь лапать не полез, мы б и не догадались даже. Ты не мог образ попроще выбрать? И вообще, почему девка?

- Да не я эту иллюзию выбирал, - слегка покраснел технарь. - Приборы перепутал, чужой ил'яхзи* схватил. Непонятно только, чего это Шефлина свою игрушку в моей комнате оставила. Этот образ, кстати, там самый простой, вы еще четвертый не видели! - мальчик заговорщицки подмигнул Айверину.

~ О-о-о! - простонал Умник. - Давай запускай четвертый, дружище! Барбариска, чего молчишь, озвучь ему живо!

- И сдается мне, - продолжил мальчишка, - сестричка моя что-то там с настройками специально перемудрила: ты не первый, кто на меня кидается. Я тут в одну деревушку заглянул, одежду раздобыть, так местный дедок аж трость свою потерял, так торопился "внученьку" приобнять. А я еще думал, чего это у Шефлины от женихов отбоя нет, теперь-то ясно. Поэтому я и хочу идти с вами, чтоб посторонние мужики не приставали.

~ Точно, пусть лучше один свой пристает! - заржал Умник.

- А я что мучайся теперь? - возмутилось "прикрытие".

- Ну, - юноша задумчиво взлохматил короткие светлые волосы, - я могу иллюзию снимать, когда мы одни.

- Тебя как зовут-то, красавица? - засмеялась я.

- Сэм Винфорд, - улыбнулся в ответ он.

- А я Лариса.

- Откуда у тебя ил'яхзи, Сэм Винфорд? - подозрительно сощурился Айверин.

Технарь бросил на меня быстрый взгляд и уверенно сообщил:

- Отец прикупил на Ярмарке, мне и сестре, жизнь сейчас опасная. А нам скоро ехать в столицу на учебу, мало ли что в пути случиться может.

Ай посмотрел на одно из своих колец, камень в котором сменил цвет с синего на янтарный с темно-голубыми прожилками.

- Врешь! - вынес вердикт мужчина.

- Не вру! - нагло заявил паренек, тоже поглядывая на кольцо.

- Отчасти ты говоришь правду, - кивнул Шей'тар, внимательно наблюдая за мальчишкой. - Вот только в какой части?

- Ладно, - сознался тот, - браслет я без спроса взял. Не хочу я в школу, там дисциплина, араж ее за ногу!

- А вот это правда, - сверяясь с камнем, сказал мужчина. - Сбежал?

- Отправился путешествовать!

- Не врешь! - подтвердил наш красавчик.

Если Сэм и не врал, то явно многого не договаривал. Только выдавать его я не собиралась - Айверин вон тоже хитрит, пусть и у меня тайна будет. Надо бы с парнем поговорить, когда "господина зейта" рядом не будет.

- А нам ты зачем сдался? - протянул Айверин. - Нам от тебя какая польза?

- Могу тебе ил'яхзи одолжить, когда понадобится, - предложил мальчик.

- Что мне мешает браслетик у тебя просто отобрать?

- А вот она, - хмыкнул Сэм, кивая на меня. - Силой прибор не снять - сломается. Если же попробуешь меня заставить его отдать, Лариса тебе доверять не будет. И то, что ты там задумал, существенно осложнится.

- Ладно, я возьму мальчишку с собой, - ехидно ухмыльнулся Ай, обращаясь ко мне, - но ты дашь Нерушимую Клятву, что будешь меня слушаться.

- Хорошо, - вздохнула я.

- Отлично, - радостно потер ручки хитрец, - проверим. Что бы такое для тебя придумать? Ага, вот - займемся-ка мы восстановлением твоей формы.

- Чего? - опешила я, недоуменно хлопая ресницами.

- Того! - хохотнул он. - Нам предстоит дальняя дорога. Хочу привести тебя в форму, чтобы тебе легче было идти.

- А если я не хочу никуда идти? - поинтересовалась я.

- Этот вопрос не обсуждается! - твердо сказал Шей'тар.

~ Точно, - поддакнул Умник, - молодец, наш мужик! Соглашайся давай!

- Да это же бред! - возмутилась я. - Какая еще физкультура? И так по лесам таскаемся, ноги сбиваем. Теперь еще и заниматься?! - и, гневно нахмурившись, мысленно добавила. - Умник, ну зачем нам куда-то тащиться?

~ Я же говорил - мир спасать! - торжественно возвестил тот.

~ Какая из меня спасительница? - пожала плечами я. - Ну ты сам подумай!

~ Так мы с моим новым лучшим другом Айверином, - захихикал он, - тебя немного потренируем, может, толк и выйдет.

~ Толк, может, и выйдет, - грустно отозвалась я, - а вот бестолочь останется. Умник, ты что-то знаешь? А ну говори, зачем я здесь.

~ Нет, не знаю, - серьезно ответил мой напарник, - но под лежачий камень вода не течет. Если хочешь домой вернуться или на худой конец стать чем-то большим, чем рабыня у котяр, то нельзя стоять на месте. И не только в прямом смысле этого слова. Ты же слышала, что это за мир. Одной и без способностей тебе здесь не выжить. Я так думаю, - тихо закончил он.


Ил'яхзи* - технический прибор, позволяющий создавать иллюзии, его действие магически не определяется, можно смоделировать от 5 до 10 образов; в зависимости от сложности прибора к зрительной добавляются дополнительные виды иллюзии - слуховая, тактильная, вкусовая.


- Пацан с нами не идет! - твердо сказал Ай, по-своему расценив мое молчание.

- Подожди, мне надо подумать, - поспешно ответила я.

В глазах мальчишки мелькнуло что-то похожее на обиду. Интересно, с чего это он взял, что я из-за него должна так мучиться?

~ Он нам нужен, - заявило мое персональное наказание, - значит, будешь мучиться! Физическая подготовка в моем списке по твоему улучшению стоит на первом месте! А тут такая помощь!

~ Вообще-то, - поддела его я, - на первом месте были магические способности.

~ А я переставил! - фыркнул он. - И нечего в мой блокнотик свой длинный нос совать! Спортом лучше занимайся!

- У-у-у, какие! - притворно надулась я. - Вдвоем на одну беззащитную меня! Ладно, буду заниматься!

- А беспрекословно слушаться? - заинтересованно приподнял бровь Ай.

~ Не, он офигел, да?! - негодующе рявкнул Умник. - Слушаться ты должна только меня!

- Развелось, блин горелый, командиров на один квадратный метр! - злобно буркнула я. - Ладно, физкультурой я заниматься буду, а вот слушаться - исходя из ситуации!

- Хорошо, - тяжко вздохнул Шей'тар. - Только без согласования со мной во время этих "ситуаций" ничего не предпринимать!

- Согласна!

- Ну что ж, парень, тогда пойдешь с нами, - хлопнул его по плечу Айверин. - Надеюсь, польза от тебя будет.


Шей'тар повернулся ко мне и предвкушающе потер руки:

- Начнем тренировку. Сначала что попроще - приседания. Ты приседаешь, я считаю, как скажу "десять", останавливаешься. Согласна?

- Ага, - кивнула я, начиная упражнение.

- Один, два, - размеренно считал красавчик, - три, четыре, пять, шесть, семь, семь, семь...

- Какое "семь"? - опешила я. - Я десять раз приседаю и все!

- Нет, не все! - усмехнулся хитрец. - Ты приседаешь, пока я не скажу "десять". Ты сама согласилась!

~ О! Классный мужик! - восхитился Умник. - Он мне все больше и больше нравится! Давай приседай!

- Семь, восемь, девять, девять, восемь,...

- Что?!!!!

- Восемь, - произнес Ай с нажимом, и я, скорчив недовольную физиономию, продолжила тренировку, решив побыстрее закончить свои мучения, - восемь, семь, семь, семь, восемь, восемь, девять, де... де...

- Кончай издеваться!

- Ладно, десять!

Уф! Я в изнеможении плюхнулась на траву.

- Садист! - выдохнула я, пытаясь отдышаться. - Мы так не договаривались!

Н-да, вот что значит физкультурой не заниматься!

- Проблемы? - притворно изумился Айверин. - Можем отменить наше соглашение.

- Блин горелый, да буду я заниматься, буду - мне это полезно. Только без издевательств, хорошо?

- Хорошо, - улыбнулся мужчина, хищно сверкнув глазами.




Ильсан Вест


Из переулка в Библиотеку вела всего одна дверь. Я аккуратно повернул ручку и, легонько толкнув створку, заглянул в помещение. Там было темно и тихо.

- Спрячься за деревом, - велел я Неор, - я схожу проверю.

Свет зажигать не стал, и так все хорошо вижу. Комната представляла собой склад всякой рухляди: старые стулья, столы, шкаф, старинное зеркало, какие-то тряпки, куча всякой мелкой ерунды. И кресло в углу, в котором сидел... эльф. Самый настоящий эльф, каких на Ярмарке много. Волосы красавчика были забраны назад, открывая острые уши. Хороший дорожный костюм и дорогой чехол с луком, лежащий на столе, показывали, что парень этот далеко не простой, а презрительная усмешка довершала картину.

Заметив мой взгляд, перворожденный изящным движением руки зажег магический светильник.

- Проходи, садись, - холодно произнес он, кивая на соседнее кресло.

При свете я смог лучше разглядеть незнакомца: юный, красивый, как и все эльфы, с длинной золотистой косой, огромными голубыми глазами - донельзя элегантный и настолько же надменный. И все это складывается в предельно ясный образ: наглый остроухий урод!

- Ты еще кто? - недовольно спросил я. - Сейфи где?

- Во-первых, не ты, - брезгливо бросил эльф, - а делар* Эйрифисейнталь. Во-вторых, Сейфиттин уже покинул город, у него возникли неотложные дела, требующие немедленного отъезда. В-третьих, он попросил, а я любезно согласился стать вашим проводником на некоторое время. В-четвертых, вы должны беспрекословно слушаться меня. В-пятых, ...

- А "в-пятых" можешь засунуть себе сам знаешь куда! - рявкнул я, собираясь уходить.

- Стой! - велел юноша (или не юноша, кто этих ушастых разберет!). - Сейфиттин тебе письмо оставил, прочти.

Ладно, прочту.

"Привет, эльфеныш! Этот Эйри...(не помню, как там дальше), конечно, несносный придурок, но вам без него не выбраться. Кстати, подорожные у него. Он проведет вас через Синюю зону. Делайте, как ушастый скажет. Думаю, ради свободы можно немного и потерпеть. Ну что, мелкий, ты догадался, в кого я превращаюсь? Подсказываю, оно пушистое!"


Делар* - вежливое обращение к перворожденному (мужчине).


Я какое-то время раздумывал, комкая в руках письмо Сейфи. Что же делать?

- Зови девушку, - поторопил меня эльф, - у нас мало времени. Вам еще переодеться надо.

Что ж, так тому и быть - пока идем с ним, а разбежаться всегда успеем.

Я сбегал за Неор, которая, увидав красавчика, впала в ступор, приоткрыв ротик и восторженно хлопая ресничками.

Эйрисифи... Эйрифиси... араж лохматый, как сами эльфы эти Сиси-Фиси выговаривают? Будет просто Эйри (или Эй, если позвать надо!). Короче, этот ушастик вывалил пред нами на стол гору эльфийской одежды. Неор тут же отмерла, со счастливым визгом зарывшись в шуршащую кучу платьев, я же взял костюм попроще, темно-зеленый с минимумом вышивки. Эльф покачал головой и пододвинул ко мне более изысканный наряд.

- Этот больше подойдет, - улыбнулся он.

Я повертел эту "красоту" в руках: хорошо, хоть цвет такой же, как я выбрал, и ткань на ощупь мягкая, приятная. Пожалуй, рискну его надеть. А ничего так, хорошо сидит, правда, без вышивки было б куда лучше. И сапожки удобные, тоже явно эльфийские.

- Откуда ты так точно наши размеры угадал? - подозрительно хмыкнул я.

- Меня Сейфиттин Мейр попросил подобрать вам одежду и размеры назвал.

Пэри Эра'стуар так и не определилась, хватая то одно платье, то другое. Подскакивала с каждым из них к пыльному зеркалу у стены, прикладывала наряд к себе и вертелась, любуясь собой. Хорошо, что украшений нет, иначе мы бы отсюда вышли дня так через четыре.

- Одень светло-салатовое, - холодно посоветовал ей эльф. - Ильсан, подойди сюда и сядь.

- Зачем это? - я осторожно сделал шаг назад, кто знает, что у этого ушастого на уме.

- Твое лицо надо замаскировать, - ответил он, доставая из ящика стола небольшую сумочку, - у меня есть вся необходимая косметика.

- Зачем это? - я отскочил еще дальше. - Что я девка, чтобы краситься?

Араж, эти эльфы просто ненормальные!

- Скажи, тебя никто искать не будет? - приподнял одну бровь остроухий.

- Будут, - вздохнул я. - Еще как будут!

И ладно бы они искали именно меня, так ведь нет: я им даром не нужен, все дело в моих способностях. Папуля меня постоянно на разные встречи таскает, чтобы я ему о вранье компаньонов сообщал. Интересно, а сейчас дорогой папочка как без моей удачливости свои сделки будет проворачивать? Жаль, что на меня собственная удача не распространяется, только на тех, кто меня окружает. Да и действует через раз.

- По-твоему, они не догадаются расспросить о тебе стражников на воротах? - спросил Эйри.

- Догадаются, - тихо ответил я.

- Дальнейшие объяснения нужны? - холодно уточнил эльф, его голос, нежный и мелодичный, напоминал мне горный ручей: красивый, звенящий, ледяной.

- Нет, - буркнул я, усаживаясь напротив парня.

Остроухий велел мне закрыть глаза и принялся колдовать над моим лицом. Кисть порхала легко и уверенно, явно не впервые оказавшись в этих руках. Под конец я даже задремал, в себя меня привел восторженный вскрик.

- Ой, какая прелесть! - кинулась тискать меня Неор.

- Уйди, дура, - заорал я, пытаясь оттолкнуть девчонку. - Ты чего, взбесилась?

- Ты такой красивый, - пропела она. - Как самый настоящий эльф!

- Что?! - я испуганно рванул к зеркалу.

Из стекла в старинной резной раме на меня смотрел юный эльф в элегантном темно-зеленом дорожном костюме. Сквозь шикарную копну золотисто-пшеничных волос торчали острые ушки. Единственное, что портило красавчика, живущего в волшебных глубинах, это дикий ошалелый взгляд. Я схватил с пола какую-то тряпку и, понадеявшись, что это все мне лишь привиделось, стал лихорадочно стирать с зеркала пыль. Но моим ожиданиям не суждено было сбыться - эльф из зазеркалья никуда не делся, более того, он стал передразнивать меня, также поправляя одежду и волосы. На заднем фоне отразилось утонченное лицо старшего эльфа, на губах которого на миг мелькнула очень знакомая ухмылка. Но что больше всего меня поразило, да что там врать, просто ввергло в шок - мои глаза изменили цвет, став фиалковыми, но никакой магии не было. Я это точно знаю, всегда чую, когда рядом колдуют.


- Зачем это? - от потрясения я позабыл все остальные слова.

- Мне повторить уже сказанное? - спокойно уточнил Эйрифисейнталь.

Не иначе как от шока я вспомнил его имя полностью.

- Повторять не надо, - я показал ушастому насмешнику и своему отражению язык. - Ты лучше скажи, почему именно в эльфа?

- Ответь мне на вопрос, - уголки надменных губ слегка приподнялись, обозначая улыбку, - кто будет менее заметен в городе эльфов? Вижу, ты понял.

- Понять я понял, - обиженно надулся я, - но быть эльфом я все равно не хочу!

- Ты должен гордиться, что в тебе течет наша кровь! - пафосно воскликнул юноша и недовольно поджал губы, обернулся к Неор. - Следует поторопиться, нам еще из города выбираться.




Барбариска


Собирать нам особо было нечего, так что этот процесс не затянулся. Наш путь лежал в Зеленую зону, о чем нам любезно сообщил Айверин, правда, уточнить, какого черта мы там забыли, он не удосужился.

Дорога ничем оригинальным не отличалась, смотреть было совершенно не на что - обычная утоптанная земля под ногами. С одной стороны стеной вставал лес, иногда отдаляясь и уступая место полям, с другой - горный кряж, обрывисто спускающийся к дороге. Красиво, да. Но быстро приелось, даже необычные деревья уже не привлекали внимания. Скучно. Шей'тар, зараза, отмалчивается, размышляет о чем-то.

~ Красотулю вспоминает, - хихикнул Умник. - Скажи пацану, пусть включит четвертую иллюзию.

~ Тебе-то зачем? Ты ж мое сознание.

~ Так это чисто с эстетической точки зрения, - пояснил он, - люблю все прекрасное!

Скучно! К Сэму, что ли, поприставать на предмет получения информации?

~ Нет, вы только подумайте, - тут же возмущенно отозвался мой напарник, - находится, хрен знает где, черт знает с кем, ее чуть не убили - а ей скучно!

~ Мне не вообще скучно, - вздохнула я, - а именно сейчас!

Зар мирно спал в своей корзинке, которую аккуратно придерживал рукой "господин зейт", на правах главного восседающий на лошади. Колючка, словно осознавая, что везет ребенка, шел ровно, не капризничая. Но я все равно не рискнула ехать верхом. Я уж лучше пешочком, так привычнее.

- Сэм, а что такое ил'яхзи? - я подхватила паренька под руку.

- Это такой технический прибор, - ответил он, - может создавать зрительные иллюзии, можно смоделировать и записать от пяти до десяти образов. Магией его действие не засечь.

- Технический? - удивилась я. - Но ведь здесь все техническое уничтожается.

- Нет, - горько вздохнул мальчик, - уничтожаются только технари, а вот их приборы очень широко используются.

- То есть хранить эту штуку не опасно?

- Как сказать, - поджал губы Сэм, - в деревнях редко у кого технические приспособления есть, а вот в городах найти можно. Но если на тебя донесут, то придется очень постараться, доказывая, что ты не технарь. И чем звонче ты постараешься, тем быстрее стража тебе поверит. Так что лучше все техническое хорошенько прятать.

- Да, - усмехнулась я, - взяточников никакой Катастрофой не уничтожить.

- А еще учитель Руводан объяснял, - парнишка от избытка чувств забежал вперед, азартно размахивая руками, - почему технарей все народы так ненавидят!

- И почему? - задала напрашивающийся вопрос я.

- Потому что остальные три мира были связаны друг с другом и до Катастрофы, а Сантеро только потом появился. Вот на чужаков всю вину и свалили!

- Конечно-конечно, - ехидно прокомментировал Айверин, - четыреста лет никто ничего понять не мог, а пришел какой-то Руводан, и все расставил на свои места!

- И не какой-то, - надулся мальчуган, - мастер Руводан - наш учитель биологии. Он специалист по расам Калейдоскопа, и уже давно этой темой занимается!

- Ой, как интересно, - я поспешила отвлечь Сэма от спора с Аем, - я бы тоже не отказалась узнать побольше о местных расах.

- Хорошо, - улыбнулся мальчик, на миг прикрыл глаза и принялся шпарить, как по написанному. - В Калейдоскоп входит четыре мира. На Сантеро до Катастрофы проживали только люди. На Варто существовали три расы: люди на равнинах и в крайне редких для этого мира лесах, орки в бескрайних степях и шаффты в чащобах и предгорьях. В густых лесах Эрл'ларии скрывались эльфы, их темные собратья предпочитали пещеры, частенько воюя из-за них с гномами, среди высоких холмов селились урсы, а в джунглях - гоблины. Людей же можно было встретить практически везде. На Мэйдесе разумных рас было четыре: люди, гномы, оборотни и вампиры. Но много тысячелетий назад три мира связали множественные порталы, естественного происхождения. Народы стали тесно общаться, сотрудничать, торговать, воевать иногда. И если на Варто никто особенно и не стремился переселяться из-за сухого климата, а на Эрл'ларии сложно было отвоевать у эльфов их территории, то на Мэйдесе рас стало куда больше - и эльфы, и дроу, и орки оттяпали себе неплохие куски, где основали новые колонии. Только шаффтов не было здесь до Катастрофы, так как никто и близко не подпускал их к порталам. Три мира долгое время жили вместе, то мирно, то не очень. А про Сантеро никто и не знал. И когда произошел катаклизм, во всем обвинили чужаков-технарей.


Увлекшись занимательным рассказом, я не заметила небольшую ямку, споткнулась и чуть не упала, к счастью, Сэм успел меня поддержать. Но в глазах неожиданно потемнело, лицо мальчишки растворилось в сероватой дымке, и сознание покинуло меня.

Очнулась я в совершенно другом месте. Блин горелый, похоже, у меня дежа-вю. Уже знакомые декорации, те же действующие лица: пустота, тишина и тени. Но зато маленькому испуганному шарику куда как лучше слышно.

- Легка ли ваша Дорога? - спокойный, размеренный голос (оранжевые язычки пламени).

- Как будто в моем положении можно далеко продвинуться! - с возмущением бросает второй (желто-синяя волна).

- Результат зависит не от положения, а от твоих способностей, - вежливо объясняет первый (теплое желтое поле).

- Вы думаете, легко ЭТО до ума довести! - раздраженно кричит второй (мельтешат и мечутся синеватые мушки).

- Исправить можно все, даже ЭТО, - насмехается его собеседник (оранжевые точки на зеленом поле). - К тому же у тебя есть пара весьма весомых преимуществ.

- Это случайность, которая лишь немного компенсирует Вашу ошибку, - недовольно бурчит второй голос (россыпь оранжевых и голубых огоньков, за которыми прячутся, изредка выскакивая, яркие малиновые точки). - Но Вы обещали мне Бонус, Слово дали. А теперь хотите отказаться от него? - легкая насмешка (желтая точка разгорается, растекаясь по всей фигуре).

- Не слишком ли ты наглеешь?!! - почти рычит первый (колючие голубые иглы). - Ты уже использовал свой Бонус, еще в первый день!

- Заметил, значит, - вздыхает второй (красная паутинка на желтом фоне). - Ну, я бы и еще от одного Бонуса не отказался...

- Никс, придурок, что ты творишь? Тебе что, первого раза не хватило?! (ярко-синий салют).

И на маленький несчастный шарик обрушивается целый водопад странной силы, швыряя из стороны в сторону.


Первое, что я увидела, открыв глаза, встревоженное лицо Ая. А почему это я вся мокрая? И зачем у Сэма фляжка в руках?

- Ты как? - спросил Айверин.

- Все нормально, - улыбнулась я. - Лучше вытереться дайте чем-нибудь. Ай, не переживай. Такое уже было раньше, - улыбнулась я, мысленно добавив. - Умник, ты здесь? Ты это видел?

~ Видел, - мрачно буркнул тот, - дороги какие-то, бонусы... не понять ничего. Но самое плохое - ты постоянно падаешь в обмороки. Это хорошо, что сейчас ребята рядом, а если... Даже подумать страшно, что тогда может случиться.




Ильсан Вест


Неор мы одевали в четыре руки, вернее, усиленно пытались впихнуть девицу в выбранное эльфом платье и отобрать лишние, что оказалось значительно труднее.

- Тебе что, никогда такие платья не покупали? - спросил я, отцепляя ее пальчики от очередной вещицы.

- Покупали, - чуть не плакала она, - но платьев много не бывает. Я их с собой возьму!

- Все?! - ужаснулся я, и судя по мелькнувшей в голубых глазах панике, в этом вопросе Эйри был со мной солидарен.

Красавица быстро-быстро закивала, испугавшись, что драгоценную добычу отберут.

- Хорошо, - вздохнул эльф, - возьмешь столько, сколько в мешок влезет.

Девчонка зашарила взглядом по комнате, выискивая мешочек побольше.

- Вот в этот! - усмехнулся остроухий, протягивая ей небольшую котомку.

Неор, капризно фыркнув, принялась упаковывать вещи. И тут у нас с ушастиком от изумления глаза на лоб полезли - девчонка в одну малюсенькую сумочку умудрилась запихать аж пять платьев, причем раньше там с трудом помещались два небольших свертка. Вот бы папуля такой способности к укладке вещей порадовался, а то вечно жалуется, что товар некуда складывать.

Довольная собой девушка подошла к зеркалу, тряхнула длинными черными локонами, аккуратно расправила юбку и торжествующе уставилась на нас. Типа, нате любуйтесь. Хотя посмотреть есть на что: стройная, ладненькая, красивая, да и новый наряд ее очень преобразил, но на эльфийку все равно не похожа.

Я обернулся к нашему проводнику, тот был спокоен как зомби на прогулке. Интересно, как он ее за эльфийскую леди выдавать будет? Эйрифисейнталь (ух ты, второй раз получилось выговорить - вот как можно дикцию вырабатывать!) подал мне перчатки, заявив, что руки меня выдают. Протянул Неор изящный серебряный обруч с черным камешком по центру, который она тут же водрузила на голову.

- Прикоснись к камню, - велел остроух девушке.

Та послушно выполнила это распоряжение, и я почувствовал легкое покалывание в пальцах - магия, не иначе. Пэри Эра'стуар разительно изменилась, эльфиечка да и только: миленькие острые ушки, роскошные золотые волосы и огромные фиалковые глаза.

- Отлично, - эльф довольно потер руки, - и даже некое сходство есть. Шпионы однозначно решат, что Альси пытается таким образом их обдурить.

- Шпионы? - нахмурился я.

- Все в порядке, - улыбнулся он, - нам же надо убедить моих сородичей, что Неор одна из нас, поэтому я и настроил иллюзию так, чтобы было небольшое сходство с одной из знатных дам. Так будет проще выбраться из Кадара и пройти сквозь наши земли.

- Но стража ведь потребует снять морок, - покачал головой я.

- Я это прекрасно знаю, малыш, - эльф с усмешкой растрепал мне волосы. - Но делари* из Высшего Дома имеет право не снимать иллюзию столько, сколько хочет. Только присутствие Владыки обязывает ее открыть свое лицо, причем исключительно для него. Эртуарсаль* допускает выборочную проницательность. Любая попытка проникнуть сквозь маску делари делает придурка, посмевшего это сделать, врагом всего Дома, что вовсе не способствует долгой и счастливой жизни.

Хм, если все знатные эльфийки носят эти эртуарсали (Стража лысого выговоришь!), то какого аража они свои личики прячут? И как они без своих масок выглядят? Может, красота эльфов слегка преувеличена?

- Интересно, - задумчиво протянул я, - если эльфы и так владеют магией иллюзий, зачем нужны эти эрты?

- Далеко не все эльфийки, - хмыкнул остроух, - способны создать полноценную иллюзию и поддерживать ее достаточно долго. Да и заглянуть сквозь иллюзию, созданную эртом, могут только мастера высшего уровня.

- Эй, болтуны, - перебила нас новоиспеченная эльфиечка, тяжко вздохнув, - а остальные платья здесь останутся?

- Утром все вещи отсюда заберут и спрячут, - пояснил Эйри, вешая за спину лук и колчан со стрелами. - Уходим.


Вот сборы и закончены. Итак, что имеем: во-первых, это я любимый; во-вторых, это Неор, менее любимая, но все-таки; в-третьих, эльф, совсем нелюбимый; в-четвертых, три неоркины сумки (нарф меня задери, уже четыре!), вот это не то что не любимое, так еще и активно ненавидимое.


Делари*(эльфск.) - вежливое обращение к перворожденной (незамужней женщине).

Эртуарсаль* (эльфск.) - магический предмет, обычно диадема, используется эльфийками для создания иллюзий. Возможно сокращение - эрт.




Барбариска


День близился к вечеру, мы прошли уже приличное расстояние, ну это с моей точки зрения приличное, а вот Ай очень возмущался. Сейчас он ради разнообразия решил прогуляться пешком, передав Зара мне.

- Сэм, ну что там дальше, - я дернула мальчишку за рукав. - Про Катастрофу я уже от Ая слышала.

- Слышать-то слышала, - усмехнулся он, - только правды так и не узнала. Технари к Катастрофе не имеют никакого отношения.

- Даже так? - искривил красивые губы Айверин. - Из-за чего же, по-твоему, все это случилось?

- Не знаю...

- А раз не знаешь, - припечатал мужчина, - нечего языком трепать!

- Не ссорьтесь, друзья, - я поспешно встала между ними. - Ай, ты лучше про зоны расскажи. Ты что-то про цвета там говорил: красный, желтый.

- Я тебе что, менестрель? - хохотнул Шей'тар. - Вон пусть Сэм рассказывает.

- И расскажу! - воскликнул мальчишка. - Давай корзинку понесу.

Он повесил ремень через плечо и, придерживая люльку рукой, пошел вслед за "господином зейтом".

- Всего зон семь, - начал рассказ технарь, - Белая, Зеленая, Желтая, Синяя, Красная, Черная. Белая - самая безопасная, Сдвигов там нет. Далее по возрастающей: Сдвиги все чаще бывают. Больше всего их в Красной.

- А Черная?

- Черная... - парнишка на миг замолчал, - это выжженные зоны, которые возникли из-за аварий на шагра-станциях*. Жить там нельзя.

- Вот, - торжествующе сказал Ай, - я же говорил из-за технарей.

- Но аварии произошли из-за Сдвигов!

- А Сдвиги из-за технарей! - оставил последнее слово за собой Айверин.

~ Класс! - захихикал Умник. - Сейчас подерутся! Дамы и господа, занимаем места в партере! Представление начинается!

~ Ну нет! - с возмущением отозвалась я. - Представления мне не нужны!

- Сэм, - я постаралась отвлечь мальчишку, - слушай, ты сказал, что зон семь, а перечислил шесть. Что еще за зона?

- Я думал, ты про нее знаешь, - он удивленно уставился на меня. - Ты же с ней сталкивалась.

Ай недовольно глянул на паренька, но вмешиваться не стал.

- Когда? - не поняла я.

- Ты же в ней оказалась. Блуждающая.

- Что? - опешила я. - Блуждающая - это просто зона?

- Зона, - кивнул Сэм, - и ничего не просто.

- Я думала это Богиня, раз она меня держала.

- Блуждающая держала? Первый раз такое слышу, - задумался мальчик. - Эта зона все время перемещается - если попал в поле ее действия, то тебя выкинет в новом месте. Но чтобы она кого-то удерживала, это бред. С чего ты это взяла?

- Вэррак сказал "Блуждающая ее не отпустит", - пожав плечами, пояснила я.

- Ты, наверно, не так его поняла, - предположил технарь. - Эти шаманы все поголовно чокнутые.

- Но ведь меня реально что-то назад тянуло, - не сдавалась я.

- Значит, это что-то другое, - улыбнулся парнишка. - Блуждающая просто перемещается и все. Ну, еще Стражи ей как транспортом пользуются. А еще я знаю одного парня, его к нам с Варто именно Блуждающей занесло. Так он говорил, сам переход жуткий, а потом его уже ничто не держало. Ты подумай, с чем ты еще там сталкивалась. Может, там какая-то местная аномалия?

Я со вздохом покачала головой. Надо бы посоветоваться.

~ Умник, что скажешь?

~ По-моему, все предельно ясно, - ответил он. - Ты просто вспомни все, что там подобрала и все.

~ Блин горелый, - я изумленно распахнула глаза, - ты думаешь это... Ничего себе, а ведь все сходится. Но кот сказал.

~ А я тебе еще тогда говорил, - фыркнул мой напарник, - что нечего всяким незнакомым котам верить. И потом, с чего ты решила, что его слова это истина в последней инстанции?

~ Стой. Но если эта зона меня с Земли забрала, то...

- Сэм, - я схватила парня за руку, - а эта Блуждающая она только по мирам Калейдоскопа гуляет?

- Ну да.

- Но тогда получается, - испуганно прошептала я, - что раз меня она на Земле зацепила, то мой мир тоже на куски разлетится.

- Успокойся, - улыбнулся мальчик. - Блуждающая не причина Катастрофы, а следствие. Она не в состоянии мир на куски разбить.

- А как она на Земле оказалась?

- Никто точно не знает всех ее свойств. Может, она и в другие миры заглядывает.

- А ну, заткнулись оба, - неожиданно прошипел Айверин. - Впереди кто-то есть...


Шагра-станция* - станция, работающая на шагране.

Шагран* - вид энергии, который начали использовать на Сантеро незадолго до Катастрофы.


Дорога сворачивала к холмам. Мы замерли, с тревогой прислушиваясь - там что-то явно происходит, что-то страшное. Громкие женские крики смешивались с испуганным ржанием лошадей, изредка слышались мужская ругань и странный свист - исссссааааааа, исссссааааааа.

- Стой, - я потянула за рукав Ая. - Что-то мне не хочется туда идти.

- Другой дороги нет, - ответил он, решительно шагнув вперед, - надо проверить, что там.

- А если другой путь поискать? - не успокаивалась я.

- А ты куда предпочитаешь, - криво усмехнулся мужчина, - в чащу леса, в горы или обратно в теплые, я бы даже сказал, горячие объятия селян? Не бойся. Я аккуратненько гляну, что да как.

Оставаться на месте было куда страшнее, поэтому я осторожно прокралась за Шей'таром. И тут же пожалела об этом, не в силах справиться с охватившей меня дрожью. Группа людей, сгрудившись у перевернутых повозок, отбивалась от четырех жутких тварей. Мама дорогая, я таких даже в кино не видела - там подобные монстры гораздо симпатичнее, что ли. Мимо меня, чуть не сбив, пронеслась обезумевшая лошадь, еще несколько рвануло в противоположную сторону. Не успевшими сбежать животными закусывала парочка тварей, обед двух других напугал меня еще сильнее. Оказаться ужином мне очень не хотелось.

- Не может быть! - прошептал Сэм, не осознавая, что больно сжимает мою руку. - Ведь аражи стаями не охотятся!

- Уходим, быстро! - приказал Айверин.

Раздавшееся позади нас "исссссааааааа" очень хорошо объяснило, что путь назад уже заказан.




Ильсан Вест


На площади, перед главным входом в Библиотеку, мое внимание привлекло кое-что новое на доске объявлений. Араж и еще раз араж! Так и есть - портреты Сейфи, пять штук, с соответствующими нехорошими подписями. И ладно бы это были подписи, которые мальчишки на заборах пишут, так нет - это творчество стражников, только вреда от него куда больше. Я сорвал первое объявление.

- Пэр Вест, - надменно заявил эльф, - вы нас задерживаете. И зачем, спрашивается, тебе эти бумажки понадобились? - насмешливо закончил он.

- Хочу Сейфи письмо написать, только вот бумагу дома забыл! - отшутился я, срывая остальные афишки. Спрашивается, какого аража на одной доске столько штук вешать? Одной мало?

В общем, дорога до ворот у нас немного затянулась, но зато бумаги я насобирал, хоть целый месяц послания оборотню отправляй. Самое странное, ушастик вовсе и не возражал по поводу задержки. Хотя они ж с Сейфи друзья, раз уж пушистик именно его попросил нам помочь.

От раздумий меня отвлек вопрос стражника:

- Кто такие? Куда следуете?

В ответ Эйрифисейнталь (сейчас бы я добавил к его имени еще и кучу всяких титулов, уж очень величественно он смотрелся!) молча протянул ему бумаги. Похоже, проверяющий тоже понял, что с тоном он явно погорячился, и конверт с подорожными открывал, поминутно кланяясь. Прочитав, что там написано, бедный парень побелел так, что сравнялся в цвете с собственной будкой-караульной. Хм, и какой дурак додумался ее в белый цвет красить? Впрочем, неважно.

- Проходите, Пресветлая Леди, - прошептал он, распахивая перед Неор калитку в воротах.

Ура, свобода!


- Пресветлая леди, подождите! - неожиданно прозвучал нежный мелодичный голос.

Обернувшись, я увидел целый отряд эльфов, склонивших перед девушкой головы в приветствии. Нарф их за ногу, этих нам только не хватало!

- Пресветлая Леди, - подошел ближе их командир, - вам надлежит немедленно вернуться домой к отцу. Он велел нам сопроводить Вас в Таиндэ.

Домой в Таиндэ? Ничего себе! Они что, Неор за настоящую эльфийку приняли?

- Иначе срок жизни Вашего любовника существенно сократится! - с легкой угрозой заявил воин, кивнув на Эйри.

- Да как вы смеете меня оскорблять?! - гневно воскликнула пэри Эра'стуар (ничего себе - а голосок-то тоже изменился, вот это диадемка!). - Я честная девушка! Этот эльф мне просто помогает выбраться из города! Да вы кто вообще такие? Как вы смеете со мной так разговаривать!

Ну, Неор дает, молодец! Эльфы аж обалдели, вон какие физиономии вытянутые. Интересно, она сообразила, за кого ее приняли, или из врожденной вредности орет?





Глава 9. Вот первый бой, и нам покой не светит.



Барбариска


Обернувшись, я замерла от ужаса, не в силах даже закричать - тварь стояла напротив меня и, хлеща себя по бокам длинным, оканчивающимся острой иглой хвостом протяжно выла "исссссааааааа". Я крепче прижала к себе Зара, пытаясь его защитить. Мысли о ребенке заставили меня очнуться и медленно попятиться назад, не отрывая испуганного взгляда от жуткого монстра.

Это существо больше всего походило на жертву научных опытов по скрещиванию животных. Разыгравшееся не к месту воображение нарисовало яркую картинку, как местный доктор Моро поймал маленького паучка, накачал его стероидами по самые уши, отчего тот вымахал ростом с человека. Призадумался ученый да и создал своему питомцу кудрявую черную шерстку, как у барашка, а потом добавил ножек, получился... неа, не осьминожек, как в мультике, а целый пауконожище. Каждую лапку этот гений селекции снабдил острыми шипами и когтем на конце, а широкую пасть огромными жвалами. И в качестве изюминки пара кожистых коричневых крыльев (у кого сумасшедший вивисектор их ободрал, я даже не поняла!).

Ближайший араж как раз расправил эти крылышки, несколько раз громко хлопнул ими в воздухе, и что удивительно, его туша слегка приподнялась над землей и сдвинулась вперед. Вот тут я не выдержала и порадовала монстра вокальной арией, плавно преходящей в ультразвук. Несчастная зверюшка аж в сторону шарахнулась и, резко сложив крылья, припала к земле. Воспользовавшись замешательством твари, Ай схватил меня за руку и потащил за собой к телегам. А рванувший к лесу Сэм был откинут нам за спину метким ударом хвоста.

Аражи неторопливо приближались, уверенные, что добыча никуда не денется. Действовали они четко и слаженно, и у меня сложилось стойкое впечатление, что нас просто загоняют, как дичь. Зачем? Ну, вот вы обычно где обедаете? В коридоре? Нет? Вот и они нет. А там, за поворотом, у тварей, видать, столовая.

После доброй прочувствованной тирады господина зейта на тему "дорогая, не могла бы ты помолчать" я немного пришла в себя и визжать перестала, но чувство реальности полностью так и не вернулось.

"Столовая" соответствовала всем требованиям пирующих чудищ - сбежать оттуда обед не мог при всем желании: одна стена отвесной скалой поднималась вверх, другая пугала жуткими свистящими тенями, притаившимися в густом лесу. Второй выход из "обеденной залы", равно как и первый, были надежно перекрыты. Единственный способ выбраться - перебить всех пауков.

Люди, выбранные аражами в качестве главных блюд, сгрудились у поваленных телег, ощетинились мечами и копьями и просто так сдаваться не собирались. И если им, да и нам тоже, не повезет - у монстров будет знатный обед, еще и на ужин немного останется.

Айверин подтолкнул нас с Сэмом к группе женщин, сжавшихся в комок у деревянной повозки с высокими бортами, а сам присоединился к воину с двумя с саблями и пожилому мужчине с копьем. Втроем они самоотверженно отгоняли гневно шипящего аража. Сэм, метнувшись в сторону, подобрал с земли длинный кинжал, который не очень-то помог прежнему владельцу. Мальчишка решительно шагнул вперед, закрывая меня собой. Какого черта! Да он этой зубочисткой пауков-переростков даже не поцарапает!

~ Точно! - влез в размышления Умник, тепло усмехнувшись. - Винфорд просто герой! А уж какое оружие грозное!


Я глупо улыбалась, не в силах поверить, что эта жуть происходит на самом деле. Зар поспешил привести меня в чувство, по своему обыкновению пребольно цапнув меня за руку. От неожиданности я споткнулась о чье-то тело и чуть не упала, зато приглядела себе оружие - небольшую дубинку. Защита так себе, но лучше что-то, чем ничего!

А Шей'тар, оказывается, неплохо дерется - вместе с молодым крепким воином они уже отрубили твари несколько лап, но та продолжала атаковать.

~ Хорошо саблями машет, чертяка! - с восхищением протянул Умник, тут же хихикнув. - Ой, а чего это у него лицо такое зелененькое? Поди, болеет чем-то, бедолага! Или похмельем мучается!

~ Не отвлекай! - строго велела я, напряженно наблюдая за набирающим силу сражением.

Люди еще держались, но с нашей стороны бойцы выбывали куда быстрее, чем с противоположной. Их же потери на данный момент ограничивались лишь лапами. Человеческие крики, стоны и плач, раздававшиеся со всех сторон, пугали еще сильнее. Умник, подбадривая меня, азартно комментировал происходящее:

~ Смелее, смелее! По кумполу ее бей, по кумполу! Ты, зеленый, слева обходи! Слева говорю, бестолочь! Ура! Гол!! Счет два-ноль в нашу пользу. Айверин, даешь третью лапу! Так-так-так... Наш зеленый полузащитник обходит нападающего, выходит на удобную позицию, еще немного и ... Противник показывает нашему игроку желтую карточку мощным ударом задней лапы. И тот на две минуты выбывает с поля. О нет! Шей'тар! Это запрещенный прием! Где судья? Судью на мыло!!

Если перевести этот бред на человеческий язык, то события развивались так. Араж, сообразив, что напрямую ему не пробиться, провел неплохой отвлекающий маневр: отступил назад и сделал вид, что все его внимание поглощено стариком, затем резко рванул вперед, отшвырнув воина с саблями, и подсек хвостом ноги Ая. Мой проводник отлетел назад к телеге, упал на землю и, ударившись головой о камень, потерял сознание. Паук же времени даром не терял - не обращая внимания на копье, которое успел всадить в него тяжело дышащий пожилой воин, араж подобрался ближе, собираясь закусить Айверином.

И вот тут меня... не знаю, как сказать... переклинило, что ли. Снова изменилось зрение, усилился слух, а руки закололо ледяными иголочками.

Если бы Голливуд снимал героический боевик, то я с боевым кличем ринулась бы на врага и, взмахнув своим грозным оружием, нанесла мерзкой твари единственный смертельный удар. А на самом деле я, почти ничего не соображая, истошно заорала, подскочила к пауку и, зажмурившись, врезала ему битой вроде бы по башке. И тут меня словно разряд тока прошил: возник в груди, пробежал по руке и через дубину шарахнул по твари. У меня аж глаза распахнулись от напряжения. Араж завалился на бок, несколько раз судорожно дернул лапками, когтем пропоров Айверину ногу, и затих.

На меня накатила сильная слабость, и я кулем рухнула рядом с монстром, последним усилием извернувшись так, чтобы не придавить Зара. Дальнейшее помню урывками: два аража совсем рядом, Сэм, бьющие из его пальцев яркие изумрудные лучи, разрубленные на части твари, запах паленой шерсти, чей-то возмущенный вопль "технология". Воины направляют на Сэма оружие, что-то кричит Ай, старик закрывает собой Сэма. Спор, крики. Какая-то женщина помогает мне приподняться, Сэм осторожно сжимает мою ладонь. Темнота.




Ильсан Вест


Самым сложным в дальнейшем путешествии оказалось держать язык за зубами. Мало того, что я этого никогда делать не умел, за что был неоднократно бит и папулей, и Нарфом, и ... нет этого я сам бил, так ведь у этих перворожденных еще и слух хороший: даже шепотом ничего с Неор не обсудишь, поймут ведь, что мы не эльфы.

Интересно, а из этих кто-нибудь мысли читать умеет? Видимо, нет, иначе давно бы мне в морду дали. Хотя какое им дело? Мысли мои? Мои! Что хочу, то и думаю! А то прицепились тут как пиявки к задн... - ой, что это я, я ж мальчик культурный - к важному стратегическому месту.

Хотя это еще вопрос, кто к кому прицепился. Неорка как уселась позади этого золотистика, так и не отлипает. Чувствую, отольются парню мои картинки!

Ой, а чего они на меня так уставились? Хм, серебристик знак какой-то показывает... Это я скорбный на всю голову?! Да сами вы! Хм, надо прекращать ржать, а то они ведь не знают, над чем...

Я снова уткнулся в гриву лошади, пытаясь скрыть смех. Так. Надо срочно отвлечься. Вот - можно природой полюбоваться. Природа как природа: дорога, поля, деревья, небо. Солнышко нещадно палит, мучая несчастных путников, вынужденных ехать в Синюю зону под конвоем кучи эльфов. Эльфов! Меня снова согнуло от хохота. Не думать про эльфов! Не думать! Лучше о дороге!

Сначала мы двинулись в сторону Монта по Главному тракту - мы с папулей домой этим путем добираемся. Ушастые по дуге обогнули лес, где уже несколько месяцев обитала неуловимая банда Смирра (поди, разбойнички часть добычи стражникам отдают, иначе давно б всех выловили!). Вскоре наша дружная компания вновь свернула на широкую, ровную дорогу, каменные плиты которой были плотно подогнаны друг к другу. Да, вот здесь ездить одно удовольствие - не зря Дорожная Служба деньги получает, хоть что-то чинят.

По обе стороны от тракта раскинулись сады и поля, где, несмотря на ранний час, уже вовсю шла работа. Навстречу нам тянулись подводы из ближайших сел и городков - народ торопился на Кадарскую Ярмарку, желая что-то продать. Параллельным потоком шли собирающиеся что-то купить. Иногда "страждущие" находили друг друга, товар и деньги переходили из рук в руки, и довольные сделкой люди возвращались каждый к себе домой.

Нелюдей в этой толпе было мало. Гномы в спонтанной распродаже не участвовали, предпочитая добраться до города и там поторговаться всласть, эльфов, скорее всего, не устраивало качество предложенного прямо на дороге товара, о чем свидетельствовали их надменные физиономии. Представителей других рас я не заметил.

Ого, нет, вы только на нее посмотрите! - мысленно захихикал я, на миг отвлекшись от размышлений. - Первый раз вижу такой способ держаться за впередисидящего: за задн... ой, за важное стратегическое место. Ильсан, не ржать!

Лучше вспомню, как мы во все это влипли - отвлекусь. Итак, по порядку.


Из-за того, что я срывал объявления о поимке Сейфи, мы подзадержались, и у ворот встретили эль... нет, это слово я не вспоминаю! Не вспоминаю, я сказал! Ну да ладно, смех он жизнь продлевает. Ага, и сейчас я внаглую обессмертюсь за счет ушастых. Как же мне их называть, что бы на ха-ха не пробивало. Друзья? Враги? Придурки лохматые? Аражи ушастые? Воины? Конвоиры? О, вот это не смешно. Пусть так и будет.

Эти распрекрасные воины приняли нас за сородичей, а Неор за их Княжну. Не ржать, Ильсан! А та и обрадовалась. Я хотел было послать этих "друзей" лесом. А что? Они ж в лесу живут, так куда ж их еще посылать? Правда, Эйри мне сказать ничего не дал, так зло сверкнул глазами, что я поспешил заткнуться. У нашей красавицы от такого лопоухого цветника вокруг, похоже, крышу сорвало - она с ними ехать вознамерилась, чуть в ладоши не захлопала. Да и Эйри не возражал. Я что, здесь один здравомыслящий? Не стоит нам с этими связываться. Хотя... стражникам только в лапы попади.

Впрочем, ладно, с эльфами так с эльфами.




Барбариска


Просыпаться очень не хотелось, мне снился дом: Игорек возвращается из рейса, ну и ... сами понимаете - сильная мужская рука на моей груди, и все такое. Хорошо-то как! Я аж замурлыкала от удовольствия. Сладко потянувшись, я открыла глаза и пораженно застыла.

Мама дорогая, это что, у меня уже галлюцинации?! Сон прошел - чужая рука осталась, причем останавливаться она явно не собиралась. Я поспешно сбросила наглого оккупанта с суверенной территории. В ответ раздалось ехидное хихиканье в голове - Умник как всегда веселился. А вот чья рука?.. Ах ты ж, гад такой! Айверин, зараза! Кроме него некому!

Я резко села, развернувшись к нахалу, подняла руку, чтобы отвесить ему пощечину, и тут заметила его неестественную бледность, черные круги под глазами и хриплое, прерывистое дыхание.

- Ай, что с тобой? - встревоженно воскликнула я.

- Араж зацепил, - поморщившись, кивнул он на ногу, с трудом приподнялся на локте и вновь попытался меня сцапать.

- Ты чего делаешь, придурок? - я изумленно уставилась на парня. - У самого сил нет, а туда же!

- Как что? - усмехнулся Шей'тар, слова давались ему с большим трудом. - Аражи очень ядовитые. А лекарства здесь нет, так что мне недолго осталось. Между прочим, - он хитро прищурился, - последнее желание умирающего - закон!

- Ты мне это брось, - нахмурившись, покачала головой я, - про последние желания, про умирающего.

- Он действительно умирает, - подтвердил незаметно подошедший к нам Сэм. - Раненых много, а противоядие одно. Знахарка его всем понемногу дала, чтобы время выиграть. Может, успеем до границы доехать.

- А там что?

- Если в Янкар вовремя попадем, - пояснил мальчишка, - купим ар-диар, это противоядие.

- Янкар? - вопросительно приподняла бровь я, ловя настойчивую конечность неугомонного ловеласа и мягко сжимая в своих ладонях.

- Янкар - это город с той стороны границы, - ответил парнишка, так и не успевший из-за нападения пауков включить свою иллюзию, а сейчас делать это было уже поздно.

- Эй, - взмолился раненый, состроив умильную рожицу, - ну хоть голову-то можно на колени положить?

Я улыбнулась и села ближе, ласково поглаживая его волосы.

- Стойте, а где Зар? - наконец опомнилась я.

- Не волнуйся, - мальчик успокаивающе положил руку мне на плечо, - малыш вон у той женщины, она его покормила, и теперь Зарчик спит.

- Принеси! - потребовала я.

Ага, одна недавно тоже его просто покормила и спать уложила, а потом...

Сэм умчался забирать ребенка, а я смогла оглядеться. Н-да, картинка нерадостная: кровь, разрезанные, словно бритвой, половинки телеги, вперемешку куски пауков и тела людей. В живых осталось человек одиннадцать, включая нас. Трое раненых мужчин беспомощно лежали на земле, в теньке под раскидистыми кронами деревьев, подальше от места сражения. За ними ухаживала пожилая женщина в белом платке и свободном синем платье, ей помогала симпатичная девушка лет двадцати в изодранной по подолу зеленой юбке и забрызганной кровью светлой кофточке. Одна ее рука покоилась на перевязи, но, несмотря на это, девица активно помогала старухе: поила раненых, подавала лекарке бинты и мази. У остальных обозников серьезных повреждений не было, у меня, кстати, тоже, но чувствовала я себя чертовски измученной и несчастной.

Три относительно целые повозки мужчины поставили друг за другом, а две уставших женщины стаскивали туда добро со сломанных телег. Еще одну колымагу пытались починить воевавший вместе с Аем жилистый седой старик и вихрастый белобрысый мальчишка лет десяти. И зачем, спрашивается, нужны все эти телеги, если нет ни одной лошади? Этот вопрос я, похоже, произнесла вслух, так как Сэм, поставив рядом со мной корзинку, где мирно спал Зар, ответил мне:

- Орк и гар'диен, это командир охраны обоза, отправились их ловить. Вон там неподалеку, - парнишка кивнул на тянущуюся вдаль дорогу, - излучина реки и луг, будем надеяться, что лошади дальше не ушли. Без них нам никуда: раненых не вывезти, да и товар эти торгаши не бросят. Хорошо хоть, согласились нас взять. Доедем с ними до Поста, это пропускной пункт на границе с Зеленой зоной, а потом каждый сам по себе.

Побледневший Айверин попытался приподняться и что-то сказать, но бессильно упал назад, дернулся пару раз и затих.

- Ай, милый, - я испуганно схватила мужчину за плечи, - очнись, пожалуйста! Не умирай! - Барбариска, успокойся, - Сэм присел рядом и осторожно обнял меня, - не тряси его. Он еще жив, жив! Ну, не реви, а, - жалобно вздохнув, попросил он. - Старуха-травница сказала, что будет поить раненых отваром, который поможет им продержаться. Так что у нас в запасе дней одиннадцать, а если очень повезет, то двенадцать. Смотри, до Поста три дня, там оставим Ая...

- Что? - возмущенно нахмурила брови я. - Айверина я не брошу!

- Никто не собирается его бросать, - терпеливо пояснил мальчик. - Шей'тар не выдержит долгого пути, поэтому мы его оставим, но лишь на время. С этой стороны границы есть отличная корчма, нашему товарищу там хорошо будет. А мы с тобой отправимся в Янкар, где можно раздобыть противоядие. Туда два дня, обратно еще два. Итого семь. Выходит, у нас в запасе целых четыре дня на разные непредвиденные обстоятельства. Нам ведь еще надо деньги раздобыть на взятку стражникам, которые стоят на Посту, и на лекарство.

- Что это за Пост?

- Это пропускной пункт на границе Желтой и Зеленой зон. Слушай, давай потом поговорим. Я обозникам помогу в дорогу собраться - чем раньше мы поедем, тем лучше. Кстати, вот держи, - Сэм, улыбнувшись, протянул мне бурдюк, - это вода.

Винфорд уверенно включился в работу, перетаскивая раскиданные тюки и ящики в повозки. Женщины, равномерно распределяющие этот груз, злобно косились на мальчишку, но не прогоняли.

Сидеть на одном месте не хотелось, страшновато было (а вдруг паучки вернутся). Я с тревогой взглянула на Айверина - он так и не приходил в сознание - осторожно промокнула выступившую на его лбу испарину и задумалась о том, что бы я могла сделать для ускорения процесса отправки. Встать я не в состоянии, следовательно, к погрузке непригодна...

~ А что? - захихикало мое персональное наказание. - Я представил эту картинку: ползешь ты, значит, на карачках, на спине тюк, сзади мешок подтягиваешь, а ...

~ Умник, хватит, - взмолилась я, - я же серьезно.

~ Знахарке помоги раненого перевязать, - усмехнувшись, посоветовал он.

Напившись и кое-как умывшись, я бодренько (ну почти бодренько - на четвереньках) отправилась на трудовые подвиги.


Лекарка с материнской теплотой посмотрела на "подоспевшую подмогу", улыбнулась и сказала, что обязательно воспользуется моей помощью, но в другой раз. Она устало вздохнула и, сняв платок, промокнула лоб, поправила выбившуюся из косы седую прядь и вновь склонилась к раненому. Уходить я отказалась. Уступив моей настойчивости или поняв, что просто так от меня не отделаться, женщина велела взять в дорожном мешке пару чистых рубашек, разорвать на полосы и свернуть в бинты.

Отлично, с этим я справлюсь. Выполнив это ответственное поручение и порядком устав (странно, не правда ли!), я с трудом вернулась обратно к Айверину и Зару, легла рядом и, кажется, задремала.

~ О, вот и наши отважные охотники на скакунов! - привел меня в чувство хохот Умника. - Восторженная толпа приветствует их криками радости и счастья. Целых пять жеребцов! И это я не об охотниках! Этих-то всего двое!

Возмущенный вопль одной из женщин "Где вы столько шлялись, нарф вас задери?!" на крики радости и счастья не очень-то тянул, и я невольно рассмеялась: да, с Умником точно не соскучишься.

Воин, гордо восседающий на статном вороном жеребце, ничего тетке не ответил, лишь криво усмехнулся и спрыгнул с коня. А ничего так, колоритный типчик, зелененький только - если издалека смотреть, можно и за человека принять, но вблизи сразу становится ясно - нелюдь, орк, как пояснил Умник. Красивый мужчина, ничего не скажешь, правда красота эта немного мрачноватая: резкие черты лица, хищные вытянутые к вискам глаза пронзительно черного цвета, такого же цвета с отливом в синеву длинная тугая коса, крепкая мускулистая фигура, высокий рост, силой и опасностью за версту веет. А уж какие слова знает! Так все доступно своей жене объяснил, Умник аж от восторга взвыл и за своим блокнотиком кинулся. Красселта, фигуристая дамочка с миленьким вздернутым носиком, тоже в долгу не осталась, и если бы старик не вмешался, супруги еще долго лаялись бы.

- Ладно, ругаться не будем, - согласилась женщина, недовольно сверкнув яркими зелеными глазами. - Пусть только этот придурок объяснит, зачем он всю упряжь на лошадях перерубил? Как мы теперь их запрягать будем?

- Пусть лучше одна курица головой подумает, - усмехнулся "придурок", - что было бы, если б я этого не сделал сразу же после нападения. Или ей аражей мало было? Нужна в дополнение еще и толпа обезумевших лошадей, мечущихся по дороге и топчущих все подряд, да еще вместе с телегами?

"Курица" тряхнула вьющимися темными волосами и замолчала, виновато опустив голову - картинку она явно представила.

- Но где мы теперь сбрую-то возьмем? - осторожно поинтересовалась она.

- Вот четыре целых упряжи валяется, - орк указал на мертвых лошадей, - их и закрепим, потом с пятой что-нибудь сообразим.

- Деда, - мальчик, шмыгнув веснушчатым носом, дернул старика за рукав, - а почему аражи этих лошадок отпустили?

- Не знаю, внучек, - тонкие губы старика вытянулись в одну линию, а в серых цепких глазах на миг мелькнуло недоумение, - странно эти твари себя вели, очень странно.

~ Да что тут непонятного? - мысленно прокомментировала одна ехида. - Просто паучки человечинку свеженькой любят, а не в котлетках!




Ильсан Вест


Я окинул быстрым взглядом окружившую нас компанию. Эльфы, как эльфы - красивые, высокие, стройные, с длинными гладкими волосами, уложенными в походную косу. Заговоривший с нами ушастик, важный такой, таскал на своей голове целую копну золота на зависть жадным гномам (Неорка, кстати, тоже впечатлилась). Двое его напыщенных сородичей, вставших по бокам от командира, тоже могли похвастаться золотистой шевелюрой. Интересно, у них что, должности по цвету волос раздают? И кто тогда вон тот, серебристый, с подозрительно сощуренными фиалковыми глазами? Все остальные, черноволосые, поди, простые воины.

Неор, незаметно мне подмигнув, устроила для ушастиков целое представление в духе женских романов.

Кстати, я раньше не понимал, что такого интересного дамы в этих книжках находят. Однажды для интереса взял у мамы яркий томик, посмотрел и оторваться уже не смог - всю ночь дико ржал. А еще сообразил, почему девицы всегда с платочками такие произведения читают. Не, лично мне платочка не хватило, пришлось полотенце брать!

У пэри Эра'стуар, судя по всему, любовные романы были настольными книгами, так как знала она их досконально и сейчас наглядно это демонстрировала. Тут было и заламывание рук, и всхлипы, и пафосные возгласы, типа "два отважных эльфа, рискуя жизнью, спасли меня из рук коварных похитителей!" (какого аража эта дура похитителям вообще понадобилась, было, к сожалению, не ясно) и "Теперь у меня столько сильных и мужественных защитников!". Затем снова слезы, пламенные взгляды и под конец объятья с поцелуями. "Спасители", увидав, к чему все идет, испуганно шарахнулись в сторону и решили взять с меня и Эйри пример, прикинувшись неотъемлемой частью местного ландшафта. Лично я изображал роскошную статую "Добрый стражник приветствует въезжающих в город" (а что? вытянутая рука очень даже похожа!). Поскользнувшемуся и упавшему Эйрику досталась роль мраморного монумента "Подайте убогому на пропитание". Для полноты картины я даже кинул ему медянку, а от подзатыльника привычно увернулся. И чего это у эльфов лица такие вытянутые? Странно... Мне всегда казалось, что они существа культурные и должны ценить искусство.

Вдохновленные видом прекрасной скульптурной композиции "защитники" не сумели увернуться, и были самым жесточайшим образом затисканы и зацелованы. Интересно, а кто сказал, что эльфы - красивая раса? Наверняка извращенец какой-то. Глаза навыкате, рот приоткрыт, руки трясутся - и это кому-то нравится?!

Отправились в путь мы не скоро: пока отряхнули "убогого", пока он пытался меня поймать и надрать уши, пока оторвали Неор от находящегося на грани шока черноволосого эльфика, пока искали для нас коней, уже рассвело. Недовольно хмурящийся Эйри рассматривал двух (а не трех!) запасных коней, которых предложил нам делар Найвэнмуаринтаэль Линтаравэй, главный в этой ушастой команде. Положение спасла Неор: девушка любезно передала лошадок в наше с Эйри безраздельное пользование, а сама, мечтательно улыбаясь, уселась позади командира, вцепившись в него из всех сил и прижавшись лицом к шикарным золотистым волосам перворожденного. Ее лицо сияло неподдельным счастьем - ну когда еще доведется с эльфом пообниматься! Всю дорогу пэри Эра'стуар трещала без умолку, обсуждая с Найвэном разную ерунду. Вернее, это мы (эльфы и я) думали, что ерунду, а вот девица была свято уверена, что самый важный на данный момент вопрос, подходит ли цвет ее башмачков к масти лошади и не стоит ли ей пересесть вон на ту коричневую кобылку. Черноволосый владелец означенной кобылы насмешливо сверкнул голубыми глазами и на всякий случай отъехал подальше.

Делар Линтаравэй пытался допросить нас, но не смог и слова вставить и после третьей неудачной попытки бросил это безнадежное дело. Выходит, и Неорки бывают полезными!




Барбариска


- И часто у вас тут целые стаи милых барашков бегают? - едко спросила я, когда Сэм, закончив все дела, подошел ко мне.

- Нет, они обычно по одному охотятся, - мальчик помог мне встать и поднял корзинку с Заром. - Идем, наша телега последняя.

- А как же Айверин?

- Его перенесут, - успокоил меня Винфорд, - не переживай.

Почти добравшись до цели, мы услыхали позади тяжкий стон. Сэм, перехватив мой взволнованный взгляд, отпустил меня, быстро подскочил к повозке, водрузив на ящики колыбельку, и умчался проверять, что там с нашим другом. Я продолжила путь одна и чуть не свалилась, в последний момент ухватившись за шею лошади.

- Прости, лошадка! - я ласково погладила ее гриву. - Я тут за тебя немного подержусь.

Животное медленно повернуло морду и злобно зыркнуло на меня.

Мама дорогая! Жуть какая! Никогда не смотрите в глаза местным конягам! Лучше сбоку заходите или со спины, тогда они совсем как наши выглядят: красивые, статные, грива мягкая, хвост - все как положено. А вот глаза у местных это что-то! Большие, фасеточные, вытаращенные - красота неописуемая, блин горелый! Ну, точь-в-точь как у Мухи-Цокотухи, когда к ней Комар клеился. Бррр! Все, больше я в глаза нашей лошади не смотрю!

- Эй, я же сказала, не смотрю! - прикрикнула я на коняшку, медленно двигаясь вдоль крупа. - И ты тоже на меня не смотри!

Эх, мне б только до телеги добраться, там отдохну. Идти только далеко - шага три, не меньше!

Да что я, немочь какая?! Возьму и дойду!

- Хорошая лошадка, хорошая, - я легонько похлопала по теплому боку, - стой, не шевелись!

~ Да лошадь - создание устойчивое! - захихикал Умник. - Вот смотри: с одной стороны у лошади две ноги, хотя с другой... тоже две!

Вот шутник аражев! Вижу я "эти две", мне б только как-нибудь аккуратненько их миновать и за хвост не схватиться, а то можно и в лоб получить.

Так, тихонечко отпускаем одну руку, нам бы только в бортик вцепиться и порядок. Ну, еще чуть-чуть... Блин горелый, не достаю! Животное посмотрело на мои мучения, фыркнуло и...сделало пару шагов назад, ровно столько, чтобы я смогла ухватиться за деревянный край телеги. Уф!

- Спасибо, лошадка!

Мама дорогая, оно мне кивнуло! Это что же здесь за зверушки?! Надо потом спросить у Сэма.

Я уселась на приступок к козлам и отыскала мальчишку глазами.

~ Это к каким еще козлам ты уселась? - расхохотался Умник. - Козлы все вон там валяются. Их Сэм в капусту покрошил!

~ Не козлам, а козлам! - фыркнула я. - Ну, это место, где кучер сидит!

~ Да? - изумленно уточнил насмешник. - А я и не знал! - с ехидным смешком закончил он.

Собравшись с силами, я влезла внутрь местного транспорта - не Bugatti, конечно, но тоже ничего так "машинка". Общими усилиями с одним наглым образованным и высокоинтеллектуальным типом голосом разума мы составили ее основные характеристики:

-- тип кузова - кабриолет;

-- материал - деревянный;

-- рабочий объем двигателя - одна лошадиная сила;

-- габариты - где-то два на три метра;

-- переднеприводная - лошадь ведь спереди приводят;

-- ручной тормоз - упряжь; ножной тормоз - ногами об землю;

-- дополнительный тормоз (внесено по указанию Умника) - кучер;

-- емкость топливного бака - а кто ее знает, эту зверюгу, сколько она жрет;

-- максимальная скорость - пока не проверено (а то, что Умник сказал, даже писать не хочу!);

-- багажный отсек отделен от салона складывающимся и раскладывающимся куском ткани;

-- система вентиляции (ветер) обеспечивает подачу воздуха одновременно во все точки салона;

-- апгрейд - резные узоры по бокам кузова.


Айверина уложили с краю телеги на мешки с чем-то мягким, Сэм сел "за руль".

Присоединиться к нам никто из обозников не пожелал, а рыжеватый мужчина с пышными бакенбардами и колючими льдинками в голубых глазах, проходя мимо с коробкой в руках, желчно бросил:

- Этих технарей не с собой брать, а пристукнуть надо и тихо прикопать под кустом.

- Сколько можно повторять, - сердито крикнул Сэм, - мы не технари! Это просто оружие! Да, это технология, но вон на той карете, например, прибор от дождя установлен, и он тоже технический. Я же не заявляю, что вы все здесь технари!

- Что?! - опешил воин, чуть не уронив короб. - Как технический? Ретан, что этот сопляк говорит?

- Ну да, это хардвэ*, - усмехнулся идущий следом орк. - Ты еще скажи, что я тоже технарь.

- Да... - начал было тот, но тут же резко замолчал и быстро залепетал. - Нет, нет, я не то хотел сказать, Ретан, ты не технарь!

- Отстань от парня, Ярич, - строго велел гар'диен, загружая последнюю коробку на свою телегу.

- Но, Центур, - бросился к командиру рыжий, - мы не можем так рисковать!

- Не дергайся, - хмыкнул Ретан. - Возможно, мальчишка просто купил хардвэ. Я тоже покупал. Ты и меня в технари запишешь? А даже если он и технарь, я не позволю вам его убить, мы ему свои жизни должны. И в отличие от людей орки знают, что такое честь!

- Сэм, а чего этот Ярич так испугался? - спросила я, когда мужчины отошли.

- А ты не знаешь? - улыбнулся он. - Да все просто: орки считают своей Родиной Варто, даже если родились и всю жизнь живут в другом мире. И если кто-то скажет орку, что он не с Варто, это жуткое оскорбление. А уж мстить зеленые умеют.


Хардвэ* - технология, любая вещь технического происхождения.


Когда грузчики заходили на второй круг, Ярич попытался дать Сэму подзатыльник, за что был злобно покусан нашей "машинкой". А ей-то этот мужик чем не угодил? Да, крутая у нас лошадка! О! Точно!

- Слышь, крутая лошадка, а если тебя BMV назвать? Как ты на это смотришь? Согласна?

Мама дорогая, она опять кивнула.

- Сэм, - позвала я парнишку, - это что за животное? Оно меня понимает?

- Есть тут у меня одно предположение... - Винфорд внимательно оглядел коня и улыбнулся. - Но, похоже, мы ему нравимся. Думаю, стоит его выкупить. Если они не догадываются, что это за зверь, то много не попросят. Пойду спрошу.

- Ну что? - спросила я, когда мальчишка вернулся (вид у него был совсем обалдевший). - Сколько хотят за Бумера?

- Представляешь, - хмыкнул он, - сказали, если заберем, то еще и золотой дадут. И хихикали противно при этом.

- То есть они так сильно хотят избавиться от лошадки? - приподняв бровь, уточнила я.

В ответ раздалось лишь сердитое ржание.

- Что такое, лошадка? - я с удивлением уставилась на зверя. - Что случилось?

Лошадь зло оскалилась.

~ Похоже, ему слово "лошадка" не нравится, - хохотнув, пояснил Умник. - Он ведь мужик!

- Хорошо, а если буду называть тебя конем, так устраивает? - спросила я у ло... коня.

Жеребец снисходительно кивнул и насмешливо высунул длинный язык. Блин горелый, оно что, издевается надо мной?





Глава 10. Последствия необдуманных решений.



Ильсан Вест


За день пути мы миновали множество мелких сел и городишек, жмущихся к Кадару, как котята к кошке. Последние поселения проехали с час назад, и теперь вокруг лишь высокая зеленая изгородь из деревьев, кустарников и прочей растительной гадости, тьфу ты, радости, конечно, столь любезной сердцу ушастых. Иногда в зелени мелькал узкий просвет убегающей в сторону дороги - я невольно хихикнул, представив, как торопыга-селянин в потертых старых штанах выламывает в лесном заборе пару досок, чтобы беспрепятственно добираться до своего маленького хуторка.

А впереди нас поджидало весьма неприятное испытание: не знаю, как на других, но лично на меня мандраж напал задолго до прибытия на место, наслав целую стаю диких коварных мурашек.

В прошлый Сдвиг прямо посреди тракта появился небольшой кусок порченой пустыни, самым зловредным образом влияющий на проезжающих через него. К моему огромному счастью, воздействие это было кратковременным. За три месяца, прошедших с момента появления этой напасти, лес с трудом, но отвоевал часть своей территории: вездесущие сорняки первыми ринулись в контратаку, прокладывая путь другим растениям, но до окончательной победы было еще далеко.

Тратить целый день, объезжая пески, не хотелось, пробираться через непролазную чащу, чтобы хоть чуток срезать, тоже - вот и решили миновать этот участок на полном ходу. Да уж, почти час мчаться под палящим солнцем сквозь плотную завесу, поднимаемую копытами коней - это, разумеется, нарфово, зато немного терпения, и вот ты снова на привычной дороге. И кстати, самое худшее это не жара и даже не песок: не знаю, как объяснить, но в животе будто ежики пляшут. Одно хорошо, музыку им периодически отключают, и наступает благословенное затишье: долго б я эти кошмарные танцы не вынес.

Уф! Закончилось наконец! Давно я так обычному ельнику не радовался, а уж когда вдоль дороги выстроились лиственные деревья, раскинувшие над нами свои длинные ветви, я был просто счастлив, торопливо ныряя в спасительную тень. Хорошо-то как! И ветерок такой прохладный. Жаль только, что очень скоро, не дав мне толком передохнуть, чаща сменилась редколесьем, а затем и вовсе уступила место широким лугам, залитым слепящим солнцем, где среди душистых трав яркими островками поблескивали цветы. И вот тут-то я пожалел, что "ее Светлость" обладает такой неудержимой тягой к прекрасному. Похоже, эльфы пожалели об этом еще в момент нашей встречи.

- Прелесть какая! - радостно взвизгнула девушка и велела Навэй... Найвэнмуар... (Стража лысого выговоришь!), короче, главному ушастику немедленно остановиться.

Спрыгнув с коня, Неор со всех ног бросилась к "чудным цветикам". Пока девчонка охотилась за бабочками и плела венок, Найвэн настойчиво предлагал своим подчиненным привилегию - ехать с Княжной на одной лошади. Странно, и чего это все отказываются? Не найдя желающих, эльф еще раз тоскливо оглядел присутствующих. И вскоре его взгляд, полный затаенной надежды, переместился на нас с Эйри, но помогать остроуху мы тоже не собирались, сделав вид, что заняты очень важным делом и просто не секундочки свободной нет. Глава отряда, в сердцах помянув аражей, непререкаемым тоном объявил:

- Чести ехать с Княжной на одной лошади удостаивается, - он сделал многозначительную паузу, заставив эльфов настороженно замереть, - Алейсталь!

Хм, судя по глазам последнего, одним кровником* у командира стало больше. Но спорить с начальством Алейсталь не посмел и смиренно отправился вылавливать девушку из непроходимых зарослей "прелести". Неор жутко обрадовалась новой золотоволосой игрушке и с восторженным воплем "Смотри, как красиво!" плюхнула парню на голову огромный венок из травы и желтых цветов. Не знаю, что там красивого, как по мне, таскать на голове лохматый ужас нархански неудобно. И, похоже, осчастливленный ушастик был со мной солидарен: всеми силами удерживая на лице любезную улыбку, он то и дело кисло морщился, сдувая травинки с глаз, но избавиться от "украшения" не пытался, справедливо полагая, что тогда "ее Светлость" придумает чего похуже.

- Что с Альси? - Найвэн с тревогой поглядел на девушку. - Она странно себя ведет. Княжна и раньше была весьма взбалмошной особой, но сейчас явный перебор.

- Когда я ее нашел, - состроив печальную мину, сообщил Эйри, - она находилась под воздействием чар. Колдун как раз закончил читать заклинание. Увидав у меня в руках камр*, этот гад удрал телепортом раньше, чем я блокировал магию. Но чары, направленные на Альсарианнэль, к сожалению, уже успели сработать. Я не маг, но могу предположить по ее поведению, что это заклинание высвобождающее истинную сущность.

Ух ты! Молодец! Это ж надо так вдохновенно врать, да еще с таким искренним выражением на лице! Вот у кого мне поучиться надо!

- Это что, навсегда? - испуганно округлил глаза самый юный ушастик, теребя кончик черной косы. - Это ж как мы теперь будем...?

- Нормально будете, Имарианзинтэль, - усмехнулся Эйри, - магу ее сдадите и порядок.

- Но до мага еще минимум неделя пути, - горестно воскликнул парень, своей эмоциональностью выдав юный возраст, а вот остальные слушали молча.

Хм, надолго ли им терпения хватит?


Кровник* - обладающий правом на кровную месть.

Камр* - амулет, блокирующий магию; камень, нейтрализующий магию.




Барбариска


Мальчишка торговался с обозниками, оживленно размахивая руками. Ретан, взявший на себя роль продавца, хищно усмехался и отрицательно мотал головой. Похоже, вопрос о собственности на одну милую черную лошадку стоял очень остро, и ни одна из сторон не хотела соглашаться.

- Бумер наш со всеми потрохами, - буркнул вернувшийся с переговоров Сэм, протягивая мне золотой. - Вот.

- Странные они, конечно, люди, - хмыкнула я, - но нам же лучше. Всегда бы так: покупаешь что-то, а тебе за это платят. Ты-то чем не доволен?

- Лучше бы мы его купили, а так... - мальчик устало вздохнул, - в общем, заставить его слушаться будет сложновато.

- А что, эта зверюга без денег не слушается?

- И без денег не слушается, и с деньгами не слушается, - с усмешкой пояснил Сэм. - А если б они деньги взяли, то Бумер при желании смог бы к ним вернуться. Сама понимаешь, торгаши очень этого не очень-то хотят.

- Занятный зверик, - я внимательно рассматривала наше новое приобретение. - Ну и кто он такой? И чего эти так радостно ручки потирают?

- Это... - начал Винфорд, но Бумер мгновенно оказался рядом, мягким толчком головы повалив паренька на землю.

Блин горелый! Этот конь ведь только что в упряжи был - вон она на дороге валяется, а зверюга уже рядом с нами стоит и ржет.

- Ах ты, скотина! - возмущенный вопль мальчика заставил меня отмереть, поспешно захлопнув открытый от изумления рот.

С соседних телег раздался дружный гогот, а на морде коняги расцвела добрая ласковая улыбка.

- Араж тебя задери! - продолжал злиться Сэм, отряхивая штаны.

Но Бумер не впечатлился, а его улыбочка стала еще шире, еще нежнее. Мама дорогая, да Чужие, завидев этот оскал, уползут, поджав хвост, под лавку, где молча удавятся от зависти!

- Ах, так, - гневно сощурился технарь, - сейчас я про тебя все расскажу!

Бодрое приветливое цоканье, и над головой паренька зависло черное копыто (видимо, чтобы помочь встать!).

- Да молчу я, молчу! - буркнул мальчишка, торопливо отползая, но Бумер, громогласно заржав, галантно предложил Сэму ногу, помогая подняться.

Надеюсь, Винфорд был в здравом уме, когда покупал ЭТО. Нет, вы только посмотрите, эта хвостатая нечисть только что дала парню понять, что рассказывать о ней не стоит. Ладно, я парнишку потом расспрошу, должно же это четвероногое наглючее чудо когда-нибудь спать.

Подталкиваемый в спину черной напастью мальчик добрался до повозки.

- Барбариска, держи, - он протянул мне золотой.

- Положи в кошель к остальным, - я указала на сумки, куда Айверин упаковал свои вещи.

Паренек взял нужный мешок, порылся там, бросил на меня удивленный взгляд и, хмыкнув, перетряхнул сумку целиком, разочарованно пожал плечами и схватился за следующую. Туда же сунулась черная ехидная морда местного "таможенника".

- Здесь кошеля нет, - наконец заявил мальчишка, а "проверяющий" подтвердил это кивком головы.

- В других посмотри, - велела я, подтягивая к себе одну из котомок.

"Таможня" была начеку: вдруг у нас что-то запрещенное есть, а ему совесть не позволяет перевозить контрабанду! Сначала в группу недозволенного попала колбаса, которая была согласно таможенным правилам немедленно уничтожена, затем сырные лепешки и яблоки. Когда обалдевшие "контрабандисты" опомнились, от нашей провизии осталось меньше половины. На мое тихое незлобивое возмущение "проверка" привела свои контраргументы, как-то: высунутый язык и высокоинформативное восклицание "бе-е-е!".

Мама дорогая, ЧТО мы взяли?!

- Слышь ты, лошадь! - сердито начала я.

- Р-р-р!

- Чего рычишь? Слово "лошадь" не нравится? Короче, если ты конь, то встаешь на место и ведешь себя прилично. А если нет, - я показала зверюге сжатый кулак, - то лошадь, лошадь и еще раз лошадка!!

Бумер немного подумал, склонив голову набок, а через секунду стоял впереди телеги, причем уже в упряжи. Правда, последнее слово он все равно оставил за собой:

- Бе-е-е!!!

Наши дорогие друзья с соседних "маршруток", по-моему, уже и сидеть не могли от хохота.

- Сэм, может, мы им обратно этого монстра вернем? Доплатим, например.

- Думаешь, возьмут? - усмехнулся мальчишка. - К тому же денег-то мы так и не нашли. Эти, поди, сперли!

- Так надо забрать! - не подумав, брякнула я.

- Ага, попробуй, - фыркнул Сэм, - вообще, спасибо скажи, что нас не убили. Слушай, а вдруг это Ай деньги где-то спрятал? Он на прошлой стоянке в лес уходил.

- Этого мы не узнаем, - вздохнула я, - пока он не очнется. Хорошо, хоть один золотой у нас есть. Ладно, пусть Бумер остается. Авось удастся приручить, - заявила я и, стараясь не улыбаться, добавила, - но в таком виде решительно нельзя ехать! Сейчас я ему гриву и хвост расчешу и заплету в косички, где-то здесь у меня ленточки были.

Я сунула нос в мешок, сделав вид, что увлечена поисками этих самых лент.

- Муррр, - Бумер легонько боднул меня головой и, уставившись преданными глазами, попробовал обмуслякать мое лицо.

Наши "друзья" уже и смеяться не могли, тихо постанывая из-под телег.

Скривившись, я попыталась увернуться, отталкивая приставучую морду, которую можно было бы назвать умильной, если бы не эти жуткие фасеточные глаза - ну не люблю я мух!

- И не смотри на меня! И чтоб я этих глаз больше не видела!

Мама дорогая! Этот... эта... это чудо на несколько секунд опустило голову, а затем снова воззрилось на меня - только теперь кошачьими глазами!

- Мур? - уточнило чудо.

- Да, так лучше, - с улыбкой согласилась я, - давай на место, уже ехать пора!

Пока обозники продолжали изображать лошадей (ну ржали они, ржали!), Бумер, красуясь, прошествовал мимо них, помахивая хвостом и без малейших усилий таща за собой нашу "машинку".



Ильсан Вест


По дороге Найвэн решил провести со мной маленькую просветительную беседу на тему, кто такие благородные эльфы и как они должны себя вести. Я сперва хотел объяснить дедуле, где видал всех этих эльфов и что они там делали, но вовремя заметил страшные глаза Эйри и промолчал. Раз от нотации не отвертеться, надо найти дело по душе: внимательно слушая приосанившегося и небрежно бросившего поводья старшего эльфа, я в красках представлял командора в компании аража. И чем дольше длилась лекция, тем активнее становился араж, и тем веселее картинки. Увидев восторженный блеск моих глаз, Найвэнмуаринтаэль так прочувствовался, что закончил речь очень быстро, всего часа за четыре. Н-да, а я еще папулю Веста ругал. По сравнению с этим эльфом Роддук просто душка: ну избил, ну запер в кладовке - сама доброта и нежность. Это вам не четыре часа мозгоедства!


Араж драный! Голова-то как болит! Такое ощущение, что я папулиной продукцией вволю накушался, а сейчас утро и неизбежные последствия. Еще на привале началось, еле на коня потом уселся. И чем дальше, тем все хуже становится. Если алкаши, ну, то есть, глубокоуважаемые клиенты могут легко похмелье снять, то это гадство так просто не вылечить. У меня частенько такое бывает, и ни одно лекарство не помогает. Лет пять назад началось, я тогда самолично у знахаря кучу всего спер, но безрезультатно. Хорошо хоть вредный старикан скрупулёзно подписывал все баночки-скляночки: и я не траванулся, и папуля пару дней от сортира не отходил и чихнуть боялся.

Уй-е! Аражевы гномы опять рудник с моей несчастной головушкой перепутали. Гады бородатые! Не могли, что ли, кайло поменьше взять или долбиться пореже? Нарф их задери! У-у-у... Да с такой работоспособностью можно всю страну топливом на год вперед обеспечить.

Пожалуйста, только не приступ! Только не сейчас! В прошлый раз целый день без сознания провалялся. Мне бы хоть до постоялого двора дотянуть. Араж! Это ж еще часа три пути, не меньше!




Барбариска


Вот этот способ перемещения мне нравится: ножки сбивать не надо, едешь себе на телеге, отдыхаешь и в ус не дуешь. Умник, правда, пару раз выдвигал предложение "пройтись пешочком в целях улучшения фигуры". Но оно не прошло даже в первом чтении, при одном голосе "за" (Умник), двух "против" (я и Зар) и одном "воздержавшемся" (Сэм).

~ Эй, еще Бумер есть, - не сдавался мой напарник, - давай у него спросим. Он точно "за" будет.

~ А животные к выборам не допускаются! И вообще, я занята! - отрезала я, вернувшись к прерванному занятию - ничегонеделанию.

Над нашей головой раскинулось огромное ярко-голубое поле с нежным хлопком облаков. Какое же здесь небо красивое, и фиолетовый оттенок его совсем не портит. И лес вокруг замечательный: светлый, красочный, необычный. Среди зелени, почти такой же, как на Земле, то там, то тут, словно маленькие оранжевые солнышки, блестят березки, мелькают крохотными озерцами пышные синие кусты.

Эх, хорошо! Мне сейчас даже невысокие скалы по правую руку кажутся неприступным величественным Эльбрусом, вон даже эдельвейсы на вершине.

~ Какой Эльбрус, дура? - ядовито буркнул Умник. - Там высоты метров сорок максимум. Какие эдельвейсы? Полынь натуральная! Лучше о своем положении подумай!

Не буду я его слушать. Вот не буду, и все! Хорошо-то как! А самое приятное в окружающей действительности - это то, что пауков нет!!! И такое все вокруг милое и доброе!

~ Да кто тут милый?! - вскричал мой невидимый товарищ. - Эти обозники, что ли, которые вас шлепнуть пытались?

~ Да, вот хоть Сэм, - улыбнулась я, - смотри, как он с Зарчиком играет - загляденье просто.

~ Что-то я особой радости на лице этого подкидыша не наблюдаю! - фыркнул Мистер Ехидство. - Еперный театр, это что?! Она достраивается! - совершенно обалдевшим голосом закончил он.

~ Кто достраивается? - не поняла я, с умилением разглядывая малыша. - Лучше скажи, ты видел, как Зар улыбнулся?

~ Улыбнулся - это сильно сказано, но что-то похожее есть. Видать, детеныш не безнадежен!

~ Это же замечательно! - я попыталась вернуться к прежнему радужному расположению духа.

Да только кто ж мне позволит.

~ Надо еще выяснить, - продолжал зудеть Умник, - зачем этот Сэм с нами увязался. Одного ребенка тебе мало было, второго подобрала! Вот зачем, спрашивается? Ты ж малолеток терпеть не можешь!

~ Нет... Да... Тьфу, это раньше было!

Вот зараза приставучая, весь настрой сбил!


Да, оказывается, наши миры не сильно и отличаются. И в Мэйдесе все как у нас: ни копейки денег, а у меня (еще и нескольких дней не прошло) на руках двое детей, больной "муж" и наглая прожорливая скотина. Это я о Бумере. А вы что подумали?

~ А вот и врешь! - захихикало мое персональное наказание, теперь уже не единственное. - У тебя целый золотой есть!

~ А вот и не вру! - фыркнула я. - Да я сама правдивость! Разве у меня хоть одна копеечка есть? Вот то-то же!

Золотой - это здорово! Но его вряд ли на все хватит. Раненому необходимо хорошее лечение и своевременный уход врача.

~ Точно, - хохотнул Умник, - и чем своевременней и дальше уйдет врач, тем больному лучше!

~ Ну, это смотря какой врач, - не удержалась от улыбки я.

Хм, и где мне взять столько денег? А если что-нибудь продать?

Я рассматривала свои вещи, пытаясь определить их ценность. Да-с, не густо: купальник, драное парео, кроссовки и барахло, что мне селяне выделили. Это точно никому даром не нужно. Вот еще кулон, альбом и пояс.

Кулон. Сколько, интересно, за него дадут? Да черт его знает! Но Барсик подкинул мне подвеску явно неспроста. Для чего нужна эта штука непонятно. Продать или еще пригодится? Да и вещица красивая - можно как украшение носить. Зар почему-то настойчиво старается кулон спрятать. Зачем? Амулет опасен и его лучше никому не показывать? Может, оно... как его... хардвэ. Наверно, лучше эту штучку не светить. Еще обвинят бог весть в чем!

Пояс. Эта явно магическая штуковина легко изменяет свой внешний вид в зависимости от моего наряда. Мне это в принципе без надобности, а какая-нибудь модница может польститься. Хотя... вдруг он не просто так в кустах валялся? И не его ли попросила забрать Кэрлин? А если не пояс, тогда что? Альбом? Кулон? Зара?

~ Вот точно! - радостно воскликнул Умник. - Давай Зара продадим, от него никакой пользы, окромя вреда!

~ Отстань, есть от Зара польза! А вот от альбома точно никакой. Его и продам.

~ Не смей! - бабахнуло в голове так, что я даже подпрыгнула. - Альбом не продавать!

~ Ты чего орешь? - опешила я. - Почему не продавать?

~ Я считаю, - уже спокойнее продолжил мой товарищ, - альбом не зря в Блуждающей валялся. Он нам нужен!

~ Зачем? Ничего ведь особенного, кроме того, что открыть нельзя.

~ А если там внутри самое важное? - заговорщицки прошептал он. - И это поможет нам мир спасти?

~ Ты же утверждал, что там местная Камасутра, - я торопливо закрыла рот ладошкой, а то не дай бог Сэмми решит, что я спятила, раз хихикаю без причины. - И как это она нам пригодится?

~ Есть же такое выражение "любовь спасет мир", - торжественно провозгласил этот клоун, тщетно скрывая смешки. - Народ здесь просто не знает, как правильно "спасаться". А вот альбом откроют, сразу всему научатся. И мир спасен!

~ От чего? - я наигранно округлила глаза. - От демографического кризиса? Думаешь, тут Сдвиги бывают из-за недостатка ЭТОГО?

~ Хватит надо мной прикалываться! - Умник обиженно надулся. - Не важно, какая причина, главное, альбом ты только через мой труп продашь!

~ Ладно, не продам, - расхохоталась я. - Зачем мне разлагающиеся останки непонятно чего в голове!

~ Дура! - после этого глубокомысленного замечания Умник удалился, "громко хлопнув дверью".

Это что ж получается, и продать нечего? Может, у Ая в вещах порыться, что-нибудь ценное на продажу найти? Хм, боюсь, после такого самоуправства он, как очнется, сам меня первому встречному продаст.

Но придумать я ничего не успела, мое неуемное любопытство нашло себе новую жертву.

"Жертва", ни о чем не подозревая, продолжала развлекать Зара. Я невольно залюбовалась мальчишкой: эх, достанется же кому-то такой замечательный старший брат (или уже достался). Вот только что ему от нас надо?




Ильсан Вест


Прошел час - а, кажется, будто целый день едем. Нарханова головная боль не только не проходит, но и усиливается. Впрочем, как и обычно.

Я вцепился побелевшими пальцами в густую гриву коня и с силой сжал колени. Держись, парень! Надо отвлечься! Над эльфами, что ли, приколоться? Слабительного им подсыпать или колючек в косы напихать? Неа, для этого двигаться надо, а стоит мне хотя бы головой качнуть, как у проклятых гномов наступает очередной пик трудового энтузиазма, что в полной мере на моей бедной черепушке сказывается. Ладно, пожалею ушастых: им и так не сладко, им и Неор хватает за глаза.

Кстати, если смотреть в одну точку и не шевелиться, приступ быстрее проходит. Тогда буду смотреть только вперед.

А что у нас впереди? Алейсталь и наша раскрасавица "Княжна" на одной лошади. Вот девушка опять ущипнула золотистика за... Бедный парень! У него, поди, уже огроменный синяк на задн... на стратегически важном месте. Не ржать! Ой, нет, только не это! К аражевым гномам, нархана им в штаны, подмога пришла из соседнего рудника! Уй-е!

Надо что-то нейтральное для взгляда найти. Вот - природа. Лес. А в лесу эльфы! Их много... Вот где девчонке раздолье! Не ржать! У-у-у! Да чтоб этим работягам ломом по... да куда достанут! Тогда они меня поймут! И этому приставучему Найвэну тоже! Из-за него, гада, приступ и начался!

Так, главное - не шевелиться.

- Ильсанариаль, слушай, - тряхнул меня за плечо Имар, - ты давно Княжну знаешь?

Ответить я не успел, перед глазами поплыли яркие разноцветные круги, сменившиеся зыбким, затягивающим сознание маревом. Напомните мне кто-нибудь, когда очнусь, что эльфы - зло, что их надо душить еще в колыбели!

Дальнейшее я помню лишь урывками. Впрочем, за их достоверность не поручусь.

Чужая рука хватает меня за шиворот, усаживает перед собой на лошадь.

В горло льется что-то терпкое, противное.

Шум, разговоры...

- Корчма? Это как-то несолидно - я все-таки Княжна!

Снова голос Неор:

- Хорошо! Корчма так корчма! Но нам с золотистиком один номер на двоих.

Тишина и вновь:

- Что???!!!! Да как вы могли такое подумать!!! Я девушка приличная! Да мы там всю ночь... о поэзии будем беседовать!!! О прекрасном!!!


Очнулся я глубокой ночью от ощущения опасности. Иногда на меня такое находит: вот просто знаю, что впереди какая-то неприятность, и все. И ведь сбывается всегда, нарф меня задери.

Я торопливо огляделся. Незнакомая комната, я лежу на кровати, укрытый мягким покрывалом, вторая постель пустует. Видать, до корчмы мы все же доехали. На полу рядом с моей кроватью сидит Эйри, опустив голову на собственную руку, лежащую поверх одеяла, спит. Я легонько толкнул его, но эльф не проснулся. Толкнул сильнее - никакого результата, только вторая рука парня, до этого стискивающая мою ладонь, разжалась и безвольно упала вдоль тела. Да что ж это такое?

Интуиция орала во все горло, что в комнате Неор что-то происходит или произойдет в самое ближайшее время. Я попробовал встать, но без сил упал обратно. Приступ прошел, но последствия его остались: слабость, легкое головокружение, тошнота.

Араж! Одному не добраться, придется нашего спящего красавца будить.




Барбариска


Шей'тар глухо застонал, его пальцы судорожно сжали тряпку, заменяющую раненому одеяло. Синие глаза широко распахнулись, но взгляд еще какое-то время оставался мутным.

- Ай, как ты себя чувствуешь? - обеспокоенно спросила я, помогая парню приподняться и усаживая спиной к стоящим на телеге ящикам.

- А ты с какой целью интересуешься? - сквозь гулкий кашель уточнил он. Краешки бледных губ изогнулись в подобии улыбки. - Для тебя я всегда в форме.

- В форме он, - фыркнула я, поддерживая другу голову и поднося к его губам бурдюк с водой, - пей давай, спортсмен!

Айверин сделал несколько мелких глотков и вновь закашлялся, не замечая, что с силой сжимает мою руку.

- Я в порядке, - прошептал он, делая тяжелый вздох после каждого слова.

- Это настой из трав, - я протянула парню бутылочку, которую получила от знахарки, - он поможет тебе сохранить силы.

- Неужто виагра? - усмехнулся мужчина, с видом великомученика делая пару глотков.

- А у вас тут тоже виагра есть? - со смешком уточнила я, заставляя его выпить все снадобье до капли.

- Есть. Только мне она не нужна! - гордо заявил Ай, пытаясь положить руку мне на колено и тут же бессильно роняя ее.

~ Н-да, - буркнул Умник, - с таким дыханием не о женщинах, а о месте на кладбище думать надо!

~ Умник, - мысленно зашипела я, с трудом подбирая слова от возмущения, - чтоб я такое больше не слышала!

Я достала из котомки остатки лепешек, размочила их в молоке и приступила к ответственной операции под кодовым названием "накормить любимого мужа", рука которого медленно доползла до моей ноги и таки взгромоздилась на колено.

- А ты упорный! - засмеялась я.

- А то,- заявил он, проглотив первую порцию тюри, - упорство и труд презерватив перетрут!

- А здесь и презервативы есть? - продолжила я нашу высокоинтеллектуальную беседу.

- Есть, - ответил за жующего Ая Сэм, - технарей тут, конечно, ненавидят, но их изобретениями исправно пользуются. К магу-то идти накладно, а так дешево...

- И сердито! - закончила я.

- Почему сердито? - опешил мальчишка.

- Не обращай внимания, - я весело ему подмигнула, - просто у нас так говорят.

- Я-то могу и не обращать, а вот тебе стоило бы кое над чем призадуматься.

- Над чем?

- А над тем, почему ты нас понимаешь. Или у вас там все такие полиглоты, на любых языках разговаривают?

От неожиданности я чуть не выронила ложку, которую как раз в этот момент подносила ко рту Айверина. А ведь точно, откуда я их язык знаю? Призадумавшись над словами мальчика, я краешком глаза заметила, что мужчина сильно недоволен высказыванием Сэма и еле сдерживается, чтобы не обругать паренька.

Ладно, об этом потом. Сейчас главное - Ай.

Закончив с обедом, я в лучших традициях анекдотов поинтересовалась у "мужа", где же его заначка. Он сначала отпирался, а потом все ж ответил, что сложил деньги в кошель на моем поясе. Проверила - ничего.

- Тогда не знаю, - вздохнул Шей'тар, - я тут временно отсутствовал - мало ли что могло произойти.

Хм... А ведь я тоже "отсутствовала".

- Сэм, ты не видел, в кошельке кто-нибудь рылся?

- Не заметил, я раненых помогал перетаскивать. Тебя мы вместе со стариком несли. Потом знахарка подходила. Вроде все.

Блин горелый, могли и спереть. Но выяснять отношения сейчас не в наших интересах. Если мы безосновательно обвиним знахарку, она может и обидеться, возьмет и зелье нам не даст. А без снадобья Ай долго не протянет.

Мы с Сэмом помогли Шей'тару лечь обратно, и я, смочив водой тряпку, промокнула выступившую на лбу синеглазого красавчика испарину. Айверин слабо улыбнулся и провалился в глубокий сон-обморок.


Уложив "муженька" и Зара спать, я вплотную занялась Сэмом. Допросом я имею в виду, а не то, что некоторые некультурные товарищи могли подумать!

- Сэм, иди сюда, - ласково позвала я, - нечего делать вид, что управляешь лошадью.

- Р-р-р-р!

- Ладно-ладно, конем! Сэм, кому сказала, иди сюда. Ну?

- Что? - парнишка уставился на меня честными-пречестными глазами.

- Давай колись!

- Чем? - искренне удивился он.

- Не чем, а в чем! Во-первых, зачем ты с нами отправился?

Мальчик тяжко вздохнул и, поняв, что я все равно не отстану, ответил:

- Хотел тебе помочь. Тебя ведь чуть не сожгли из-за меня.

- Ты ведь технарь? - осторожно уточнила я.

- Да.

- Значит, не должен в принципе испытывать дружеских чувств к местным жителям.

- К ним я ничего и не испытываю, но ты не такая. Ты меня селянам не сдала, хотя могла. Тогда я решил за тобой проследить и помочь сбежать.

- И?

- И понял, что Ай вовсе не зейт и не собирается тебя на казнь везти. Так что нам пока по дороге, мне тоже в Зеленую надо попасть. Вот я и подумал, почему бы нам вместе немного не прогуляться. Ты ведь тоже технарка, - хитро улыбнулся мальчишка, - только из другого мира.

- Нет, что ты! - запротестовала я. - С чего ты это взял?

- Подслушивал, - хмыкнул он, - когда ты Аю о себе рассказывала.

- И как ты это сделал? Тебя же рядом не было.

- Очень просто, есть у меня тут один приборчик. Я покажу, слушай, - велел Сэм, что-то нажав у себя на плече.

Из рукава тут же зазвучал тихий голос старика, который сидел на движущейся впереди нас повозке. Она была довольно далеко, и ни мы их, ни они нас слышать не могли. Но чужие слова я различала очень легко.

- Это запись?

- Нет, - покачал головой Винфорд, - прибор позволяет услышать то, что происходит даже на больших расстояниях. Дед именно сейчас о Стражах рассказывает.

- О Стражах? - заинтересовалась я, сев ближе к мальчику и навострив уши.


- Стражи не только охраняют порядок. Они и судьи, и палачи. Если ты попался Стражу, не жди снисхождения. Их не интересует, аристократ ты или простолюдин, градоправитель или раб. Не перечисляй заслуги свои - ибо не помогут они. Какова бы ни была причина твоего преступления: за наживой ли ты гнался или родных спасал - это не имеет для Стража никакого значения. Ни слезы и мольбы, ни крики и угрозы, ни деньги и посулы - ничто не спасет от возмездия. Суровым оно будет, но справедливым - ровно таким, какое ты заслужил по закону, не больше, но и не меньше. Если ты вершишь злодеяния, то рано или поздно Страж покарает тебя.

- Деда, - уточнил Стакс, тот самый худенький мальчишка, который помогал старику чинить телегу, - если они такие грозные и справедливые, то почему не извели всех преступников. Почему кругом столько зла?

- Так, мало их, внучек. Не везде успеть могут. Вот и надеются людишки, что их наказание минует. Или по мелочи пакостят, чтоб внимание не привлечь.


Сэм отключил жучок, и звук пропал.

- Супер, - восхитилась я. - А что это за Стражи?

- Так дед ведь рассказал. Раса такая, вроде как за порядком следят, за соблюдением законов.

- А кто эти законы устанавливает?

- Да араж его знает, - пожал плечами Винфорд. - Стражи давно появились, объявили, что все должны соблюдать Закон, раздали правителям Своды законов. Может, сами и придумали. Только о Законе и думают, больше ни о чем. По рассказам, раньше они часто в дела людей и нелюдей вмешивались, сейчас куда реже. Про Стражей вообще мало что известно. Магией владеют, кажется, эмоции чужие угадывают, бойцы хорошие. Кто-то их демонами называет, кто-то оборотнями - в каких-то монстров, говорят, превращаются.

- Вампиры?

- Нет, ты что! Ничего общего с этими кровососами! Вампиров легко узнать - клыки, глаза красные. И, кстати, вампиры оборачиваться не могут.

- А как Стражи выглядят?

- А кто их знает? Они - мастера иллюзий. Все, больше ничего не знаю.

- Интересно. А как ты объяснишь то, что я ваш язык понимаю?

- Язык? - расхохотался мальчишка. - Это мягко сказано, я бы уточнил - языки, причем все!





Глава 11. От опасности мы не бегаем.



Барбариска


"Это мягко сказано. Я бы уточнил - языки, причем все!" - услышав от Сэма такое заявление, я замерла с широко открытыми глазами и упавшей на дно телеги челюстью.

- Как все языки? - я обалдело похлопала ресницами. - Ну, учила я школе какой-то язык, но не помню какой. А местных так вообще ни одного не знаю.

- Может, и не знаешь, - хихикнул Сэм, - зато очень даже хорошо говоришь. Я проверял: специально на всех знакомых мне языках к тебе обращался, а ты преспокойненько отвечала, и именно на том языке, на каком был вопрос. И на разных наречиях людей, и на эльфийском, и на орочьем, даже язык урсов и шаффтов понимаешь, а на последнем, кроме самих шаффтов, почти никто не говорит, я только пару слов и знаю.

Поняв, что парнишка вовсе не шутит, я разразилась доброй прочувствованной тирадой на великом могучем (интересно, а какой перевод Сэм слышит?). Хорошо еще, что мы от обоза отстали - не стоит торговцам знать, о чем мы тут беседуем. А разговор с провинившимися, как я уже выяснила, здесь короткий - за шкирку и на костер.

Сама того не замечая, я достала Зара из корзинки и крепко прижала к себе. Это удивительно, но рядом с беспомощным малышом я чувствовала себя куда спокойнее, чем с тем же Айверином. Чем Зар сможет мне помочь в случае опасности, я не понимала, но ощущения не менялись: тепло, защита, уверенность, безопасность. Не знаю, может, это наша энергетическая связь так чудит? И вот что интересно, Сэмми тоже постоянно таскает ребенка, играет с ним. У парня те же чувства возникают, или он просто с малышами возиться любит? Надо спросить, потом, как-нибудь. Вопросов накопилось, хоть блокнотик, как у Умника, заводи. Араж! Опять я не о том думаю! Языки...

Легко общаясь с местными жителями, я даже не задумывалась, как и почему их понимаю. Если такая мысль и возникала, то мелькала где-то по краю, задавленная другими более шокирующими мыслями, не говоря уже о том, что происходящие со мной события не оставляли времени, чтобы сесть и хорошенько подумать. На первый план выходил ряд более глобальных вопросов: "Как я сюда попала?", "Что это за мир?", "Как отсюда выбраться?", "Как здесь выжить?". И несколько проблемок помельче: "Кто такой Зар, что за связь между нами?", "Что надо Аю, и не выйдет ли мне это боком?", "Что за дурацкие обмороки?", "Кто такой Бумер?".

- И откуда я все эти языки знаю?

- Я могу только предполагать, - пожал плечами мальчишка, взлохматив ладошкой и без того растрепанные волосы. - О Блуждающей много слухов ходит. Будто она способностями разными наделяет. Один парень с Варто говорил, что после того, как он угодил в Блуждающую зону, ночью стал видеть как днем. И с языками, наверняка, та же история. Ты вот сама что про это думаешь?

- А вдруг это что-то типа бонуса, - задумчиво протянула я, - в качестве извинения за перемещение в другой мир?

- Типа, боги постарались, что ли? - усмехнулся Сэм. - Да не существует никаких богов. По крайней мере, у нас на Сантеро. А вот в остальном Калейдоскопе этих богов, как нарханов нерезаных, у каждого народа свои. Недавно еще один новый культ возник, который очень быстро начал силу набирать - Темных Богов каких-то. Только я все равно во всех этих высших существ не верю!

- Если ты чего-то не видел, не значит, что этого не существует, - ляпнула я первое, что пришло в голову.

- Точно, - улыбнулся мальчик, - мы, например, далеко не весь спектр излучения видим, тут специальные приборы нужны, чтобы разглядеть. Хм, а если, - он задорно мне подмигнул, - и для богов такие приборчики существуют?

- Точно, нам бы только лавочку найти, где ими приторговывают! - поддержала я, и мы весело расхохотались.

Сэм, кстати, очень часто смеялся, что неимоверно раздражало Умника, раз за разом вспоминавшего анекдот про девочку, которая "до сих пор ходит в каске и улыбается". Как Мистер Ехидство ни уговаривал, озвучивать Сэмми дурацкие шуточки я не собиралась. Зачем мальчишку обижать? Открытый веселый характер - это же замечательно. Не каждый умеет радоваться жизни. А проблемы и неприятности - они, как тараканы, сами заводятся. И встречать их с улыбкой - дорогого стоит!

Хотя у тебя, дружок, не все так радужно: мелькает иногда что-то такое в глазах - просто обнять и плакать. Что же с тобой случилось, малыш? Вот и новый вопрос в копилку. Эх, если б деньги с такой скоростью множились, я бы уже олигархом заделалась. Не могли, что ли, эти боги вместе с языками мне какой-нибудь волшебный кошелек с неиссякаемыми золотыми подарить...

- Даже если боги и есть, - продолжил технарь, отвлекая меня от размышлений, - то помогать кому-либо они явно не стремятся. Я бы другие варианты поискал. Например, Блуждающей Стражи регулярно пользуются, и вот они тоже знают все языки. Вдруг твоя способность как-то с Блуждающей связана?

- Подожди, а как Стражи выглядят? - спросила я, с подозрением вглядываясь в лицо Зара, и, погладив нежную щечку, почувствовала невидимые сквозь человеческую иллюзию коготки на маленькой ручке, схватившей меня за палец.

- Я же говорил, никто этого не знает - иллюзии Стражи мастерски ставят.

Хм, даже так...

- А ребенка они могли потерять?

- А зачем им ребенок? Они преступниками занимаются.

- Собственного ребенка?

- Нет, - покачал головой мальчик, - у них не бывает детей, совсем. Только взрослые.

Жалко, хорошая была версия.

- А как же они размножаются? - решила не сдаваться я (уж больно версия подходящая!).

- Никак. Их количество не меняется, разве что уменьшается, если убьют кого-то из Стражей. А ты что думаешь, что Зар - это Страж?

- С чего ты это взял? - фыркнула я, понадеявшись, что парнишка мысли читать не умеет, и это просто догадка.

- Ты - человек, - спокойно пояснил Сэм, - Зар явно нет, разве что полукровка: у него когти на руках и ногах, но пока не прикоснешься и не заметишь. Ты говорила, что в вашем мире только люди, вот и выходит, что это не твой ребенок, ты его здесь подобрала. А когда я тебе рассказал про иллюзию, ты и решила, что малыш - Страж. Так?

Я кивнула.

- Вот и не так, - ответил за меня мальчик. - Такие способности и врожденными бывают, у магов, например. Или вампиры почти все поголовно мороки умеют наводить.

- Зар - вампир? - я насторожилась, притворившись, что сильно удивлена.

Интересно, а энергетические вампиры иллюзии ставить могут?

- Ага, вампир, - хохотнул мальчишка, - по ночам из колыбельки выбирается и кровь сосет!

Видимо, Бумеру такая версия показалась забавной: он остановился, повернул к нам хитрую черную морду и заржал самым натуральным образом.

- Дурррраки! - вынес вердикт конь, продолжив путь.

- Сэм, - ошеломленно прошептала я на ухо пареньку, понадеявшись, что лошадка нас не услышит. - Что это за зверюга?

- Можешь не шептать, у него очень хороший слух. У лингрэ вообще много способностей.

Бумер недовольно глянул на мальчишку зеленым кошачьим глазом, подумал-подумал и кивнул, давая свое барское позволение на дальнейший рассказ.

- Лингрэ - это один из видов нечисти, - мальчик хлебнул воды из бурдюка (замучила я его, похоже, разговорами) и продолжил. - Любители шуток и злых розыгрышей, способны к телепортации на небольшие расстояния. Если найти к ним подход, могут оказывать мелкие услуги, стать шпионами, например, или предупредить об опасности. Да много чего. Мне показалось, что ты Бумеру нравишься, и мы сможем его использовать.

- Р-р-р-р-р! - слово "использовать" лингрэ явно не обрадовало.

- Ладно, ладно, - рассмеялся парнишка, примирительно поднимая руки, - сдаюсь, никто не будет тебя принуждать. Думаю, если Бумер станет нашим другом, - Сэм улыбнулся мне, - он может быть очень полезен. Есть еще одна причина... Впрочем, неважно! Теперь он наш. Хороший помощник-лингрэ стоит дорого. Я понадеялся, что люди не знают, кто он такой, и продадут задешево.

- А они знали, - хмыкнула я, - только Бумер их так сильно достал, что обозники поспешили от него избавиться при первой же возможности и даже золотой приплатили.

- Точно, - кивнул Винфорд. - И сейчас лингрэ наш. Да ну его к аражу, все равно пока сам не захочет, фиг его заставишь. Давай лучше твою способность еще раз проверим - прочитай этот документ.

Мальчик протянул мне сложенный вчетверо сильно измятый лист бумаги, который я аккуратно развернула. Ну и каракули!

- Что там? Читай! - Сэм нетерпеливо подтолкнул меня под руку, заглядывая через плечо.

- Бред какой-то. Ничего не понимаю.

- Не понимаешь или не можешь прочитать? - уточнил парень.

- Не понимаю.

- Просто прочитай.

- Слушай, мелкий, - вздохнула я, - у тебя липучек в роду не было? Пристал как репей! - взглянув на его расстроенную мордашку, я сменила гнев на милость и начала читать. - Двадцать четвертый квадрант, семьдесят шесть, бета, формула какая-то, сходящаяся последовательность, снова цифры, юго-восток шестой сектор, ускоритель, формулы какие-то, шагра-энергия. Все? Или продолжить? - ехидно поинтересовалась я.

Сэм на мою язвительность не обратил никакого внимания, с восхищением рассматривая меня и листок.

- Ты понимаешь, что это значит? Этому документу четыреста лет, он еще до Катастрофы написан.

- Четыреста? А по-моему, его на днях писали!

- Да это я переписал с отцовского экземпляра. Бумага новая, а текст - старый. Уверен, с этой твоей способностью к языкам мы узнаем, почему произошла Катастрофа. Отец давно с этим документом работает, но перевести не может - этот язык отцу незнаком, словарей не сохранилось. С формулами он, правда, частично разобрался, а в целом не понятно. Представляешь, что можно сделать, если мы ему весь текст переведем?

- Новую Катастрофу? - фыркнула я.

- Нет, мы такого больше не допустим, - серьезно отозвался технарь. - А вдруг получится все исправить?

- Но здесь, мне кажется, очень мало информации, вряд ли можно разобраться.

- Это все, что есть у отца, - пожал плечами Сэм. - Наши команды разведчиков давно ищут подобные записи, но на Мэйдесе ничего пока не нашли. Но и такого переводчика у них нет! - восторженно закончил мальчишка. - Есть тут у меня одна идея.

- Какая?

- Я не уверен, но говорят, что к Катастрофе привели испытания одного прибора, вариатора. По некоторым данным он был построен незадолго до Катастрофы, вроде бы в секретной лаборатории станции Ди-Шалд. Так вот, в Библиотеке в Белой зоне хранятся записи результатов этого эксперимента. Поэтому я и иду в Виссэр, чтобы кое-что уточнить и доказать, что ни технари, ни вариатор здесь ни при чем. Потом подробнее расскажу, сейчас дела поважнее есть.

- Согласна, - кивнула я. - Нам сначала надо Ая вылечить.

- Я помогу, - улыбнулся Сэм, бережно складывая листок и пряча его в карман. - Нам же все равно по пути.

~ Я тут вот что подумал, - раздался в голове хохот Умника, - а где он эту бумажку с формулами прятал, когда мы его встретили? Он же в одних плавках от скайдера... от корабля своего удирал. Неужто в труселя зашил, как наши отдыхающие перед поездкой на поезде?

Я представила Сэмми с ниткой в руке, опасливо оглядывающегося и торопливо скручивающего купюры в трубочку и ныкающего их в резинку от трусов.

- Над чем это ты хихикаешь? - подозрительно поинтересовался у меня Сэм.

Пришлось пересказать.

- Вот, значит, что ты про меня думаешь, - отсмеявшись, заявил мальчишка, - и вовсе не так.

- А как?

- Потом расскажу!



Ильсан Вест


Тьфу, и чем это так пахнет? Впрочем, неважно, времени мало.

Я несколько раз с силой тряхнул Эйри за плечи, но тот не проснулся, лишь голова парня бессильно дернулась из стороны в сторону.

Ну и нархан с тобой, спящий принц! Сам справлюсь. Только б не опоздать...

Хорошо еще, что этот заботливый эльф меня раздеть не додумался - нагибаться за одеждой я сейчас не в состоянии. Обувь... К аражу ее! Босиком пойду. Тут и идти-то всего ничего - пара метров до соседней кровати и еще чуток до двери - плевое дело!

Я решительно направился к двери, но далеко не ушел: резкая боль в висках заставила остановиться. Чтобы не упасть, пришлось схватиться за стоящую около двери тумбочку. Чуть вазу с цветами не уронил. Кстати... Я склонился и понюхал цветочки. Неа, странный запах точно не от букета. Он-то как раз привычно воняет: не первый день, видать, стоит, водичка уже попахивать начала. Ха! А это идея! Одному не дойти, надо Эйри разбудить.

Прижав вазу к груди и злорадно хихикая над возникающими в голове образами, я двинулся назад, придерживаясь одной рукой за шкаф. Добравшись до парня, поднял "будильник" повыше. Разумную вроде бы мысль, что цветы стоит выкинуть, посчитал за руководство к действию и тут же воплотил в жизнь, выкинув букет вместе с водой из вазы на голову ушастику. И следующую пару минут с восторгом слушал трогательную благодарную речь эльфа. Хм, а я где-то уже слышал такой монолог, даже с теми же интонациями. Ладно, подумаю об этом потом.

- Как ты себя чувствуешь, папочка? - ехидно поинтересовался я. - А что тебе сегодня снилось?

"Папа" смерил меня долгим ласковым взглядом и, выплевывая изо рта стебелек, с усмешкой ответил:

- Эх, сынок, тебе до этого еще спать и спать!

Я широко улыбнулся, догадываясь, что и "папочку", и "будильник" мне еще припомнят. Хм, а скучно нам точно не будет!

Араж! Опять не о том думаю!

- Идем скорее! - поторопил я. - С Неор что-то случилось! - схватив эльфа за руку, я потянул его за собой и тут же что есть сил вцепился в красавчика, чтобы не упасть.

Да что ж это такое? Прошлые приступы легче проходили.

- Тебе лучше лечь, - обеспокоенно воскликнул Эйри, поддерживая меня, - я сам схожу посмотрю.

- Нет, я должен там быть! Я дойду!

- Дойдешь, - фыркнул эльф, - к завтрашнему вечеру.

Заметив в моих глазах решимость, граничащую с упрямством, остроух покачал головой и, обняв меня за плечи, повел к двери.


Наша комната располагалась у лестницы, которая вела вниз, на первый этаж. Там, в обеденном зале, было темно и тихо, как, впрочем, и на нашем этаже. Наша цель находилась на другом конце узкого длинного коридора, слабо освещенного четырьмя небольшими факелами, закрепленными в подкопченных кольцах вдоль каменных стен.

Я уверенно шел вперед...

Что?! И ничего я не спотыкаюсь на каждом шагу! И рука эльфа здесь ни при чем! Никто его не просил меня держать!

На полпути Эйри неожиданно остановился и замер, к чему-то принюхиваясь.

- Стой здесь! - велел он, отпустив меня и бросаясь к деревянной двери, выкрашенной белой краской.

Какое стой?! Сам бы так стоял, урод ушастый! - злобно подумал я, шлепнувшись на стратегически важное место.

Эльф скрылся в комнате, и тут же оттуда раздался истошный женский крик, мгновенно оборвавшийся. Это придало мне сил: я и не заметил, как пролетел оставшуюся часть коридора и застыл на пороге, с ужасом уставившись на Неор. В спине пэри Эра'стуар торчал острый нож. Тонкая рука девушки бессильно свесилась вниз, платье и роскошные пшеничные волосы изрядно перепачкались в крови, сильно контрастируя с белым покрывалом, небрежно откинутым на спинку кровати.

Комната Неор, за исключением кучи одежды на полу, как две капли воды походила на нашу: две кровати, стол, шкаф, распахнутое окно, у входа тумбочка и пованивающий букет в вазе. Вторая постель пуста - на ней лишь скомканное одеяло, словно кто-то в спешке из него выпутывался. Эйри, нахмурившись, рассматривал что-то на полу. Вытянув шею, я попытался разглядеть, что же так заинтересовало моего проводника, но не смог.

Что же делать? Смерть как таковая меня не пугала - но Неор мой почти единственный друг.

На лестнице раздались крики, шум, топот. Странно... Неорка так орала, что внизу услыхали, а ни одна дверь на нашем этаже не открылась, и в комнатах по-прежнему было тихо. Я хотел закричать, позвать кого-нибудь на помощь, но эльф, молниеносно подскочив ко мне, закрыл ладонью рот и гневно зашипел на ухо:

- Тихо ты! Хочешь, чтоб нас обвинили в убийстве? Уходим, быстро!

Укрыться в нашей комнате мы не успевали: в конце коридора уже мелькал свет, еще несколько мгновений, и нас заметят. Эйрифисейнталь резко дернул меня за руку, затаскивая в спальню Неор, и захлопнул дверь. Аражевым гномам сие действие очень понравилось, и они с радостными криками вернулись к прерванному занятию - промыслу полезных ископаемых в моей бедной черепушке. Застонать вслух мне не позволила рука эльфа, по-прежнему зажимающая мой рот. Этот ушастый урод подтащил меня к окну, шикнув:

- Тихо! Сейчас уберу руку. Не вздумай орать, если не хочешь потом объяснять страже, как мы тут оказались. Потом поговорим. Лезь в окно.

В ответ я молча приложил два пальца ко лбу, всем известным жестом показывая весьма низкую степень его умственных способностей - я и так еле на ногах стою, мне для полного счастья только скачек через окна не хватает, тем более с третьего этажа, как я успел заметить. Эйри, криво усмехнувшись, схватил меня в охапку и без раздумий сиганул в окно. Пока мы летели вниз, я мысленно обратился к ушастику и всей его родне с самыми добрыми и душевными пожеланиями, позаимствовав часть слов из недавнего монолога того же эльфа, и мечтая о том времени, когда смогу высказать все это вслух.

У самой земли парень извернулся, приземлившись на ноги, и, не отпуская меня, рванул за угол. Там между стеной дома и сараем он сгрузил мое бедное тело на какие-то ящики и облегченно вздохнул.




Барбариска


Грунтовая дорога, по которой мы ехали вот уже второй час, вела тяжелую, но упорную борьбу с подступающим к ней лесом. Деревьям просека чертовски не нравилась, и они старались сжать ее с двух сторон, душа в своих крепких зеленых объятьях. Трава осторожно заползала на края утоптанной полосы, но в центр благоразумно не совалась, опасаясь колес и сапог путников, чьими стараниями дорога раз за разом выигрывала этот неравный бой. А вот еловые ветки никого и ничего не боялись, нагло свешиваясь вниз и норовя попасть в лицо зазевавшимся путникам. Тех же, кто пытался их отталкивать или обрывать, безжалостно кололи острыми иголочками.

И какой дурак, спрашивается, через эти дебри путь пробивал? Обойти нельзя было? Единственный плюс - удалось набрать несколько яблок.

~ Набрала она как же, - ехидно фыркнул Умник, - скажи лучше, сами прямо на голову свалились.

~ Ну и свалились, но на голову только одно!

К вечеру деревья наконец расступились, открывая довольно большое пространство, где гар'диен решил остановиться на ночлег. На поляне имелось десять специально оборудованных "парковочных мест", каждое из которых включало в себя привязь и кормушку для лошади, низкий деревянный настил, на котором могли разместиться четверо взрослых людей, навес над ним, рядом костровище, обложенное черными булыжниками, походная плита. Плита? Ну и что тут непонятного? Две металлические рогатины на противоположных концах костровища и вертел сверху. Дешево и сердито!

Бумер уперся всеми четырьмя копытами, отказываясь останавливаться поблизости от недовольно крививших рожи обозников, и, выбрав самый дальний лежак, отволок повозку туда, мгновенно выбрался из упряжи, давая нам понять, что дальше и шагу не ступит и не помешало бы покормить несчастную уставшую животинку.

- Отлично, - заявил Сэм, спрыгивая на землю, - мне здесь нравится, подальше от этих.

Пока мальчик перетаскивал наши сумки на выложенную еловыми ветками платформу, я с интересом огляделась. Ух ты, оказывается, наша стоянка по всему периметру окружена высокими металлическими штырями, богато украшенными какими-то рунами. Эти железки были прочно вбиты в землю через равные промежутки. Гар'диен прошелся по кругу, прикасаясь к каждому стержню, и тут же в его навершии загорался желтым небольшой камешек, и вскоре вокруг лагеря заискрилось самое натуральное защитное поле. Я с восхищением рассматривала сплошную полупрозрачную стену, затем подошла ближе и, не справившись с любопытством, осторожно коснулась рукой желтоватой светящейся преграды - поле мягко спружинило, не пропуская меня.

- Это что, теперь никто не войдет и не выйдет? - с улыбкой, уточнила я у командира.

- Точно, - кивнул тот.

- А как оно работает? Вы маг?

- Нет, я не маг, - покачал головой Центур, пригладив ладонью непослушный ежик светлых волос. - Поле любой может включить, если ключ есть. А работает оно, разумеется, с помощью магии.

- Удобная стоянка, - похвалила я.

- Еще бы, - хмыкнул он, - тут многие останавливаются, у кого ключ есть.

- И сколько это стоит?

- Сама ночевка бесплатная, главное, к следующим путникам все приготовить: хворост там собрать, лежанки ветками перестелить, мусор убрать. А вот ключ - дорогой, но после нескольких поездок он окупается. Я, кстати, сразу вношу в стоимость охраны этот пункт.

- И много таких стоянок по пути будет?

- До Поста больше не будет. А так они не часто, но попадаются.


А знаете, что самое чудесное в этом славном местечке? ТУАЛЕТ! Кто бы знал, как мне кусты уже надоели - а вдруг кто увидит, а вдруг кто укусит! А тут милая деревянная будочка с дырой в полу, и очищается она, как мне потом Сэм объяснил, магически, раз в несколько дней. В общем, отдыхай - не хочу.

Интересно, а над чем это они там все ржут? Или в этом сооружении стены непрозрачные только изнутри, а снаружи все прекрасно видно? Им здесь что, кино?!

Выскочила я из будки далеко не в радужном настроении - весь кайф испортили, гады! Смех раздавался от нашей лежанки, где и столпился народ. Что же там происходит? Араж драный! Я так и знала, без этой черной заразы не обошлось!

Бумер развлекался тем, что показывал Зару, сидящему на сложенном в несколько раз одеяле, длинный узкий язычек, пытаясь лизнуть малыша в нос, а тот с совершенно серьезной мордашкой этот язык ловил. Каждая удачная попытка сопровождалась громовыми раскатами хохота.

Я чуть не зашипела от злости. Ишь, развлечение себе нашли, уроды! Я решительно протолкалась вперед, оттерев плечом нахальную черную морду.

- Бумер, а ну, кыш отсюда! - велела я и, уперев руки в боки, гневно сверкнула глазами на обозников. - Весело вам, да? Ладно, это лошадь! А вы-то люди! Вы что здесь устроили?! Проваливайте отсюда живо! Сэм, - я резко повернулась к мальчишке, - ты-то куда смотрел? А если бы с Заром что-то случилось?

Но ответить тот не успел, вмешалась женщина с темными вьющимися волосами, Красселта, кажется.

- А чего это ребенок у тебя не улыбается? - с усмешкой спросила она, разглядывая Зара. - Больной, что ли?

- Сама ты больная! - озлилась я. - Чего это он должен тебе улыбаться? Ты ж не скоморох. Вот был бы у тебя один глаз и рожа кривая, тогда б он поржал!

- Ах, ты дрянь! - взвизгнула Красселта, бросаясь на меня, но орк перехватил свою жену и оттащил назад.

- А ну прекратили! - рявкнул он.

~ Эй, какое прекратили, какое прекратили?! - негодующе завопил Умник под солидарное ржание Бумера. - Еще и не началось ничего! Блин, лезут тут всякие зеленые! Эх, такую б женскую борьбу в масле можно было бы забабахать! Хотя... Рано тебе, Барбарисик, еще в этом участвовать.

~ Почему? - опешила я.

~ Похудей сначала! Иначе мы на тебя масла не напасемся. А вот потом мы эту кудрявенькую стерву найдем и порвем!

~ Да пошел ты! - ласково отозвалась я, подхватывая и обнимая малыша.

Обозники, поняв, что веселуха кончилась, нехотя разошлись, а я сидела на краешке лежанки, пытаясь унять дрожь. Раздражение и испуг за ребенка потихоньку проходили, и все отчетливей становилось ясно - я воспринимаю Зара как собственного ребенка и готова растерзать всех, кто его обижает.


Я собиралась напоить Зара молоком, перепавшим нам от щедрот попутчиков, как мимо меня, выбив из рук бутылочку, пронеслась черная пушистая молния. Огромный котяра с горящими зелеными глазами и вздыбленной на загривке шерстью остановился неподалеку и грозно зарычал.

- Дуррра! Бррросссь! Отррряфффа! Умрррешшшь!

- Что? - я протянула к бутылочке руку, еле успев ее отдернуть: острые когти прошли в опасной близости от моих пальчиков.

Сэм, подхватив бурдюк, из которого я наливала молоко, принюхался:

- Странновато пахнет.

- Точно! - черная бестия яростно хлестала себя по бокам распушенным хвостом. - Оррряфффа!

~ Сначала была черная зараза, - задумчиво протянул Умник, - теперь черная бестия. Да мы коллекционеры, блин!

- Ты кто? - я удивленно рассматривала зверюгу.

Дожили, называется. Уже и коты говорящие мерещатся.

- Дуррра! - отозвалось говорящее чудо. - Я Буумерррр!

- КТО?!

Это хорошо, что я сидела, а то бы точно свалилась. Ладно, с лингрэ мы потом разберемся, сейчас куда важнее выяснить, кто нам такой подарочек в молоке устроил.

- Сэмми, ты уверен, что нас пытались отравить?

- Да!

Мама дорогая! Это что же получается...

Меня вновь начало трясти: я только что чуть самолично ребенка ядом не напоила. Дрожащие руки так сильно прижали Зара к груди, что тот возмущенно запищал.

- Зачем? Зачем?- на глаза сами собой навернулись слезы. - Что мы им такого сделали? Мы же их от аражей спасли. А они!

Бумер посмотрел-посмотрел на эту истерику, прошелся рядом, потерся пушистым боком о мои коленки, и как цапнет меня за лодыжку, я аж подскочила от неожиданности.

- Усссспокоилась? - состроил невинные глазки лингрэ.

Действительно, чего это я? Разревелась тут. Ну-ка, Барбариска, соберись. Слезами горю не поможешь. А нам еще надо с этими гадами разобраться!

Я передала малыша Сэму, велев охранять как святыню.

- Ты знаешь, кто это сделал? - спросила я у Бумера, встряхнув бурдюк с отравленным молоком.

- Пошшшшли, покажшшшу! - кот направился к дальнему навесу, но дорогу нам преградил орк.

- Что случилось? - нахмурился он.

- Это ты у меня спрашиваешь? - я от злости чуть дар речи не потеряла. - Это вы нас травануть решили!

- Травануть? - приподнял бровь воин. - У вас все в порядке? Все живы? Хорошо. Не переживайте, я разберусь.

- Ха! Пока вы там разберетесь, нас всех убьют! - не унималась я. - Предлагаю устроить проверку: наливаем всем молочка, кто отказался пить, тот и отравитель!

~ А все остальные - трупы! - радостно влез Умник.

~ Ну и плевать на них! - желчно бросила я.

- Я все выясню, - Ретан попытался успокаивающе положить мне руку на плечо, но я резко вывернулась.

- Как вы могли? - горячо воскликнул Сэм, шагая вперед. - Зар еще ребенок! Он чем виноват? Хотели меня убить, так меня бы и травили! Мальца-то за что?

- Да они нас всех убить хотели! - сердито буркнула я. - Вот и спасай таких!

Я попыталась оттолкнуть Ретана, но силы были явно не равны. На шум заявился гар'диен. Ну вот так всегда: когда охрана нужна, ее нет, а когда на фиг никому не нужна, то тут как тут.

- Не стоит раздувать скандал, - нахмурился Центур. - Люди и так на взводе, мало ли что натворить могут. Я выясню, кто подсыпал яд, и прослежу, чтобы подобное больше не повторялось. А в качестве компенсации Ретан принесет вам продуктов, - заметив мою насмешливо приподнятую бровь, воин поспешно добавил, - хороших.

Вот и сходили, что называется, на разборки. Поорали (я), поскандалили (опять я), но так ничего и не решили, вернувшись ни с чем.

Уроды аражевы! Козлы! Тысячу чертей им в штаны и пару нарханов в придачу! Нет в одном, Центур прав - нельзя с этими придурками ссориться, особенно со знахаркой: Ай без лекарства не выживет. Придется нам быть поосторожнее, а при первой же возможности свалить куда подальше. Но ведь никто не запрещает мне высказывать себе под нос, что я об этих тварях двуногих думаю. В конце концов, не фиг подслушивать!


Я заканчивала последние приготовления ко сну (расстелила выделенные нам знахаркой покрывала, сделала на лежаке уютное гнездышко для Зара), когда Айверин пришел в себя. Мы оставили Шей'тара в повозке, не рискнув тревожить перемещением туда-обратно, и сейчас мужчина собирался перебраться через бортик и спуститься к нам. Сэм проводил нашего друга к ближайшим кустам (до чудесной будочки было далековато), а потом, накормив Ая и напоив лечебным отваром, я вновь уложила его спать. Вскоре раненый забылся тяжелым зыбким сном, что-то бормоча в бреду и то и дело сбрасывая одеяло. Укутав его поплотнее, я заставила Бумера подогнать телегу впритык к нашей лежанке, так безопаснее будет. Подхватила на руки Зара, обернулась и застыла с открытым ртом: гнездышко, которое я подготовила для малыша, уже было занято одной наглой черной бестией, вольготно там развалившейся. На этот раз котик был размером с неплохую такую овчарку.

- Бумер, а ну кыш оттуда! - строго велела я.

Но тот не обратил никакого внимания на мои слова, потянулся всем телом, выпустив от избытка чувств коготки, сладко зевнул и пропел, указав мордой на Зара:

- Котенышшшш, дай! - и требовательно похлопал лапкой рядом с собой.

- Ага, щас, бегу и падаю, - фыркнула я. - Ты туда, поди, блох напустил, а я тебе ребенка отдам, как же!

- Дурррра! - кот подскочил и зло зашипел, выгнув спину. - Сама ты вшшшифффая! Дай котенышшшша!

Я оглянулась в поисках чего-нибудь тяжелого, чтобы поговорить с этой заразой по душам, но меня отвлек острожный укус за палец. Услыхав очередной вопль "дай!", Зар согласно кивнул.

- Ты хочешь ночевать вместе с эти грязным комком шерсти? - изумленно воскликнула я.

"Да".

- Сама ты грясссная! - вставил свое веское слово Бумер. - Дай!

- Это же опасно, малыш, - не сдавалась я. - Мало ли что может с тобой случиться. "Нет".

- А если он тебя чем-то заразит или поранит?

"Нет".

- Дурррищщща! - большие зеленые глаза с вертикальным зрачком светились таким ангельским терпением и добродушием, что сразу становилось ясно, котик вовсе не злопамятный, просто злой и память у него хорошая. - Котенышшшша дай!

- Дай, - подтвердил Зар.

~ Ты смотри, - язвительно хохотнул Умник, - еще и трех дней не прошло, как заговорил. Акселерат, блин!

- Ты разговариваешь?! - от неожиданности я плюхнулась на мягкое место, хорошо хоть не мимо лежака.

- Да, - еле слышно сказал малыш. - Нельзя. Люди.

- Ты не хочешь, чтобы тебя посторонние слышали? - перевела я.

"Да", - одними глазами ответил Зарчик, не утруждая себя болтовней.

- Котенышшшша дай! - просительно взвыл лингрэ, вытянувшись во весь свой немаленький рост и поставив лапы мне на живот.

~ Да, отдай ты ему эту мелочь! - с раздражением бросил Умник, чертовски недовольный тем, что я вожусь с малышом. - Нам этот маленький монстр без надобности, а Бумеру, глядишь, на что и сгодится. Ужин, например, приготовит.

- Какой еще ужин? Он детей ест?! - я испуганно шарахнулась в сторону, крепче прижимая к себе Зара.

Блин горелый! Я еще от прошлого происшествия не отошла, а тут этот людоед нарисовался!

~ Успокойся, - расхохоталось мое персональное наказание, - пошутил я. Для вас он не опасен.

- Дурррра! - поддержал его Бумер, обиженно хлещущий хвостом по бокам. - Я хорррроший! Котенышшшш сссспать ррррядом, защщщщита.

Защита? Ну-ну...

- Когти покажи, - велела я.

Котик, горделиво усмехнувшись, уселся, изображая черную пушистую статую, а затем неожиданно подскочил, расчертив воздух десятью неслабыми такими лезвиями. Отлично - оружие у лингрэ есть! Уроду, который попробует ребенку навредить, мало не покажется! Главное, чтобы эти коготки самого Зара не поранили.

- Не поррранят! - уверенно заявил Бумер, словно прочитав мои мысли.

- Хорошо, отдам.

- Урррря! - кот разбежался и, сиганув мне на грудь, принялся облизывать мое лицо.

~ Бедненький! - аж прослезился Умник. - Проголодался!

- Слезь с меня, зараза блохастая! - рявкнула я, пытаясь устоять на ногах, одной рукой удерживая Зара, второй отрывая наглую тварь.

И это еще хорошо, что Бумер вновь форму изменил: одно дело, когда на тебя прыгает обычный мелкий кот, и совсем другое - лохматый волкодав, по ошибке похожий на кота.

Закончив свое мокрое дело, довольный котяра оставил мои щеки в покое, спрыгнул на землю, незаметно перетек в волкодавистую форму и довольный плюхнулся на лежанку. Я уложила рядом малыша. Мохнатое одеяло осторожненько подтянуло к себе ребенка, свернулось кольцом вокруг, еще и хвостом сверху прикрыло для надежности.


Вот интересно, чего это вдруг у Зара и Бумера такая любовь друг к другу возникла? Зарчик даже вслух заговорил, чего раньше не делал, притворяясь обычным ребенком, а все ради того, чтобы я позволила ему остаться с котиком. С тем, что мой Зар весьма и весьма непрост, я уже смирилась. И правильно, что он способности свои скрывает, но от меня-то мог бы и не таиться. Вот, кстати, новый вопрос в копилку - кто запрещает Зару говорить? И как этот кто-то сможет узнать о нарушении его приказа? Блин горелый, такими темпами копилка просто переполнится. А если попробовать расспросить Сэма? И об этом мире что-нибудь разузнаю и отвлекусь немного.

Я отодвинула кончик лохматого хвоста, закрывший Зару личико, поцеловала малыша и напоследок показала "одеялу" кулак, еле успев отдернуть пальцы от клацнувших рядом зубов лингрэ.

~ И правильно, - хихикнуло в голове, - нечего руки куда попало совать, вот сигнализация и сработала. А будешь приставать, Бумер еще и ОМОН вызовет.

Встречаться с ОМОНом в исполнении Бумера мне совершенно не хотелось, поэтому я отошла на безопасное расстояние и, не удержавшись, еще раз показала котику кулак. В ответ полюбовалась на длинный высунутый язык, выслушала проникновенное "Бе-е-е!" и, посчитав беседу законченной, уселась около костра. Но непонятное беспокойство отпускать меня явно не собиралось, заставляя поминутно оглядываться на Зара и его "охранника". Подумав, пересела так, чтобы не терять из виду ни ребенка, ни телегу, где забылся тяжелым сном плотно закутанный в одеяло Айверин.




Ильсан Вест


Эйри осторожно заглянул за угол, откуда уже слышались крики ворвавшихся в комнату Неор мужчин. Недовольно скривившись, эльф покачал головой и шепотом уточнил:

- Идти сможешь?

- А сам как думаешь? - огрызнулся я, сжимая виски руками, но аражева головная боль не унималась. - Теперь ты и меня ножичком, как Неор?

- Чего? - обалдело выдохнул он. - Я-то здесь при чем? А... - понимающе протянул красавчик, - ясно. Да и жива эта девка, жива!

- С ножом в спине? - едко фыркнул я.

- Видать, сильно ты головой о землю приложился, когда с лошади упал, - усмехнулся парень, положив руку мне на плечо. - Ты где там Неор углядел? Ее от двери не видно. Она на полу за кроватью лежит, живая, между прочим, только в обмороке.

- А та девушка? На ней платье Неор.

- Платье да, а волосы нет.

Нарф меня задери, а ведь точно - у погибшей волосы золотистые, а у Неор черные.

- Тогда кто? - пробормотал я, с удивлением уставившись на Эйри.

- Потом объясню. Пока стража не начала корчму обыскивать, нам надо вернуться в свою комнату и сделать вид, что мы все это время тихо-мирно спали.

- Ха, да наверху такой шум, что все из комнат повыскакивали, и наше отсутствие наверняка заметили.

- Никто ниоткуда не выскакивал. Уверен, эльфы еще спят, - возразил мой товарищ и, заметив мои круглые глаза, пояснил, - туарра*.

Араж! Так вот что это за запах - туарра! Она ушастых почти моментально вырубает. Странно, а почему я смог проснуться? Пусть наполовину, но я тоже эльф, значит, туарра и на меня должна действовать. И почему я Эйри так легко разбудил? Я слышал, пока эта дрянь не выветрится, ушастых и орочьим пением не разбудишь, что уж говорить о паре стаканов тухлой водички из вазы.

- Передохнул? - оборвал мои размышления Эйри. - Как голова? Лучше? Тогда пошли, нам еще на третий этаж лезть. Хорошо, что я окно вечером открыл, и комната проветрилась, - парень помог мне встать, - иначе мы бы тоже не проснулись.


Что я могу рассказать о том, как мы пробирались в нашу комнату? А неприличные слова можно употреблять? Нельзя? Тогда мне сказать нечего. Хотя бы в общих чертах рассказать? Ладно.

Эльф снял ... сапоги, затолкал их за ... пояс, посадил меня себе за спину, ..., ..., и полез вверх по ... деревянной ... стене, цепляясь за нее ...острыми когтями.

Когтями?! Нарф меня задери! Либо этот парень - дроу, маскирующийся под светлого, либо вообще не эльф, либо у меня просто глюки.

В комнате эльф... это нечто сгрузило меня на кровать, быстренько сдернуло с меня одежду, кинув ее на стул. И тут, не иначе от шока, на меня напало безудержное веселье.

- Спасибо, папочка, ты так заботлив! - сгибаясь от хохота, простонал я.

- Кончай ржать, сынок! - велел "добрый папочка" и добавил, многозначительно поправляя подушку, - иначе я пожалею, что не придушил тебя в раннем детстве. Тихо, сюда идут.

Эльф метнулся к своей кровати и, раздевшись в рекордные сроки (хм, похоже, у парня богатый опыт!), накинул ночную рубаху и нырнул под одеяло. Я торопливо уткнулся лицом в подушку, укрывшись одеялом с головой, но перед этим заметил человеколюбивый взгляд с соседней койки и поднятый, видимо, для приветствия кулак.

В дверь постучали, сначала тихонько, потом все громче и громче, затем кто-то, недолго думая, предложил ее выбить. Я чуток приподнял краешек покрывала, интересно ж все-таки. И тут в комнату влетел какой-то идиот. А что? Идиот и есть - мог бы сначала проверить, заперто или нет, а не разбегаться и бить по двери плечом со всей дури.

На пути растрепанного пухлого мужчины в серых пижамных штанах встала коварная тумбочка, о которую он благополучно споткнулся и приземлился прямо на голову "спящего" Эйри. Представив, какие незабываемые ощущения сейчас испытывает эльф, я прикусил уголок подушки, чтобы не расхохотаться в голос.

Вошедшие следом стражники отскребли своего незадачливого помощника с эльфячьей лепешки и откинули одеяло, чтобы сим кулинарным шедевром полюбоваться. Стража лысого! Ну у Эйри и выдержка - даже глазом не моргнул, спит как убитый. А почему как? Может, его этот герой в пижаме придушил ненароком? Откуда только этот слон взялся? Ой, мама дорогая, еще немного и подушка просто вырвется и сама меня покусает. Тихо, Ильсан, не ржать!

Я еле успел зажмурить глаза, как с меня сдернули одеяло.

- Хм, эльфы мальчишку не кормят, что ли? - раздался смешок над моей головой. - Вон уже подушку грызть принялся.

- Нет, господин окур, - перебил его молодой звонкий голос, - этот пацан у них больной на всю голову. Ушастые его сюда без сознания принесли, говорят, с лошади навернулся.


Туарра*- курительная смесь, которая оказывает бодрящее воздействие на орков и людей, а у эльфов вызывает очень глубокий сон.




Барбариска



Сэмми уселся рядом, сосредоточенно разглядывая огонь.

- Ты с Бумером лучше не ссорься, - тихо проговорил он через некоторое время, - лингрэ - они злопамятные. Но если с ним подружиться, хороший помощник получится.

Парнишка подбросил в костер несколько веточек, заставив язычки пламени радостно взметнуться вверх.

Это еще что такое? Мне показалось, или в его глазах действительно блестят слезы.

- Сэм, что-то случилось?

- Все в порядке, - мальчишка резко отвернулся.

- Сэм, а ну говори давай, что случилось, - с наигранной серьезностью велела я, подсев ближе , - я ведь живой с тебя не слезу, пока все не расскажешь.

- Вот и ты туда же! - зло огрызнулся Винфорд. - Еще бы, мертвым я куда меньше вреда приношу.

- Сэмми, милый, - я осторожно обняла паренька за плечи, - что за глупости ты говоришь. Я вовсе не хочу твоей смерти. Просто в моем мире есть такое выражение. Оно означает, что я буду допытываться правды, пока ты не скажешь.

- Пытать будешь? - усмехнулся тот, стряхивая мою руку.

Нет, дружок, так просто от меня не избавиться.

- Обязательно буду, - улыбнулась я, крепко прижимая в себе мальчишку, - объятия и поцелуи в качестве пыток устраивают?

Он фыркнул, но вырываться не стал, наоборот, вцепился, как утопающий в соломинку.

Маленький мой, да что же с тобой такое?

- Если не хочешь ничего говорить, мы можем просто посидеть и помолчать, - тихонько сказала я, погладив мальчика по голове. - Или... - со смешком шепнула ему на ухо, - могу пореветь с тобой за компанию. Исполним арию плакальщиц на два голоса. А если Бумера за хвост дернуть, то и на три.

Сэм невольно хихикнул. Отлично, первый этап строительства плотины завершен, и реки слез откладываются на неопределенное время. Закрепим успех.

- О! Я тут вспомнила, как Ай мне об этом мире рассказывал, - рассмеялась я. - Слушай.

- Ай, а почему катастрофа произошла?

- Да араж его знает!

- Ай, а почему зоны местами меняются?

- Да араж его знает!

- Ай, а я смогу домой вернуться?

- Да араж его знает!

- Может, ты устал, мне прекратить расспросы?

- Нет, нет, ты спрашивай, Барбариска. Кто ж тебе еще кроме меня все объяснит!

Мы дружно расхохотались, а потом Сэмми предложил:

- А хочешь, я тебе о мире расскажу?

- Хочу, - губы сами собой растянулись в улыбке. - Надеюсь, у тебя словарный запас побольше будет, и кроме "аража драного" я и другие слова узнаю.

- Это да, запас большой, - горько прошептал мальчик, - я про себя такого наслушался, - он поднял голову и, глядя мне в глаза, твердо заявил. - Я - ходячая неприятность! Я всем, кто рядом, несчастья приношу.

- Не выдумывай, - перебила я. - С чего ты это решил?

- Это не я решил, это все так говорят. Теперь и ты будешь меня бояться.

- Разумеется, - я легонько щелкнула паренька по носу, - я тебя уже боюсь, и куда сильнее тех милых паучков, что нам встретились.

- Не веришь, - констатировал он, перехватив мой взгляд, и, облегченно вздохнув, опустил голову мне на плечо. - Странная ты. Обычно все верят и боятся. А ты под волну неудач попала, а не веришь.

- Под эту волну я попала еще раньше, - хмыкнула я, - задолго до встречи с тобой. Так что к моим неудачам ты никакого отношения не имеешь.

- До встречи со мной тебе везло, - Сэм напряженно замер, прижимаясь ко мне, - из Блуждающей без проблем выбралась, от урсов сбежала, что в принципе невозможно. А как со мной встретилась, так сразу чуть на костер не угодила, потом аражи, теперь вот - яд в молоке.

- Не говори глупости, - я ласково дунула на непослушные светлые волосы, заставив их смешно встопорщиться, а их хозяина немного расслабиться. - Если бы я твой комбинезон не подобрала или вообще обошла место крушения стороной, никакого костра и не было бы. И аражи сами по себе появились. Наоборот, если бы ты не убил этих тварей, мы бы погибли. Это же удача в чистом виде! Ну, а яд... его не ты подливал, а кто-то из этих гадов. Так что не бери в голову, это всего лишь совпадения.

Сэмми потерся щекой о мое плечо и задумчиво произнес:

- Хорошая ты. Давно со мной так не разговаривали, обычно "аражевым бедствием" называют, и это еще самое ласковое.

- Другими словами, из дома ты сбежал?

- Да.

- А родители? Они наверняка волнуются.

- Мама во время Сдвига пропала, лет десять назад, - пояснил мальчик, шмыгнув носом. - А отцу все равно. Знаешь, мне иногда казалось, отец знает, что с мамой произошло, потому и не ищет. И Шефлина догадывается. Только мне ничего не говорят. Ну и араж с ними! - Сэм с силой сжал кулаки. - Я ее сам найду! И докажу, что сантерцы не виновны в Катастрофе!

- Обязательно найдем, - я чмокнула лохматую макушку, заставив парнишку рассмеяться, - и про Катастрофу все узнаем!

- Хорошо бы, - протянул он. - Я когда отцу сказал, что хочу на поиски мамы отправиться, он даже от бумаг своих не отвлекся, рукой махнул и пробурчал, что я могу проваливать, куда мне вздумается.

- Это он в сердцах сказал. Я уверена, твой отец уже передумал.

- Ты его не знаешь, он и родственные чувства - понятия несовместимые. Отец ни о чем кроме науки и не думает. Давай не будем о нем говорить. Лучше о своем мире расскажи.

Какое-то время мы сидели, обнявшись, около костра. Я периодически бросала встревоженные взгляды вокруг и снова вглядывалась пляшущий веселый огонь, который почему-то навевал отнюдь не радостные мысли, и истории о Земле получались немного грустные. Ностальгия, блин.

- Я не хочу, чтобы с тобой и с малышом что-то случилось, - заявил вдруг мальчишка, - поэтому я утром уйду. Прослежу, чтобы ночью вам никто не навредил, и уйду.

От этих слов я даже растерялась, не зная, что сказать. Я, конечно, слышала про разбитое зеркало и тридцать три года несчастий, про потерянную удачу и прочее, но...

- Нет! - я решительно отмела все сомнения. - Ты нам нужен! И ни в какие глупые россказни я не верю! Некогда нам унывать, еще столько всего сделать надо. Причину Катастрофы, например, выяснить. Вот что я тебе скажу, дружище, никогда нельзя сдаваться! - улыбнулась я и, подмигнув Сэмми, пропела:

- Наверх вы, товарищи, все по местам,

Последний парад наступает.

Врагу не сдается наш гордый Варяг.

Пощады никто не желает!




Глава 12. Что водится в темном лесу.



Барбариска


Солнце давно село, уступив место множеству больших ярких звезд, но несмотря на это, лес за желтой защитной стеной был темным и мрачным. Свет, лившийся с неба, казалось, застревал среди верхушек деревьев, раскрашивая их в серебристые тона и не смея двинуться дальше.

Огни наших костров, маленькие пляшущие точки, почти терялись в окружающей непроглядной тьме, да и вокруг них было видно лишь на пару шагов. Это заставляло меня чуть ли не поминутно вскакивать, бежать к лежаку и, отодвигая хвост недовольно шипящего Бумера, проверять, как там Зар. После ... цатого раза котику мои нашествия надоели, и он включил иллюминацию: по всему его телу разлилось теплое равномерное мерцание - этакий фосфоресцирующий зеленый бублик с Зарчиком в центре.

- Ну что, довольна? - хихикнул Сэм. - Теперь скакать не будешь?

- Постараюсь, - улыбнулась я.

В глубине чащи вовсю кипела жизнь, не обращая внимания на небольшую кучку людей, прячущихся за обманчиво несерьезной преградой. Упрямая логика твердила мне, что опасности никакой нет, но все равно было страшновато, и после каждого особенно громкого треска или рыка я вздрагивала и до боли в глазах вглядывалась в темноту, надеясь разобрать, кто это там скрывается и шумит среди деревьев.

Почти все наши соседи уже спали, кроме троих, сидящих у дальнего костра и ругающихся почем зря. Центур сдержал данное мне слово и устроил обозникам настоящий допрос, вот и сейчас он продолжал что-то грозно втолковывать старику Бертану, нервно комкавшему в руках край серой дорожной куртки.

Видела я все на удивление четко и ясно, даже пуговки на светлой рубашке гар'диена могла сосчитать при желании (Зар постарался, не иначе), а вот слух остался на прежнем уровне, и понять, о чем спорят наши попутчики, было невозможно. Блин горелый, и почему я по губам читать не умею? Тогда бы узнала наконец про отравителя, а то мне так и не сообщили, кто эта сволочь.

Расследование, учиненное Центуром, результатов не принесло, зато проходило шумно и весело. Ярич и Красселта орали так, словно им операцию по смене пола без анестезии делают. А уж что они при этом говорили! "Наглые технари" было самым приятным и цензурным из того потока комплиментов, коими они нас щедро одаривали. Непонятно с чего рыдал белобрысый мальчишка, размазывая по чумазому личику слезы и сопли. Вслед за Стакси рыдал Умник, но уже от смеха. Лагерь бурлил, как потревоженный улей: народ шушукался, спорил, ссорился, и все возмущенно на нас косились. А мы что? А мы ничего! Сидим тихонечко у огонька и делаем вид, что нас здесь и не стояло не сидело!

- Шла бы ты лучше спать, - предложил Сэм, вырывая меня из воспоминаний, - я подежурю.

- Не хочется, - пожала плечами я. - К тому же мы с тобой не договорили.

- Не о чем разговаривать, - досадливо отмахнулся мальчишка, - я уже все решил!

- А ты не разговаривай! - фыркнула я. - Ты слушай!

Я на миг закрыла глаза, продумывая свои дальнейшие слова. Пожалеть я паренька пожалела, острый приступ истерики сняла. Если сюсюкаться дальше, только хуже будет - сам себя еще больше жалеть начнет, да и не младенец он. Надо бы с переживаний в деловое русло разговор перевести.

- Во-первых, - решительно начала я, - что касается твоего невезения. Для начала следует выяснить, какие исследования были проведены? Какова репрезентативная выборка совокупности случаев, выделенная для анализа? Какие критерии были выбраны для анализа? Каков процент случаев с положительным результатом? Каковы основные признаки генеральной совокупности, из которой извлечена данная выборка? Представлены ли они приблизительно в той же пропорции или с той же частотой, с которой данный признак выступает в этой генеральной совокупности?

Мальчишка изумленно распахнул зеленые глаза, в которых больше не было грусти, а потом согнулся пополам от хохота.

- Хватит, - простонал он сквозь слезы. - Ты прям как мой папочка на лекции!

А я что? А я ничего! Хватит, так хватит!

- Другими словами, - с самым серьезным видом продолжила я, - можно сделать вывод, что все твое фатальное невезение не более чем наветы недоброжелателей и совпадения. Не перебивай! Если хочешь кого-то убедить в том, что тебе нужно, то просто подгоняешь под нужную схему любые имеющиеся факты. А если они не очень вписываются, то их слегка корректируешь. И вот результат - твой противник свято верит, что он зеленая пятнистая обезьяна, выступающая на ярмарках, - усмехнулась я, - ну, или источник вселенского несчастья. Забудь ты все эти глупости про неудачи.

- Думаешь?

- Уверена. Просто проанализируй все случаи, когда срабатывало твое так называемое невезение, и убедишься, что это либо совпадения, либо сознательная подтасовка фактов.

- Попробую, - тихо отозвался Сэм. - Смотри! - он указал куда-то вверх. - Правда, красиво?

Проследив за его взглядом, я невольно разулыбалась. Такую восхитительную "лесенку дураков" я никогда не видела: на небе взошли три местные луны, три "сестры", как их здесь называют. За болтовней я даже не обратила на это чудо внимания. А красивое все-таки зрелище. Старшая "сестра", сине-голубая Эрл'лария, заняла самое почетное место, почти в треть неба, средняя, серебристо-серая Сантеро, горделиво пристроилась рядом, ну а младшенькой, желто-коричневой Варто, пришлось потесниться.

Как пояснил Сэм, мне повезло, это явление не часто бывает: соседние планеты, почему-то именуемые лунами, редко так близко к Мэйдесу подходят. А вот "хоровод" "сестрички" часто устраивают, выстраиваясь в одну линию и окрашивая ночь в свои цвета.

Вот и сейчас "сестры" великодушно осветили нашу полянку, почему-то проигнорировав лес, оставшийся таким же черным и мрачным, как и был. Между густо переплетенными кронами деревьев не проскальзывало даже крохотного лучика. А вот днем, вернее, вечером, солнце свободно бросало на землю свои последние лучи. Странно, да? Да и лесок выглядел светлым и дружелюбным, а с приходом ночи... Но ведь на прошлых ночевках такого не было. Здесь что, аномалия какая-то?

Почти убедив себя, что вся эта чертовщина мне лишь кажется, я решила отвлечься и продолжить разговор.

- Сэм, ты вот еще о чем подумай, - сказала я, после очередного рыка за стеной невольно придвинувшись ближе к мальчишке, - мы ведь сказали обозникам, что мы одна семья. Вот и выходит, что ты теперь единственный мужчина в семье. Как, по твоему, я одна справлюсь и с раненым "мужем", и с ребенком? И это не считая одной наглой заразы, которую мы по твоей милости купили.

- О да! - подмигнул мне Сэм. - Остаться один на один с Бумером - это просто ужас!

- Точно.

- Я ведь зачем его взял... - вдруг опустил голову мальчик. - Ну... от меня неприятности, от него неприятности, вдруг они друг друга нейтрализуют.

- Типа, клин клином вышибают? Нет, дружок, скорее неприятность в квадрате получится. Тут плюс на минус надо.

- Плюс на минус? - обрадовался паренек. - То есть мне надо найти кого-то, наделенного удачей. А это мысль! Только где его найдешь...

- Обязательно найдем, - я ласково растрепала волосы на его макушке. - Ты, главное, сбежать не вздумай!

- Я ж о вас забочусь! - возмутился паренек.

- Интересно, - фыркнула я, - как ты о нас позаботишься, если геройски сбежишь?

- Да, останусь я, останусь, - Сэм положил голову мне на плечо, - ты только потом не пожалей.

- Не буду! - пообещала я, обнимая парнишку.




Ильсан Вест


Когда стражники ушли, Эйри метнулся к двери и застыл там, внимательно прислушиваясь.

Ух ты! Поза какая заманчивая, так и тянет пакость учинить! Меня, кстати, уже давно мучает один интересный вопрос. Проверить, что ли?

Я подобрался поближе, делая вид, что тоже интересуюсь происходящим в коридоре, подождал маленько, и как схватил его...

- Ты что делаешь, зараза малолетняя?! - взвыл парень, оборачиваясь ко мне. - В конец обнаглел?! Чуть самый главный для эльфа орган не оторвал!

Несмотря на грозный вид, в его глазах прыгали задорные лингрятки*. Да какое там прыгали! Скакали как безумные, отталкивая друг друга, чтобы выбраться на первый план и показать мне язык.

- Придется на правах отца привить тебе нормы поведения и выпороть как следует! - остроух решительно протянул руку к поясу, подзабыв, что поверх ночной рубахи ремни обычно не надевают.

- Не трожь меня!

Я на всякий случай отскочил в сторону: смех смехом, но кто его знает.

- Это я тебя трогаю?! - "изумленно" округлил глаза Эйри. - А кто только что меня за основополагающую часть тела хватал?!

- Фу, какая недотрога - даже ушки не потрогать! - озорно пропел я. - И хвост!

Губы парня растянулись в добродушной усмешке.

- Только сейчас догадался? Эх, "сынок", а я думал, ты поумнее будешь!

Веселые лингрята поторопились удрать из его стремительно меняющих форму глаз, утаскивая за собой острые ушки. И вот оборотень, усмехнувшись, шагнул ко мне.

- Не подходи, собака злобная! - хихикнул я, прижимаясь спиной к стене.

- Нет, ты меня обижаешь! - Сейфи состроил обиженную рожицу. - Какая я тебе собака!

- Прости, друг, - повинился я, - совсем забыл - ты ж хомячок!

- Ну что ж это такое? - скорбно вздохнул он. - Оскорбление за оскорблением! Я ж как-никак покрупнее буду!

- Неужели, целая крыса?! - восхитился я.

- Еще больше, тебе примерно по пояс.

- Ух ты, крыса-мутант! - захлопал в ладоши я, еле увернувшись от летящей в мою голову подушки.

Только хотел запустить снаряд обратно, как "эльф", сделав предостерегающий жест, вернулся к двери.

- Тихо! - строго велел он, торопливо одеваясь и вновь активируя иллюзию. - Все вопросы потом. Вест, - он окинул меня насмешливым взглядом, - надень, в конце концов, что-нибудь, вдруг срочно уходить придется.

- Что там происходит, Сейфи? - спросил я, вытаскивая из-под кровати свои ботинки.

- Ушастых будят, комнату Неор обыскивают, - буркнул перевертыш, затягивая поверх изящной туники ремень, аккуратно пригладил волосы и, обернувшись ко мне, показал кулак. - И не забывай, "сынок", для всех я - Эйрифисейнталь!

Неожиданно Сей... Эйри метнулся к своей кровати и нырнул под одеяло, притворяясь спящим.

- Что? Опасность? - испуганно заметался я, не зная, что делать.

- Опасность, и еще какая!

- Эльфы?

- Хуже.

- Стражники?

- Хуже!

- Да кто тогда?!

- Неор! И что еще хуже...

- Разве бывает хуже? - хохотнул я.

- Бывает, - печально вздохнул "эльф". - Это пэри Эра'стуар в слезах. И раз ты ее приволок, то и успокаивать будешь сам!

- Вот уж не думал, Сей... Эйри, что ты гад такой! - зло уставившись на оборотня, заявил я. - Я ж не умею девчонок успокаивать!

Сообразив, что в комнате от "опасности" не укрыться, Сейфиттин, отшвырнув в сторону одеяло, молниеносно проскочил мимо опешившей девушки в коридор.

- Пойду послушаю, что там стража нарыла, - бросил он на ходу.


"В глазах прыгали задорные лингрятки (лингрэ)"* - аналог нашего выражения "чертики в глазах".




Барбариска


За болтовней мы и не заметили, как почти все пространство между деревьями затянуло густой пепельной дымкой. Она уже полностью поглотила дорогу, и казалось, что вокруг только лес и туман, который медленно и неумолимо полз к нам, выкидывая вперед длинные гибкие щупальца. В этом жутком мареве что-то скреблось, выло, рычало, царапалось. И не хотелось даже думать, что за зверюшки могут скрываться там.

Не знаю, рада я была или нет, что мое улучшенное зрение не позволяет видеть сквозь этот сумрак, но испуганно вздрагивать это не мешало. Я с силой вцепилась в руку Сэма, не забывая поглядывать на безмятежно спящих Зара и Бумера.

Мглистые лапы ткнулись в охранное поле, несколько раз толкнули его, пробуя на прочность - защитная стенка испытание выдержала, правда, заискрила и на миг исчезла, но тут же быстро восстановилась. Сэм резко вскочил на ноги, выхватил из костра горящую головню и, метнувшись вперед, ткнул огнем в сгусток тумана, сумевший пробраться внутрь заграждения. Мерзкая тварь, увернувшись, попыталась достать мальчишку бешено хлещущей туманной плетью, но, коснувшись вовремя подставленного факела, противно завизжала и отползла назад. Пока ее товарки вовсю раскачивали защиту, облепив стену полупрозрачной пленкой, их предводительница предприняла еще несколько попыток атаки, но безрезультатно.

Я замерла на месте, не в силах сдвинуться, закричать. Нет, я не испугалась, страх странным образом отступил, я даже хотела прийти Сэму на помощь, но меня словно что-то сковало - я сидела и тупо смотрела на разворачивающееся передо мной сражение.

В груди неожиданно разлилось знакомое жжение, но на этот раз оно не помогало, а, наоборот, оттягивало силы.

Зарчик, что ж ты делаешь? Зачем?

Хищник, отчаявшись поймать такую шуструю добычу, сделал ложный выпад, заставивший мальчика отшатнуться и упасть, и рванул ко мне. В считанные мгновения туман оказался так близко, что я смогла разглядеть мелкие завихрения воздуха в сером призрачном сгустке и даже почувствовала голод твари и ее радостное предвкушение. "Еда-сила-жизнь-вкусно!" - гудело в голове на множество голосов.

Промелькнувший перед моим лицом яркий всполох развернулся в огненный щит, заставив призрачную мерзость испуганно отпрянуть, а подоспевшие Ретан и Центур отогнали ее в сторону. Вместе с Сэмом прочно зажали тварь в клещи, быстрыми ударами факелов дробя на мелкие кусочки, которые немедленно прижигались. Чем тоньше становился клочок тумана, тем свободнее я себя чувствовала и даже сумела встать. Спасшего меня щита больше не было, и я, благодарно кивнув Зару (а кто еще?), поспешила вооружиться горящей веткой.

Когда жуткое нечто окончательно исчезло, гар'диен кинулся к ближайшему металлическому стрежню защиты и, приложив ключ, что-то зашептал. Другие туманные хищники заволновались и утроили усилия, стремясь проникнуть к нам.

- Дополнительные силы в оградительный контур вливает, - пояснил Сэм, обнимая меня. - Не бойся, хайтаррасс* больше не прорвется, - глянув за стену, он тихо вздохнул. - А быстро он тебя подчинил, не думал я, что ты такая слабенькая. Хорошо, что остальные спят: чем больше хайт народу подчинит, тем ему легче на сознание других влиять. Если бы еще трех-четырех человек захватил, и у остальных не было бы шансов. В одиночку орк бы не выстоял.

- В одиночку?

- У орков врожденный иммунитет к ментальному воздействию, - Винфорд подкинул в костер несколько веточек и пробурчал себе под нос. - Надо бы амулет тебе какой-нибудь купить, пригодится - силу не только хайты могут вытягивать.

Хих! Да у меня тут свои вытягиватели есть, и без всяких хайтов прекрасно справляются. Зачем, интересно, Зарчику столько энергии? Неужели огненные щиты такую кучу сил сжирают? Надо бы потом уточнить.

- Странно, - вернувшийся к нашему костру Центур задумчиво потер висок, - для укрепления стены вместо обычных пяти всего один заряд понадобился, да и в том надобности не было. Словно кто-то еще до меня защиту на максимум врубил.

Так вот куда моя сила пошла! Зар, милый, спасибо! Ты всех нас спас! А почему, интересно, Бумер не вмешался?

Видимо, последнюю фразу я произнесла вслух, так как неожиданно услышала ответ.

- Нечисть против хайтаррасса бессильна, - усмехнувшись, покачал головой Ретан, - так что Бумер очень даже мудро поступил, не вмешиваясь. Все равно бы не помог, а тварь бы подпитал. Вот что, - предложил орк, - идите-ка вы спать.

- Думаешь, я усну, с такими соседями за стеной? - фыркнула я.

~ А я тебе помогу! - радостно заявил явившийся к шапочному разбору Умник.

Шлялся где-то полночи, гад такой, а потом - "здрасьте, вот он я!"

~ Что значит, где-то? - возмутился моим мыслям тот. - Ты ложись давай, а я тебе сказочку расскажу.

- "Соседи" нас больше не побеспокоят, - гар'диен успокаивающе мне улыбнулся, - я ведь уже сказал, защита на максимуме.

- А...

- Люди вас тоже не тронут. Мы с Ретаном подежурим, все будет в порядке.


Хайтаррасс* - некая туманная субстанция, неизвестной природы; хищник, предположительно результат неудавшегося магического эксперимента, по некоторым данным разумен.


- Пошли, - Сэм решительно потянул меня к лежаку, - тебе надо отдохнуть, укус хайта даром не проходит.

- Так ведь он меня не задел!

- А это не обязательно, хайтаррассу достаточно просто в глаза посмотреть, чтобы жертва и двинуться не смогла. Тварь тебя точно зацепила, скоро голова кружиться начнет, потом озноб.

- Подожди, - взволнованно перебила я. - А ты? Ты к хайту куда ближе был.

- Так я же мужчина, я сильнее, - уверенно ответил технарь, - вот на меня меньше и подействовало.

Возможно, врал, но мои мысли уже плыли и путались, и оценивать реальность объективно я не могла.

- Лучше сразу заснуть - сны, конечно, не из приятных будут, - терпеливо объяснял Сэм, - иначе слабость надолго может затянуться.

Мальчишка чуть ли не силой заставил меня устроиться рядом с Заром и Бумером, который тут же лизнул меня в щеку и ласково погладил пушистым хвостом.

Вздохнув, я крепко обняла малыша, но что-то не давало мне окончательно расслабиться. И это не страх. Что-то я упускаю...

- Я подежурю, не бойся, - словно прочитав мои мысли, заявил Сэм.

Но беспокойство не проходило. Что же я забыла? Какую-то мелочь...

Я улеглась на спину, уставившись в спокойное безмятежное небо.

- Небо! - я аж подскочила.

- Что небо? - не понял Сэмми.

- Защитного поля сверху нет!

- Не бойся, - мальчик успокаивающе погладил меня по плечу, - там просто подсветки нет, а защита на порядок выше. Так что, если у тебя нет пеплофобии, то полный порядок.

- Пеплофобии?

- Любой предмет, пересекающий границу сверху, моментально сгорит, и хайт тоже.

- А почему стены такими же не сделать?

- В целях безопасности, ведь действие поля одинаковое с обеих сторон. Вдруг, кто спьяну туда сунется и сгорит.

~ Ух ты! - восхитился Умник. - Какой потрясный способ лечения алкогольной зависимости: раз и к рюмке больше ни прикоснешься!

~ Ни к чему другому тоже! - хихикнула я, укладываясь обратно. - Умник, ты обещал рассказать, где был!

~ Обещал - расскажу! Прихожу я, значит, домой ночью, пьяный...

~ Ха! Этот бородатый анекдот я уже слышала!

~ Ладно. А вот этот точно не слышала, я его только что сочинил!

~ Давай! - рассмеялась я, чувствуя, как медленно, но верно исчезает тревога, сжимающая когтями мое сердце.

~ Разговаривают как-то Ретан с Яричем, - важно начал этот шутник. - И Ярич говорит: "Этой ночью я с хайтаррассом столкнулся". "И что?" - спрашивает Ретан. "Что, что! Узнал, откуда адреналин выделяется!". И вот еще один анекдот...

Но я уже не слушала, с улыбкой засыпая под заботливо накинутым на меня одеялом.




Ильсан Вест


- Ильсан! - заплаканная девушка бросилась ко мне на грудь.

Я не устоял под этим напором и вместе с ней шлепнулся на кровать. Дальнейшее вспоминается как в страшном сне. На первой минуте рева я ласково утешал Неор; на десятой - пытался вставить хоть слово; на шестнадцатой - мужественно терпел; на двадцать первой - чуть не заплакал сам (и вовсе не от жалости к Неор!); на двадцать пятой - раздумывал, сколько надо времени, чтобы на моей рубашке не осталось сухих мест; на тридцать первой - мысленно обругал убийцу последними словами за его досадную оплошность (не мог девку от парня, что ли, отличить, гад такой?!); на тридцать восьмой - понял, что еще пара минут, и убийце можно больше не беспокоиться: на одну девицу скоро и так станет меньше.

Но тут, на мое счастье, соизволил вернуться Эйри. Увидав в моих глазах бесконечную к нему любовь, оборотень затормозил и чуть не удрал, справедливо полагая, что я собираюсь вручить ему переходящий сопливый приз, но пересилив себя, уселся на безопасном расстоянии и пригрозил девчонке:

- Если не прекратишь реветь, отключу эрт, и эльфы не только поймут, что ты не их Княжна, но и увидят твое опухшее от слез личико!

Мама дорогая, как все оказывается просто! Н-да-а, мне еще учиться и учиться...

- Неор, - подозрительно сощурился Эйри, - скажи-ка, почему на Алейстале твое платье, а на тебе его костюм?

- Мы так играли, - девушка предприняла новую попытку зареветь, но "эльф" был настороже.

- Иллюзию отключу! - напомнил он.

- Ладно, я не буду реветь, - шмыгнула носом девчонка. - Но мы действительно просто играли: он как будто Княжна, а я - охранник. Он так здорово меня изображал, мне даже немного стыдно стало. Потом Аль улегся на мою кровать и заснул, устал, наверное. Я его будила-будила, но он почему-то не проснулся. Тогда и я легла спать. Проснулась от шороха - по комнате вроде бы кто-то ходил, темная фигура в плаще. Я испугалась, закрылась одеялом с головой и слушала. Потом этот тип ушел через окно, а я выглянула, увидела нож и закричала, хотела убежать, но упала, - Неор снова всхлипнула и попыталась уткнуть свой нос в мою любимую рубашку.

Ух ты! Я, похоже, телепортацию освоил! А как иначе можно объяснить мое почти мгновенное перемещение на подоконник?

- Сейчас стражники допрашивают остальных жильцов, - сообщил Эйри, насмешливо наблюдая за моим бегством, - но все эльфы спали, ничего не видели и не слышали. Жильцы с других этажей тоже спали, хотя и не так крепко. Но все равно никто никакого мужчины в плаще не заметил.

- А нож чей? - спросил я.

- Нож с кухни. Пока основная версия - это ограбление. Здесь в окрестностях разбойничья банда водится.

- Молодцы стражники, сообразили, на кого убийство списать, - фыркнул я. - А туарру они тогда как объяснят?

- Никак! - оборотень насмешливо искривил губы. - Стража предпочитает не замечать фактов, выбивающихся из подходящей схемы. Неор, а у тебя что-нибудь пропало?

- Нет, мои вещи на месте, и вещи Стальчика командир проверил, у него тоже ничего не пропало. Эйри, а что теперь будет? - прижав насквозь мокрый платочек к глазам, пискнула пэри Эра'стуар.

- Утром Найвэн проведет обряд с телом Алейсталя, а потом уедем.

- Обряд? Какой?

- Тело парня сожгут, прах закопают под определенным деревом, в зависимости от рода. Если дерево далеко от дома, с него срывают ветку, из которой потом маги вырастят новое дерево. Кстати, на эльфийской территории будьте осторожны с растениями, как бы это не оказалось местным кладбищем.


Когда перед отъездом встал животрепещущий вопрос, с кем ехать Княжне (в одиночку садиться на лошадь девица отказалась наотрез), я думал, что желающих опять не найдется, но ошибся - свои услуги предложил Пайвэ, причем так настойчиво, что Неор испуганно от него шарахнулась.

- Не поеду с ним! - решительно заявила она, юркнув за спину черноволосому ушастому красавчику. - Я с Имаром сяду!

И правильно, ну этого спесивого выскочку Пайвэ к аражам! Да и темнит он что-то: вроде и не врет напрямую, но выкручивается знатно - так разговор повернет, что сам забудешь, о чем спрашивал. И к Неор вон клеится... А не он ли Алейсталя из ревности шлепнул?




Барбариска


Проснулась я рано утром в уже ставшей привычной обстановке: крики, ругань - ничего нового. Араж драный, да что у них там опять случилось?!

- Сэм, - позвала я, - буквально в двух словах объясни, чего все орут?

- В двух? - усмехнулся мальчик. - Пожалуйста. Стакс - сволочь!

- Хм, а подробнее?

- Мелкий паршивец Стакс подсыпал яд в молоко, а утром сбежал, закрыв поле снаружи. И мы теперь здесь заперты!

- Что?! - я выронила из рук плошку с водой, которой планировала умыться, и уставилась на технаря круглыми глазами. - Это пацан нас траванул?!

- Он не собирался вас травить, - тихо возразила знахарка, подошедшая проверить раненого. - Стакси просто пошутил.

- Пошутил? - рявкнула я. - Может, ему еще и медаль за это вручить?!

- Нет, вы не так поняли, - пожилая женщина тяжело опустилась на лежак, схватившись за сердце.

- Тарланна, милая, не волнуйся, пожалуйста. Все будет хорошо, - вмешался старик, обнимая жену за плечи.

- Это не яд был, - упрямо твердила та.

- Врешшшшь! Отррряфффа! - грозно зашипел на нее Бумер.

- Это не отравление, - тихо повторила она. - Стакс хотел вам слабительное подсыпать, чтобы, как он сказал, "технари побегали", но перепутал порошки.

- Слабительное? - зло хмыкнула я. - И это, по-вашему, его оправдывает? Ладно, если б только мы с Сэмом "побегали". А младенец, а раненый? Их это ваше слабительное и убить могло!

- Поверьте, такого больше не повторится, - вмешался дед Стакса. - Он все понял!

- Точно! - искрив губы, кивнула я. - И от глубокого раскаяния запер нас всех здесь. А с учетом того, что у раненых каждая минута на счету, просто акт милосердия получается. Добрый милый мальчик!

На шум заявились остальные обозники.

- Мальчишка, конечно, виноват, никто не спорит, - на лице Центура не дрогнул ни один мускул, но колючие черные глаза выдавали раздражение и недовольство хозяина. - Я уже провел со Стакси беседу, он действительно осознал, что натворил, а сбежал, видать, испугавшись наказания. Но запирать нас явно не хотел, иначе бы ключ на видном месте не оставил, - мужчина указал на лежащий по ту сторону стены ключ. - Вот только малец не знал, как охранный контур работает, и что теперь открыть проход можно только оттуда.

- Интересно как? - ядовито уточнила Красселта.

- Давайте лингрэ попросим ключ достать, - предложил Сэм.

- А у него получится? - приподняла бровь я. - Бумер, ты где?

- Здесссссь, - мне на плечи упал увесистый пушистый воротник, лизнув в одну щеку и хлопнув хвостом по другой.

- Как там Зар?

- Хоррррошшо!

- Ключ достать сможешь?

- Могу, - меланхолично протянул лингрэ.

- Так достань! - нетерпеливо велел Центур.

- Бе-е-е! - тут же отозвалась эта черная зараза, еле успев отдернуть хвост от справедливого возмездия.

Все наперебой принялись уговаривать Бумера "быть добреньким и принести дядям и тетям во-о-н ту железячку". Лингрэ спрыгнул на землю и, надувшись от гордости, царственно прогуливался мимо нас. Точку в этом спектакле поставила Тарланна, заявив:

- Крынка сметаны!

- Замуррчательно! - облизнулся Бумер и моментально исчез, материализовавшись на той стороне защитного поля, подцепил зубами ключ и шмякнулся вместе с ним мне на шею.

- Убью гада! - заорала я, пытаясь стряхнуть цеплючую бестию.

Это родео Бумеру чертовски понравилось, и он, впившись в меня всеми когтями, выкрикивал:

- Уррря! Вперррред!

- Сметану не дам! - пригрозила знахарка.

- На! - кот, обиженно надувшись, швырнул в нее добычу. - Злюка!

Центур поймал ключ в воздухе и, сопровождаемый толпой зрителей, отправился к оградительному контуру, но отключить его не смог: защитное поле как стояло, так и осталось стоять, даже цвет не изменило.

- Стакс, похоже, переустановил код доступа, - после очередной неудачной попытки заявил командир охраны.

- И что это значит?

- А это значит, - хохотнул кто-то снаружи, - что вы здесь заперррты! Можем помочь найти этого Стакса!

Увидев тех, кто предлагает помощь, я непроизвольно отшатнулась, затем бросилась к лежаку и торопливо схватила Зара, прижав к груди. Хотелось сбежать, куда подальше, только куда...

Черт, там же Сэм! Вернулась я еще быстрее, с трудом поборов желание спрятать мальчишку за спину (обидится еще - мы ж крутые воины, как-никак!).

- Не бойся, женщина, - усмехнулся пожилой темноволосый урс, внимательно наблюдавший за мной, - мы не воруем детей! Мы марры-наемники.

- Точно, - кивнул рыжий кот, хитро сощурив желтые глазищи. - А если хорошо заплатите, запросто Стакса вашего найдем.

- А если не заплатим? - хмыкнул Центур.

- Тогда мы других работодателей поищем! - рассмеялся из-за плеча командира черный урс с кокетливой белой кисточкой на хвосте.




Ильсан Вест


Эйри злился уже больше часа, бурча ругательства себе под нос, и я его понимаю - такое и терпеливого эльфа из себя выведет, не то что вспыльчивого оборотня. Хорошо хоть, об истинной расе моего друга никто не догадался. Ушастые и сами нархански нервничали, хотя успешно скрывали свои чувства, но с каждым днем это давалось им все труднее.

- Ильсан, и где, нарф тебя задери, твоя знаменитая удача? - тяжко вздохнув, проворчал Эйри. - Мы только-только до границы с Синей зоной добрались, а у нас третий труп за три дня!

- И заметь, - фыркнул я, - это не наши с тобой трупы. Так что удача очень даже работает.

- Если и дальше все пойдет такими же темпами, - не стал слушать меня "эльф", - то очень скоро у Княжны не останется охраны, а Найвэн обзаведется приличным веником.

- Он кого-то подозревает? - прошептал я, притормозив, чтобы максимально увеличить расстояние до основной группы.

- Подозревает, - кивнул оборотень. - Нас с тобой.

- Что?! Почему?

- С остальными он давно знаком, а нас первый раз в жизни видит. Хотя обо мне он слышал.

- О каком тебе?

- Об Эйрифисейнтале, разумеется. В общем, мне пришлось сказать Найвэну всю правду.

- Всю? - хохотнул я. - И какую?

- Что ты мой сын!

- Чего?! - от удивления я чуть с коня не навернулся.

- Найвэн еще в первый день понял, что ты полукровка, - пояснил мой друг, - но пока все было спокойно, не особо интересовался этим вопросом. А тут ты со своими шутками про "папочку". Удачно, кстати, получилось. У Эйри репутация хорошего наемника, который много путешествует и частенько живет в землях людей. Так что наличие ребенка командира ушастых не удивило. Правда, мне пришлось выдумывать причину, куда это мы едем. А Княжну мы, кстати, случайно встретили и спасли.

- Неор не подозревают?

-Да, вроде, нет. Проверить точно не смогут, им запрещено снимать с нее эрт. А вот Князь вполне может это сделать, - парень призадумался и решительно заявил. - Короче, нам надо либо найти убийцу, либо сбежать до того, как прибудем в Таиндэ.

- А зачем мы туда едем-то, ну, по легенде? Вдруг меня спросят.

- С дедушкой твоим знакомиться.

- Ой, как здорово! - захихикал я, вцепившись в руку Сейфи. - Папочка, а кто же мой дедушка - эльф или хомячок?

- Придет время - узнаешь! - подмигнул мне "папочка".




Барбариска


Ха! Вот что с людьми безвыходные ситуации делают: вчера они Сэма голыми руками готовы были разорвать, а сейчас уставились, как умирающие от жажды на стакан воды.

- Да, - в который уже раз повторил мальчишка, - я смогу выйти. Нет, открыть для вас защитное поле не смогу.

- Так пусть один идет, - с ходу предложил Ярич, - сам кашу заварил, пусть сам и придурка малолетнего ищет.

Урсы недовольно скривились, чувствуя, как денежки за поиски Стакса вот-вот уплывут из их загребущих лапок.

- Я его одного не пущу! - решительно заявила я, не спуская подозрительного взгляда с котов.

- Тогда пусть Бертан платит! - не успокаивался Ярич. - Его ж внучок такую глупость учудил.

- Заплачу, - огрызнулся старик, - только с тобой пополам. Думаешь, я не знаю, что это ты Стакси на "такую глупость" подбил?


Не слушая дальнейшую перебранку, я отвела Сэма в сторону.

- Ты точно открыть не можешь? - шепотом уточнила я.

- Открыть точно не могу!

- А провести кого-то с собой?

- Нет, - поторопился ответить мальчик.

- Интересно, - протянула я, приподняв бровь, - с чего это у меня такое чувство, что ты мне лапшу на уши вешаешь?

- Что я делаю? - удивленно раскрыл глаза Сэмми.

- Обманываешь! Это у нас образное выражение такое.

- У нас тоже есть такое, образное! Шаграл полировать, - улыбнулся паренек и пояснил. - Шаграл - это минерал такой. С помощью прибора, который на шаграле работает, можно выяснить правду тебе говорят или нет. А вот если камень отполировать, тогда прибор сбоить начинает.

- Вот и не полируй мне шаграл! - засмеялась я, щелкнув мальчишку по носу. - Значит, провести сможешь?

- Да, но только одного человека.

- Тогда я с тобой пойду!

- А как же Зар и Ай? - запротестовал Сэм. - Ты их одних оставишь?

- О них знахарка позаботится, если хочет, чтобы мы ее внука нашли.




Глава 13. Хайтов бояться - в лес не ходить.



Ильсан Вест


Очередная ночь, очередная корчма... Как бы очередного трупа не было.

Уже после второй жертвы стало понятно, что убийца среди нас. Делар Линтаравэй подверг всех строжайшему допросу, но безрезультатно.

Я в точном соответствии с легендой, сочиненной Сейфи, рассказал, что едем мы знакомиться с дедушкой, а затем, печально всхлипнув, поведал о том, как я страдал без родного папочки и как рад тому, что он меня нашел.

Уф, кажись, поверил. Я поначалу, кстати, удивлялся, как это остроухи наше вранье не замечают, ведь я-то сразу чую, когда обманывают - бывают, правда, уникумы, которых я "не слышу" (вот Сейфи, к примеру), но таких немного. Оборотень, усмехнувшись, пояснил, что далеко не у всех эльфов есть способность распознавать ложь, иначе от них бы житья не стало.

Чтобы закрепить успех, я применил хитрый тактический прием Неор - разрыдался у Найвэна на плече. Сработало практически мгновенно: эльф нервно дернулся, испуганно округлив глаза, и рванул к двери, бросив на ходу, что он мне безмерно сочувствует, но у него возникли совершенно неотложные дела, коим он должен посвятить все свое время и внимание. Ха, а быстро, оказывается, эльфы бегают!

Жаль, у меня возможности удрать нет - общее собрание наглых эльфов и одного не менее наглого оборотня постановило возложить на меня почетную обязанность по успокаиванию Княжны. Девчонка, видишь ли, напугана. Араж драный! Да тут и самому взвыть в пору. Еще б Неорка не рыдала в три ручья, когда каждое утро в своей комнате трупы находишь. Тысячу нарханов этому убийце в штаны! Как же я задолбался третью ночь подряд от воплей просыпаться.

И командир тут еще финт ушами учудил - после того, как приставленных к Неор охранников нашли мертвыми, делар Линтаравэй решил, что в целях полнейшей безопасности Княжна будет ночевать в нашей с отцом (с Эйри, то бишь) комнате, а под дверью будет кто-то из эльфов дежурить. Мне вот интересно, это он нам так доверяет, или, наоборот, надеется, что мы наконец-то ее шлепнем?


Я распахнул окно и уселся на подоконнике, свесив ноги вниз. Хорошо-то как! Темно. Дневной зной спал, уступив место приятной прохладе. Красиво, это ежели на двор не смотреть - уж больно вид из окна чудный открывается, прямо на помойку и сортир. Ну и плевать! Зато тихо! И плевать, что с первого этажа, из обеденного зала, доносятся пьяные крики посетителей. Зато рыданий нет! И еще минут двадцать не будет, пока Неор ужинает, а если повезет, то и час.

А на вопли можно и внимания не обращать, природу, например, послушать. Вон птица в ветвях посвистывает, мышь в кустах шуршит. А если это не мышь? Кто ж этого шуршуна знает, вдруг убийца крадется.




Барбариска


Что ж, раз решила, то вперед...

- Одно неприятно, с урсами придется идти, - словно прочитав мои мысли, заявил вдруг Сэм. - Не люблю я кошек!

- Не любишь кошек? - фыркнув, приподняла бровь я. - Да ты просто не умеешь их готовить!

- Готовить?! - паренек весело расхохотался, уткнувшись мне в плечо.

- Сэм, слушай, а чего это коты там ржут?

- А того, - простонал сквозь смех мальчишка, - что некоторые дамочки болтают много.

- Хочешь сказать, что нас слышно? - удивилась я. - Мы же далеко стоим.

- Ха! Знаешь, какой у урсов слух!

Я прекрасно понимала, что нарываюсь, но остановиться уже не могла, как будто меня черт какой дергал.

~ И нечего обзываться! - обиженно буркнул Умник. - Больно надо, дергать тебя!

Отмахнувшись от него, я продолжила веселиться.

- А чего вон тот котик с хвостом на голове мне рукой машет? - сделав удивленные глазки, выпалила я.

- На обед, видать, приглашает, - заявил Винфорд, вытирая слезы. - У меня только один вопрос, а хвост-то у него почему на голове?

- Так это ж у него надо спросить. Может, мутант? - "наивно" предположила я.

После этих слов Сэм спрятал лицо в ладонях, а "мутант" и его дружок, рыжий молодой урс, просто согнулись пополам в приступе дикого хохота.

Тарланна перехватила меня прямо перед выходом, ее губы дрожали, а в усталых серых глазах застыли боль и затаенная надежда.

- Ты это... - женщина, опустив взгляд, отряхнула широкую юбку, перекинула толстую косу на грудь, а потом обратно за спину, нервно дернула узкий ворот, словно он мешал ей вздохнуть, и наконец решилась. - На вот возьми, это для Стакси, - она протянула мне небольшой сверток из плотной цветной ткани и, заметив мою вопросительно приподнятую бровь, схватила меня за руку и затараторила. - Тут еда. Он голодный небось. Ты ведь сама мать, должна понять. Что бы ни натворил Стакс, он мой внук, и я его люблю. Возьми пирожки, пожалуйста.

"Спаси его!" - прочитала я в ее глазах и кивнула, ободряюще улыбаясь, а сверток передала Сэму, чтобы сунул в мешок.


Урсы-наемники с насмешкой наблюдали, как мы с Сэмом продираемся сквозь защитное поле. Да, ощущения, доложу я вам, премерзкие: словно у тебя сотый размер одежды (это не про меня!!!), а ты пытаешься в брючки сорок второго влезть. Уф, влезли... тьфу ты, выбрались.

Уперев руки в боки, я приветливо улыбнулась котикам. И вовсе это не оскал! Хотя с кем поведешься...

- Это что, нам с вами идти придется? - фыркнул командир урсов и, сдув со лба седую прядку, добавил. - Не люблю я людей!

- Это, отец, ты их просто готовить не умеешь! - подмигнул ему "мутант", поспешно заплетая косу.

Хвост, похоже, ему разонравился. Почему это, интересно?

- Ничего, Верран, еще научусь, - улыбнулся кот. - Меня Курран зовут.

- Лариса, - представилась я и указала на мальчика, - Сэм.

- Расценки вы знаете?

~ О-о-о! - тут же проснулся Умник. - Мальчики по вызову, звонить 02!

~ А ничего так мальчики, симпатишные! - включилась в игру я. - Надеюсь, расценочки приемлемые? Переплачивать я не собираюсь - командир староват, рыжик мелкий чересчур, а у сиамского котика мордаха уж очень недовольная. Зато Верран такая лапочка: сам весь черненький, а ладошки и конец хвоста белые!

- Ты чего хихикаешь? - шепотом поинтересовался удивленный моим поведением Сэм.

Ага, так я и сказала!

Курран смерил меня изучающим взглядом и, видать, решив, что все люди просто чокнутые, покачал головой и уверенно направился в чащу.

- За мной! - приказал он.

- Стойте, а почему именно в эту сторону? - я быстренько догнала урса и заступила ему дорогу.

- Мы видели следы в лесу, наверняка там побывал ваш пацан, - ответил Курран, спокойно огибая меня и продолжая путь. - Осмотрим это место, потом определимся с направлением.


Как я смогла уйти, если меня Зар держит? Так он меня отпустил - прошептал еле слышно:

- Иди. День. Быстро.

Значит, если за день обернусь, то малыш продержится. Отлично.

Мне вот интересно, он и раньше мог меня на денек опустить? Или это с Бумером связано, и Зарчик научился временно подключаться к лингрэ? Ладно, потом разберемся.


Я внимательно огляделась по сторонам. Утром местность вокруг лагеря уже не казалась такой мрачной, наоборот, все очень мирно и уютно. Теплые лучи солнца свободно пробираются сквозь резную листву, раскрашивая подлесок в светлые тона, а их собратья, умудрившиеся застрять в переплетении ветвей, дополняют новыми линиями чудный узор из света и тени, раскинувшийся на земле. Яркими маленькими солнышками танцуют на легком ветерке оранжевые листики березок. Под крылышком горделивых стройных сосен прячутся низенькие лохматые кустики. Густой травяной ковер наполняет воздух душистым ароматом цветов и, видимо, чтобы жизнь медом не казалась, цепляет за ноги, мешая идти. Ели покачивают ветками, предлагая свой эксклюзивный запатентованный Умником товар. Ну что непонятно? Еблоки, разумеется. Красота!

И в этой рощице, также как и ночью, что-то скреблось, выло, рычало и царапалось. А еще щебетало, шуршало, пищало... В общем, занималось своими обычными делами.

И чего здесь можно было испугаться? Всей-то разницы - светло и тумана нет.

Хайтаррасс, конечно, штука жуткая и опасная, только ведь я испугалась задолго до его появления... Вот уж не думала, что на собственной шкуре испытаю правдивость пословицы "у страха глаза велики". Дома-то со мной такого в ночном лесу не бывало, хотя на пикничке да с друзьями все не так воспринимается.

Кстати, мы уже почти час идем, а пока негативных ощущений нет: ни жжения в груди, ни каких-либо препятствий движению - выходит, Зар меня таки отпустил.


- Ну что ж, - Курран осмотрел несколько сломанных веток и следы на земле. - Теперь ясно, куда направился ваш мальчишка. Поторопимся.

Командир и рыжик шагали впереди, затем мы с Сэмом и приставленный к нам в качестве охраны Верран, а сиамский урс прикрывал наш спасательный отряд с тыла.

- А этот, хайтаррасс, он куда делся? - я дернула Сэма за рукав. - Где-то здесь прячется?

- Здесь нет, - ответил за него Верран, - а вот там, куда мы идем, хайты очень даже встречаются. У них где-то там убежище.

- А почему мы туда идем, если там так опасно? - удивленно вскинула бровь я.

- По земле! - фыркнул пушистик.

Блин горелый, везет мне на приколистов! А я что рыжая, что ли? Я поприкалываться тоже люблю.

- Хочешь, историю про лингрэ и орка расскажу? - состроив серьезную мордашку, обернулась я к чернышу.

- Хочу, - не заметил подвоха Верран.

Ну ты сам напросился! Повеселимся...

Хм. А чего это со мной? Я ж обычно с незнакомыми людьми, тьфу, котами так себя не веду, а тут словно с цепи сорвалась. Умник, правда, говорил, что это защитная реакция организма на укус хайтаррасса, вроде нервного срыва. У каждого по-своему проявляется, у меня вот через смех. Да только Умнику-то откуда знать про местных тварей, коли он мое сознание? Правда, эта зараза и соврет, не дорого возьмет. Ладно, араж с ним, мне историю пора рассказывать.

- Пошел, значит, орк на охоту... - размеренно начала я, сдвинув для солидности брови и срочно припоминая все известные анекдоты.

Блин, вроде коты, а ржут как кони!

Эти урсы, кстати, вполне адекватными ребятами оказались. Верран - до чего болтливый парень! - всю дорогу развлекал меня разговорами. Оказывается, у котов есть два клана: лирр'ши'исс и марр'ши'исс. Вот с маррами мы сейчас и встретились.

Представители этого клана работорговлей и похищениями младенцев не занимаются, предпочитая наемническую стезю. А из-за их криминальных собратьев, лиршис*, отношение других рас к маррам было двояким: вроде и неплохие ребята, а с другой стороны, кто этих котяр разберет - лирр* он там или марр*, так что лучше настороже держаться, так на всякий случай.

Были среди марров и те, кто выбрал вполне мирные профессии. Торговцы-урсы, в хорошем смысле этого слова, путешествовали по всем зонам, не боясь нападений: сами торговцы, сами охрана - хрен кто нападет! В лекари шли те, кто обладал шаманскими способностями, но до вэррака не дослужился. Их заговоренные травяные сборы пользовались большим спросом у людей. Из котов получались отличные повара, знающие толк в приправах, любой ресторан не отказался бы заполучить себе такого кулинара.

Марры-оружейники изготавливали холодное оружие, а изюминкой их ассортимента был крелл-кэн. Веррунчик даже показывал мне эту штуку: легкая металлическая перчатка без пальцев, при определенном движении ладонью из которой выскакивают длинные острые иглы-когти. На мой вопрос, зачем им эти когти, когда свои есть, парень, хмыкнув, ответил, что свои иногда очень не хочется о всякую падаль пачкать.

Встречались среди урсов и портные, хотя столь простое определение претило их самомнению, они предпочитали называться шрифталлами.* Даже в стражу котяры умудрялись попасть, но тогда возникали сложности, из-за лирров - своих урсы никогда не сдавали, предпочитая закрывать глаза на их делишки. Вот и приходилось поручать маррам-стражникам только те дела, которые не связаны с деятельностью лиршис.

Испокон веков урсы считали, что они выше разных приземленных работ: вот воины - это да, наемники - это отлично, а всякие там дворники, пахари, лесорубы - это фи! Хотя один трубочист все-таки был. Нет, этот парень не был любителем печной сажи и труб, скорее тех, к кому в спальню эти трубы вели. Однажды из-за своей то ли невнимательности, то ли наглости, а может, просто камин перепутал, посетил он одну милую даму, оказавшуюся женой градоправителя.

Пробирается, значит, котик в комнату, культурно отдыхает, только уходить собрался, а тут - бац - муж входит. Что делать? Надо же как-то объяснять свое присутствие. Вот и пришлось бедолаге срочно устраиваться трубочистом, ибо обещал "рогатый" муж утром лично проверить, где и как ночной гость работает. И оказался урс перед выбором: либо работай, либо из города беги. Почему не убежал? Так не захотел! Долго потом градоначальник в толк взять не мог, отчего это у него труба такая грязная, что каждую ночь чистить приходится.

Собственно, это все, что успел мне выболтать Веррунчик, пока его отец, а по совместительству командир, не велел нам "захлопнуть фонтан".

Почему я кота так называю? И ничего он не обиделся, хихикнул только. Он, между прочим, на "Барбариску" сразу перешел, как от Сэма услышал. Ему, значит, можно, а я должна по всей форме обращаться? Не, Верран Тар-тои-марр как-то слишком солидно для этого приколиста. Ладно бы хоть фамилия попроще была, а то черт ногу сломит. Верран попытался объяснить мне, какое слово и какая буква фамилии на что указывают, но я очень скоро запуталась и быстренько сменила тему разговора. Но главное поняла: впереди ставится фамилия семьи, в конце название клана, а вот второе слово означает положение в клане.

Вот и выходит, что Веррунчик самое лучшее имя для пушистика! Верранчик? Неа, не звучит.


Шрифталл* - что-то вроде кутюрье.

Маршис * - просторечное название клана марр'ши'исс.

Лиршис * - просторечное название клана лирр'ши'исс.

Марр* - просторечное название представителя клана марр'ши'исс.

Лирр* - просторечное название представителя клана лирр'ши'исс.


Деревья шелестели листвой, словно по эстафете передавая друг другу сообщение о чужом вторжении и требование наказать наглеца. А вся прочая живность-растительность старательно выполняла их указание: то корень мне под ноги выскочит; то ветка по лбу хлопнет, обдав брызгами росы; то белочка - сволочь зеленая (не, реально зеленая!) желудь сверху уронит; то какая-то насекомая зараза в рот залетит, тьфу! Одно непонятно, почему только мне! Остальным хоть бы что, как свои, блин горелый, ходят, будто прям здесь под кустом и родились.

Несмотря на эти мелкие неприятности, шли мы быстро, ну, с моей точки зрения, а вот урсы были с этим не согласны. Чего я только о себе не наслушалась, общий смысл сказанного сводился к тому, что марры первый раз встречают такую замечательную во всех отношениях леди, столь легко и бесшумно передвигающуюся по лесу. В конце концов Умнику эти наезды надоели, он сгонял за своим блокнотиком и велел мне озвучивать то, что он будет говорить. Судя по вытянутым лицам котиков, этот раунд мы с Умником выиграли вчистую.




Ильсан Вест


Ладно, хватит дурью маяться. Надо придумать, как себя обезопасить: что-то мне очень не хочется повторить судьбу тех, кто имел глупость ночевать с Неор в одной комнате. А может, это она сама их того?.. Нет, глупости.

Итак, что мы имеем: второй этаж - при желании залезть можно, вон дуб рядом какой раскидистый. Ветку отпилить... Муторно, да и хозяин вряд ли позволит. А если на окно какую-нибудь ловушку-шумелку повесить? О, придумал!

Есть тут у меня одна магическая способность, от папули-эльфа доставшаяся. Всем известно, что ушастики запросто с растениями общаются и умеют их рост ускорять, вот и я так могу - только почему-то одни шипы ускоряются, зато хорошо так, качественно: с ладонь длиной и на любой поверхности, причем, в строго нужный мне момент, когда кто-нибудь усядется на это место, к примеру. На Роддуке уже проверено - действует отлично. Правда, я после той проверочки почти неделю по подвалам от него прятался. Хорошо еще, что я заклинание тогда не на полную мощь запустил, а то бы... Эх, не будем о грустном. Но убийцу-то мы жалеть не будем, значит, заряжаем на максимум.

Я провел рукой над подоконником, от одного края к другому, цепляя заклинание. Все - сюрпризец готов! Предвкушающе хихикнув, я с чистой совестью растянулся на кровати и закрыл глаза.

И, видимо, задремал, так как проснулся от сдавленного крика и тихой яростной ругани, в которой преобладали странные шипящие нотки. Я торопливо вскочил, ехидно ухмыльнувшись, зажег магический светильник и застыл... Посреди комнаты стоял большой скальный кот с Варто и проникновенным шепотом высказывал все, что он думает об эльфах, полукровках, всей моей семье в целом и обо мне в частности.

Я осторожненько попятился, догадавшись, кто угодил в мою ловушку.

- Привет, пушистик! - как бы я ни опасался возмездия, удержаться от смешка не смог. - А крупные нынче хомячки пошли!

Эх, зря я это сказал - теперь Мейра араж заткнешь. Не кусается, и за то Стражам спасибо.

А красивый, кстати, котик. Сейфи у нас и так парень ничего, хоть и умудряется выглядеть незаметным. А кот так просто шикарный: серенький такой, пушистый, довольно крупный (мне почти по пояс), гибкое тело, длинные лапы и острые коготки (ага, а я их уже видел, когда по стене взбирались!). И хвост, серый, длиннющий, по бокам так и хлещет, так и хлещет, а распушился-то как! Эх, вводит меня этот хвост в искушение, ой как вводит, но надо держаться, пока мне самому чего-нибудь не оторвали - Мейр давно на мои ушки покушается. А у самого они, кстати, ничуть не короче - высокие, заостренные (эльфам на зависть!), с длинными темными кисточками на концах. Хм, интересно, а как бы Найвэн смотрелся с такими ушками?

Но дорисовать в своем воображении эту чудную картинку я не успел - дверь неожиданно распахнулась, и в комнату влетела смеющаяся Неор. Увидав посреди спальни злобно скалящегося хищника, а на полу кровавые следы, девчонка резко затормозила, завизжала и, что вполне предсказуемо, хлопнулась в обморок.




Барбариска


Идти становилось все тяжелее. Окружающая нас растительность менялась буквально с каждым шагом, словно кто-то очень щедрой рукой рассыпал здесь мощнейшие удобрения. Деревьев стало значительно больше, стволы их становились выше и толще, кроны пышнее - ветви на их вершинах переплетались, образуя зеленый шелестящий потолок, который создавал внизу приятную тень. Кусты превратились в густые непроходимые заросли, а последний десяток метров мы вообще пробирались сквозь плотную стену разросшегося сверх всякой меры шипара.

- Ага, идем правильно, - заявил вдруг Сэм, снимая с острого шипа большой кусок ткани, ярко-желтой в крупный зеленых горох. - Стакс как раз утром такую рубаху нацепил.

- Н-да, - протянул Курран, покачав головой. - Если он направляется туда, куда я думаю, нам следует поторопиться.

- Тел-Кристо? - повернулся к нему Винфорд.

- Скорее всего, - тихо ответил урс, которого сородичи уважительно именовали вэрраком, - вряд ли у мальца хватит сил справиться с притяжением.

- Точно, главное, преодолеть желание идти туда, - добавил Сиорро, сверкнув яркими голубыми глазами.

- А для этого, - вздохнул рыжий Улвар, - надо догадаться, что это не твое желание и не твое решение.

- Да о чем вы все говорите? - обеспокоенно нахмурилась я. - Что за притяжение? Кто куда Стакса заманивает?

- Нет времени объяснять, - отрезал командир урсов, - вперед!


Лес закончился неожиданно. Знаю, эта фраза звучит по-дурацки, но это реально так и было. Обогнув очередной разросшийся кустарник, я с ходу нырнула в высокие, скрывшие меня с головой заросли папоротника. Бросила быстрый взгляд на оставшиеся позади деревья, печально покачивающие верхушками и не решающиеся последовать за нами в это папоротниковое море. К черту их, тут бы самой не утонуть!

Я метнулась вперед, догоняя котов и пристраиваясь рядом с Веррунчиком. Сэм, в руку которого я вцепилась не хуже клеща и уверенно тащила за собой, недовольно фыркнул, но промолчал.

Папоротники закончились неожиданно. И нечего хихикать! Мне тоже смешно, но иначе не скажешь. С трудом лавируя между длинными прочными стеблями, мы уткнулись носом в непрозрачную красную стену, границы которой терялись в вышине. Да и в обе стороны, насколько хватало взгляда, была все та же преграда.

- Это что? - я беспечно ткнула пальцем в стенку. - Ой! - испуганно отдернула руку, свободно провалившуюся внутрь этого милого "заборчика".

- Граница между зонами, - улыбнувшись, ответил Сэм. - Не бойся, сквозь нее можно проходить спокойно, разве что немного покалывать будет, и все.

- А почему она красная?

- Потому что мы в Красную зону идем, а когда обратно пойдем, то стена желтой будет - ведь впереди Желтая зона.

- И везде так, когда в новую зону попадаешь?

- Да.

Урсы, не слушая нашу болтовню, уже давно перешли на ту сторону, а я все стояла, не решаясь сдвинуться с места. Мальчишка вздохнул, взял меня за руку и потянул за собой, перед самой стеной я крепко зажмурилась и решительно шагнула вперед.

Ой, мокро как, словно сквозь воду идешь. Ощупала одежду - сухо. Странно... Кожу слегка покалывало, совсем не больно, а скорее даже приятно.

И через несколько шагов мы оказались в самых настоящих джунглях.

В этом непонятно откуда взявшемся тропическом лесу царил мрачноватый сырой полумрак - сквозь густые кроны вставших перед нами деревьев солнечные лучи почти не проникали. Нагромождение тесно и причудливо переплетенных стволов и ветвей казалось непреодолимым препятствием, но коты каким-то образом умудрялись находить проходы в сплошной сети лиан, опускавшейся до земли. Над яркими крупными цветами сновали мелкие птички, а внизу вился противный рой мошкары, не желавший оставить нас в покое.

Курран фыркнул в усы, что-то забормотал, касаясь каждого из нас какой-то сухой веточкой. Особых изменений я не почувствовала, в отличие от разозленных мушек, которые зависли вокруг нас злобно пищащим облаком, но добраться до лакомства больше не могли. А потом и вовсе удалились, гордо помахивая крылышками и делая вид, что не больно-то и хотелось.

- Тел-Кристо уже близко, - сообщил Курран, - теперь уже нет сомнений, что Стакси ведут, и он вряд ли поводок скинет.

- Да объясните, наконец, в чем дело? - возмутилась я, заступив вэрраку дорогу.

- Потом, - отмахнулся он.

- Если в Тел-Кристо так опасно, то будет лучше, если я буду, хотя бы в общих чертах, знать, с чем мы столкнемся. Предупрежден, значит, вооружен.

- Неплохо сказано, - усмехнулся Курран. - Хорошо. Если вкратце, то это место Взбесившейся Магии. Чем ближе ты подходишь, тем сильнее тебе хочется поскорее туда попасть, и ты легко находишь дорогу, словно тебя ведут. Что создает этот зов, сама аномальная область или магические твари, там обитающие, никто не знает.

- А исследовать Тел-Кристо не удается, - добавил Сэм, - как магические, так и технические приборы сходят там с ума и творят, араж знает что.

- Вот араж как раз и знает! - нервно хохотнул Верран. - Они ведь оттуда и выползают, как и прочая колдовская пакость. До Катастрофы там был...

Раздавшийся детский крик оборвал нашу беседу, заставив всех настороженно замереть.

- Вперед! - рявкнул вэррак и, оттолкнув меня, приказал. - Держись сзади!




Ильсан Вест


На вопли Неор тут же примчались эльфы и прочие любопытные.

Нарф меня задери, вот это вляпались, - тяжко вздохнул я, оборачиваясь к Сейфи, и еле удержался от хохота - оборотень успел перекинуться и теперь стоял в центре комнаты во всей своей первозданной красе.

- Что случилось? - встревоженно воскликнул Найвэн. - Почему Княжна кричала?

- Почему-почему? - процедил сквозь зубы Эйри. - Если бы Княжна соизволила постучать в дверь, я бы уже оделся и не шокировал ее своим видом.

- А кровь откуда? - не отставал эльф.

Араж, кровь! Я с опаской глянул на подоконник - Мейр набросил на него полотенце, но на полу следы оставались. Араж! Что же делать?.. Так, придумал!

Я быстренько вырастил на полу около окна шипы, и, повернувшись к эльфам, изобразил виноватую мордашку.

- Это все из-за меня. Я поставил ловушку на убийцу, но забыл предупредить отца. Он подошел к окну и наступил, - я указал на шипы. - Потом папа стал меня ругать и не успел одеться.

- А зачем он вообще раздевался? - подозрительно сощурившись, поинтересовался делар Линтаравэй.

- А он всегда так спит! - не моргнув глазом, солгал я. - Поэтому мы и не хотели, чтобы Альсарианнэль ночевала в нашей комнате.

Имар осторожно поднял расстроенную девушку с пола и перенес на кровать.

Интересно, я один заметил, что наша красавица давно пришла в себя и сквозь опущенные ресницы с любопытством рассматривает оборотня? Ага, не один. Дорогой папочка тоже это видит, даже позу поэффектнее выбрал. Зря - после моих картинок девчонку этим уже не смутишь. Хорошо хоть, выдавать нас Неор не собирается.

Девушка застонала, "приходя в себя".

- Все в порядке, - улыбнулась она, печально вздохнув, - я останусь здесь, - при этом девица так многозначительно посматривала на Сейфи, что стало предельно ясно: от разговора парню точно не отвертеться. Большего, надеюсь, девчонка не потребует, она ж воспитанная как-никак!

Только что же ей сказать? Правду? А стоит ли ей доверять? С одной стороны, девушка нас не выдала ни тогда, ни теперь, но это и в ее интересах. С другой, пэри Эра'стуар просто взбалмошная девчонка, не угадаешь, что ей может прийти в голову в следующий момент.

Эйри, выпроводив всех из комнаты, кроме Неор, скромно отвернувшейся к окну, не спеша оделся, а затем, выглянув в коридор, велел болтавшемуся там хозяину принести нам ужин, напоследок что-то шепнув разулыбавшемуся мужичку на ухо.


Неор, как почуявшая добычу кошка, с горящими восторгом глазами ходила вокруг Сейфи. Вы чего? Про кошку я в хорошем смысле слова говорил - как кошка, которая на мышь охотится, а не то, что вы подумали!

Девчонка задала уже целую кучу вопросов, но Мейр устало отмахнулся, заявив, что на голодный желудок ничего не скажет. Вскоре рыжеватый мальчишка-разносчик притащил огромный поднос, где красовались три тарелки с гречневой кашей, блюдо с хорошо прожаренной курицей, глубокая миска с пирожками, стаканы и два больших кувшина. Пушистик брезгливо подцепил с тарелки один пирожок, принюхался и уточнил у сверкавшего любопытными желтыми глазенками мальчугана:

- А скажи-ка, любезнейший, мясо внутри этого деликатеса раньше мяукало или гавкало?

- Всякую фигню спрашивало! - хихикнул тот, выскакивая в коридор и торопливо захлопывая дверь перед летящим в его голову пирожком.

Оборотень выкинул остальные пироги в мусорную корзину и отломил себе половину курицы.

- Что, папочка, - ехидно полюбопытствовал я, - поедание ближних своих претит Вашей утонченной натуре? Или пирожки с котятами у Вас просто изжогу вызывают?

Сейфиттин, ухмыльнувшись, выпустил когти на одной руке и демонстративно постучал ими по столешнице.

- Ты кушай, сынок, кушай. А то когда еще доведется! - оборотень любезно пододвинул ко мне один из кувшинов.

Не ожидая подвоха, я сделал большой глоток, скривившись, проглотил ненавидимую с детства гадость и недовольно зыркнул на весело скалящегося оборотня. Затем для проверки одной интересной версии сунул нос в его кувшин. Вот гад лохматый! Себе так вино, а мне, значит, молоко?! Не, папуль, ты об этом пожалеешь! Неор, что ли, на него натравить? Сказать, что Сейфи с нами пошел только потому, что влюблен в нее без памяти... А что? Весело будет!





Глава 14 Тел-Кристо и его обитатели



Барбариска


Крик оборвался также неожиданно, как и прозвучал. Урсы мчались впереди, легко находя дорогу среди этого нагромождения зелени. Я бежала изо всех сил, думая только об одном, как бы ни упустить из виду спутников. Черт, и Сэм туда же. Эй, куда! Я же потеряюсь!

А тут еще и Умник со своими приколами:

~ Да здравствует всенародный день бега! Во главе небольшой группы спортсменов с большим отрывом идут участники от братского народа урсов. Ура, товарищи! За ними юное перспективное поколение! И только представительница класса пенсионеров заметно отстает! Поддержим ее приветственными криками: "Вперед, бабуся!", "Поднажми!", "Так держать!".

~ Умник, заткнись, - мысленно прошипела я. - Тоже мне, пенсионерку нашел!

~ Догонишь Сэма, - хихикнул тот, - причислим к молодому перспективному, а если еще и похудеешь, то и к стройному поколению!

~ Отстань. Я и так на трех диетах худею - двумя не наедаюсь!

Я поднырнула под очередную лиану и чуть не заорала от страха, когда кто-то схватил меня за руку - дыхание мгновенно перехватило, а сердце испуганно нырнуло в пятки.

- Верран, гад лохматый! - с трудом придя в себя, рявкнула я. - Разве можно так тихо подкрадываться? Я же чуть копыта не откинула!

- Копыта? - удивленно расширил глаза парень, рассматривая мои ноги. - Нормальные, вроде... За мной. Быстро.

Марр, не отпуская моей руки, так резко рванул за остальными, что я чуть не упала. Когда же мы наконец выскочили на открытую местность, мне казалось, что прошла целая вечность, хотя Верран утверждал, что не больше двадцати минут.

Я упала на колени, тяжело дыша и вытирая пот сорванным с головы платком, который повязала еще перед походом, так на всякий случай, чтоб всякая пакость в волосах не путалась. Сэм помог мне встать, за что удостоился от Умника медали "за поднятие тяжестей". Заявив, что всякие глупости не озвучиваю, я обернулась и замерла с открытым ртом, восторженно рассматривая открывшийся передо мной вид.


Заросли расступились, освободив место небольшому городку, вернее, развалинам оного, которые уютно расположились в маленькой долине среди холмов. Джунгли, словно боясь подползти ближе к городу, жались по периметру, отгораживаясь своеобразной полосой отчуждения, где кроме нас и камней ничего не было. А вот с той стороны "пограничной полосы" нас встречали самые обычные деревья и кустарники, густо разросшиеся и скрывающие в своей зелени небольшие домишки. Из-за чего (при хорошем воображении) казалось, что время пощадило эти здания и хозяева вот-вот вернутся домой.

Но стоило бросить взгляд дальше, и становилось ясно - это лишь иллюзии. Не всем зданиям повезло с таким соседством, некоторые растительность обходила десятой дорогой, и они хищно скалились темными провалами окон.

В центре городка находился замок, тоже старый и разрушенный, с чудом сохранившимися остатками стен и высоких башен. Лишь одна его башня стояла возмутительно целая, словно и не было всех этих лет разрухи и запустения.

И это не единственная странность этого милого местечка - что-то не то творилось со слухом: стоило нам оказаться на пустой каменистой полосе, как все звуки со стороны джунглей словно отрезало, а вот все происходящее в руинах было слышно очень четко, будто источник шума совсем близко, буквально в паре метров. Не знаю, как марры, но я в этой какофонии ничего не могла различить - грозное рычание, непонятные шорохи, треск и щебет птиц сливались для меня в единый гул. Одно ясно - в городке вовсю кипела жизнь.

Только Стакса нигде не видно. И никого другого, к счастью, тоже: вряд ли кто в здравом уме решил бы здесь поселиться, а с разными психами встречаться что-то не хочется.

Курран подобрал с земли несколько мелких камешков, встряхнул и, рассыпав на земле перед собой, стал внимательно изучать.

- Что он делает? - я осторожно дернула Веррана за рукав.

- Анализирует вероятности, - с самым серьезным видом ответил он, полюбовался, как я непонимающе хмурю брови, фыркнул и продолжил, - вашего мальчишку ищет и определяет наши шансы на успех. Мой отец - вэррак! - гордо закончил парень.

- Ясно. А это Тел-Кристо? - спросила я, кивнув на окружающий ландшафт, красивый и страшный одновременно.

- Место Взбесившейся Магии, - вздохнул урс. - А в прошлом Тел-Кристо - магическая школа, одна из самых крупных, где обучались представители почти всех рас. Часть выпускников потом селилась тут же, занимаясь исследовательской работой. Собственно, все в городке было построено магами и для магов. Неизвестно из-за чего - то ли Катастрофа была причиной, то ли эксперимент какой из-под контроля вышел - но после нескольких сильных взрывов магический фон на территории школы будто с ума сошел. Заклинания сбоили, частенько ударяя по своему создателю, одни артефакты не действовали совсем, другие выдавали такое, что уж лучше б тоже не работали.

- Правда, горе-ученые, - продолжил Сэм, - которым удалось выбраться из города, хором твердили, что они, дескать, ни при чем, это все ученики безмозглые накосячили.

- Стрелки, значит, перевели, - усмехнулась я, пояснив для непонятливых, - это у нас так говорят, означает, свою вину на другого перекладывать.

- Хорошо говорят, - со смешком заявил Улвар, - я даже представил себе, как маги стрелы на бедных учеников переводят.

- Точно, - фыркнул Веррунчик, - а несчастные ученики и ответить-то не могут, попробуй поговори со стрелой во лбу.

Похихикав чуток над получившейся картинкой, я решила вернуться к первоначальной теме разговора.

- Верран, ты давай дальше про Тел-Кристо рассказывай.

- А что говорить, ты сама все видишь, - кот широким жестом указал на то, что осталось от некогда знаменитого города. - Хорошо еще, что аномальное излучение локализовано в этой долине и дальше не расползается, после Катастрофы его просто некому было бы сдерживать. А сейчас чародеи периодически наведываются сюда с проверками. В город, разумеется, не суются, фон издали замеряют, сигналки там разные ставят, чтобы первыми узнать, если радиус воздействия вдруг увеличится или начнется массовое нападение здешних тварей.

- А ты откуда это знаешь?

- Мы с отцом уже раз шесть сюда ходили, - приосанился марр, распушив черный пушистый хвост, - охраняли магов-инспекторов.

- Так аражи отсюда выползают?

- Ага, - кивнул парень, - и хайтаррассы тоже.

- Почему же их не уничтожат? - поинтересовалась я, сворачивая платок в полоску, концы которой крепко завязала на затылке под волосами.

- Здесь с ними магией не справиться, - ответил Курран, - а простые солдаты в Тел-Кристо заходить не рискуют. Тут только такие искатели приключений как мы и бывают. А границы Места Взбесившейся Магии патрулируются вооруженными отрядами, правда, не так часто, как народу хотелось бы. Ведь за охрану от тварей неплохие деньги можно брать, а если всех истребить, кто ж платить захочет. Все, хватит болтать, с направлением я определился. Уверен, мальчик где-то в этой части города, - вэррак махнул рукой вправо. - Разделимся на две группы. Верран, Сиорро, идете с людьми по этой улице, мы вон по той двинемся, встретимся на площади. Будьте осторожны. В дома без необходимости не соваться.




Ильсан Вест


Я с тяжким вздохом отхлебнул из своего кувшина и решил, что Неор как наказание за молоко это уж слишком. Да и жалко Сейфи, хороший парень, столько раз мне помогал. Но и просто так это оставлять нельзя, а то еще решит, что выиграл. Тут надо что-то простое, ему одному понятное. О! Придумал! Готовься, папочка, утром тебя ждет веселый завтрак.

Оборотень заметил задорный блеск моих глаз, насмешливо покачал головой и быстренько спровадил Неор из комнаты с важной ответственной миссией, выяснить у Найвэна, собирается ли он нанимать в охрану марров, которые вечером предложили ему свои услуги. Окрыленная порученным заданием девушка выпорхнула из комнаты, забыв о своих намерениях допросить Сейфи. Правда, я уверен, что об этом она еще обязательно вспомнит.

А пушистик - молодец: одним ударом двух нарфов завалил - и девушку отвлек, и мне сейчас мозги начнет промывать без свидетелей. Ну-ну, послушаем.

- Я так понял, - начал Мейр, внимательно наблюдая за моей реакцией, - ты собирался надо мной приколоться. И, скорее всего, рассказать Неор какую-нибудь трогательную историю, чтобы она от меня не отстала, пока все подробности не выпытает. Или хотел сообщить нашей "Княжне", что я влюблен в нее без памяти? Ага! - торжествующе воскликнул он, хлопнув ладонью по столу. - Значит, я прав! А ты, сынок, учись держать эмоции под контролем, очень пригодится, поверь. Кстати, ты еще одного не учел - в эти игры можно и вдвоем играть. А уж убедить девушку в том, что это именно ты страстно в нее влюблен, я легко сумею. Тем более что это ты предложил ей сбежать, а не я. И запомни на будущее, - оборотень хитро сощурился, - есть тут у меня одно хорошее наказание для таких весельчаков как ты...

Араж меня задери, а ведь об этом я не подумал. Да, вовремя я отказался от розыгрыша с Неор в главной роли. Так, а что делать утром - шутить, не шутить? Хохма вроде не обидная, да и Сейфи напрямую не касается. Рискну!

- И что это мы сейчас задумали? - ехидно поинтересовался Сейфи.

- Что так заметно?

- Мне - да. Да и те, кто наблюдательностью не обделен, тоже увидят. Если хочешь научиться контролировать эмоции, могу тебя потренировать, - с улыбкой предложил оборотень.

- Давай, - вздохнул я.

- Хорошо. Но потом не жалуйся. Итак, вон шляпка, бусы, помада и зеркало. Изобрази Неор, которая готовится к балу в эльфийском дворце, смеяться при этом нельзя. Н-да... - насмешливо искривил губы Мейр, - я еще и задание не договорил, а ты уже ржешь. Как же ты его выполнять будешь?

- Все. Я готов.

- Тогда вперед, напоминаю, хихикать нельзя.

- Так Неор же хихикает, - запротестовал я.

- Ладно, можешь смеяться. Но я сумею отличить, когда это нужно для роли, а когда нет.

Я подошел к кровати, нацепил шляпку и, красуясь, повертелся на месте.

- Ой, бал! - пропел я, похлопав ресничками. - Я же опаздываю, надо поторопиться. Так, платье скоро принесут, пока накрасим губки.

Я встал перед зеркалом, с восхищением глядя на свое отражение.

- Ой, какая я хорошенькая, - кокетливо повел плечиком, - все эльфы мои будут!

Оборотень упал на кровать, согнувшись пополам от хохота.

- Ах ты гад! - с возмущением заорал я. - Тренировка, значит? Урок, да? А по-моему, ты просто надо мной прикалываешься!

- А это и есть тренировка, - вытирая слезы, выдавил Сейфи. - К тому же, в задании не сказано, что мне тоже нельзя смеяться. Ты сам согласился. Не обижайся, малыш, - примирительно улыбнулся он, - это упражнение для выдержки действительно полезно.

Это я малыш, что ли?! Да я этому блохастому гаду сейчас докажу, какая у меня выдержка!

И урок продолжился под смех и фырканье учителя.

- Заканчивай! Сюда идут! - резко подобрался Сейфиттин, усаживаясь к столу.

Я еле успел сдернуть с себя шляпу и украшения и, плюхнувшись на стул рядом с оборотнем, услышать от него "молодец", как в комнату вошли Найвэн и Неор.

- Мы нанимаем урсов! - радостно возвестила пэри Эра'стуар. - Теперь никто не умрет!

Делар Линтаравэй недовольно поморщился, услыхав такую оценку своей состоятельности как охранника, но кивком подтвердил слова девушки.

- Ночь мы разбили на смены по три часа, - проинформировал он. - Дежурить будем парами, в каждой эльф и урс. Первая пара стоит в коридоре, у двери, и вторая на улице, около окна вашей комнаты.




Барбариска


Мы осторожно спустились с холма. Вернее, это урсы и Сэм осторожно, а лично я чуть не шлепнулась пару раз, хорошо хоть Веррунчик был начеку и ловил меня в последний момент.

Узкая тенистая улочка вывела нас к проспекту, широкому и относительно ровному. Дома близко к дороге не подбирались, отгородившись от нее небольшими лужайками, в которых с трудом угадывались газоны - сейчас от былой ухоженности не осталось и следа, разве что встречались иногда декоративные каменные вазы, плотно увитые цветами. Узорная плитка мостовой, почти полностью скрывшаяся под высоким зеленым ковром, иногда проглядывала, напоминая о себе, и вновь исчезала, заставляя разочарованно вздыхать и злиться на мешавшую идти траву.

Сиорро, насторожив уши, двигался впереди, высматривая и вынюхивая опасность. Кремово-коричневый хвост, словно верный пес, держался у ноги хозяина, лишь самым кончиком выдавая волнение марра. Знаком велев нам оставаться на месте, кот подходил то к одному, то к другому зданию, заглядывал внутрь и возвращался назад.

Во время одной такой отлучки какой-то араж дернул меня проявить инициативу - воспользовавшись тем, что Верран прикрывает тыл, а Сэм с любопытством наблюдает за Сиорро, я, чтобы доказать свою полезность, отправилась проверить дом напротив, где в одном из окон мелькнула смутная тень.

~ Берегись! - раздался громкий вопль в голове.

От неожиданности я шарахнулась в сторону.

~ Не туда! - отчаянный крик Умника опоздал: я уже благополучно влетела в возникшее справа радужное марево, на несколько мгновений ощутила состояние невесомости, затем быстрое и весьма чувствительное падение.

- А-а-а! - взвыла я от резкой боли в руке - в левую ладонь что-то воткнулось, пробив насквозь.

На фоне этого отбитая задн... нижняя часть тела, несколько синяков и ушибов не казались чем-то ужасным. Я быстро огляделась. Блин горелый! Ни черта не видно! Тьма кромешная кругом!

Прикусив губу, чтобы не заорать, я осторожно потянула из раны предмет, оказавшийся (на ощупь) маленьким и гладким стержнем. Замотав рану платком и смахнув выступившие слезы, я прижала руку к груди и сжалась в комок, покачиваясь и тихонько шипя от боли.

Раздавшийся вдалеке шум заставил испуганно вскинуть голову и широко распахнуть глаза, хотя смысла в этом и не было.

Ой, мамочка, только не аражи!

Страх немного притупил болевые ощущения, и я вся обратилась в слух, но звук больше не повторялся. Облегченно вздохнув, я аккуратно ощупала пол вокруг себя здоровой рукой. Какие-то битые камни... Колются, заразы! Нашарив более-менее ровную большую плиту, я, стараясь не тревожить рану, пересела.

Хм, похоже, я нахожусь в каком-то замкнутом помещении, и рядом никого нет. Откуда это знаю, я и сама не поняла: ни зрение, ни слух, ни обоняние не могли дать мне этой информации, сообщая только о темноте, тишине и затхлости соответственно. Но я была на сто процентов уверена, что ребят рядом нет, зато есть опасность - поблизости просто вероятная, а чуть дальше по-настоящему серьезная - и шуметь ни в коем случае нельзя. Это было какое-то внутреннее глубинное ощущение, новое и непривычное. Стоит ли ему доверять? Думаю, стоит. Может, это знаменитая женская интуиция? Только раньше она что-то не работала.

~ Женской интуиции не существует! - насмешливо фыркнул Умник. - Это все бабы придумали, чтобы скрыть свою глупость. Хватит сидеть, ищи пластинку-ключ и побыстрее!

~ Что искать? - опешила я. - Какой ключ?

~ Это тонкая прямоугольная пластина, - терпеливо, как для ребенка, пояснил он. - Как заденешь, сразу почувствуешь, что это Ключ.

~ А ты откуда это знаешь?

~ Мне велели их найти, чтобы вернуться...

На этом его фраза оборвалась, а сам Умник в очередной раз исчез, оставив после себя чувство пустоты. Интересно, где это он пропадает и почему? Ладно, не важно, сейчас главное - выбраться.

Я растеряно повертела головой, гадая, где здесь выход. Неожиданно глаза словно иголочками закололо, я крепко зажмурилась, надеясь унять противную боль, а когда вновь открыла, оказалось, что зрение резко улучшилось, и кромешная темень сменилась легкими сумерками - предметы различить можно, а вот цвета уже проблематично.

Пользуясь новыми способностями, я торопливо осматривалась. Так и есть, небольшое прямоугольное помещение без окон, с одной дверью, вернее, пустым дверным проемом. Кроме меня здесь никого нет, что очень хорошо. Всюду сломанная мебель, куча рассыпавшихся книг, в центре широкий длинный стол, осколки стекла на нем. Небольшой участок стены осыпался, а в проломе видна еще одна маленькая захламленная каморка. Там, как и в главной комнате, только старая рухлядь и пылища, которая от каждого движения снималась с насиженных мест, вспархивала и кружилась в воздухе, мешая дышать. Из коридора ощутимо тянуло сыростью, понадеявшись, что там нет этой летучей гадости, я поднялась и направилась к выходу.

~ КЛЮЧ! - гневно полыхнуло в голове, и меня снова накрыла полная темнота.

- Эй. Кто здесь? - шепотом спросила я, боязливо прижавшись к стене.

Но ответа не было.

Да что ж это такое! Ладно, поищу я этот чертов ключ, поищу. Только как я это делать буду? На ощупь?

У, гады! Как ключи искать, они зрение возвращают, а если просто уйти... Все-все-все, уже бегу на поиски!

Вздохнув, я приступила к методичному обыску помещения, безуспешно стараясь не шуметь и прекрасно понимая, что найти в этом хаосе нужную вещь попросту невозможно. Но каждый раз, когда я, устав и отчаявшись, пыталась отсюда смыться, мир вокруг вновь погружался во тьму. Блин горелый, прям как в анекдоте. В каком? Да про блондинку и мигалку. Вот и у меня со зрением та же ерунда: работает, не работает, работает, не работает.

Сколько я там ползала, не знаю, но, похоже, порядочно. Успела сильно проголодаться, с ног до головы покрылась пылью, но аражевой пластинки так и не нашла. Зато нашла четки из гладких круглых бусин, несколько безделушек непонятной формы и предназначения (а вдруг пригодятся), короткий невзрачный нож с непонятными рунами на лезвии. Еще три штуковины подобных той, что впилась мне в руку - прочные стеклянные стержни, один край которых срезан под острым углом, а внутри тонкая полая трубочка с чем-то темным. Тот стержень, что меня поранил, я тоже прихватила - проверить надо бы, вдруг на нем яд какой или зараза. Книги взять не удалось, они рассыпались прямо в руках. Другие вещи хоть и были сломаны, покорежены, но не распадались на части от прикосновения. Может, все дело в белесом налете, покрывающем все, что сделано из бумаги? Кстати, отыскались семь пластин разной формы и размера. Совсем большие я не брала, сомневаясь, что они могут быть ключом - потаскай такие, если они метр на метр, да и какая должна быть к ним дверка. К тому же, ни про одну из них я не могла сказать "О! Это точно она!"

Предположив по наличию в комнате книг, сломанных колбочек и пробирок, старого помятого котла, что раз это алхимическая лаборатория, я подумала, что здесь могло заваляться какое-нибудь лекарство для Ая, но целых емкостей не обнаружилось, а все мелкое, легкое и хоть отдаленно похожее на амулеты я и так собрала. В столе, на мое счастье, нашлась хоть и потрепанная, но относительно крепкая кожаная сумка с длинной лямкой, куда я и затолкала собранное богатство.

Где же этот нарфов ключ? Для успокоения совести и приставучих высших сил, требующих искать то, не знаю что, я сунулась в пролом в стене. Там тоже не было ничего интересного - кровать, сломанная тумбочка, тряпки в шкафу, осколки зеркала на полу - и все.

Так, с меня хватит! Уходим!

Ага, как же, ушла... Опять гады свет выключили! Значит, чертова штуковина еще где-то здесь. Что-то я упускаю... Тайники? Да как их тут найдешь! Я из детективов только про двойное дно в столе знаю, еще вот документы ко дну ящиков приклеивают. Стоп! А почему бы не посмотреть, что я теряю.

Есть! Араж меня задери! Оно!

Когда я провела рукой по днищу стола и коснулась чего-то холодного, меня словно током шарахнуло. В металлическом кармашке, прикрепленном снизу к столу, пряталась маленькая - сантиметров пять в длину, а в ширину и того меньше - пластина со странно искривленными краями. Что-то она мне напоминает... Если бы изгибы были попроще, сказала бы, что это пазл от детской игры. Ну и при чем здесь ключ? Блин горелый, вопросов все больше и больше. Еще бы ответы найти.

Я уверенно направилась к двери, повесив на плечо сумку и сжимая в ладони металлическую пластинку.

Ура! Свобода! Это таки Ключ!

Темный мрачный коридор, поросший серым лохматым мхом, оптимизма не добавил, наоборот, стоило разглядеть, что оба его конца теряются вдалеке, и улыбка исчезла с губ сама собой. Ну и куда теперь идти?

С робкой надеждой я подергала ближайшие двери - заперто.

Ванну! Ванну! - потребовал организм, возмущенный таким безответственным к себе отношением. - Как нет? Тогда просто отдохнуть. Опять нет?! Тогда хоть пожрать дай!

Ну и чего орать? Щас все будет! Хотя еда - это громко сказано. Еще утром я уворовала пару пирожков из свертка, который передала нам знахарка, один по дороге съела, второй приберегла на черный день. По тому, как жалобно взвыл желудок, я догадалась, что вот этот черный день уже наступил, неспешно выудила из кармана поджаристый шедевр кулинарной мысли, отряхнув, поднесла ко рту и...

Свет погас. Не знаю, кто и зачем играется с моим зрением, но хвалебную речь в их честь я произнесла - не удержалась. А что приличными там были лишь предлоги, так я здесь ни при чем - сами виноваты!

Стоп. А это еще что?

Слабый шорох, который недавно привлек мое внимание, повторился, теперь куда ближе.

- Здесь кто-нибудь есть? - испуганно прошептала я.

- Ну, я есть, - отозвался из темноты тихий грустный голос. - И что?




Ильсан Вест


Когда Найвэн наконец убрался, Неор, гневно топнув ножкой, потребовала от Сейфи объяснений.

Ха, так она правду и узнала - пушистик у нас мастер разные легенды выдумывать. По новой версии получалось, что добрый, милый, замечательный во всех отношениях оборотень (Сейфи, то бишь!) случайно узнал, как страдает без своего настоящего отца один маленький несчастный ребенок (это я?! ну берегись, папочка, ребенка я тебе еще припомню!). И тогда он (героический оборотень) нашел моего родителя и теперь везет меня с ним знакомиться. И он (благодетель!) даже не догадывался, что малыш (все пушистик точно попал!) с собой девушку потащит (спасибо, что "любимой" не назвал!).

Пэри Эра'стуар даже прослезилась от избытка чувств и обрушила на Мейра целый град вопросов. Почему Сейфи от эльфов прячется? Так не любят они оборотней. Что собирается делать дальше? Добраться до Таиндэ, передать мальчика с рук на руки отцу. А она как же? Поедет с ними. А если эльфы догадаются? Не догадаются, если она болтать не будет. А Князь разве свою дочь не узнает? Не узнает, потому как мы еще до аудиенции с ним сбежим. А как сбежим? Князь Сейфи за одну работенку телепортационный амулет обещал отдать. А за какую работенку?... А если кто-то сейчас же спать не ляжет, то он (отзывчивый и терпеливый) шепнет Князю, чтобы тот свою "дочурку" на бал в честь праздника Радуг не брал, потому как она очень устала в дороге и танцевать не хочет!

Девушка обиженно надулась и приготовилась вновь зарыдать. В общем, насилу "Княжну" успокоили и в кровать затолкали - в хорошем смысле этого слова! Уснула Неор быстро, видать, действительно утомилась.


Мы с Сейфи дежурили по очереди. Во время своей смены я ничего подозрительного не заметил - все было тихо и спокойно. Разве что Неор спала очень беспокойно, стонала, что-то бормотала во сне, несколько раз просыпалась, внимательно оглядываясь по сторонам, и вновь проваливалась в сон. Ничего удивительного, тут и человек с крепкими нервами может сдать, что уж говорить о семнадцатилетней девчонке.

От нечего делать я уселся на подоконник - да отключил я заклинание с шипами, отключил! Что я дурак, что ли? Полистал презентованную нам тощим долговязым купцом из соседнего номера брошюру "Магические амулеты - защити себя сам". Сначала долго ржал над ее названием, зажимая рот ладонью, чтобы не спугнуть убийцу - ну оооочень своевременная книженция! А вдруг купец того, сам убийца и есть? Сначала всех маньяком пугает, а потом амулетики свои, от убивца охраняющие, всем втюхивает?

Какое-то время я с улыбкой представлял, кто и зачем эльфов на встречу с их Пресветлой Дилайрой* снаряжает, затем перешел на более серьезные предположения, но так ничего дельного и не придумал.

А караулить этого душегуба, оказывается, очень скучное дело. Я вырвал из книжонки пару листов (точно, гад я - такое произведение искусства испортил!), начал скатывать из бумаги шарики и прицельно пулять вниз. После четвертого "последнего предупреждения" от черноволосого эльфа, гневно сверкавшего фиалковыми глазами, и демонстрации когтей от светло-серого кота с рваным ухом я решил сменить мишень. "Мишень" это почему-то не оценила, дала мне подзатыльник и, отправив спать, осталась дежурить.

В целом ночь прошла спокойно - трупов не было (на постоялом дворе, по крайней мере). За лес не поручусь, вдруг там какого эльфика и прихлопнули, раз сюда душегубу пробраться не удалось. А может, этот гад просто отдохнуть решил? Что он, по-вашему, должен без выходных и перерывов на обед работать?


Пресветлая Дилайра* (эльф.) - богиня, встречающая умерших в Изумрудных Садах (загробном мире).


Когда вся наша команда собралась на первом этаже за столом, и все тот же нахальный мальчишка-разносчик притащил завтрак, я понял, что время для моей страшной мсти пришло.

- Хотите веселую историю послушать? - невинно поинтересовался я.

- Хотим! - Неор радостно захлопала в ладоши, опередив нахмурившегося и собирающегося что-то сказать Сейфи.

- Отлично! Слушайте.


Решил как-то хайтаррасс проверить, какая раса круче. Поймал эльфа, поставил перед ним пять бутылок гномьего самогона и говорит:

- Сколько выпьешь, эльф?

Тот глянул с возмущением и отвечает:

- Ни одной. Здесь только самогон, а перворожденные пьют исключительно прекрасные эльфийские вина.

Хайт тем временем приводит пять красоток, на любой вкус: и брюнетки, и блондинки, и рыженькие.

- Сколько сможешь полюбить?

Эльф с грустью:

- Одну, так как остальные человечки.

- Мало, - говорит хайт, сжирает эльфа и отправляется дальше. Ловит гнома, предлагает те же пять бутылок.

- Сколько выпьешь, гном?

- О, это же наш самогон, эликсир номер двести пятьдесят восемь. Только три бутылки и осилю.

- Мало, - говорит хайтаррасс.

Показывает девушек:

- Сколько сможешь полюбить?

- Так одну - они ж дылды такие, я пока до первой допрыгну - устану.

- Мало, - говорит хищник, съедает и его.

Теперь очередь человека. Тот выпивает четыре бутылки, падает без сил и засыпает.

- Слабак, - смеется хищник, закусывая мужичком.

Смотрит хайтаррасс, а под кустом оборотень спит, хватает его и подсовывает пять бутылок:

- Сколько выпьешь?

- Шесть!

- Но тут только пять!!!

- А какой оборотень ходит в гости без бутылки!

Выпивает. Хайт приводит девиц:

- Сколько сможешь полюбить?

- Шесть.

- Ты обалдел, что ли, блохастый? Здесь же только пять!

- А ты, прозрачненький, мне тоже понравился.


Никогда не слышал такого хохота, а еще эльфы, называется. Орки за соседним столиком и то культурнее ржут. "Папочка", кстати, тоже ухахатывается, но что-то мне подсказывает, что количество наших уроков на выдержку существенно увеличится. Ну и ладно, от них даже польза есть.


Араж! Терпеть не могу эти переходы из зоны в зону! Вот почему так - все нормально проходят, а меня словно выкручивает всего? И аражевы гномы-мозгодробители потом такую активность разводят, что хоть голову откручивай и выкидывай. Ладно, переживу. Немного мучений, и мы в Синей зоне.




Барбариска


- А ты кто? - вопросом на вопрос ответила я, засовывая надкушенный пирожок обратно в карман.

- Ты уверена, что хочешь это знать? - хихикнул тоненький голосок почти над самым моим ухом. - Сама сунулась к нам в логово и спрашиваешь? Потрясающе!

Незнакомец (вот руку даю на отсеченье - это ребенок!) прошелся вокруг, рассматривая меня, и отсутствие света ему явно не мешало.

О! Как говорил добрый дядя-электрик, да будет свет! Интересно, сколько еще фокусы со зрением будут продолжаться? Так, не отвлекаемся!

Рассмотреть собеседника, легкой тенью скользнувшего в приоткрытую дверь, мне не удалось. Блин горелый, я же только что ее дергала, заперто было.

Заглянуть, что ли, в комнату и полюбоваться, кто там прячется, или удирать побыстрее, пока коридор свободен?

- Уходи, - всхлипнули из-за двери. - Я не смогу долго ее сдерживать, она есть хочет.

Решено - никуда не иду! Что я - гадина какая, просто так сбежать? А если ребенку помощь нужна?

Я, больше не раздумывая, толкнула дверь и вошла.

- Не подходи, - печально сказал голосок.

Я распахнула дверцы шкафа и обомлела, увидав это чудо.

- Дура, - злобно прошипела девчонка, проскакивая у меня под рукой и перебираясь в другой угол комнаты. - Кому сказано, не трожь! Жить надоело?

Ей было лет одиннадцать-двенадцать не больше. Худенькая фигурка, грязное изодранное платье, длинные спутанные, давно не мытые волосы. Синяк на щеке, огромные зеленые глазищи на изможденном чумазом личике. Нижняя губа прикушена в отчаянной попытке не зареветь. Черт, да я сама сейчас заплачу.

- Уходи, - повторила девочка.

- Есть хочешь? - я протянула ей пирожок.

- Хочу, - жадно блеснув глазами, она выхватила еду у меня из рук, но, не донеся до рта совсем немного, вдруг замерла:

- С чем он?

- С мясом, - улыбнулась я.

- Забери его сейчас же! - малышка вцепилась в пирожок изо всех сил. - Да забери же ты его, - простонала она, - не видишь, что ли - я не могу его отпустить.

- Ешь спокойно, мне же не жалко.

- А мне жалко, - рявкнула она, сглатывая слюну, - тебя! Если я его съем, ты будешь следующим блюдом! - и жалобно добавила. - Пожалуйста, забери его!

Черт, ничего не понимаю. А тут еще и моя новообретенная способность к предвидению завопила, что надо сделать так, как просит девочка. Я, чувствуя себя последней сволочью и чуть не плача, шагнула вперед, вытащила еду из судорожно сжатых пальцев и отошла в сторону.

- Теперь ешь, чтобы у меня соблазна не было, - велело это зеленоглазое чудо.

Есть на глазах голодного ребенка, я была не в состоянии, поэтому засунула злополучный пирог в карман.

- Выход там, - махнула рукой девчонка, - иди.

- Пойдем со мной, - позвала я, протянув к ней руки, - я тебе помогу.

Девчушка отшатнулась и, глубоко вздохнув, растеклась туманом.

Странно... Где-то я такой уже видела, причем совсем недавно. Память тут же подкинула яркую картинку: стоянка, ночь, нападение хайтаррасса, Сэм с факелами в руках, хищники, раскачивающие защитное поле...

- Все еще хочешь взять меня с собой? - уточнил из пелены насмешливый голос.





Глава 15. Доброе слово и хайту приятно

Хайты тоже люди! Долой дискриминацию по степени прозрачности и вкусовым предпочтениям!



Ильсан Вест


Ну и где они? Где, я вас спрашиваю? Где величественные коэлны*, где стройные юлтары* с резными серебристыми листьями? Где искрящиеся в густой траве прозрачные ручьи?

Река, через которую мы недавно переправились на пароме, ничем эльфийские ручьи не напоминала: ни шириной, ни глубиной, ни чистотой и прозрачностью, а если вода и блестела на солнце, то, скорее всего, вот от тех радужных пятен. И даже не говорите мне, что здесь просто рыбки такие особенные - вверх брюхом плавают. Вы как знаете, а я уверен, что течет сия прелесть из техзоны, не иначе.

И чего это все девицы восторженно пищат "Ах, Синяя зона!", "Ах, какое чудо!". Понюхали бы они это чудо со стайками "особенных" рыбок! Жуть! Да и дорога оставляет желать лучшего! И еще говорят, что эльфы - эстеты, ценители прекрасного. Да у нас в Монте в свинарнике у бабки Астахи и то чище!

Араж драный! Как же я мог забыть, что ушастые все издалека слышат. И какой нархан меня вообще дернул вслух все это говорить?! Думал Сейфи позлить, а оно вон как вышло... Теперь вот слушаю лекцию его пресветлейшества Найвэна Великолепного о пристойном поведении юных эльфов и о мерзких людишках, которые совершенно не умеют беречь родную природу. Вот зараза остроухая, мог бы вместо многочасовой болтовни в двух словах сказать, что это человеческий участок Синей зоны, а до эльфийских земель еще целый день ехать. Как же мне не достает папули Роддука и его "уроков" - четких, ясных, а главное - быстрых!

Что? О! Имар, ты самый добрый, самый лучший, самый чудесный эльф во всех мирах! Ты единственный (а Сейфи я это еще припомню!) сжалился над бедным несчастным ребенком и сообщил, что уже через час прибудем в Пэлатти! Ура, спасение близко! Только, т-с-с, делаем заинтересованную мордашку и внимательно слушаем... Кстати, вам всю лекцию озвучивать или и так хватит? С кем я разговариваю? Так с читателями моих мемуаров! Нет никаких мемуаров? Так и я еще не старик! Ничего, жизнь длинная - напишу! А пока так... мысленные набросочки. Интересно, а если и впрямь записывать, где ж мне столько бумаги найти, чтобы все "откровения" Найвэна уместились?


Коэлны, юлтары* - знаменитые деревья эльфийского леса.

Пэлатти* - город-рынок в Синей зоне.


Н-да... Тот, кто назвал ЭТО городом явно погорячился. Вот рынок - это подходит. Просто один огромный рынок. Из местных жителей здесь только те, кто все это безобразие обслуживает - хозяева и работники различных ресторанчиков, пивнушек, постоялых дворов, ночлежек, борделей... Что? Это мне еще рано знать?

- Имар, а ты откуда знаешь, о чем я думаю? - подозрительно сощурившись, уточнил я у эльфика, предварительно убедившись, что остальные (а главное, Найвэн!) уже зашли в корчму.

- А не надо, - хохотнул он, озорно мне подмигнув, - так явно на бордель пялиться.

Парнишка дружески улыбнулся, словно невзначай поправил черную слегка вьющуюся прядку, выбившуюся из тугой косы, а затем прошептал с самым заговорщицким видом:

- Не ходи туда. Там такое можно увидеть!

Интригующее начало! Я только-только навострил ушки, чтобы узнать, что же ТАКОЕ увидал там мой ушастый дружок, хотя сильно подозревал, что юный делар никогда в подобных заведениях не бывал, но тут какие-то аражи принесли Пайвэ, нудным голосом процедившего, что все нас ждут.

- Уже идем, - с самым невинным видом кивнул я. - Мы тут с Имаром поспорили немного, обсуждали одну профессию, где требуется огромное терпение и сноровка. Вот Имарианзинтэль утверждает, что Вы с этим справитесь как никто. А я что-то сомневаюсь...

Эльф удивленно глянул на собрата, не веря, что его так высоко ценят, но заметив серьезное выражение лица Имара (и как только удержал-то?), надменно улыбнулся и со словами "Да, я лучший во всем!" гордо удалился.

А хороший он парень, этот Имар, чувствую, мы споемся.

Интересно, а утонченным эльфам можно так дико ржать? Эх, и почему его Найвэн не видит? Хотя хорошо, что не видит, опять ведь мне все шишки достанутся - дескать, это я Имара с пути истинного сбиваю.

Когда мы, отхохотавшись, ввалились в трактир, оказалась, что комнаты и еда уже заказаны, и все наши спутники восседают за столом в ожидании обеда.

- Вы чего так долго? - ехидно хмыкнул Эйри.

- Так бордель рассматривали, - честно ответил я, но, перехватив зверский взгляд Муилнэ, быстренько поправился. - Вернее, сначала у нас научный спор вышел, а потом мы бордель увидели...

Внимание, сейчас начнется!

- Что?! - возмущенно пристал Найвэн.

- Иду я, значит, по улице, - принялся объяснять я, - смотрю - бордель...

- Ильсан, как тебе не стыдно! - недовольно скривился делар Линтаравэй. - Ты что, не можешь сказать... к примеру, "гостиница"?

- Конечно, делар Найвэнмуаринтаэль, - я наивно похлопал ресницами, - я тоже сразу подумал, что это гостиница, а потом пригляделся - бордель!

- Ильсан! - аж побагровел эльф. - Замолчи сейчас же! Эйрифисейнталь, вам необходимо срочно заняться образованием своего сына. Он не знает элементарных вещей!

- Лично? - серьезно уточнил оборотень, а мы с Имаром переглянулись, с трудом задавив улыбку. - Не думаю, что это хорошая идея. А вот опытную наставницу поискать можно.

И чего это с остальными эльфами такое странное творится - рот ладошкой закрывают и отворачиваются? Смущаются, что ли? Или в борделе ни разу не были? Вон урсы точно были - вон как довольно ржут за соседним столиком.

Короче, обед прошел в теплой дружеской обстановке. Но что-то мне подсказывает, что еще одной нудной познавательной лекцией я обеспечен.



Барбариска


Полупрозрачная серая дымка, слегка колыхаясь, висела в воздухе, занимая почти все пространство комнаты, но той иррациональной жути, охватившей меня при нападении сородичей девчонки, не было. Были лишь жалость и огромное желание помочь. Может, я просто дура, что переживаю из-за опасного хищника, но...

- Ты не поверишь, но я действительно хочу взять тебя с собой.

- Странная ты, - туман медленно закружился вокруг, не делая, впрочем, попытки приблизиться, - обычно все нас боятся. Ты что, хайтов первый раз видишь?

- Неа, - с деланой беспечностью усмехнулась я, - второй, первый ночью был.

- О! - ехидно хохотнула хайтаррасса. - Так это вы у Великого Учителя кусок оттяпали?

- У Великого Учителя? - приподняла бровь я.

- Ага, - кивнула девочка, снова принимая человеческий облик. - Он ночью сам на охоту выполз, а вернулся потрепанный. Такой разнос моим "братикам и сестричкам" устроил, - звонкий смех малышки заставил меня тепло улыбнуться, - только клочья летели. Теперь они в норы свои попрятались раны зализывать, через пару часов выползут, не раньше. А САМ в спячку залег, - уже серьезнее закончила она, грустно взглянув на меня. - Если ты его не разбудишь, то выберешься без проблем.

- Подожди, Учитель - это та тварь, что на нас напала? Так?

- Точно, - подтвердила девчонка, затем, хихикнув, сжала пальцы одной руки в кулачок, накрыла его второй ладонью и, прочертив в воздухе вертикальную линию, воскликнула:

- Великий Учитель! Создатель хайтаррассов! Гроза нечисти!

- Гроза нечисти? - удивленно нахмурилась я. - А сам он не нечисть, что ли?

- Это только глупые люди, - пафосно пропела хайта, явно кого-то цитируя, - могут считать хайтаррассов нечистью. Мы - высшая раса! Мы очищаем этот мир от разных мерзопакостных сущностей, среди коих вампиры занимают наипервейшее место!

- А чего тогда людей едите?

- Так вампиры бегают быстро, - расхохоталась девчонка, - а еще и сдачи дать могут. Среди клыкастых почти все огненной магией владеют, вот и приходится кого попроще ловить.

Она уселась на стол, беззаботно болтая ногами, но нервно дергающийся уголок рта выдавал хозяйку с головой - такая дурашливость нелегко давалась девочке. Или для хайтов такие скачки настроений просто норма? Я ведь ничего об этих твар... существах не знаю.

- А зачем ты сюда вообще залезла? - девчушка заинтересованно склонила голову на бок. - И что искала в лаборатории Ксантая?

- А Ксантай это кто? Хайтаррасс?

- Неа, - фыркнула она. - Это Главный Враг. Учитель запретил любые упоминания о нем, а ходить в его лабораторию вообще смерти подобно. Потому я сюда и хожу...

- Хочешь умереть? - сердце словно тисками сжало.

- Не знаю... - пожала плечами девочка. - Может быть... Только Хайт меня все равно не трогает, даже заботится, как умеет. А другие в этот коридор не суются, потому я здесь и прячусь, когда "обед" начинается.

- И давно ты здесь прячешься, "обеды" прогуливаешь?

- Месяц уже, - малышка потерла кулачками глаза, полные еще не пролившихся слез.- Ты не представляешь, как мне яблоки надоели. А внутри кольца больше ничего съедобного и нет, - со вздохом закончила она.

- Так возьми пирог, - я вытащила из кармана злополучное угощение.

- Ты что дура?! - хайта гневно свела бровки. - Я же сказала, мне нельзя мясную пищу, иначе лита не смогу контролировать. Туман, в смысле.

- Это твоя вторая ипостась?

- Нет, скорее способность. Чем больше мяса сожрешь, тем сильнее проявляется.

- Слушай, - мне в голову пришла одна занимательная идея. - А если его из пирожка вытащить? Поделимся по-братски: тебе пирог, мне мясо.

- А давай, - обрадовалась она, тут же протягивав руку за своей частью пирожка и поспешно запихивая ее в рот. - Вкусно-то как!

Погладив малышку по спутанным волосам, я уселась рядом.

- Получается, если ты не будешь есть животную пищу, то и туманом не сможешь оборачиваться?

- Смогу, только недолго, - ответила девочка, - но зато и Голода нет.

- Тогда что мешает тебе уйти отсюда?

- С тобой, что ли? - усмехнулась она.

- А хоть бы и со мной!

- И не боишься?

- Не боюсь, - я осторожно обняла ребенка за плечи, - тем более, ты сама ведь сказала, что контролируешь свой Голод.

Если уж быть совсем честной, прикасаться к хайтаррассе было страшновато (хищник все-таки!), но ничего такого не произошло - ребенок как ребенок. Мысленно обругав себя, я крепко прижала к себе худенькое дрожащее тельце, шепча ласковые слова, успокаивая и утешая.

- Так ты, правда, хочешь забрать меня отсюда? - с робкой надеждой прошептала девочка, вцепившись в меня обеими руками.

- Правда! - кивнула я. - Я уже давно тебе об этом толкую. Меня, кстати, Барбариской зовут.

- А я Виталерра, - шмыгнула носом хайта. - Я, пожалуй, пошла бы с тобой, ты мне нравишься. Только кольцо все равно не пустит!

- Кольцо? - переспросила я, когда Виталерра перестала всхлипывать.

Блин, имя Виталерра для такой малявки как-то громко звучит, будет Леркой.

- Не знаю, я еще в первый день, после того, как мне лита подсадили, сбежать пыталась, но пройти не смогла, - в глазах девочки снова заблестели слезы, - там везде по кругу какой-то невидимый барьер. Сначала нормально иду, а потом... Просто не могу дальше идти и все.

Хм, странное чувство, словно я что-то важное упускаю...

- Не реви, - велела я, - разберемся. Кстати, а Учитель и братики-сестрички спокойно проходят?

Малышка кивнула, уставившись на меня, как дошкольник на Деда Мороза - словно я сейчас возьму и совершу чудо.

- Значит, выход есть, - уверенно заявила я. - Надо просто его найти. Сколько у нас времени в запасе?

- Учитель раз в неделю выползает. Вчера, обозлившись за неудачную охоту, он за счет других неплохо поужинал, так что его долго не будет. А вот остальные часа через два появятся - злые и голодные.

- А братиков-сестричек у тебя сколько?

- Шестеро пока. Скоро семь будет.

- Как это?

- Так они подарок для Хайтавэрона поймали, даже сожрать пацана побоялись, лита ему подкинули. Чтоб, стало быть, Учитель проснулся, а у него новый сынок!

- Стоп! Что за пацан?

- Не знаю, - пожала плечами она, - мелкий, лет десяти.

- Стакси, - ошеломленно прошептала я.

- Так ты за ним пришла? - девочка обиженно отвернулась.

- Пришла за ним, а заберу двоих, - улыбнулась я, притягивая ее к себе. - Что с ним собираются делать?

- Я ж сказала, - буркнула Лерка, - лита ему подсунули, как и мне.

- Что это значит?

- Ну, размножаются так они. Ловят кого-нибудь, берут колбу с лита, - малышка испуганно вздрогнула и словно заледенела вся, я себя просто садисткой почувствовала, заставляю ребенка вспоминать тот кошмар. - Клочок тумана выползает из колбы, проникает в жертву и... либо ты выживаешь и становишься хайтом, либо умираешь... Я выжила. Только очень больно было, - девочка снова разрыдалась.

- Не плачь, моя маленькая, все будет хорошо, - ласково шептала я, укачивая малышку.

Жуть какая! Хорошо, что это не со мной было, - мелькнула предательская мысль, тут же задавленная совестью. Но осторожность не унималась: "А ведь и нам это светит, если не убраться отсюда поскорее!" Ну и пусть. Только сбежать и бросить здесь девочку я просто не смогу. А вдруг ее еще можно вылечить...

- Наверняка это можно исправить, - вслух произнесла я.

- Нет, Учитель сказал, что это необратимо.

- Нашла кого слушать, - фыркнула я, - нечисть какую-то. Может, он специально вам зубы заговаривает, чтобы вы не ушли. А мы найдем какого-нибудь хорошего мага, он разберется и вылечит тебя.

- Правда? - слезы почти высохли.

- Конечно! - твердо заявила я, заталкивая поглубже все сомнения.

Да, легко, оказывается, обмануть того, кто хочет обмануться.

Еще немного уговоров и расспросов - еще несколько минут потерянного драгоценного времени - и я выяснила, что лита добирается до жертвы не сразу, что, возможно, мальчик еще не заражен этой мерзостью, что Лерка знает, как его найти и как выбраться из подвалов незамеченными, что, если выйти из Красной зоны, то погони уже не будет - сил у родственничков на преодоление барьера сейчас нет, что Учитель все равно не проснется и своим деткам не поможет - девочка уже неоднократно пыталась его пробудить от спячки, чтоб он разозлился и убил ее, но тот все равно не вставал.

Мама дорогая, даже если удастся вылечить тело малышки, тут для психолога такой непочатый край работы...

Ладно, это потом, сначала выбраться надо.




Ильсан Вест


Да, этого и следовало ожидать - все свалили на рынок, а мне делар Линтаравэй велел из комнаты не выходить, пока не выучу первые пять глав из толстенной книги эльфийского этикета, которую притащил ехидно хихикающий Имар. Тоже мне друг называется, мог бы и потерять этот талмуд по дороге. Теперь вот сиди, мучайся. А я что? А я ничего! Остался... минут на десять. Сейчас тоже на базар пойду. Почему я этикет учить не собираюсь? Наивные! Я уже лет шесть как всю эту книгу наизусть знаю! Думаете, меня только Роддук наказывал? Нет, мамулечка тоже активное участие в моем "воспитании" принимала. К счастью, ее лекции существенно короче Найвэновских были. Почему? А вы что думаете, она сама эту книгу читала?

Выбраться из окна никакого труда не составило. На крыше, прямо над нашим номером, был приколот листок с трогательной надписью: "Смотри Найвэну не попадись, мелочь наглая!" Ага, "папуля Эйри" здесь уже побывал.

Потолкавшись немного в оружейных рядах и пооблизывавшись на отличный кинжал из файрадской* стали, денег на который все равно не было, а спереть не позволили совесть и глазастый хмурый торгаш, я вышел к центральной алее, прикупил пару пирожков у пышной улыбчивой тетки с родинкой на носу, уточнив по примеру Сейфи "а оно раньше гавкало или мяукало?", ловко увернулся от подзатыльника и довольный отправился дальше.

- Покупайте бюстгальтеры! - рявкнул рядом радостный звонкий голос. - У меня самые лучшие в мире бюстгальтеры!

Я окинул плюгавого мужичка ехидным взглядом, прикидывая, где именно у него одет лучший в мире бюстгальтер, и какого аража оный сдался мне.

- Лучшие похмельные зелья! - схватил меня за руку высокий лохматый парень с выбитым передним зубом. - Лучшие похмельные зелья!

Ну, разумеется, это ж просто незаменимая для меня вещь! Я что, на пропойцу похож?

Дружески посоветовав торговцу, оставить меня в покое, пока его улыбка не украсилась еще одним запоминающимся штрихом, стал протискиваться дальше.

- Дрова! Кому дрова!

- Подштанники стеганные, ни разу не надеванные!

- Эй, народ, налетай, башмаки покупай!

- Берегитесь, люди! - истошный вопль над ухом заставил меня шарахнуться в сторону. - Грядет пришествие Темных богов! Хоо-гирра близко! Никто не спасется! - приплясывал вокруг меня тощий белобрысый парнишка в серой хламиде с отцветающим фингалом под левым глазом. - Никтоооо!!! Но ежели дадите золотой, то...

Ну я и дал... в глаз, в правый, для симметрии. Эх, не спастись мне теперь!

- Зелья! Приворотные зелья!

- Ленты атласные!

- Колбасы мясные!

- Эликсиры молодости! Настойка мудрости!

- А ежели золотой дадите... Ой, не надо!

- Дрова! Кому дрова!

- Диковинные животные! Птицы!

Ну все, хватит с меня, так и оглохнуть недолго. Пойду лучше на животных погляжу

Заинтересовавшая меня часть рынка располагалась на отшибе. Сразу за дальними клетками начинался заросший крапивой и огромными лопухами пустырь, который уверенно нырял в темный мрачноватый лесок.

"Звериная ярмарка" встретила меня блаженной тишиной. Нет, шум тут, понятное дело, тоже был: всякие там рычания, пищания, шуршания, зато вопли зазывал почти не слышны.

О! А чего это там народ столпился?

Активно работая локтями, я протолкался вперед и застыл, изумленно распахнув рот. Вампир-торговец?.. Ух ты! Не часто клыкастую братию в этом качестве встретишь. Они обычно либо в воины, либо в маги идут.

Высокий крепкий парень окинул зевак насмешливым взглядом, тряхнул копной тонких темно-вишневых косичек и лениво привалился к решетке из прочных железных прутьев.

- Ну что, - хмыкнул он, озорно сверкнув красными глазами, - еще смельчаки найдутся?

Интересно, а кого это он продает? Я, потеснив лопоухого мальчишку, в отместку отдавившего мне ногу, сдвинулся вправо, чтобы лучше рассмотреть зверя.

Нархан меня задери!.. Что это? Как это?

В клетке на длинной толстой цепи сидел кот.

Сейфи?..


Файрадская* сталь - вид стали, производимой гномами.




Барбариска


Если кто-то бегал в темноте по длинным извилистым переходам, заваленным разными обломками, пробирался узкими тоннелями, затянутыми паутиной, то он меня обязательно поймет. К тому же с моим зрением опять творилось черте что - видать, добрый дядя-электрик оказался не таким уж и добрым, и свет периодически пропадал. Короче, гонка еще та.

Оставалась, правда, небольшая надежда, что хайты, когда увидят чучело, в которое я превратилась, быстренько умрут либо от страха, либо от хохота. Собственно, мне без разницы от чего они сдохнут, главное, чтобы копыта откинули. В ответ Лерка, смеясь, сообщила, что копыт у них как раз нет. Да ну и фиг с ними! Что такое фиг? А это такое волшебное слово: если его поставить в одной фразе рядом с упоминанием о какой-то неприятности, то она сразу становится мелкой и несущественной.

Мы еще пару раз куда-то свернули, пролезли в небольшую щель между стеной и вставшей поперек коридора помятой железной дверью и оказались в небольшом старательно расчищенном тупичке.

- Пришли, - объявила хайта, ткнув пальцев в испещренную светящимися в темноте рунами дверь.

Кабинет Учителя на фоне остальных помещений выглядел прям таки стерильно чистым: ничего не сломано, не разрушено, пыли нет. А то, что захламлено немного, так это ж рабочий беспорядок, а вовсе не хаос, царящий в других комнатах.

Вдоль стен выстроились слегка покореженные и подкопченные стеллажи, которые были вперемешку завалены книгами, минералами, высушенными растениями, склянками и колбами с разноцветными жидкостями. Ха, змеевичок! Что, дорогой Учитель, гоним понемногу?

В центре комнаты разместился длинный прямоугольный стол с разной всячиной: что-то вроде маленькой (на одну конфорку) газовой плитки, небольшие весы, рядом стопка замусоленных листов бумаги, пустые пробирки, ступка с пестиком, а также хорошо мне знакомые стрежни (я даже раненую руку непроизвольно погладила, хотя и не болит уже).

Возникло стойкое ощущение, что ученый совсем недавно вышел из комнаты и вот-вот вернется, разожжет горелку и продолжит свои опыты. Только что-то мне совсем не улыбается стать частью этих экспериментов!

Лерка подошла к металлической двери, притаившейся в углу за книжным шкафом, подергала какие-то рычаги на стене. А мое внимание привлек открытый ящик стола. Вытащив из большой кучи четки, вроде тех, найденных в первой комнате, я в задумчивости поглаживала гладкие фиолетовые бусины, не сразу заметив, что они нагреваются. Руку сильно обожгло, и я от неожиданности крепко сжала пальцы. Висок кольнуло что-то острое и холодное, в глазах потемнело, и...



День-то какой замечательный! И никакие однокурсники мне его не испортят!

Сегодня я как обычно прятался... отдыхал в ветвях дуба, где уже давно соорудил для себя уютное гнездышко. А главное, эти про мое убежище не знают! Здесь я могу спокойно, не ожидая угроз и насмешек, почитать, порисовать или просто помечтать.

Яркое солнце, словно дразнясь, рассыпало на открытой странице учебника множество маленьких "светлячков", а легкий ветерок, раскачивая листочки, заставлял пятнышки весело скакать из стороны в сторону, как в забавной деревенской игре "догонялки".

Ну да, я из деревни! И что? А этим я еще докажу, что из деревни не только "придурки" приезжают! Я им всем докажу!!

Чтобы успокоиться, я отодвинул ближайшую ветку, распахнув свое смотровое окно.

Вид отсюда открывался просто восхитительный. Справа и слева высились две башни Школы, сейчас серые невзрачные, а вечерами, когда в окнах загорался свет, и цветные витражи окрашивали его в официальный цвет курса, башни сильно преображались. Чтобы увидеть основное здание школы, надо перебраться на другую сторону ствола. Только сейчас что-то лень... Да и ничего там за два года не изменилось - то же четырехэтажное здание с большими арочными окнами по центру (там, где общие залы) и большой парадной лестницей, на крыше и широких карнизах все те же скульптурные композиции. Правда, на этой неделе стены главного корпуса облицованы белым мрамором. И вообще, цвет их частенько меняется, в зависимости от того, кто из учителей в этом месяце назначен Смотрителем. А некоторые уникумы еще и материал умудряются изменить.

Помню, где-то год назад Смотрителем выбрали делара Фиоллайстиоля, преподавателя магии природы, так после его "творческого подхода" ученикам пришлось на второй этаж по лианам забираться, а колючие быстро растущие кусты, заполонившие все переходы и лестницы первого этажа, учителя потом еще дня три выжигали под горестные вопли Фиолли. Не удивительно, что с тех пор имя эльфа таинственным образом исчезло из списков претендентов на этот ответственный пост.

Эх, весело тогда было, не то что сейчас...

Вокруг замка раскинулся пышный парк, где я прячусь... отдыхаю. Хорошо здесь.

Я, когда Тел-Кристо впервые увидал, даже замер от восторга - захотелось срочно взять кисть и запечатлеть эту красоту. Тут Ксантай ко мне и прицепился, упырь аражев!

- Что это за замок без защиты? - говорит.

- А какого нархана она тут нужна, здесь же полным-полно магов, целый город! - не долго думая буркнул я.

Эх, лучше б я тогда помолчал.

Вот с того дня все и началось - стоит мне на что-нибудь засмотреться, как эти вурдалаки тут как тут. Только здесь, на дереве, я чувствую себя свободным и могу сколько угодно любоваться открывающимся пейзажем.

Покрытые густыми травами холмы огромными зелеными волнами набегают-накатывают на долину. Иногда на поверхности этого бескрайнего моря появляются белоснежные барашки из пляшущих на ветру одуванчиков. На берегу, охраняя покой Тел-Кристо, стоят на страже громадные сосны. А по ночам восходят в небе "сестры", освещая это чудо и подмигивая мне с вышины.

Нет, ну вот почему, Ксан и его дружки ко мне привязались? Сами эту красоту не замечают, а меня дразнят! Нет у меня в родне никаких эльфов! И не было! Мой отец граф Айррас! И пусть моя мать всего лишь служанка, но отец меня признал! Правда, наследство я вряд ли получу, но всяким наглым вампирам этого знать не обязательно. Зато отец учебу в Тел-Кристо оплатил! Правда, потом заявил, что больше помогать не будет, и я должен выкручиваться сам. Ничего, я справлюсь. Если этого упыря рядом не будет!

Нет, только вспомни эту нежить, тут же и объявится, хоть чесноком натирайся, как ведунья из отцовской деревни советовала. Мне вот интересно, все вампиры так нагло чеснок игнорируют, или мне одному такой выродок попался? Ничего, через месяц, как "расы" начнем изучать, я уж постараюсь сделать так, чтобы учитель Ксана в наглядные пособия выбрал!

Кровосос проклятый! Нархана ему в штаны! Специально, что ли, под моим деревом ходит?! Других мест в парке нет?!

Высокий мускулистый парень нервно прохаживался по дорожке, накручивая на палец одну из множества своих красных косичек.

- Ой, какой красавчик! - трепетно пищали все пробегающие мимо девицы.

Да какой он красавчик?! Урод он, каких мало, и сволочь последняя!

Ишь вырядился, гад! Черную шелковую рубашку где-то раздобыл. Формы ему, что ли, мало? Ха, он, поди, в эти узкие кожаные брюки все утро влезал! А уж про алый платок на шее в цвет глаз я вообще молчу - жуть просто! Зачем, спрашивается, так одеваться? Неудобно ведь - даже карманов нет, чтобы ингредиенты разные хранить, да и опыты в таком виде не проведешь. Как же я его ненавижу!

- Ксан, - черноволосая девушка вихрем промчалась по аллейке и повисла на шее парня, болтая ногами, - я так по тебе соскучилась!

- Лита! Мой любимый ужин! - воскликнул вампир, приподнимая прядь волос красотки и делая вид, что кусает ее в шейку.

Гад! Это моя Леди!

"Гад" еще крепче обнял красавицу, что-то ласково шепча ей на ушко.

- Не трогай ее! - я решительно спрыгнул с дерева и бросился на противника.

Упырь, не ожидавший нападения, оттолкнул Литу себе за спину, но, заметив меня, расхохотался и прошипел:

- Хайтаррасс! Ты что, следишь за мной?

Девушка обидно рассмеялась.

- Сколько можно повторять, - разгневанно заорал я. - Меня зовут Хайтавэрон Айррас! Ты не смеешь меня оскорблять!

- А ты, малыш, на дуэль меня вызови! - ядовито предложил Ксан. - Хайтаррасс, он хайтаррасс и есть!

Клыкастый обернулся к моей Леди, обнял ее за талию, и парочка, хихикая, удалилась.

Я бессильно опустился на траву - ну разве я виноват, что мое имя так легко складывается в вампирье слово "хайтаррасс" и означает "придурок"...


В себя меня привел сильный удар по лицу. Открыв глаза, я увидела над собой взволнованное личико Лерки.

- Я замок на двери открыла, - сообщила она. - Зову тебя, зову, а ты уже минут пять без сознания валяешься! Что с тобой?

- Не знаю, - я с силой сжала виски, пытаясь унять боль.

- Вставай. У нас времени нет!

Подняться удалось лишь с помощью хайты.

- Сейчас, еще минутку... - я тяжело оперлась о стол.

Четки, до сих пор зажатые в руке, гулко стукнули о каменную столешницу. Это из-за них, что ли, у меня глюки начались?

- Идем! - поторопила Виталерра.

Прихватив из ящика горсть бус и затолкав их в сумку, я поспешила за девочкой.


Мы оказались в небольшой полупустой каморке, стены которой были облицованы голубым камнем. В дальнем от двери углу на широкой скамье, подтянув колени к голове и спрятав в них лицо, сжался в комок мальчишка.

- Стакси, - окликнула я, бросаясь вперед.

- Стой! - неожиданно сильная рука Лерки перехватила меня и оттащила назад. - Лита на свободе! - девочка указала на пол и тут же рявкнула на мальчишку. - На лавке сиди!

Заметить туман в полутьме на серо-голубых камнях пола оказалось для меня непосильной задачей, как я не вглядывалась.

О, зрение опять улучшилось! Блин горелый, какая сволочь с настройками балуется?

Так, если эта еле видимая дымка и есть лита, то пробраться мимо него (нее) сложно - помещение узкое, длинное, тварь почти по всей ширине растеклась. Разве что вдоль стены пройти...

Мальчик вскочил на ноги, собираясь бежать к нам, и туман на полу тут же разволновался - рябь стала сильнее, мне даже показалось, что она слегка сдвинулась.

- Стакс, назад, быстро! Наверх! - крикнула я.

Парнишка послушался, метнулся обратно и, запрыгнув на лавку, прошептал, размазывая слезы по чумазой мордашке:

- Помоги...

- Поможем, обязательно, - улыбнулась я, стараясь говорить уверенно и спокойно. - Ты только не спускайся, хорошо. Мы что-нибудь придумаем.

- Мы? - насмешливо фыркнула хайта. - Ты здесь стой, - велела она, решительно шагая вперед.

Проходя мимо, злобно пнула лита ногой, заставив туман перетечь в сторону и недовольно замерцать. Затем усадила паренька себе на спину и легко вытащила из комнаты, еще и дверь умудрилась захлопнуть.

Н-да, сильные ребята - эти хайты!



Лита - некая субстанция, дающая хайтам способность обращаться туманом.


- Я это... - срывающимся в рыдания голосом начал мальчик, уставившись на меня круглыми зелеными глазищами, - не хотел ... чтоб умерли... это... я ушел, а тут эти...

Да, исчерпывающие объяснения, - мысленно усмехнулась я. - Еще немного и я собственными глазами увижу, что Анхель далеко не самый большой водопад в мире.

- Так не реветь! - я решительно перебила Стакси, слегка тряхнув его за плечи. - Это все не важно! Я поняла, что ты не хотел нам зла. Давай мы сейчас плакать не будем, хорошо, - я крепко обняла паренька. - Оставим слезы хайтам, им нужнее.

Блин горелый! Я ж последнее время только тем и занимаюсь, что всех подряд успокаиваю. Психологом, может, устроиться?

~ Точно, - весело заявил объявившийся Умник. - Мы свою контору откроем. Я даже лозунг уже придумал. "Психологическая служба! Выезжаем в любую точку мира! Любой каприз за ваши деньги!" Пойду бизнес-планчик составлю.

~ Умник! Стой, зараза! Куда?! - мысленно заорала я.

- А зачем им слезы? - всхлипнул мальчуган, отвлекая меня от увлекательного занятия по выбору для Умника подходящих ругательств.

- Кому? А, хайтам, - хмыкнула я, припоминая, что наболтала ребенку. - Вот увидят хайты, что мы сбежали, тут слезки и пригодятся!

- Точно! - хихикнула Лерка. - А уж как они им понадобятся, когда Учитель проснется!

- А что за учитель?

- Пошли отсюда, - я взяла мальчика за руку. - Лерка тебе все по дороге расскажет.


- О! - язвительно воскликнул Сэм, увидев нашу пеструю (читай, грязную!) компанию, выбирающуюся из провала в стене, - малолетки размножаются. Там внизу младенцев, что ли, выдают?

- Нет, - огрызнулась Лера, - там мозги выдают! Сходи, вдруг что и получишь. Только боюсь, тебе вряд ли это поможет!

Верранчик, распушив от ярости хвост, зашипел на хайту, остальные урсы настороженно хмурились, а Курран, шагнув вперед, велел цепляющемуся за меня мальчишке:

- Иди сюда.

Тот отрицательно замотал головой, прячась мне за спину.

- И где ты их нашла? - не обращая внимания на слова Лерки, продолжил допрос Сэм.

Лучше тебе этого не знать, дружок, - подумала я. - Меньше знаешь, крепче спишь. Вот бы еще и мне это забыть.

- Мальчишку нашла - хорошо, - кивнул мне вэррак. - А ЭТО, - злобно бросил кот, указав на Лерку, - зачем с собой притащила?




Ильсан Вест


Оборотни - свободная раса! Да как он смеет Сейфи в клетку сажать?!

Чтобы не закричать, я прикусил губу и вцепился в решетку так, что пальцы побелели.

Почему он молчит? Так надо? Может, Сейфиттин это специально делает, и я ему своими криками всю игру испорчу?

Я протиснулся вдоль прутьев поближе к вампиру, послушать, что он там вещает. Скальный кот - это я и так знаю. С Варто - и это знаю.

Ну, упырь, давай расскажи, откуда кота взял, - мысленно уговаривал я.

О! Наконец-то моя удача как надо сработала! Что-что? Откуда кот? Эльфы продали? Да я этого Найвэна с компанией собственными руками порву!


Так. А это что такое?..

Кот встал, потянулся и, помахивая хвостом, прошелся вдоль решетки. Мама дорогая, он же мельче, а кисточки на ушках длиннее. И вообще, это... КОШКА.

Ой, я дурак!

Похоже, застонал я вслух - раз вампир услышал и обратился ко мне.

- Что, парень, хочешь Ланку прикупить? Смотри, какая красавица! Поди, переживаешь, что денег не хватит?

- И сколько Вы хотите за свою кошечку? - хрипло выдавил я.

- Десять золотых!

- Сколько? - обалдел я. - А если половину?

- Нет, полкошки я не продаю!

Шутник, араж его задери!

Десять золотых - это все, что у меня есть. Не знаю почему, но я просто не мог уйти без этой кошки. Проснувшееся предчувствие утверждало, что я обязательно должен ее купить, что это очень важно.

Роддук меня частенько на заключение разных сделок таскал. Так вот, там тоже возникало иногда чувство, что надо поступить именно так, а не иначе. И тогда сделка приносила удачу.

Заметив, что отступать я не собираюсь, торговец клыкасто усмехнулся.

- Что, денег нет? - участливо уточнил он. - Хорошо, бесплатно забирай. Только одно условие: ты сам должен в клетку войти и замок на цепи открыть.

А что? Зайду и открою!

Красноволосый приглашающе распахнул дверцу и втолкнул меня внутрь клетки, оставив выход приоткрытым. Но отступать я не собирался и, собрав все свое мужество, шагнул вперед.

Скальная кошечка, лениво мявкнув, уселась на пол рядом с будкой, которую я, будучи под впечатлением, сразу не заметил, и обвила лапы хвостом. Статуэтка, да и только! Но что-то мне шум внутри конуры не нравится.

Араж драный! Что это?!

Когда лохматое нечто выбралось целиком, я сообразил, что это собака. По крайней мере, что-то общее есть...

- Хороший песик! - ласково прошептал я, осторожно пятясь к выходу.

Вампир и зрители радостно заржали.

- Не боись, пацан, - подбодрил меня торговец, - если откроешь замок, мурата тоже даром отдам!





Глава 16. А вернуться, оказывается, сложнее, чем уйти.



Барбариска


Урсы, встав по обе стороны от командира, заняли оборонительную позицию, почти синхронно вздыбив шерсть и выпустив когти, а "это" в ответ едко расхохоталось.

- Вы чего? - не понял Сэм, переводя недоуменный взгляд с котов на девчонку и обратно.

Курран шагнул вперед, раздраженно хлеща себя хвостом по ногам, но нападать на хайту не спешил (видать, подходящего оружия нет).

- Ты сама-то хоть знаешь, кто это? - оскалился он.

- Маленькая девочка, которой нужна помощь! - твердо заявила я, уперев руки в боки.

- Я бы уточнил, - насмешливо перебил меня Верран, - не маленькая девочка, а маленький хайтаррасс!

- А помощь нужна уже всем нам, - добавил Сиорро. - У нас есть, правда, небольшой шанс сбежать, пока эта тварь Барбариску доедать будет.

Испуганно расширивший глаза Стакси, позабыв, что урсов он вообще-то боится, рванул к ним на такой скорости, что любой спринтер обзавидуется, и быстро спрятался Веррану за спину.

~ Не, ты только посмотри, - фыркнул Умник, - как мелкий быстро приоритеты меняет. Далеко пацан пойдет!

Сэм заинтересованно уставился на Лерку, а та, вызывающе ему улыбнувшись, гордо подняла голову. Но, положив ладонь малышке на плечо, я почувствовала, что она вся дрожит.

~ Это она от предвкушения дрожит, - пояснил один наглый субъект. - Ты только посмотри, какой шикарный выбор блюд, как в ресторане.

~ Умник, или говори что дельное, или заткнись! - мысленно рявкнула я.

~ Ха! - не впечатлился тот. - И не вздумай им рассказывать, что ты про хайтов узнала - знание тоже оружие и не стоит им со всеми делиться.

~ Тогда они ее убьют.

~ Эти точно не убьют, - усмехнулся Умник. - Урсы огненной магией не владеют, а остальное ее просто не возьмет. О, смотри! - восхитился он.- Рыжик самым сообразительным оказался - за факелом, поди, побежал.

- Послушайте, - я примирительно подняла руки вверх, - у нас всего час остался, чтобы выбраться отсюда, потом остальные хайты выползут. Голодные!

- А эта, значит, сытая? - уточнил Сэм, подмигнув Лерке.

- Тоже голодная, - озлилась девчонка, - но я питаюсь только высокоинтеллектуальной пищей, так что вам всем ничего не грозит.

- Нет, это ж надо, - расхохотался технарь, - меня придурком, конечно, называли, и не раз, но чтоб так изящно. Браво!

- Отец, - вмешался Верран, - а разве хайты могут разговаривать? Я думал, что это просто хищники. А если мы ошибаемся?

- Мы-то можем и ошибиться, - ответил Сиорро, - но инстинкты нет. А опасностью от нее тянет и еще как! Бросай ее здесь, - приказал он мне, - и пошли!

Улвар тем временем вернулся с двумя сухими ветками, поджег их с одного края, передав одну другу, и оба настороженно замерли, отгородившись от нас этим оружием.

Какое-то время мы молча буравили друг друга взглядами.

- Эй, поосторожнее, размахались тут! - возмущенно заорала я, когда Сиорро попытался-таки достать факелом Лерку и чуть не подпалил меня. - Спички детям не игрушка. А ну, гаси, свою дымовуху! - я разозлилась не на шутку (еще всякие тут... блохастые мне не указывали!). - Лера идет с нами. А кого это не устраивает, могут проваливать на все четыре стороны. Сэм, забирай мальчишку, уходим!

- А с чего ты взяла, что Сэм пойдет с тобой, а не с нами? - спросил Сиорро.

Улвар коротко кивнул, соглашаясь с товарищем. А их командир замер, уставившись расширившимися от изумления глазами на мою грудь. Верран, перекинув за спину растрепавшуюся черную косу, растерянно поглядывал на своего отца, не понимая, что такое приключилось с его папочкой.

И чего на меня так пялится? ! Ишь стоит, словно пыльным мешком прилетело! Нет, грудь у меня ничего так, приличная, но чтоб в ступор вгонять, такого еще не было. Блин горелый! Нас тут скоро сожрут всех, а Курран про какие-то глупости думает!

~ А что? - хихикнула одна ехида. - Приговоренному к смерти положено предсмертное желание! Так что давай, все в твоих руках!

~ Умник, заткнись лучше, - пригрозила я, - и вообще придумай-ка хорошее объяснение истории с ключом. Как выберемся, я ж от тебя не отстану!

Сэм, больше не улыбаясь, рассматривал хмурую девчонку, жмущуюся ко мне.

- Ты ей веришь? - серьезно уточнил он.

- Верю, - так же серьезно кивнула я. - Лера в состоянии контролировать себя. Она спасла жизнь мне и Стакси.

- Знаешь, - губы парнишки дрогнули в легкой улыбке, - я пожалуй рискну и пойду с тобой. Тем более у меня есть, чем ее успокоить в случае чего!

- То есть без этой твари ты не пойдешь? - наконец отмер Курран. - Это твое последнее решение, тенира?

После этих слов в разряд "ударенных пыльным мешком из-за угла" перешли все остальные коты.

Да что происходит, в конце концов?

~ И она еще спрашивает?! Сначала лазает неизвестно где, рубаху на груди рвет, а потом удивляется.

Я опустила взгляд, так и есть: разрез на самом интересном месте - на амулете Барсиковом, а не там, где вы подумали! Хотя и грудь чуток видать. А плевать на нее. В кулоне, выходит, все дело...

- Хорошо, тенира, уходим вместе, - принял решение вэррак, - но старайся не приближаться к хайту.

- Обязательно, - кивнула я, даже и не думая выполнять его указания.

- Но... - начал Сиорро.

- Никаких возражений! - отрезал командир. - Жизнь тениры важнее!

Вот оно как, значит. Вот где собака порылась. А для чего, интересно, я им нужна? Они ж людей вроде не жрут? Или кулон - это знак власти?

~ Ага! - заржал Умник. - Королевской! Барбариска - королева облезлых драных котов! А ее вотчина - помойки и их окрестности!

Знаете, в этот миг я в полной мере поняла значение фразы "лучшее средство от головы - топор". Я бы даже сказала, не "от головы", а от заведшихся там наглых паразитов. Себя любимую, правда, жалко, а то б обязательно применила это чудесное средство.

~ Да ладно тебе, уже и пошутить нельзя, - почти извиняющимся тоном заявил Умник и, рисуясь, жалобно добавил. - Не надо меня убивать! Я ж хороший!


Мы торопливо выбрались из развалин Шестой башни, где до Катастрофы, как рассказывал Лерке Великий Учитель, жили студенты факультета боевой магии, а в подвалах, куда я так неудачно (или удачно!) свалилась, располагались лаборатории самых одаренных учеников. С ходу проскочили заросший сверх меры парк. Курран направился было к узкой тенистой улочке, что вела к центру города, но хайта его остановила.

- Не туда, в эту сторону, - махнула она рукой, - там до перехода в Желтую рукой подать.

- Ты там была?

- Нет, - вздохнула малышка, - я теперь стыки зон чувствую. Как только границу пересечете, считайте, что в безопасности - они еще дня два в другую зону пройти не смогут, сил не хватит. На зверье в джунглях будут охотиться.

Вэррак недовольно фыркнул и, присев на корточки, вновь раскинул свои камушки, внимательно разглядывая получившийся узор, затем молча собирал камни, спрятал в кошель на поясе и задумчиво посмотрел на девчонку.

- А ведь она права, - нехотя пробормотал он, - если в ту сторону идти, вероятность спасения значительно больше. Хорошо, показывай дорогу, - кивнул девочке, - но помни, я за тобой слежу.

Лерка вела нас, легко лавируя среди развалин и без особых проблем находя обходной путь там, где улицу перегораживал огромный завал или прямо над головой зависала, опасно раскачиваясь, каменная плита. Затормозила хайта так резко, что я чуть ее не сшибла - хорошо еще, что девчонка успела подхватить и меня, и не отпускающего мою руку Стакси. Мальчишка, кстати, хоть поглядывал на Лерку настороженно, но больше от нее не шарахался.

- Ты чего, милая? - отдышавшись, спросила я.

Не знаю, чего этот Великий Учитель добивался, создавая хайтаррассов, но реакция и сила у них просто супер!

- Дальше я идти не могу, - Лера со вздохом опустила глаза. - Кольцо...

Погладив малышку по голове и прошептав что-то ободряющее, я направилась вслед за урсами, беспрепятственно преодолевшими "кольцо" и теперь радостно скалящимися с той стороны. Сэм стоял рядом с ними, но поглядывал на Лерку с сочувствием. С трудом отцепив от себя Стакса и препоручив его заботам Сэмми, я вернулась к хайте.

- Уходи! - оттолкнула меня девочка, отворачиваясь. - Прощай.

- Лер, а другие хайты ведь здесь спокойно проходят, так? - спросила я, пытаясь ухватить за хвост мысль, которая уже давненько крутилась в голове, но в руки упорно не давалась. - А в какой форме они обычно передвигаются?

- Думаешь? - повеселела девочка и, обратившись туманом, метнулась вперед.

~ Внимание! - весело и торжественно прозвучало в голове. - Напряженный момент на поле! Нападающий команды "Хайты Юнайтед" Виталерра беспрепятственно прорывается в зону противника, обходит полузащитника Барбариску и... ГОЛ! Пушистый мяч Сиорро в воротах!

~ Умник, - хохотнула я, - хватит "полузащитника" смешить, вон и "мяч" уже обиделся!

- Сиорро, не злись, - я с улыбкой протянула урсу руку. - Лера просто пошутила!

Кот, проигнорировав мою руку и зло сверкнув яркими синими глазами, легко поднялся с земли и принялся яростно отряхивать от пыли пушистый черный хвост.

- Уходим! - строго велел Курран. - Время!

Мы снова сорвались на бег с препятствиями, только теперь нам противостояли не обломки зданий, а густая колючая трава и хлещущие по лицу ветки.

- А чего это ты говорила, что пройти не сможешь? - Сэм ласково дернул Лерку за длинную темную прядку. - Легко ж проскочила!

- Учитель сказал, - пояснила она. - Эту преграду мне не преодолеть, пока я мясо есть не начну.

- А чего не ела тогда? - не отставал мальчишка.

- Боюсь, - вздохнула хайта, - лита тогда сильней становится, туман, в смысле. После мясной пищи его контролировать сложнее. Я потому и стараюсь в человеческом виде ходить, чтобы лита вверх не взяла. Вот и не сообразила, как кольцо пройти, - она обиженно нахохлилась. - А много бы ты насоображал, если бы целый месяц одни яблоки жрал?

- Ты голодная, что ли? - Сэм быстро снял с плеча мешок. - А у нас пирожки есть!

- С мясом? - весело фыркнула девчонка.

- Ага.

- Я тоже есть хочу! - сунулся к ним Стакс.

- Потерпишь, - технарь легонько щелкнул его по носу, передавая девочке завернутые в цветное полотенце пироги. - Если ты, мелкий, полдня не поешь, ничего страшного не случится. А вот если хайта голодать будет... Догадываешься, кем она закусит?

- Не бойся, - Лерка тепло улыбнулась испуганно шарахнувшемуся в сторону мальчугану, - не буду я тебя кусать. На, держи, - она протянула ему часть добычи.

Правда, пирожков с мясом оказалось всего три, и Стакси съел их, даже не заметив. Хайта, торопливо запихивающая угощение в рот, окинула нас внимательным взглядом, тоскливо вздохнула и выдала всем по пирожку.

- Ешьте, мне хватит, - грустно сообщила она, но голодные глаза малышки были с этим категорически не согласны.

Коты переглянулись и дружно вернули продукты на место. Хорошие ребята, оказывается!

~ Ага, счас! - насмешливо фыркнул Умник. - Это они просто о своей шкурке беспокоятся, вот и кормят хищника. Ты, кстати, молодец, что свою порцию голодающим пожертвовала, - похвалил он. - Так, глядишь, и лишний вес сбросишь.

~ А у женщин не бывает лишнего веса! - гордо заявила я. - Это дополнительные места для поцелуев!

~ Класс! - заржал этот вредитель. - Надо Айверину сказать, ему понравится!




Ильсан Вест


- Славный, милый песик! - срывающимся шепотом выдавил я, делая еще пару шагов назад, что вызвало новый взрыв хохота.

Аража им в штаны! Не позволю надо мной смеяться! Нет, вот назло всем сейчас пройду и открою замок! Тем более что денег на покупку жалко... Должна же моя удача хоть раз и для меня сработать, а не только для тех, кто рядом. Вот оно! Кошка рядом, а значит, удача должна ей улыбнуться. Ведь с Сейфи ей однозначно лучше будет, чем здесь, в клетке.

В конце концов, чем я рискую? Запрыгнуть на потолок я всегда успею. Надеюсь, мураты по стенам лазать не умеют. Как говаривал мой папуля Роддук, главное - определить цель, а остальное само сложится. Вот и проверим действенность сего изречения - цель я определил, теперь дело за "остальным".

Я сделал пробный робкий шажок вперед - пес тоже, угрожающе рыкнув. Еще шаг и новая демонстрация крепких клыков, ровных и белых, как на подбор. Видать, чистит регулярно и здоровой пищей питается. Как бы ему объяснить, что я есть очень невкусный и очень вредный пищ. Обед, в смысле.

- Славный песик, хороший... Все-все, стою!

А песик и в правду славный, даже чем-то на кота смахивает. Длинные ушки с кисточками на конце, как у скальных котов, узкая вытянутая морда, большие зеленые глаза с вертикальным зрачком - вот и все сходство, пожалуй. Н-да, с этим муратом не забалуешь: сильный зверь, опасный - крепкое поджарое тело, густая шерсть коричневого цвета с ярко-рыжими полосами по бокам и на морде, лохматый хвост с несколькими рыженькими прядками, острые наросты-шипы на лапах и холке. Нарф меня задери, мутант какой-то!

Мурат лениво потянулся всем телом и грозно зарычал, теперь уже на ухахатывающихся зрителей - те, правда, не впечатлились, продолжая веселиться. С разных сторон посыпались подбадривающие крики и идиотские советы, вроде "Дай ему, паря, промеж рогов!".

- Не могу! - со вздохом и самой расстроенной мордашкой повернулся я к шутнику, рослому рыжеватому парню. - У него, видать, жены нет, в отличие от тебя!

Народ так и грохнул, вместе с улыбающимся во всю пасть муратом, а взбешенный рыжик, сжав кулачищи, ломанулся в клетку.

Я схватился было за голову, прикидывая, кто из противников безобидней будет - по всему выходило, что песик - но вампир легким движением плеча отшвырнул нападавшего в сторону, прямо в объятия весело скалящейся толпы. Решив, что связываться с вампиром себе дороже, бугай живенько ретировался, напоследок злобно зыркнув на меня.

Кошка, которой надоели шум и суета, недовольно фыркнула и запрыгнула на будку, где вольготно разлеглась, помахивая серым пушистым хвостом.

Ага! Вот он! Ишь додумались, повесить ключ у входа в конуру мурата, чтоб никто уж точно не достал!

Я предпринял очередную попытку пробраться к цели. И тут началась самая веселуха. Пес, будто развлекаясь, повторял все мои действия: я сделаю шаг вперед, он - шаг вперед, я назад - он тоже, я пойду в сторону, мурат параллельным курсом идет, ехидно подтявкивая на ходу. Интересно, мне кажется, или этот гад надо мной издевается?

Вскоре песику эта игра наскучила, и он, предупреждающе рыкнув, демонстративно прочертил когтем на деревянном полу между нами разделительную черту. И довольный уселся на своей половине.

Вот как я должен в таких условиях ключ добывать? Подойти и вежливо попросить, что ли?

Роддук всегда говорил: "Хочешь напарить клиента - широкую улыбку на морду, огромный кошель для прибыли в карман, вежливость и учтивость в речь - и он твой целиком и полностью. Запомни, парень, дебилы - такие же люди, как и мы с тобой". И этот приемчик я, между прочим, уже опробовал, когда в лавке торговал - работает без осечек. Тут главное, с первого взгляда определить статус клиента, дорогой папочка даже целую шкалу составил из двадцати категорий, от "шибко умный, зараза" до "дебил конченый" и "наш постоянный покупатель".

И что-то мне подсказывает, мурат куда умнее, чем хочет казаться.

А что я собственно теряю? Попробую. Итак, улыбку на морду, вежливость и учтивость в речь - и вперед!

В дальнейшем монологе я, согласно наставлениям Роддука, перечислил все преимущества, которые пес получит от сделки, отметил все достоинства своего собеседника, подчеркнул свою безмерную радость от встречи с таким замечательным человеком муратом.

Чем дольше длилась моя прочувствованная тирада, тем громче становился хохот зрителей, постепенно переходящий из дикого ржача в тихие всхлипывания. И когда я почти уверился в бесполезности своей затеи, трижды обругал себя дураком, пес неожиданно развернулся, подцепил зубами ключ и притащил его мне, выплюнув прямо под ноги. И вот теперь настала моя очередь веселиться, рассматривая вытаращенные от изумления глаза и упавшие челюсти зевак. Да, челюсть - она не воробей, вылетит - не поймаешь.

Вампир удивленно нахмурился, впившись взглядом в мурата, а затем произнес пылкую и не очень цензурную речь, которую я поспешил запомнить, чтобы при случае блеснуть эрудицией. Закрыв глаза, клыкастый глубоко вздохнул и приглашающе махнул рукой. Я снял с кошки цепь (остался лишь тоненький магический ошейник), ласково почесал мурлыку за ушками, за что удостоился дружеского облизывания ладони. Торговец нехотя вручил мне кольцо, объяснив, животные пойдут с тем, у кого этот артефакт, только особого послушания он не гарантирует.

Стоп. А это что? Мне кажется, или во взгляде вампира мелькает плохо скрытое довольство. Получается, что он рад был сбагрить мне зверей? А не допустил ли я ошибку?




Барбариска


В речушку, встретившуюся нам на пути, я плюхнулась прямо в одежде (по принципу домовенка Кузи: "и сам помоюсь, и одежа постирается"). Восхитительно прохладная вода ласково обняла меня, успокаивая и придавая сил, а пляшущие на песчаном дне солнечные зайчики заставляли счастливо улыбаться.

Расслабившись, я почти не обращала внимания на происходящее, и когда ноги что-то легонько коснулось, от неожиданности с визгом вылетела на берег.

- Ты чего? - Сэм, выхватив нож, метнулся ко мне.

- Все в порядке, - отдышавшись, выдохнула я.

Ну, не буду же я ему говорить, что мне померещилось, будто меня хайт за ногу хватает. Блин горелый! Эта гонка мне, наверно, еще долго аукаться будет и в кошмарах сниться.


Когда Виталерра, нервно вздрогнув, сообщила, что ее братишки-сестренки выбрались из своих нор и бросились в погоню, мы постарались прибавить скорость. И все, кроме нас со Стакси, сделали это совершенно спокойно. Нет, ну какая зараза говорила, что должно второе дыхание открываться? Да у меня и первое вот-вот закончится!

- Они здесь! - испуганно крикнула Лерка.

Я обернулась и чуть не упала, зацепившись ногой за корень, еле-еле удержав равновесие в последний момент.

Араж драный! Не стоило туда смотреть, ой не стоило. Деревья позади нас затянуло мерцающим серым туманом. Хайтаррассы были еще далеко, но с каждым мгновением стремительно приближались. Темное марево двигалось неравномерно: то один, то другой клок тумана длинной извивающейся плетью вырывался вперед, но основная масса, недовольно колыхаясь, тут же нагоняла его, поглощая без остатка.

В полумраке джунглей, без надежного костра под боком, это казалось особенно жутким, а коварный ветер, усиливая панику, доносил отголоски хриплых выкриков.

- Мое! Не отдам! Еда! Хочу! Не трожь! Много! Вкусно!

Похоже, хайты делили шкуру неубитого медведя. И в чем-то они правы - им до обеда куда ближе, чем нам до Желтой зоны.

Курран, что-то прошептав, взмахнул рукой, и позади нас вырос колючий забор из высокого кустарника, сплошь увитого синими лианами.

- Это ненадолго их задержит, - урс пошатнулся, но с помощью Улвара устоял на ногах и поковылял к спасительной цели, ускоряясь с каждым шагом.

Не сбавляя бега, я бросила взгляд через плечо. Какое там ненадолго! Туман эту преграду даже не заметил, мощной волной перехлестнув через кусты.

Урсы вырвались далеко вперед, Сэм, посадивший Стакси себе на спину, не отставал от них. Я же почти выбилась из сил.

- Беги! - требовал Верран, упрямо держащийся рядом со мной. - Сто метров всего осталось! Не сдавайся! Мне тебя не поднять!

- Да я как-то и не просила, - задыхаясь, буркнула я. - Не жди меня, уходи!

- Не вздумай сдаваться, тенир-олвэ! - рявкнул кот. - Я тебя не брошу!

Он вцепился в мою руку и потащил за собой, а Лерка уперлась руками мне в спину, работая буксиром. Никогда в жизни я так быстро стометровку не бегала - еще бы, с такими-то помощниками-ускорителями и огромной голодной мотивацией позади! Эх, вот бы нашей сборной пару хайтов в команду, все бы забеги на олимпийских играх выигрывали!

Граница медленно приближалась, а сердце больно сжималось от страха - от страха погибнуть в шаге от спасения! Последние метры я проделывала уже на автопилоте, горло от ужаса перехватило - не то что заорать, я даже пискнуть не могла. Но когда призрачная лапа ухватила меня за ногу, никакой спазм уже не мог сдержать рвущийся из горла крик. Сильный толчок в спину заставил меня пулей проскочить бескрайнюю желтую стену и кубарем покатиться по земле. Лерка, радостно смеясь, повалилась сверху, а злобный вой с той стороны сообщил, что мы спасены. Хайта оказалось права, сил на преодоление грани у тварей не нашлось.


- Все хорошо... - я тряхнула головой, прогоняя страшные воспоминания.

Улыбнулась встревоженному Сэму и вновь забралась в воду, с удовольствием умылась, сняв с руки размокшую грязную повязку.

- Все хорошо! - шепотом повторила я, с удивлением рассматривая свежую розовую кожу на месте недавней раны, облегченно вздохнула и, дурачась, обрызгала Сэма. - Так, мальчики налево, девочки направо! Сэмми, будь другом, вымой это чучело, - я со смешком указала на Стакси. - Лерка, за мной! Вон кусты подходящие, в божеский вид будем тебя приводить, ну и меня заодно.

В общем, к стоянке мы вышли чистые, довольные и голодные (от яблок мы с Леркой отказались наотрез). Встретили нас радостными криками, слезами и... руганью. Это Ярич с Красселтой не преминули уточнить, где мы шлялись так долго. Отмахнувшись от них, я тут же обзавелась черным лохматым воротником, который с криком "Урррррряяя!" кинулся облизывать мне лицо, между делом сообщив, что "котенышшшш и дрррругой" спят.

Как Стакси вспоминал код для снятия оградительного контура, и какие при этом слова говорили обозники, это отдельная история. Удивительно, но один из перлов, высказанных Яричем, и оказался паролем - убегая, расстроенный мальчуган сгоряча брякнул подслушанную когда-то фразочку, не заметив, что случайно активировал переустановку кода.

Нет, ну вот кто мешал Яричу пораньше со своей руганью к защите сунуться? Можно было бы никуда не бегать. Хотя кому я вру, все равно бы пошла пацана искать. Еще и девчонку заодно спасли.




Ильсан Вест


Провожать нас отправилась целая толпа любителей животных, норовящих поближе познакомиться с "укротителем монстра", ткнуть чем-то злобно рычащее чудище или погладить кисика. И "чудищу", и "кисику" такое внимание очень не нравилось, мне, впрочем, тоже.

- Чего это ты зверей распустил? Приличным людям пройти негде! - возмущенно заорал толстый лысый человечек в сером сюртуке, неосторожно повернувшийся к кошке спиной и пребольно цапнутый за зад... стратегически важное место.

Вот араж! Ему, значит, можно за хвост мою красавицу дергать, а она молчи?! Ну ты сам нарвался! Припомнив уроки Сейфи, я подробно объяснил толстяку, куда ему следует идти и что делать, и, ласково улыбнувшись, добавил, что через минуту снимаю с мурата магический ошейник. Хм, сообразительный здесь народ, а главное - быстрый!

На всякий случай я свернул в сторону, чтобы обойти ярмарку по краю, подальше от любопытных глаз. Редкие покупатели, снующие около обшарпанных палаток с разным хламом, хоть и глазели на нас, но близко не подходили. Оно и хорошо - уж больно вид у людишек живописный, с такими лучше не встречаться в темной подворотне.

Кстати, о подворотнях... А что это там за шум?

- Ну что, пушистики, пойдем посмотрим? - я потрепал по холке недовольно рыкнувшего пса. - В конце концов, сейчас день...

Взволнованно галдящие люди, отталкивая друг друга, пытались рассмотреть что-то, лежащее на земле. Сквозь крики и причитания я услыхал очень знакомый надрывный плач. Она-то что здесь забыла?

Я быстро пробрался вперед, благо народ, завидев (услышав, почувствовав) мурата, спешил убраться с моего пути. Около грязной стены с обсыпавшейся штукатуркой, прямо на куче мусора сидела, сжавшись в комок, безудержно рыдающая Неор. А неподалеку... Что, вы уже догадались? Ага, труп. Н-да, не повезло Осминараэлю - пошел парень княжну на ярмарку провожать и вот результат.

Девушка привычно бросилась мне на шею и продолжила свое мокрое дело, щедро орошая мою рубаху слезами. Добиться от нее связных ответов не получалось при всем желании. Спасли меня, как ни странно, эльфы во главе с Найвэном, быстренько разогнавшие толпу. Делар Линтаравэй тут же забрал у меня Неор, чему я был несказанно рад.

- Что здесь происходит? - грозно вопросил он (у меня почему-то).

- А я знаю? Я только что пришел, - я пожал плечами, с самым честным видом уставившись на ушастика, но тот уже не купился, похоже, уверившись, что все неприятности на свете происходят исключительно по моей вине.

- Он позже пришел, - всхлипывая в объятиях эльфа, пропищала девчонка. - Мы с Мином заблудились, - ненадолго остановленные приходом ушастиков слезы хлынули с новой силой.

- Осминараэль заблудился? - удивленно воскликнул Пайвэ, заворачивая тело погибшего в плащ. - Да быть такого не может!

- Мы гуляли, а тут толпа, - пояснила пэри Эра'стуар, шмыгая носом, - а он, - кивнула на второго охранника, покаянно опустившего голову, - куда-то делся. Мы звали-звали, а его нет. Он нас бросил! - и рев возобновился с новой силой.

Интересно, как эльфы это выносят? У меня хоть слух и похуже, но уши от таких завываний уже болят.

- Дальше, - поторопил ее Найвэн.

- Дальше он, - грязный пальчик указал на погибшего, - сказал: "Иди за мной". Я пошла, а тут страшно, грязно и воняяяяяет! А он говорит: "Иди". А тут кто-то в плаще как выскочит с ножом и....

И остальные слова просто утонули в шуме рыданий.

- Уходим отсюда, - приказал командир. - Вы двое, - он взглядом назначил ответственных, - останетесь здесь. Допросите присутствующих, осмотрите место преступления. Потом доложите.

Я оглянулся вокруг - "присутствующих" словно аражи сожрали и даже косточек не оставили.

Поддерживая еле стоящую на ногах Княжну, эльф двинулся к выходу из подворотни, Имар шел рядом, обеспокоенно посматривая на Неор. Пайвэ, надменно скривившись, переложил задание по переноске тела Осминараэля на провинившегося охранничка, и поспешил за Княжной. Ну и я следом, со своим зверинцем.

- Это еще что? - гневно завопил Линтаравэй, совершенно не элегантно ткнув пальцем в кошку.

- Это я себе котенка купил, - разулыбался я, наивно похлопав ресницами.

- А это?!

- А это щенок! Его торговец в нагрузку к котенку дал.

- Ну, если это щенок, - усмехнулся Имар, - то встречаться с взрослой особью я точно не хочу!

Ну вот почему, спрашивается, они мне не верят? Ведь правду же сказал.




Барбариска


Вскоре обоз был полностью собран в путь. Нашу повозку привычно поставили в самый конец, загрузив почти под завязку ящиками, на которых и растянулся лениво помахивающий хвостом Бумер.

Подойдя ближе и заглянув через бортик, я застыла в изумлении. Рядом с мирно спящим Айверином, под завязку напичканным травяными настоями, сидел Зарчик и увлеченно игрался приличным таким ножичком, тем самым, что раньше висел у Ая на поясе, а после был убран мною в один из мешков. Испуганно распахнув глаза, я торопливо отобрала игрушку, не сразу сообразив, что Зар - СИДЕЛ! А уж когда ребенок, видя, что подходить я не собираюсь (да в шоке я еще!), встал и, держась за стоящую рядом коробку, попытался ко мне шагнуть, я чуть не упала. Ходит! Мама дорогая, ходит! Это что? Это как? Вот скажите мне, как можно за полдня вымахать на полгода? Всего несколько часов назад малышу был месяц, ну два от силы, а сейчас не меньше восьми. Только эмоциональная сторона, похоже, не изменилась. Или... Нет, показалось.

- Здравствуй, мой маленький, как же я соскучилась! - с трудом придя в себя, я подхватила Зара и, поцеловав, крепко прижала к себе.

- Хм...

Обернувшись, я заметила, что рядом с самым ехидным видом вертится Красселта, да и остальные смотрят заинтересованно. Ха, думаете, я с вами объясняться буду? Ага, разбежались. И вообще, лучшая защита - нападение, пусть лучше сами объясняют разгневанной матери, что это они с ее малышом сделали, пока она отважно Стакси спасала.

Ну вот и отлично, сразу от меня отстали со своим любопытством.

Хотя на вопрос о том, кто такая Лера и где мы ее взяли, я все же ответила, правда, уклончиво - примерно в этом стиле: "а не пойти бы вам, господа хорошие...". Думаю, дальше и так понятно. Чуть позже Сэм, заговорщицки подмигнув Стаксу и Веррану, отвел Красселту в сторону и громким шепотом поведал о том, как "на обратном пути мы встретили чудом спасшуюся от хайтов эльфийку и забрали с собой", далее последовал подробный рассказ о героическом поведении самого Винфорда. Урсы, пофыркивая в усы, не стали опровергать эти выдумки, тем более что Лерка действительно эльфийкой оказалась. Вернее, полуэльфийкой, но это она только мне по секрету сообщила. Помня о том, что полукровок здесь не очень-то любят, этот момент ее биографии я утаила даже от Сэма.

А занятная, кстати, девочка получается - человеко-эльфо-хайт.

Интересно, о чем это Сэм теперь с Яричем шушукается? Надо бы потом спросить.


Сразу уехать не удалось - Бумер наотрез отказался становиться конем.

- Сссссама тащщщщи, - нагло заявил он, вольготно развалившись на телеге. - Я - мааааленький! Меня жааалко!

Вот гад! А меня, значит, не жалко?!

Следующие десять минут я под общий хохот пыталась поймать лингрэ - тот вертелся на расстоянии вытянутой руки, но в руки не давался. Потом в забаву "погоняй наглого кота" включились Сэм и Стакси, за что и были покусаны, не сильно, к счастью. А вот выловила лингрэ Лерка, подгадав, где хитрая зверюга материализуется в следующий раз, и удостоилась за это звания "дуррра-бяка". Хайта тоже в долгу не осталась, высказав все, что думает о вредной нечисти.

А красиво эльфы ругаются: вроде ни одного некультурного слова, а смысл... Заметив мою ироничную улыбку, девочка покраснела и, опустив глаза, объяснила, что монолог этот она услыхала от эльфа, который через их деревушку как-то проезжал. Когда малышка, невесть с чего вообразившая, что это и есть ее отец, бросилась ушастому на шею с криком "Папочка! Ты нашелся!", тот на миг опешил, припоминая возможных отпрысков, а потом долго и бурно радовался. Ну, а память у Леры завсегда хорошая была.

Разозлившийся Бумер от словесных аргументов перешел к более действенным методам - когтям и зубам. Пришлось срочно разнимать спорщиков. Лерке хватило укоризненного взгляда, а Бумер для "успокоения" затребовал огромную крынку сметаны. После клятвенного обещания купить, все что его душенька пожелает, пушистая зараза в упряжь таки встала, только... ипостась не сменила, заявив, что про это уговора как раз не было. Тогда, грозно сдвинув брови, я пригрозила этой ЛОШАДКЕ, что отныне к Зару ее и близко не подпущу. Горестно вздохнув, лингрэ сдался и, обернувшись конем, впрягся в телегу, правда, от оценки моих умственных способностей не удержался. Ну и ладно, пусть "дуррра", зато едем потихоньку!

- Тише едешь - хрен приедешь! - тут же прокомментировал Умник.

В общем, тронулись мы далеко за полдень. Ехать решили всю ночь, чтобы не терять времени зря, да и от хайтов подальше убраться. К вечеру все мои мужчины от мала до велика уже уснули. Лерка сидела на козлах и делала вид, что управляет Бумером, а тот старательно ее не замечал. Идиллия!

Я устроила себе уютное гнездышко, подложив под спину выуженный из какого-то мешка рулон ткани. Да-с, жестковато, но что поделаешь. Но лучше плохо сидеть, чем хорошо бежать за телегой. Умник тут же заявил, что в моем случае, он бы поспорил с этим высказыванием, мне бы бег точно не повредил. Нет, вы на него посмотрите - как всякие глупости говорить, так он здесь, а как на мои вопросы отвечать, так "абонент временно недоступен". Думает, что я забуду и отстану? Зря! Ой, зря!


Вот почему так, жуткий день - стрессы, добрые хозяева-хайты с вопросом "А что, гости дорогие, вы уже уходите? А мы только стол накрыли!", безумный забег по пересеченной местности - вроде бы устать должна как собака, а сна ни в одном глазу. Перенервничала, поди.

- Ларис, ты не бойся, спи, - забралась ко мне на колени Лерка, - я покараулю. Родственничков своих я издалека почую, да и остальных тварей, измененных взбесившейся магией Тел-Кристо тоже, фон у них особенный.

- Это хорошо, - улыбнулась я, - только иногда люди поопаснее любых тварей бывают...

- Ха! Людей я тоже запросто засеку, если попробуют к нам сунуться, Голод подскажет.

- Ты ж целую миску каши съела, - усмехнулась я, - и до сих пор голодная?

- Не, - хихикнула она, - сейчас я сытая, и Голод спит, но о приближении "пищи" он мне все равно сообщит.

Какое-то время мы сидели, обнявшись, и дружно любовались ночным небом, потом уставшая малышка уснула, и я уложила ее рядом с Айверином.

Вскоре яркие звезды скрылись за тучами, и лес быстро погрузился во тьму. За наш транспорт я не опасалась, Бумер нас точно не опрокинет, с первой телегой тоже проблем не возникнет - ею управляет Ретан, а орки хорошо видят в темноте. А вот как остальные?.. Хватит ли им света от зеленых лиан, которые еще перед дорогой Курран укрепил на задние борта повозок. Замечательные, кстати, растения, днем накапливают свет, а ночью... жаль, живут недолго, к утру уже потускнеют.

А спать до сих пор не хочется. Эмппы, что ли, посмотреть?

Что такое эмппы? Это бусики, которые я в лаборатории Хайта нашла. Шей'тар, как их увидал, возликовал и принялся, азартно потирая ладошки, будущие барыши подсчитывать. Оказывается, эти эмоциональные проекторы памяти стоят чертовски дорого - их только до Катастрофы делали, а сейчас секрет производства утерян.

Перед тем, как в очередной раз потерять сознание, Ай взял с меня слово, никому ничего из моей добычи не показывать и не продавать без него - напарят только так. И как, спрашивается, я ему без денег лекарство должна покупать, а? Отсутствие денег пока не сильно напрягает (продуктов нам Тарланна в благодарность за спасение внука с лихвой выдала), а вот по приезду в город этот вопрос встанет очень остро.

~ О, придумал! - вмешался Умник. - Мы Бумера продадим!





Глава 17. Чужая душа потемки? Ничего, у меня фонарик!



Хайтавэрон Айррас

Пригласил Ее вечером на свидание... Согласилась!!!! Урррраааа!!!

Что рассказывали на оставшихся лекциях, не помню - думал о моей Леди, о том, как Ее очаровать.

Цветы! Все девушки любят цветы. Нужен букет! Денег почти нет, а стипендия только через неделю. О! Придумал - неподалеку, за вторым корпусом, есть чудесная клумба, а в темноте меня все равно никто не заметит.

Сегодня просто замечательная ночь: яркая, светлая, и "сестры хоровод водят"*, щедро одаривая всех своим светом. А тенистая аллейка парка просто создана для влюбленных: все лавочки, к огромной радости целующихся парочек, прячутся под сенью раскидистых деревьев, позволяя двум любящим сердцам побыть наедине друг с другом.

Как же я этим ребятам завидую! Но ничего, еще несколько минут, и придет Она. Если все сложится хорошо, мы тоже найдем себе укромное местечко. Я ведь специально выбрал для встречи Мост Поцелуев. Это так символично!

Как же здесь красиво: ивы опускают свои тонкие ветки, игриво касаясь воды, а речушка, журча, пытается их поймать. Перед мостом шелестят серебристыми листочками юлтары, переплетаются ветвями, образуя роскошную арку, пройдя которую, оказываешься на мосту, освещенном магическими фонарями. Ажурные деревянные перила бросают на воду причудливые тени. Тишина и покой.

Я обязательно приду сюда с альбомом и красками. Эта красота заслуживает того, чтобы быть запечатленной на века.

"Сестры хоровод водят"* - ночью одновременно всходят все три луны, то выстраиваясь в одну линию, то вновь расходясь.

О! Вот и она! Моя Леди!

Но почему на ней все тот же черный брючный костюм, в котором Лита была на лекциях? Почему она не принарядилась? Ведь мы же договорились о свидании...

- Привет, Хайт! - произнесла красавица, легко взбегая на мост и усаживаясь на перилах. - Ну, где конспект по алхимии, который ты мне обещал? И вообще, зачем ты меня сюда пригласил? В башне было б куда удобнее готовиться к семинару.

- Это тебе, - я протянул девушке огромный букет, сорванный полчаса назад на клумбе у башни травников.

Лита машинально сунула нос в цветы, вдыхая аромат, затем нахмурилась и раздраженно поинтересовалась:

- Хайтавэрон, что это все значит? Букет, Мост Поцелуев?.. Какое еще свидание?! Я что, из-за такой ерунды потратила свое время?!

Как Она может так зло говорить? Я же люблю Ее!

Я с отчаянием смотрел на девушку, не зная, что сказать. Вдруг Литайравэль побледнела, резко рванула ворот рубашки и, выронив букет, стала судорожно хватать ртом воздух.

Что с ней? Что с моим Чудом?

Я на миг зажмурился, пытаясь унять бешено бьющееся сердце, разбитое злыми словами любимой, и не сразу заметил, как девушка покачнулась и, не удержавшись, полетела в воду.

И тут время словно замедлило свой бег.

- Ты чего стоишь, придурок! - заорал, бросаясь вперед, Ксан.

А этот упырь что здесь делает?

- Ты как здесь оказался? - я решительно преградил ему дорогу.

- Уйди, хайтаррасс! - вампир оттолкнул меня и прыгнул следом за девушкой.

Вот он вынырнул, держа на руках мою Леди, и выбрался на берег. Я подбежал к ним.

- Что с ней? - закричал, но голос сорвался, перейдя в хрип. - Что ты с ней сделал? Почему она не дышит?

- Я сделал?! - прорычал в ответ Ксантай. - Ребята, уберите этого дебила, пока я еще могу сдерживаться.

Двое его дружков оттащили меня назад, я попытался вырваться, но не смог, попытался закричать, но мне в рот запихнули что-то грязное и неприятно пахнущее.

- Ксан, отойди, - велел Тарин, белобрысый верзила с факультета травников.

Он проверил у девушки пульс и принялся ее целовать.

Что?! Как он посмел?! Она моя!!

Я дернулся сильнее, но тут же получил от орка сильный удар локтем в бок, и согнулся пополам в отчаянной попытке отдышаться.

- Не рыпайся, дебил! - фыркнула эта зеленомордая сволочь. - Он ей воздух в легкие вдувает.

- Не получается, - травник поднял голову и растерянно взглянул на Ксана. - Стоп. А это что?- он указал на Литу.

Обернувшись, я с ужасом увидел, как на нежной коже девушки, вокруг рта и аккуратного носика, растекается пугающая синева с ярко-синими точками.

- Похоже на отравление асгалой*, - вынес вердикт Тарин. - Но где Лита могла ее найти? На нашей делянке у башни растет несколько таких цветочков для декоктов, но они под защитой.

- Араж драный! - вдруг рявкнул Ксан, клыкастым вихрем умчался на мост и вскоре вернулся с моим букетом.

Тарин распотрошил цветы, любовно собранные бутон к бутону, и грязно выругался, вытягивая хрупкий стебелек с множеством ярко-синих бархатных цветочков.

- Асгала! - на щеках травника вспыхнул алый румянец гнева. - Ты откуда ее достал, придурок?

- На клумбе, - пожал плечами я.

- На клумбе?! - потрясенно повторил он и обратился к друзьям. - Этот идиот нашу делянку оборвал! Как только защиту прошел? Там ведь пароль нужен.

- К нархану пароль! - зло бросил упырь. - Что с Литой?

- Отравление! Прости, Ксан. Я ничем не могу помочь, - печально развел руками Тарин, - нужен целитель и срочно.

Асгала* - ядовитый цветок, используется для приготовления различных зелий.

Ксантай подхватил девушку на руки и мгновенно исчез в темноте. Тарин снял рубаху, бережно завернул в нее асгалу, осторожно собрал остальные рассыпавшиеся цветы.

- Тащите этого к декану, - приказал он Кай-раману и второму бугаю.

Тут силы окончательно покинули меня, и я сломанной куклой повис на руках однокурсников. Слезы градом покатились из глаз.

- Вот еще, таскать, этого хайтаррасса! - насмешливо заявил орк. - Пусть здесь сидит. Я сейчас защитный контур вокруг него проведу, никуда не денется.

Меня отпустили, я упал на траву, монотонно повторяя: "Как же так? Как же так?" и не замечая, как смыкается вокруг меня сияющее зеленоватое поле.




Барбариска


Ночь прошла на удивление спокойно: ни нападений, ни шума, ни криков - благодать! После первого просмотра чужих воспоминаний неудержимо потянуло в сон, и я замечательно выспалась. Интересно, эти эмппы никто в качестве снотворного не пробовал использовать или это только я такой уникум?

Я сладко потянулась, разминая мышцы. Кстати, странно: несколько часов на ящиках в неудобной позе - и ничего не болит, не ноет, и чувствую я себя просто прекрасно.

~ Вот, - заявил Умник, - стоило немного похудеть, и как результат - отличное самочувствие.

Тут он прав, несколько килограммчиков я таки скинула - одежда, реквизированная Аем в деревне, сначала была мне в обтяжку, а сейчас вполне свободна. Если дело так и дальше пойдет - скоро болтаться будет. Хорошо, что у меня пояс есть. Тому, кто его создал, честь и хвала: не надо мучиться, дырочки проделывать, пряжку застегивать - приложил ее к ремню в любом месте, и она прилипает намертво, потом края пряжки сжал и преспокойненько ее открыл. Кстати, можно купальник продать, он мне теперь точно велик.

~ Да, хайты в качестве тренажера для похудения просто великолепны. Запатентовать их, что ли?- мечтательно протянул Мистер Ехидство. - Это ж сколько можно денег срубить, ежели их поставку на Землю наладить. Так, это надо обмозговать.

~ А ну стоять! Не вздумай сбегать! - грозно заявила я. - Есть тут у меня к тебе парочка вопросов. Ну что, Умник, приступим к допросу! Кто тебе приказал искать Ключи? Куда ты все время исчезаешь? Что за обмороки? Кто такие Тени?

~ Эй-эй-эй! Столько вопросов на одного маленького меня?!

~ Будем чистосердечно признаваться, - нахмурилась я, - или в несознанку играть?

~ Да ты что, гражданин начальник, мне никак дело шьешь? - насмешливо фыркнул шутник. - Да я тут вообще ни при делах, зуб даю! Знать ничего не знаю, век воли не видать!

~ Хватит паясничать, подсудимый! - мысленно рявкнула я. - Клянетесь ли Вы говорить правду, одну только правду и ничего кроме правды.

~ Да, господин судья.

~ Что вы можете сказать по обсуждаемому делу? Короче, кто ты такой? И что вообще происходит?

~ Хорошо, я признаюсь, - со вздохом ответил Умник, - я не твое сознание...

~ Это я и без тебя поняла! А кто?

~ Я твое ПОДСОЗНАНИЕ! - торжественно закончил он.

~ Опять за рыбу деньги...

~ Зря не веришь, это чистейшая правда. У вас на Земле все про подсознание знают, только слышать его не могут. Как говаривал дядюшка Фрейд: "Голос интеллекта тих, но он не устает повторять -- и слушатели находятся". Ты вот только здесь и нашлась!

~ Слышь, гений ты мой, а слова Фрейда ты откуда знаешь? Я ж его не читала, только слышала краем уха!

~ Все подсознания связаны в единую информационную сеть, где могут получить любые сведения. А вот услышать подсознание не каждому под силу!

~ Вот, подсудимый, - обрадовалась я, - Вы и признались! Выходит, ты из всепланетного интернета для подсознаний инфу качаешь, все знаешь и мозги мне уже который день пудришь! А ну быстро говори, что это за мир? Что этим Теням надо?

~ Ладно, серьезно, так серьезно, - вздохнул "обвиняемый". - Только на один вопрос ответь. Я тебе так надоел, что ты решила от меня избавиться?

~ Нет, почему... - растерялась я.

~ А потому, что мне запрещено что-либо тебе рассказывать. Я и так стараюсь, подсказываю, как могу. Свои советы специально под шуточки маскирую, чтоб никто не догадался. Только эти иногда все равно замечают, и... "абонент временно не доступен". И ладно если временно, могут и полностью заблокировать. Ты главное запомни - я на твоей стороне, и зла тебе не желаю.

Блин горелый! И что мне прикажете делать?

~ Как что? Мир спасать! - захихикал Умник.

Вот и пойми - это он прикалывается или серьезно говорит.


Лерка, видать, решила отоспаться на несколько дней вперед. Я уже успела поспорить с Умником, накормить Зара, дать лекарство Айверину (как знахарка и предупреждала, периоды, когда мужчина был в сознании, становились все короче и короче), выслушала речь Бумера на тему, какие мы бяки и как его, бедняжку, обижаем.

Выбралась из-под одеяла девчонка ближе к полудню, сладко потянулась и, широко распахнув глаза, уставилась на Винфорда. Сэм, уплетающий бутерброды с копченым мясом, приветливо махнул ей рукой.

- Видишь - я мясо ем, - подмигнул он Лерке, - и ты садись... чай пей...

- Лер, не слушай его, вот овощи бери, хлеб.

- А я и не слушаю. Ты ешь мясо, ешь, - нежно улыбнулась она технарю, - нафаршировывайся! Отличное блюдо получится - мясо с мясной начинкой, ням!

Бедный парень даже поперхнулся, а хайта звонко расхохоталась, наблюдая за его ошарашенным лицом.

- Я пошутила, - сквозь смех пояснила она.

- Дура! - отмер мальчишка. - Ты так не шути, а то кто вас, хайтов, знает.

- Так ты первый начал, - фыркнула девочка, принимаясь за еду.

~ Вот они - мирные семейные будни! - торжественно провозгласил Умник. - То, что ты так хотела!

~ Да я как-то детей особо и не хотела, - честно ответила я. - А если уж заводить, то собственных и обычных!

~ Неа, - хихикнул он, - с этими интереснее! А уж с Заром какой сурпрыз будет!

~ Какой?

~ Сама потом увидишь! - заржал вреднюк и ушел в глухую "несознанку".




Хайтавэрон Айррас


Дверь распахнулась, и в кабинет вошла ОНА - девушка с картины.

Я хоть и не часто бывал в кабинете отца, но с первого раза и на всю жизнь запомнил ее - мою чернокудрую надменную красавицу.

Граф Айррас частенько усаживался в кресло рядом с камином, над которым висел Ее портрет, брал бутылку лучшего эльфийского вина и любовался чаровницей.

Девушка была диво как хороша: тонкие аристократические черты лица, роскошные волосы, волнами ниспадающие на плечи, огромные фиалковые глаза, милые острые ушки, изысканная прическа, длинный витой локон, спускающийся на высокую грудь, элегантное голубое платье с глубоким декольте. Холодный взгляд и гордая, немного презрительная улыбка делали ее еще притягательнее.

Правда, мама эту Леди иначе как стервой и не называла. Мы с матушкой несколько раз даже ругались по этому поводу. Ну, как можно так отзываться о Ней, о моей неприступной прекрасной Леди!

Я даже не сразу решился нарисовать Ее, боясь своими неумелыми мазками испортить неземную красоту. Но даже сейчас мой рисунок, бережно хранимый у сердца, и вполовину не передавал всей Ее прелести.

Девушка, застывшая перед куратором*, походила на мою Леди как две капли воды. И глаза, и волосы, и ушки, и грудь. Разве что прическа и наряд другие: простая коса ниже талии и строгий дорожный костюм без особых излишеств. И пусть на губах красавицы цвела весьма озорная улыбка, все равно это была Она. Моя Королева! Моя Леди! Моя Мечта!

Я понял, она специально сменила прическу и одежду, чтобы никто не догадался, кто она такая! О! Это Она мне улыбается, мне одному!

- Делари Литайравэль Телизорвэ, потрудитесь больше не опаздывать на занятия! - грозно сдвинул брови маг. - Садитесь, вон последний столик в среднем ряду свободен.

Да как он смеет так с ней разговаривать! Литайравэль Телизорвэ... Литайравэль Телизорвэ. Какое чудное имя! Просто песня!

Куратор* - руководитель, закрепленный за группой студентов.

Красавица, чарующе улыбнувшись, двинулась по узкому проходу между стоящими друг за другом столами к своему месту.

О, как жаль, что эти парты одноместные! Сидеть рядом с Ней, что может быть лучше?! Нет! Что это?! Она споткнулась! Какой идиот сумки раскидал на Ее пути?!

Я кинулся, чтобы помочь девушке, но зацепился ногой за стул и полетел девушке под ноги. Эльфийка потеряла равновесие и, слабо вскрикнув, начала падать. Я торопливо вскочил, чтобы помочь своей Леди. Но... этот несносный упырь меня опередил.

Вампир, оттолкнув меня в сторону, подхватил Литайравэль на руки.

- Сумку свою забери, придурок! - насмешливо бросил он. - Такая красотка чуть об нее ножки не поломала!

Гад! Ненавижу! А Она... смеется, обнимает его за шею и смеется... Почему?..

- Прекратите балаган! - скомандовал Кобрэ Флинкар, наш куратор. - Садитесь уже!

Я пересел на соседний ряд, чтобы видеть Ее. Пусть она смеялась, но ведь это специально, чтобы другие не поняли, что Она моя!

Подождав пока все рассядутся и прекратят хихикать, учитель начал первую лекцию. Сначала он рассказывал, какая у нас чудесная и замечательная школа, и как он и все преподаватели рады приветствовать нас в ее стенах, и как нам всем нархански повезло. За следующий час мы узнали, кто, как и когда закончил сие учебное заведение. Зато предметам, которые мы будем изучать в этом году, было выделено секунд десять и фраза "Короче, сами почитаете".

Закончив речь, куратор демонстративно прищелкнул пальцами, что для мага вовсе не является необходимым действием, и перед каждым студентом на столе возникла нить с десятью яркими фиолетовыми бусинами. Я аж рот приоткрыл от изумления.

- Это эмппы, - подтвердил мою мысль пэр Флинкар. - Думаю, вы и так знаете, как ими пользоваться.

Ха, как всякую чушь нести - так это он долго разглагольствовал, а как по делу - так "сами знаете"!

- Эмппы являются собственностью школы, - продолжил маг, - вам выдаются только на время учебы. Дополнительные бусины можно заработать хорошими результатами на экзаменах и занятиях. За особо выдающиеся заслуги можно получить бусину в собственность.

Ух ты! Отличная новость! Сам я еще не скоро на эмпп смогу заработать, а тут бесплатно....


Очнувшись, я какое-то время приходила в себя, растирая виски, лишь потом принялась анализировать увиденное. Это что получается? Если в этом воспоминании Хайт первый раз видит девушку, то данный эпизод был раньше отравления. А то видение, где парень сидит на дереве, а вампир встречается с Литой, было раньше или позже "свидания"? Если раньше, то выходит, что этот идиот Хайт действительно убил эльфийку?




Ильсан Вест


Пока мы добирались до гостиницы, Найвэн успел надоесть всем без исключения со своей лекцией о безопасности и правилах поведения истинной Леди.

- Поймите, Княжна, - в очередной раз повторил он, - Вы должны...

Но девушка не дала ему договорить и, резко вырвавшись из его объятий, сердито рявкнула:

- Женщина должна быть любимой, счастливой и красивой! А больше она никому ничего не должна!

Видать, все силы Неор ушли на эту гневную тираду - девчонка пошатнулась и упала бы, если б Имар не подхватил ее на руки.

За такой задушевной беседой мы и не заметили, как добрались до цели. Делар Линтаравэй отправился промывать мозги урсам, посмевшим бросить "вверенный им для охраны объект" (Княжну, то бишь) на произвол судьбы, а мы в сопровождении Имара и еще парочки эльфов поднялись на второй этаж. Там Неор, бодренько соскочив с рук эльфенка, прямым ходом направилась в нашу с Сейфи комнату. Медом ей там намазано, что ли? Не могла, что ли, в другое место убраться?

И тут меня, сам того не подозревая, выручил мурат. Он незаметно подкрался к девушке со спины, и как гавкнет. Девица истошно завизжала - бедный песик даже к полу припал, прижав ушки, и лапой голову для надежности прикрыл. Через пару минут визг прекратился, и пэри Эра'стуар упала в обморок, причем, очень прицельно - прямо Имару на руки. И то правильно, чего платье-то марать. Правда, после мусорной кучи оно и так не розами пахнет, пятном больше пятном меньше, какая разница.

- Ты чего Княжну пугаешь? - возмутился черноволосый эльф-охранник.

- А я-то здесь при чем? - обезоруживающе улыбнулся я. - Что, щеночку и поздороваться нельзя?

В общем, ушастики со своей Княжной убрались. А Имар, бережно прижимающий к себе бесчувственную девушку, незаметно мне подмигнул. Вот, наш человек... эльф, в смысле!

- А ты, собака злобная, - я ласково потрепал мурата по голове, - никак сводником заделался?

Тот согласно кивнул, звонко тявкнув.

- Ты что меня понимаешь?

Пес поднял на меня честные-пречестные глаза, старательно виляя лохматым хвостом. Вот и думай теперь - то ли обычная псина, то ли нет...

Кошка, не обращая внимания на происходящее, прошла в нашу комнату, принюхалась и, безошибочно определив кровать Сейфи, разлеглась на ней, вытянув лапы. Мурат остановился рядом, с тоской оглядел оставшееся на постели место и отправился искать себе другую лежанку. Сообразив, что сейчас останусь без койки, я рванул к своему месту, но аражев пес меня опередил, одним прыжком преодолев полкомнаты и плюхнувшись прямо на мое одеяло. На просьбы, угрозы, увещевания эта лохматая зараза не реагировала, сделав вид, что оно тут уже давно лежало и вообще спит.

Тогда я решил попытать счастья с кошечкой: погладил ее, почесал за ушком, добившись громкого довольного мурчания, собрался было ее аккуратно пододвинуть, но, полюбовавшись на предупреждающе оскаленные зубки, передумал и ретировался на подоконник. А что? Здесь даже лучше - видно всех, кто входит!




Барбариска


Лес, зеленой стеной стоящий вдоль дороги, сменился широкими лугами, где рукодельница-природа любовно выткала удивительный ковер, искусно чередуя цветы и травы. Да и как парфюмер она сработала отлично - запах стоял просто потрясающий. Солнце с каждым часом жарило все сильнее, проверяя нас на прочность, а редкие облачка не давали никакой надежды на спасение от зноя.

Ближе к обеду командир объявил небольшой привал, чтобы дать отдых лошадям, и мы остановились на поляне у небольшой реки. Это место редко использовалось для стоянок, и трава здесь вымахала почти по пояс, что очень понравилось нашим коняшкам, которых распрягли и отпустили на заслуженный обед.

Бумер тоже был в восторге, чего не скажешь об остальном народе. Загнав телегу под единственное раскидистое дерево, дающее замечательную тень (за что ему огромное спасибо!), лингрэ обернулся котом, нырнул в густую траву и занялся охотой. Всякие мышки-норушки на полянке наверняка водились, но ловить их было и в половину не так интересно, как незаметно подкрадываться и кусать за ноги людей. Почему людей? Ну, попытался он разок к Веррунчику сунуться, но тут же был выловлен за шкирку, отчитан и выкинут куда подальше. Что, впрочем, не помешало лингрэ быстренько вернуться, только урсов он теперь обходил десятой дорогой.


Я улеглась под деревом, уложив рядом Зарчика, а Сэм и Лерка сами по бокам устроились. Тенек - как иногда человеку мало надо для счастья! Какое-то время я любовалась шелестящими над головой листочками, потом мне это надоело.

Скучно. В чужие воспоминания, что ли, погрузиться для развлечения?

~ О! Так ты у нас эмпподайвер? - хихикнул Умник. - Тогда как твой инструктор по дайвингу просто обязан провести ознакомительную лекцию. Итак, с давних времен разумные расы стремились изучать прошлое. Но как узнать, произошло ли событие, описанное в учебнике, летописи или мемуарах, на самом деле или нет? Ведь историю, как известно, пишут победители. Как узнать, истинную причину первой войны между эльфами и гномами? И на самом ли деле эльфийский принц Оликсэринталь Ливинтэй похитил гномью принцессу Берриту ре'Орн, или все было с точностью до наоборот, как утверждают надежные источники? Как узнать, почему триста двадцать шесть лет назад сменилась династия орков, и действительно ли жена Правителя Кажера наставляла ему рога, или это происки завистников? Как узнать, из-за чего произошел магический взрыв в Тел-Кристо, и только ли Катастрофа тому виной? Как узнать, где дорогой во всех отношениях и нежно любимый прадед зарыл богатое наследство аристократической семьи Эра'стуар, которое благодарные родственники (да и все сочувствующие) ищут уже более ста лет? Возможность самому увидеть и прочувствовать какие-либо исторические события люди получили лет за сто пятьдесят до Катастрофы, после изобретения эмоционального проектора памяти.

~ Слышь, инструктор, а ты откуда это все знаешь?

~ Так сама ж сказала - с местного "интернета" скачиваю, когда доступ есть.

~ А, понятно, информационное поле этого мира хакнул?

~ Если б, - вздохнул он, - хакер из меня еще тот: связь сбоит все время. Похоже, здешний провайдер чужаков из другого мира не подключает. Обычно "инфа" мелькает у меня перед глазами на большой скорости, изредка удается ее тормознуть и прочитать. Иногда - вот как про эти твои бусики - удается выудить что-то конкретное, только сведения разрозненные получаются. А бывает и просто в пустоту выносит.

~ С этими, с Тенями? - уточнила я.

~ Было пару раз, но... давай на эту тему не будем, хорошо? - последнее слово Умник многозначительно выделил.

Ага, значит, все дело в Тенях... Интересно, а как они за нами следят? И мои мысли тоже слышат?

~ Тебя - нет! А вот мои, как выйду в интернет, могут и проверить. Поэтому, на всякий пожарный, не будем этих тем касаться. Давай лучше про эмппы.

~ Хорошо, - согласилась я. - Не будем тебя подставлять, про эмппы, так про эмппы.

~ Если вкратце, то маги придумали, как с помощью специальной обработки придать неким камням особые свойства - сохранять воспоминания. Причем, в отличие от вашего кино здесь происходит полное погружение по всем аспектам: картинка, звук, тактильные ощущения, запах, вкус, эмоции - ты как бы становишься на это время тем человеком, кто оставил это воспоминание. Солгать в такой записи невозможно. Одно плохо, пользоваться эмппами может только маг или тот, кого он подключит.

~ Стоп! Как это маг? А я как смогла?

~ Вон и я думаю, как? Похоже, свершилось чудо, и ты таки обрела магические способности.

~ Откуда?

~ Не знаю, - буркнул он. - Слушай, а ерунда, которой ты в подвале укололась, ну, стержень этот... Там же внутри какая-то гадость. Не могла ты от нее заразиться?

~ Заразиться магией? - насмешливо фыркнула я. - Бред какой-то! Так не бывает!

~ Думаю, - задумчиво пробормотал Умник, - нам надо с каким-нибудь магом посоветоваться, стерженьки эти показать.

~ Отлично. Вот и погугли там, в "интернете", какие маги живут в городах, что нам по пути встретятся.

~ Договорились!




Хайтавэрон Айррас


Прошлые попытки обрести силу вампиров провалились. Я долго думал и понял, что надо заклинание усилить декоктом с кровью вампира.

Позавчера ходил ее добывать. В итоге, до того, как подраться с Ксаном, я успел набрать в стержень немного крови, потом два дня отлеживался после драки, и вот сегодня все готово к эксперименту. Наконец-то я всем этим насмешникам покажу, кто тут хайтаррасс!

Я залпом выпил зелье, лег в центр пентаграммы, прочел заклинание.

Что это? Раньше такой реакции не было...

Меня словно потащило куда-то по узкому тесному лазу, пробило моей головой какую-то преграду. И все это в полной темноте и тишине, вскоре и остальные органы чувств отказали. Было нархански страшно...

Через... араж, не знаю, сколько времени прошло... вернулось осязание - стало очень холодно, следом зрение - из темноты выступили странные разноцветные тени, контуры которых походили на людей, последним прорезался слух. Я все видел, слышал, осязал, а тела у меня не было. Разве так бывает? Но раз уж я здесь, то как настоящий ученый должен все внимательно рассмотреть и запомнить.

Разворачивающееся передо мной действие очень напоминало наш учебный класс: восемь теней-учеников, сидящих за круглым столом, и учитель-тень, важно прохаживающийся вокруг стола и переливающийся разными оттенками от ярко-синего до светло-желтого. "Ученики" же, внимающие своему наставнику, мерцали желто-оранжевым фоном с тусклыми красными точками.

Как же это красиво! А уж когда вернулся слух, сходство с классом только усилилось, и стало ясно, что тени меняют цвет в зависимости от произносимой фразы. Хм, интересно... может, я так эмоции вижу?

А вот лекция, которую проводил главный фантом, была весьма и весьма странная.

- ... последствия Катастрофы, погубившей миры, - закончил учитель и обвел остальных внимательным взглядом.

Катастрофа? Что за Катастрофа? Я ни о чем таком даже не слышал. И какие миры он имеет в виду? С Мэйдесом ведь все в порядке. Ух ты! А может, я прорицателем заделался и теперь могу в будущее заглядывать? Круто! Теперь я этим упырям покажу!

- Думаете, собрать пазл легко? - продолжил лекцию главный тень. - А если неудача приведет к гибели целого мира? Вы еще новички здесь. И вам, чтобы не вылететь с первого раза, необходимо соблюдать предельную осторожность! У вас, конечно, есть несколько попыток, но не забывайте, что любая ошибка может стоить кому-то жизни. И хорошо, если не вам! Хотя ненужных жертв постарайтесь избежать, нам ведь не нужно излишнее внимание к нашей деятельности. С правилами все ознакомились? Контракт подписали?

- Да, Координатор! - кивнули "ученики".

- Главное, о вашем присутствии там не должен никто знать. Еще раз напоминаю - не привлекать к себе внимания! Это ясно?

- Да!

- Если вас постигнет неудача, деньги не возвращаются. Смерть автоматически исключает вас из числа участников.

На этом моменте меня вдруг со страшной силой потянуло куда-то вниз, тени исчезли, вернулось собственное тело. А затем накатила такая боль, что я еле дополз до склянки с очищающим организм настоем, заранее приготовленной и стоящей неподалеку. Следующие несколько часов я провалялся на полу. К счастью, приступы жуткой боли сменялись беспамятством и редкими минутами спокойствия, иначе этот день я бы не пережил.




Ильсан Вест


Постороннее присутствие Сейфи, похоже, засек еще в коридоре, так как в комнату он влетел на полной скорости - бедная дверь чуть с петель не сорвалась - замер посередине, уставившись на кошку. Его крик и мой радостный возглас совпали:

- Сейфи, я тебе котеночка купил!

- Ланка!

Да, вот только ради этих глаз идеально круглой формы, дрожащих рук стоило терпеть унижения толпы, страх перед муратом.

- Ланочка, милая, ты здесь! - оборотень метнулся к кошке и принялся ее тормошить и целовать. - Откуда? Как же я рад!

Он что с эльфийского коэлна рухнул* и голову напрочь повредил? С животным беседует... Хотя мы, похоже, вместе падали - я ж тоже с собачкой разговоры веду.

- Что ты молчишь? Скажи что-нибудь! Лана! - с каждой новой фразой голос парня становился все тревожнее.


С эльфийского коэлна рухнул* - аналог нашего выражения " с дуба рухнул".


Затем Мейр подскочил ко мне, сгреб с подоконника.

- Вест, гад, ты что с ней сделал?! - прорычал он, задыхаясь от ярости.

Оборотень частично трансформировался: глаза с вытянувшимися звериными зрачками горят бешенством, изо рта, искривленного злобным оскалом, торчат внушительные клыки, а острые когти оставляют на моей нежной коже глубокие царапины.

Хоть мне и стыдно в этом признаваться, но я реально испугался. Сейфи в таком состоянии я еще не видел. Да что там, я вообще ничего страшнее не видел! Когда Роддук злится, то и в половину не так жутко, как сейчас. Отчим ведь простой, как орочий флаг*, наперед все действия можно предугадать, а тут... Да я от ужаса готов был признаться даже в том, сколько раз в детстве в кровать писался. Да не в свою! Что вы про меня сразу гадости думаете? А вот не буду говорить, в чью!

- Что с моей сестрой? - оборотень основательно встряхнул меня.

- Нннне знннаю. Я ее ннна ррынке купппил, - пролепетал я, и только тут сообразил, что он сказал. - Какая сестра?

- Моя! - рявкнул Сейфи, отшвыривая меня в сторону.


Орочий флаг*- прямоугольное желтое полотнище без каких-либо дополнений.


Похоже, основной приступ прошел, и Мейр уже немного успокоился. Парень вернулся к "сестре", сел рядом и, ничего не замечая вокруг, ласково поглаживал ее.

- Как же это? Ведь Лорд сказал... - растерянно шептал он.

Что же сейчас делать?

Я забился в угол и сжался в комок - кто его знает, этого психа, что он там еще вытворит. Мурат спрыгнул с кровати, осуждающе фыркнул на Мейра и протопал ко мне. Лег рядом, прижавшись теплым боком. Хороший песик! Хоть ты меня не обижаешь! Зверь повернул морду и лизнул меня в нос.

Стоп. Это еще что? Мне мерещится, или в зеленых глазах пса лингрэ веселятся? Это он что, надо мной ржет? Мурат вновь лизнул мое лицо и поспешно отвернулся. А легкий ветерок донес еле различимый шепот со стороны окна: "Нет. Не над тобой".

Оборотень встрепенулся и бросился к окну. Слава Стражам, Сейфи тоже это услышал, а то я уж решил, что у меня "веселые картинки"* начались, как после национального шаффтского блюда "рры-бруа"*. Обнюхав подоконник, но никого там не найдя, Мейр повернулся ко мне. Я непроизвольно поглубже спрятался за мурата, а тот слегка подвинулся, позволяя мне укрыться целиком.


"Веселые картинки"* - галлюцинации.

"Рры-бруа"* - национальное шаффтское блюдо, вызывающее приятные галлюцинации, рецепт неизвестен.


- Не бойся, - Сейфи виновато опустил глаза, - ты это... прости меня, Ильс, я не хотел причинить тебе вред, просто накатило, - скороговоркой пробормотал он.

- Ага, не хотел - и мои плечи наглядное тому подтверждение! И часто на тебя так накатывает?

Не, все-таки ехидство раньше меня родилось, даже сейчас не могу удержаться.

- Извини, - еще раз повторил парень, подтащил стул, но приближаться не стал, сел в пределах видимости. - Это моя сестра. Ее зовут Сейтлана. Помнишь Лорда, ты нас в Кадаре подслушивал? - он дождался моего кивка и продолжил. - Этот араж похитил Ланку, и я должен был выполнять все его задания, чтобы с ней ничего не случилось. Я три года уже сестренку ищу... искал.

Сейфи отвернулся, немного помолчал и продолжил свою исповедь - видимо, устал носить все это в себе. Подозреваю, не будь в комнате меня, он бы говорил с муратом.

- Я пару раз обыскал замок Эвринэ, перерыл сверху донизу, потратил уйму времени на маскировку, чтобы эльфы не засекли, но напрасно - сестры там не было.

Оборотень поднял на меня глаза, в которых плескалось столько боли, что я сразу забыл и про царапины, и про свой страх.

- Все хорошо, - я подошел к парню, сочувствующе сжал его плечо, - ты ж ее уже нашел.

- Нашел. Но я не чувствую в ней разума. Она словно обычная скальная кошка.

- А ты уверен, что это она?

- Уверен, - печально вздохнул он, - это она, вернее, ее тело.

Араж драный... Надо что-то делать с этим отчаянием, пока оно и на меня не перекинулось!

- Так что мы тогда сидим? - решительно заявил я. - Надо поговорить с вампиром!

- С каким вампиром? - подобрался оборотень.

Теперь, когда появилась цель, прежнее самообладание вернулось к Сейфиттину почти полностью.

- Это торговец, который мне ее продал.

- Ясно, - бросил на ходу Сейфи, выскакивая в коридор

Вскоре он вернулся с Имаром, которого тащил за шкирку.

- Охраняешь ее, - приказал оборотень, указав на кошку, - и чтобы шерстинки с ее хвоста не упало!

- Но, Эйри... - начал тот.

- Все объяснения потом. Охраняй!

- Эй, он меня охраняет! - влетая следом за ними в комнату, возмущенно закричала Неор.

Пэри Эра'стуар успела переодеться, но размазавшаяся по губам помада выдавала хозяйку с потрохами - времени на умывание у девицы просто не осталось.

- Точно, - подтвердил юный эльф, торопливо стирая розовые следы со щек, - я Княжну охраняю!

Хих, а что, поцелуйчики теперь входят в необходимый перечень охранных мероприятий?

- Хорошо, - Сейфи схватил Неор за руку и усадил на кровать рядом с Ланкой, которая тут же принялась заинтересованно обнюхивать девушку. - Охраняй обеих!

Прихватив меня, оборотень сиганул в окно. Араж драный, у него что, хобби такое всех за шкварник таскать?

Далеко уйти нам не дали: прямо перед нашим носом словно из-под земли вырос мурат, явно намеревающийся следовать за нами.

- Ты, - велел ему Сейфи, - быстро назад, охраняй Лану!

Пес отрицательно мотнул головой.

- Ильсан, прикажи своей шавке, пусть возвращается!

"Шавка", злобно оскалившись, зарычала, а я, чтобы успокоить мурата, поспешно положил руку ему на загривок. Тот еще разок для острастки рыкнул, за что удостоился от оборотня ответного шипения. Ого! А я и не знал, что он в человеческой ипостаси так шипеть умеет!

- Эйри, ну хватит, - попросил я. - Давай Лохматик с нами пойдет, а? Он нам пригодится, будет вампира вынюхивать.

Похоже, новая кличка мурату не понравилась - мою руку резко стряхнули и демонстративно клацнули рядом зубами.

- Я бы предпочел, чтобы он остался охранять Лану, - неуверенно пробормотал Сейфиттин.

- Ура, берем! Пошли, Лохматик.




Барбариска


- Очнись сейчас же!

- А... что... - растерянно пробормотала я.

Я никак не могла полностью проснуться. После каждого нового эмппопогружения требовалось все больше и больше времени, чтобы прийти в себя. Да еще и головная боль добавилась, пока, к счастью, терпимая.

Но сейчас меня привели в чувство весьма радикально - Бумер за ногу цапнул. - Больно же, зараза блохастая!

- Ну, и чего вы так орете? Что, все так плохо? - не открывая глаз, спросила я.

- Все не так плохо, как ты думаешь, - прошипел мне на ухо Сэм. - Все намного хуже!

Эти слова заставили меня подскочить, осматриваясь вокруг.

Обоз стоял посреди дороги, а все пространство вокруг - впереди, сзади, вдоль кромки леса, вплотную подходящего к дороге, даже на деревьях - было занято эльфами. Только выглядели они странно - полностью черная кожа, ярко-белые волосы и пронзительно синие глаза.

- Дроу, - шепнула Лерка.

Вперед вышел высокий статный дроу и, небрежно смахивая несуществующие пылинки со своего роскошного синего камзола, богато украшенного серебристой вышивкой, окинул обоз надменным синим взглядом.

- Нам нужны только Планшет и женщина, - заявил он. - Выдайте их и свободны.





Глава 18. Хочешь спастись от дроу? Спроси меня как!



Ильсан Вест


- Хорошо, эта шавка пойдет с нами, - согласился Сейфи, - но под ногами чтоб не путалась. Унюхает хозяина, пусть гавкнет, что ли. Я с ним сам разберусь.

Мурат недовольно рыкнул, но больше возмущаться не стал, пристроившись рядом со мной, подальше от оборотня.

Целый час мы таскались по рынку. За это время встретили шестерых вампиров, к счастью, каждого по отдельности, от всех получили по морде, пятерым успели дать сдачи, а шестой сам вырубил оборотня с одного удара, хотел врезать и мне, но ему помешал мурат. Обругали убравшегося восвояси упыря и отправились дальше. Нашли в небольшом парке, прилегающем к рынку, целующуюся клыкастую парочку - мило поговорили (дама как-никак). Там же столкнулись с целой группой из четверых вампирюг, возглавляемой тем самым шестым - теперь беседовали еще вежливее, потому как я переговоры вел. Почему я? Так Сейфи прилег отдохнуть (устал, видать, бедняга). А Лохматик не виноват! Ну упал, ну прямо на оборотня, ну придавил малость - но не специально же!

В общем, как я выяснил, торговца зовут Ксанталл Руол, и после продажи зверей его никто не видел, да и до этого он особо не стремился общаться с сородичами, предпочитая общество своей наглой лохматой зверюги.

Ах да, когда клыкастые убрались, я узнал о себе и своей родословной много нового - похоже, длительное лежание на земле очень красноречию способствует, мурат же, ехидно скалясь, неторопливо слез со своей мягкой, но беспокойной лежанки и спрятался мне за спину.

- Эйри! - обратился я к яростно отряхивающемуся парню. - Мне кажется, твой способ поисков не очень действенный, давай попросим Лохматика, чтобы он нашел своего бывшего хозяина.

Сейфи раздраженно зашипел. Бедняга, вон как из-за сестры переживает, даже обычные спокойствие и рассудительность отказали.

- Ты уверен, что это чудовище на нашей стороне? - буркнул оборотень. - Упыри же сказали, что торговец и пес не расставались. Интересно, с чего это вдруг вампир тебе его отдал?

- Так тем более, раз Лохматик... И не рычи на меня! - пригрозил я мурату. - Не нравится? Тогда говори, как тебя зовут. Молчишь? Вот и молчи! Раз Лохматик, - продолжил я, нарочно выделив голосом прозвище, - очень привязан к этому Ксанталлу, то без проблем найдет его.

- Ладно, пусть попробует.

Мурат, обрадованный таким доверием, со всех лап рванул вперед. Мы с Сейфи еле за ним поспевали.

Так. А это что? Уж больно местность, куда нас привел пес, знакомая. Араж драный! Мы же назад идем. Вон за тем домом наш трактир.

- И куда нас притащила твоя шавка? - возмущенно рявкнул Мейр. - Только время потеряли!

- А если этот вампир в гостинице?

- Что?! - взвыл парень и одним прыжком взлетел на дерево, а оттуда на подоконник в нашей комнате.

Я тоскливо глянул ему вслед и бросился к двери - я ж как некоторые прыгунов* изображать не умею, вот и приходится обычным путем идти. Когда я добрался до номера, Сейфи уже допрашивал Имара, выяснял, не было ли посторонних на охраняемой территории, судя по несчастным физиономиям эльфика и двух урсов, вопросы повторялись уже не первый раз.

- В комнату никто посторонний не заходил, - обреченно вздохнул Имарчик, - мы, как сидели здесь вчетвером, так и сидим. Костар и Лик у двери дежурили, никого не пускали. Все в порядке, все живы.

Что-то не так... не могу только понять что...

- Точно, - подтвердил один из котов, - в комнате никого больше не было, лишь Неор один раз в дамскую комнату выходила, и все.

- Ясно, - язвительно протянул Сейфи. - Нет здесь никакого вампира! Твоя шавка, Ильсанчик, над нами просто издевается!

- Но... - начал я, - может, его просто не видно? Вампиры же умеют иллюзии создавать.

- Такие, что даже по запаху не определишь? - запальчиво выпалил оборотень и, поняв, что ляпнул лишнее, поспешил исправиться, ткнув пальцем в котов. - Урсы бы его почуяли.

Те согласно кивнули.

Но что все-таки не так в словах Имара?.. Я зажмурился и сморщил лоб, пытаясь поймать ускользающую мысль.

"В комнату никто посторонний не заходил, мы, как сидели здесь вчетвером, так и сидим... мы, как сидели здесь вчетвером, так и сидим..." Нарф меня задери, вчетвером.

- Кто еще был в комнате? - подскочил я. - Ты сказал, что вас четверо было!

- Ну да, - ответил эльф, - я, Неор, кошка и пес.

- Пес?! - наши с Сейфи изумленные возгласы совпали. - Он был здесь?!

- Да, - кивнула Неор.

- Этого не может быть, - воскликнул я. - Лохматик с нами ходил на рынок!

- Нет, - начала спорить девушка, - он почти все время на подоконнике сидел, а незадолго до того, как ты в окно влез, сбежал куда-то.

- Да что тут происходит?! - в бешенстве заорал оборотень. - У вас что, у всех массовые видения?

- Или у вас! - капризно надула губки Неор.

- Да эта зараза блохастая, - взвыл Мейр, указав на мурата, - мне весь живот оттоптала, когда по мне скакала. Мороки так не могут!

- А зачем он по тебе топтался? - хихикнула Неор.

Оборотень покраснел, тяжело задышал, собираясь высказать нахалке все, что о ней думает, но его прервал истошный женский крик.

- Убили! Ааааа! Убили! Эльфа убили!


Прыгун* - небольшой зверек, обитающий в степи, передвигающийся исключительно прыжками.




Барбариска


Я во все глаза уставилась на дроу.

~ Правильно, - одобрил Умник, - внимательно смотри на этого негритоса и запоминай!

~ На которого? - не поняла я.

~ На самого главного!

"Главный", красуясь, застыл в эффектной позе, опустив одну руку на рукоять меча в богатых ножнах. Ни дать, ни взять - прекрасный принц, ну... или статуя из черного мрамора.

Эх, красивый, зараза! Высокий, стройный, белоснежные волосы, уложенные в сложную прическу, выразительные синие глаза, тонкие изящные черты лица, острые ушки. Не парень, а воплощенная девичья мечта. Одно его портило: взгляд - холодный, цепкий, надменный, даже злой, предельно ясно показывающий, что такие слова как "жалость" и "сострадание" дроу не то что не использует, даже и не слышал никогда.

Хм, а его охраннички тоже красавчики... правда, одеты не так роскошно.

~ И как, интересно, я должна главаря этой шайки запомнить? - хмыкнула я. - Они ж все на одно лицо, как... как...

~ Как китайцы!- любезно подсказал мой вредный друг.

Ха, Умник - он и в Африке Умник! Даже в опасной ситуации умудряется шутить, и что самое главное, это ему удается.

~ Дружище, ты уж определись, кто они - негры или китайцы, - хихикнула я. - И, вообще, что за расистские мысли!

~ Запоминай, кому сказал!

~ Так он от остальных только одеждой и отличается! Переоденется, и я его уже не узнаю!

~ Ну, пойди, что ли, крестик ему на лбу нарисуй, гаду! А то выискался тут: только появился, а уже Планшет ему вынь да положь! Аража ему в штаны, а не Планшет!

~ Умник, кончай мутить воду! Это они меня ищут, что ли? И альбом мой?

~ Предполагаю, что да, - нехотя ответил он.

~ Так давай отдадим. Толку с него!

~ Только посмей! Да пусть лучше всех перебьют, чем я им Планшет отдам! - Умник взвыл так, что я непроизвольно закрыла уши ладонями, забыв, что эта зараза внутри головы орет.

~ А зачем он вообще нужен?

~ Не знаю, - излишне поспешно ответил он, - но раз из-за него такой сыр-бор, и кучу народа нагнали, то Планшет надо сохранить в любом случае! Вот чует мое сердце, он нам еще пригодится. Засечь его дроу не смогут, так что молчишь и изображаешь партизанку на допросе.

~ А если стрелять начнут?

~ Прячешься за борт и любуешься на ежиков!

~ На каких? - не поняла я.

~ На тех, кто спрятаться не успеет!


Похоже, главному "негритосу", как выразился Умник, надоело ждать и выслушивать объяснения Центура, что у них, дескать, и женщин-то всего три, и никаких планшеток они в глаза не видели, а вот те (это мы, то есть!) весьма подозрительные личности. У, гад! Быстро стрелки перевел.

Дроу легко, словно тряпичную куклу, отшвырнул массивного высокого гар'диена в сторону и направился к нам, поднял руку - в воздух тот час взвилась призрачная змейка-петля и понеслась к нашей повозке.

- Ложись! - рявкнул Сэм, оттолкнув меня и повалив Лерку на дно телеги, но сам увернуться уже не успел.

Магическое лассо обвилось вокруг его груди и потянуло жертву к хозяину.

- Держитесь, я сейчас! - хайта рванула на подмогу, но запуталась в упавшем сверху одеяле.

- Нет! - заорала я, клещом вцепившись в мальчишку, но моих сил было явно не достаточно, чтобы противостоять заклинанию.

Небрежная улыбка на тонких губах, тихий щелчок изящными черными пальцами - и вот уже Сэм стоит рядом с командиром дроу, а змея-удавка методично сжимает его шею. Винфорд, задыхаясь, падает на колени, плотные кольца распускаются, технарь, жадно глотая воздух, упрямо поднимается на ноги, и все повторяется вновь.

- Не трожь его! - наконец очнувшись, рявкнула я.

Но белобрысый красавчик лишь надменно рассмеялся, в очередной раз перекрывая Сэмми кислород, и потребовал:

- Планшет!

- Отдам! Все отдам!

Я так испугалась за мальчика, что в том момент была готова отдать все, что есть, а чего нет, достать.

- Планшет! - протянул раскрытую ладонь эльф, ослабляя удавку.

- Сейчас, только достану!

~ Не смей этого делать! - душераздирающе взвыл Умник. - Планшет гораздо ценнее мальчишки!

~ Я сама решаю, что для меня ценнее!

~ Для тебя ценнее Планшет, - не сдавался он, - это твой билет в лучшую жизнь! Или домой!

~ А может, у меня теперь другие ценности?

~ Дура! - вздохнул мой товарищ, поняв, что этим чертовым альбомом я таки пожертвую. - Ладно. Ну, время выгадай, я тут сгоняю кое-куда. Этот гад еще узнает, как Правила нарушать!

Умник исчез, а я честно тянула время, изображая активную деятельность, демонстративно потроша мешки, охая и хватаясь за голову.

Ну и где эта болтливая зараза? Чего так долго-то? У дроу, хлыща ушастого, терпение ведь не безграничное!


Уфф! Едем! Убрались черненькие не солоно хлебавши.

Странные они... В книжках дроу злобные и опасные, а эти пришли, пошумели и ушли. Даже весело было, до сих пор, как вспомню, улыбка сама собой появляется.


Планшета белобрысый красавчик так и не дождался - объявился донельзя довольный собой Умник и заявил:

~ Все... северный пушной зверек котенку!

Дроу застонал, сжав виски ладонями, а потом и вовсе упал без сознания, и удавка, во время поисков альбома спустившаяся с шеи Сэма на землю и ползавшая вокруг него кругами, наконец-то исчезла. Я и сама не заметила, когда успела выскочить из повозки и обнять подбежавшего мальчика, а Лерка встала впереди нас, недобро сощурившись. Да уж, разозленный хайт - это вам не фунт изюма!

Ближайшие эльфы закрыли собой командира, взяв нас на прицел. Очнувшийся красавчик с помощью охранников поднялся на ноги, недоуменно оглядываясь вокруг и растерянно хлопая длиннющими ресницами.

- Где я? - глубокомысленно изрек он.

Ошарашенные дроу уставились на свое начальство круглыми глазами, но тем не менее на поставленный вопрос ответили.

Если вкратце, выяснилось - последнее, что помнит его ушастая Светлость, это охота в лесу около замка его отца, причем это было неделю назад. Как здесь оказался, зачем ему женщина и Планшет, зачем с собой такую толпу воинов приволок, он тоже не знает.

Ха, оно еще и принц, оказывается! Дроу правда, парня Княжичем величали, но это несущественно, как мне тихонько пояснил Сэм, по-ихнему это принц и есть.

Посовещавшись, эльфы нашли крайнюю и пристали ко мне с дурацкими вопросами, что за планшет, да зачем он нужен.

Не, это ж надо - у них принц с приступами амнезии, а я отдувайся?! А что? Сейчас я должок за свой страх стребую!

- О! Любимый мой! - я кинулась белобрысому франту на шею.

Опомнившиеся охраннички оторвали меня от монаршего тела, но облобызать половину испуганной мордашки прынца я таки успела.

ХА! Первая часть долга получена.

- Что с тобой, родной мой! - я в почти настоящем отчаянии заломила руки, даже слезу пустила. - Ты меня не узнаешь?! Это же я, твоя невеста!

Эльфик чуть снова не упал, хорошо, что охрана не дремала - ухватила в последний момент.

И тут, как говорится, Остапа понесло!

- Ты же искал женщину, - пропела я, бросая пламенные взгляды на Княжича, - так это я, твоя невеста, ты на мне жениться обещал