Book: Новая жизнь



Дэв Ольга

Новая жизнь

Название: Новая жизнь

Автор: Дэв Ольга

Издательство: Самиздат

Страниц: 377

Год: 2014

Формат: fb2

АННОТАЦИЯ

Очнувшись на кладбище, я понимаю, что ничего не помню. Отлично! Просто превосходно! Это такой намек от Демиургов, что я могу начать новую жизнь? И чем же я не угодил им в старой?..

I

- Ку-ку, ку-ку, ку-ку! - надрывались со всех сторон кукушки.

'Кукушка, кукушка, сколько мне жить осталось?' - мелькнула в голове сонная мысль.

Ближайшая кукушка, начавшая было свой новый 'ку-ку', испуганно захлебнулась и затихла. Как и остальные представители ее вида.

Не понял, это что такое? Мне так тонко намекнули, что я свое уже отжил? Но шевелиться все равно не хотелось. Полусон не отпускал сознание.

Над ухом прожужжало какое-то насекомое, а над головой заливались разные птички. Только ни одной кукушки уже слышно не было.

'Странно, а почему звуки природы так слышны? Кто-то открыл окно? - еще одна ленивая мысль в голове. - Возможно, но только в затылок упирается что-то острое, и кровать непривычно твердая...'

Открыл глаза. Ух, ты, какое небо! Ярко-голубое, с легкими перистыми облаками. Или у меня в комнате такой красивый потолок, или... Я хмыкнул. Да-да, или я лежу под открытым небом.

Стоп-стоп-стоп!!! Под открытым небом?! Лежу?! Дурак, что ли?! И самый главный на данный момент вопрос: 'А КТО ЭТО Я?!'

Я рывком сел, вызвав этим неосторожным движением разноцветные мушки перед глазами. Когда зрение немного прояснилось, я непроизвольно дернулся в сторону. Мой взгляд сфокусировался на деревянном добротном кресте. Сюрприз! Я повертел головой. И таких сюрпризов, раз, два, три... и так далее. Самый очевидный вывод - я на кладбище. Ха-ха три раза. Оригинально было спрашивать кукушку, пусть и мысленно, сколько мне осталось жить, НА КЛАДБИЩЕ!!! Шарэсси!!!

Так, вдох-выдох, успокоились. Вернемся к вопросу, кто я такой. В голове глухо, как в бочке. Ни одного воспоминания, ни одного намека на то, кем я являюсь. Но самое главное проверить нужно. Я поспешно ощупал себя. 'Ф-у-ух, - облегченно выдохнул, - я мужчина...' Это был бы самый страшный сюрприз, окажись я женщиной. Потому как ощущаю я себя мужчиной. Правда, неизвестно какого возраста.

Продолжил знакомство с самим собой, стараясь не обращать внимания на окружающие меня кресты. Не лежу под пластом земли - уже хорошо. Да и вырытой рядом ямы, поджидающей мое бездыханное тело, нет, что вообще является единственным приятным сюрпризом на данный момент. Встал, осмотрел одежду. Довольно богатая, но потрепанная. Черные бриджи, высокие сапоги, белая пыльная рубашка и черный камзол, который я сразу же снял с себя, так как было очень жарко. Также я нащупал на шее какую-то побрякушку на черном шнурке. Поднес к глазам. С пол ладони, ромбовидный амулет, сделанный под золото с мелким узором. Или это и есть золото? Точно, золото! Уже хорошо, с голоду не умру. На одной из сторон амулета шли какие-то странные закорючки. Хотя нет, буквы. 'Клан Рандвин' - прочитал я, как оказалось, знакомые мне закорючки. Провел по шее еще один раз, нащупав еще один шнурок. Потянул на себя. По спине как будто кто-то прополз. О, еще один амулет. Только он слегка перекрутился. Второй оказался круглым и серебряным. Но буквы на нем тоже имелись. 'Клан Синай' - гласили они.

Порылся в пустой черепушке на предмет каких-либо воспоминаний. Бесполезно. Только голова разболелась. Мое сознание представлялось мне сейчас пустой комнатой, которую недавно покинули прежние обитатели, не оставив внутри ни одного намека на свое прошлое присутствие. Только в самом дальнем и темном углу сидел паучок, плетя свою паутину первых впечатлений, которые и создавали теперь новую память.

Я тряхнул головой. Откуда такие яркие фантазии? Я был поэтом? Хотя почему 'был'?! Все-все! Забыли глаголы прошедшего времени в отношении себя! Я есть! И обрывать свою жизнь совсем не собираюсь. Наоборот, хочу начать новую. И не на кладбище, где живут столь невоспитанные... кукушки. А также найти ту сволочь, которой я обязан своим теперешним положением.

Я сплюнул. Вот бы еще зеркало найти, на рожу свою посмотреть. С возрастом я примерно определился, когда осматривал свою одежду. Мое тело могло принадлежать молодому человеку от восемнадцати до двадцати пяти лет.

Неожиданная мысль заставила мои руки машинально подняться к ушам. Нащупав обыкновенные, человеческие уши, я облегченно выдохнул и только потом вспомнил о промелькнувшем образе. Это был эльф. И, судя по всему, я его знал. Но оказаться самому эльфом мне, почему-то, не хотелось.

Руки машинально соскользнули с ушей на волосы, пригладили их, собирая в хвост. Которого теперь не было. Кто-то, или я сам, обрезал мне волосы. Я убрал руки с головы и сразу почувствовал, как волосы выпрямляются.

Я осмотрелся. Пейзаж вокруг был мне абсолютно не знаком и никаких воспоминаний о том, как я здесь оказался, не вызывал. Кладбище явно было заброшенным - могилы неухожены, кресты разваливаются на глазах. Одним концом кладбище упиралось в лес, противоположным - в пшеничное поле, с левого бока находился глубокий овраг, а с правого - широкая дорога, больше похожая на торговый тракт.

А вот это уже хорошо. Значит, здесь кто-нибудь, да ездит. Двинемся?

Я утвердительно кивнул сам себе, старательно гоня мысль о близком сумасшествии, и пошел в сторону дороги. Стал, раздумывая в какую сторону идти. И... пошел налево, в глубине души подозревая, что это мое любимое направление по жизни.

Между тем, дорога взбиралась на холм, а я - по ней. Стало нестерпимо жарко, и мне пришлось остановиться, чтобы снять пропитавшуюся потом рубашку. Ее я завернул в камзол, который захватил с собой, и предусмотрительно снял с шеи два амулета, положив их в карман камзола. Мало ли. Вдруг эти кланы - названия темных гильдий.

Стоп-стоп! Еще одно воспоминание! Я знаю, что существуют темные гильдии, и знаю о них... Я задумался. Да почти все знаю! В том числе и то, что непонятные мне надписи на амулетах не могут быть их названиями. Я слегка приободрился. Хоть какие-то воспоминания! Но сразу же приуныл. Скорее, не воспоминания, а общеизвестный факт, вбитый в меня на уровне рефлексов. О себе-то я так ничего и не вспомнил. Что ж, будем заново знакомиться. С самим собой.

'Привет, это Я!'

'Привет, Я! Меня тоже зовут Я!'

'О, мы тезки! Какая неожиданность!..'

Я вновь тряхнул головой. Шарэсси, я схожу с ума! Меня, наверное, очень сильно по голове двинули, раз к потере памяти еще и сумасшествие добавляется. Хотя с чего я взял, что меня били? Шишки ведь не нащупал. Однако с другой стороны если я не буду относиться к своему положению скептически и с некоторой толикой юмора, то неизвестно что еще будет происходить у меня в мозгах.

Я продолжал двигаться по дороге. Впереди уже на протяжении часа никого и ничего не было видно. Меня ни разу так никто и не обогнал. Странно. Все вымерли? Не может быть, чтобы по такой накатанной дороге никто не проехал. Когда я уже решил повернуть назад, впереди показался дымок. Еще через час я достиг деревни. Причем подозрительно укрепленной деревни. Она была окружена высоким забором из огромных и толстых бревен. Война у них, что ли? Перед деревней дорога раздваивалась. Одна ее ветвь вела направо, в обход деревни, а вторая - в саму деревню, ворота которой были открыты настежь. Нет, не война.

Подошел к воротам. И никого не увидел. Ни возле них, ни дальше. Шагнул за ворота, с любопытством оглядываясь по сторонам.

- Стой! Кто идет? - гаркнул кто-то бравым голосом слева от меня.

Я от неожиданности вздрогнул и машинально ответил:

- Я.

И услышал лишь пару нецензурных слов, объяснявших, где конкретно видел он этих 'Я'. Человек был явно недоволен моим ответом. И это еще слабо сказано. Из тени яблони вышел щуплый мужичонка, доходивший мне едва ли до плеча. Я критическим взглядом окинул 'стражника'. Не мужичонка, ошибся. Пацан, лет пятнадцати, светловолосый и голубоглазый. В кожаной куртке, штанах и сапогах. Больше похож на охотника, чем на стражника этой огромной деревни. И руки сразу зачесались отвесить ему оплеуху за ранее услышанные от него неприличные слова. Или помыть ему рот с мылом. Я нахмурился. Странное желание в отношении этого подростка. Какое мне дело, что он говорит? Тем более, я сам недавно ругался. Ведь 'шарэсси' - отнюдь не упоминание одного из Демиургов.

Отвлек меня испуганный вскрик бравого 'стражника'.

- Демон!!! - завопил он, глядя в мою сторону.

Я обернулся. Сзади никого не было. Это он про меня, что ли?! Какой, к Нижнему, я демон?! Хотя... Да нет, глупости. Я же себя ощупывал, не может быть у демона человеческого тела. О, еще в кое-чем я уверен.

Подросток, тем временем, испуганно метнулся обратно к дереву. Я за ним. Убежит сейчас, а мне потом по всей деревне людей ищи. Ведь никого я больше и не увидел, кроме домашних животных. Э-э-э, куда ты, малец? Слушай, я так не играю...

Пацан ловко полез на яблоню. Странные действия для того, кто увидел демона. Почему не побежал вглубь деревни в поисках помощи? Или там помочь никто не может? Я отбросил в сторону свой камзол с завернутой него рубашкой, быстро схватил двумя руками 'смелого стражника' за обе ноги и стащил его вниз. На меня уставилась пара голубых глаз с застывшим в них ужасом. Что-то мне все меньше и меньше хочется посмотреть на свою морду. А, судя по выражению лица этого пацана, у меня именно морда. 'Хотя, нет, не морда, - решил я, окинув еще раз его взглядом, - а МОРДА'.

- Не демон я, - попробовал объяснить я испуганному подростку, держа его за плечо, чтобы опять не сбежал.

- А к...кто? - выдавил он дрожащим голосом.

- Путник, - пожал плечами я. И попробовал смягчить свой взгляд.

Не-е-ет, на лицо свое стоит взглянуть. От моего 'смягчения' пацан жалобно трепыхнулся у меня в руке, но, поняв, что ему не вырваться, обреченно обмяк.

- Да успокойся ты, - прикрикнул я на него.

- А ты не ори на меня, - неожиданно вскинулся стражник, и ударил кулаком по моей руке, которой я держал его за плечо. - И пусти меня! Вцепился, как в свое добро!!!

Я послушно разжал хватку и опустил руку, изумленно глядя на недавно дрожащего подростка. Резкий переход мне совсем не понравился. Я даже обернулся, решив, что к нам приближается подмога, правда, краем глаза продолжал следить за оправляющим свою одежду мальчишкой. Никого. Куда я попал?! И это, отнюдь, не риторический вопрос.

- Ну, че уставился? - грубоватым тоном осведомились у меня, когда я вновь повернулся к доблестному 'стражнику'.

- Любуюсь, - огрызнулся я.

- Мн-о-ой?! - изумленно протянул мальчишка.

- Нет, самым 'смелым' стражем этой деревни.

У него хватило совести покраснеть. Я довольно улыбнулся.

- А где все? - спросил у него.

- Дома, - буркнул пацан, исподлобья глядя на меня.

- Почему же никто не выходит спасать тебя от демона?

- Да какой ты, к Нижнему, демон?! - озвучил страж мою собственную недавнюю мысль.

- Никакой, согласен, - подтвердил я.

- Уши покажь, - неожиданно попросили меня, подозрительно осматривая мой неполный наряд.

- Зачем?

- А вдруг ты дроу?

- У меня разве лиловые глаза? - изумленно поинтересовался я.

- Не-а, но мало ли, - многозначительно стрельнул глазами мальчишка.

Я покорно поднял волосы над ушами. Страж поднялся на носки и потрогал мои уши. Удовлетворенно кивнул сам себе и с важным видом изрек:

- Проходь. Раз тебя уже пропустили, значит, тебе сюда можно. Правда, опоздал ты уже, путник. Набор два дня назад закончился. Зря приперся.

Не став его разуверять, что никакой такой набор мне даром не нужен, я 'благодарно' кивнул пацану, подобрал свой узел и двинулся вглубь деревни.

- Эй! - весело окликнули меня сзади. - Корчма с постоялым двором дальше по этой улице будет!

Не останавливаясь, махнул стражнику рукой. И все же, почему никого нет на улице? Нет, я понимаю: время послеобеденное, а жара держит людей в домах, но кто-то же должен хотя бы выглянуть наружу. И что мне мальчишка говорил о том, что меня уже пропустили? Ничего не понимаю. Надеюсь, в корчме найдется адекватный народ, который не побежит от меня с криками 'Демон!' Хотя я не удивлюсь, если меня и Нижним назовут - подземным богом смерти.

Пройдя дальше шагов триста, я заметил двухэтажное здание, выделявшееся среди своих одноэтажных небольших собратьев. Видимо, она, корчма. И запахи оттуда доносятся соответствующие, наводящие на одну-единственную мысль: 'Жратва'. Желудок жалобно рыкнул. И сколько я на кладбище провалялся? Ладно, это был риторический вопрос к самому себе. 'Самому себе', кстати, не ответил. Все, брысь, мысли сумасшедшего! Я вполне нормальный человек! Наверное, человек... Проехали...

Здание корчмы, как я уже говорил было двухэтажным и, к тому же, довольно ухоженным и опрятным. Первый, скорее всего, занимала корчма, а на втором находятся комнаты для желающих здесь остановиться. Возле корчмы находилась коновязь, рядом с ней конюшня, откуда доносилось ржание, сеновал и несколько маленьких сарайчиков. Ничего необычного. Кроме того, что людей я так и не встретил.

Только я подошел к ступенькам, ведущим к входной двери, то справа уловил какое-то движение. Быстро обернулся, мимолетом отметив свою мгновенную реакцию и то, как левая рука метнулась к отсутствующим ножнам на бедре. Передо мной стояла молодая симпатичная черноволосая и кареглазая девушка лет пятнадцати-шестнадцати и откровенно пялилась на мою голую грудь. Однако... Ну, спасибо, хотя бы не кричит. Видимо, поняв, что ее заметили, девушка медленно перевела свой взгляд выше и, встретившись с моим, изучающим, вздрогнула и густо покраснела.

- Ч...что угодно господину? - вежливо промямлила она.

Господину? Мне почему-то казалось, что мой потрепанный вид совсем не соответствует гордому званию 'господин'. Или это просто вежливость? Ах, да! Я мысленно хлопнул себя по лбу. Мои штаны и сапоги пусть и не первой свежести, но сделаны из дорогой ткани. А люди, работающие в тавернах или корчмах, быстро подмечают такие нюансы.

- Комнату снять и обед, - коротко объяснил я девушке, чей взгляд снова и снова соскальзывал на мою грудь. Мне даже стало немного стыдно. Совсем немного.

- Хорошо, господин, - кивнула девушка. - Пойду дядюшке скажу. А вы пока заходите.

И нехотя пошла куда-то за угол, оглядываясь на меня. Однако... Я покачал головой и, поднявшись по ступенькам, решительно потянул на себя дверь. Вошел и быстрым взглядом окинул зал. Чисто и довольно богато для деревенской корчмы. Мне больше представлялась такая обстановка в городе, в корчме средней руки. Но в деревне... В зале занято лишь несколько столиков. И по мере того, как разговоры стихали, я понял, что скоро завладею полным вниманием всей публики.

Пока народ любовался на мою, без лишней скромности, красивую и рельефную фигуру, я внимательно осмотрел каждого. Недалеко от входа сидел здоровенный бородатый мужик с двумя своими менее внушительными погодками. 'Кузнец с друзьями', - машинально отметил я, увидев на бородаче пропаленный в нескольких местах кожаный фартук. А статус друзей не очень понятен. Больше похожи на бывших вояк. Сзади и чуть в стороне заняли столик пятеро молодых мужчин в возрасте от двадцати пяти до тридцати пяти. Не крестьяне. Маги? Возможно. ( Еще одно 'О!'. Я знаю, что существуют маги!) А вот за следующим точно сидело двое крестьян. Их вид говорил сам за себя - натруженные руки, усталые лица и потные холщовые рубахи. Явно пришли пропустить стаканчик другой после работы. Ну, если уж крестьяне могут себе это позволить, то явно цены здесь не очень большие. Хотя если корчма одна на деревню, то хозяин старается угодить всем и устанавливает цены по достатку. Наконец, от дальнего столика на меня подозрительно смотрело четверо парней от семнадцати до двадцати-двадцати одного. Вот и вся компания.

Я переложил узел из камзола в другую руку. На мое движение среагировала буквально вся корчма - люди потянулись к ножнам. Отлично! Что это за деревня, где есть хорошо укрепленная стена и настежь распахнутые ворота? Боязливо-дерзкие молодые стражники и крестьяне, хватающиеся за ножики? Безалаберность и опасливость?.. Все, стоп! Чувствую, при более близком знакомстве с этим местом найдется еще больше противоречащих друг другу фактов. Ну и что, что я потерял память? Как я понял, общеизвестные истины я хорошо помню и знаю. А эта деревня, мягко говоря, странная.

- Господин? - громкий голос слева.

Я повернулся. Передо мной, вне всякого сомнения, стоял хозяин корчмы. Выправка, рука на рукояти меча, цепкий взгляд серых глаз. Еще один бывший служака-воин или маг? Что-то их много встречается здесь на один квадратный метр.

- Да? - наклонил я голову чуть набок.

- Пройдемте со мной, господин, - попросил меня корчмарь. - Вы пугаете моих гостей.

Я?! Пугаю?! Вообще-то среди всех присутствующих я единственный человек без колюще-режущего оружия, да еще полуголый! Это меня, бедного и беззащитного напугали. Но вслух я ничего так и не сказал. Кивнул хозяину и послушно последовал за ним. Он уверенно шел по коридору, не оборачиваясь на меня. Я с любопытством оглядывался по сторонам. Пару раз мелькнули люди - моя старая кареглазая знакомая и женщина лет тридцати, прижимающая к себе маленького ребенка и испуганно смотрящая на меня. Жена хозяина?..



Хозяин корчмы остановился перед одной из нескольких дверей, открыл ее и жестом пригласил меня пройти первым. Я и прошел, надеясь, что мне ничем острым не ткнут под ребра. Обошлось. Не ткнули. Корчмарь привел меня в свой кабинет. Здесь стоял большой письменный стол, кресло за ним и два поменьше - перед, два книжных шкафа, камин. Богатая обстановка для обычного корчмаря. Больше подходит для лорда или чиновника. Я с опаской уселся в предложенное кресло. Не хотелось пачкать дорогую обивку своими пыльными штанами, но раз уж предложили... Сам хозяин сел за свой письменный стол, положил локти на столешницу и уставился на меня. А я на него.

Ну что я о нем могу сказать? Я, конечно, не женщина, чтобы судить о мужской красоте, но даже мне ясно, что хозяин корчмы - довольно видный мужчина. Лет тридцати пяти, с черными волнистыми волосами, острым взглядом стальных глаз и мужественным лицом. Хороший друг, верный муж и опасный враг. Очень опасный.

- Господин, - обратился мужчина ко мне, - разрешите задать вам пару личных вопросов.

О, личных? Интересно... Я согласно кивнул.

- Не поймите меня неправильно, но... кто вы? И откуда здесь взялись, один и без гм... соответствующего снаряжения?

Шарэсси!!! И что мне ему отвечать? На первый вопрос у меня вообще нет ответа. Ну, а если на второй я ляпну ему, что я пришел с кладбища, меня неправильно поймут! Убью ту заразу, по чьей вине я не помню себя! А в том, что такая зараза существует, я уверен на сто, нет, на двести процентов!!! И еще, я не мог не обратить внимания на то, что подобные вопросы должен мне задавать староста деревни, а не какой-то левый корчмарь. Нет, остается вариант, что он и является старостой, но слишком это за уши притянуто. Обычно старостами становятся в более зрелом возрасте. Ох, дядя, не прост ты, совсем не прост.

- Думаю, о том, что я путешественник и меня ограбили недалеко от вашей деревни, говорить не стоит? - медленно выговаривая слова, предположил я.

- Правильно думаете, - подтвердил хозяин. - Обычных путешественников возле нашей деревни не бывает, а ближайшие разбойники водятся в двух днях ходьбы отсюда, возле города. Если бы вас ограбили, вам было бы проще добраться до него.

Корчмарь только что выложил передо мной все свои предположения, доказав тем самым, что я был прав, и у него достаточно власти в этой деревне. У меня возникло по этому поводу только две мысли. Или он мне так доверяет, в чем я о-очень сомневаюсь, или уверен, что я отсюда уже не выйду, и сейчас только лишь ради любопытства хочет кое-что узнать о таком странном субъекте, как я. Во вторую версию мне верилось больше. К сожалению. Быстро прикинув все возможные варианты, я понял, что лучше сказать правду. Всю. Во-первых, я почти был уверен в том, что корчмарь поймет, говорю ли я правду или нет. Во-вторых, его интерес ко мне не угаснет. Ведь меня могли убить еще в зале, не окажись хозяин этого заведения таким любопытным. И, в-третьих, я совершенно ничего не теряю, если скажу правду. Чтобы что-то потерять, нужно что-то иметь. У меня же ничего не осталось, кроме меня самого.

- Вы не будете возражать, если я начну отвечать со второго вопроса? - с улыбкой спросил я.

- Нет, - удивленно качнул головой мужчина.

- Спасибо, - поблагодарил я. - Вы знаете заброшенное кладбище в двух часах ходьбы от деревни? (Нерешительный кивок). Так вот, я пришел оттуда. А как там оказался - не знаю. И предположений никаких нет.

И сижу, улыбаюсь чарующей улыбкой, жду реакции. Корчмарь пару раз ошеломленно хлопнул глазами, прислушался к себе. Нет, милый, я не соврал. Хоть слушай свой внутренний голос, хоть нет.

- А первый вопрос? - наконец спросил он меня.

- Не знаю, - беспечно пожал я плечами.

- То есть как?

- А вот так. Не знаю и все. Очнулся на кладбище, ничего не помню. У вас, кстати, зеркальца не найдется?

- Зачем?!

- С собой хочу поближе познакомиться, - честно признался я.

- Парень, ты с головой, что ли не дружишь? - озабоченно поинтересовался мужчина.

О, уже на 'ты'! Что за панибратское обращение? Я разве давал разрешение обращаться к себе так невежливо? Тогда получи.

- Я пытался, - доверительным шепотом поведал я, поддавшись вперед. - Но у нас ничего не вышло.

Уел я тебя, дядя. Корчмарь одновременно непонимающе, недоверчиво и удивленно смотрел на меня.

- У кого, у вас? - с трудом выдавил он.

- У меня и моей головы, - объяснил я и сокрушенно покачал головой, показывая, как я расстроен. - Зеркало дадите или нет?

Корчмарь полностью уверился в моем сумасшествии. А с дураками, как говорится, лучше не спорить. Поэтому он, молча, достал из письменного стола зеркало размером в ладонь и протянул мне. Я привстал и взял зеркало. Взял и положил его на колени, боясь увидеть свое лицо. Глупо? Возможно. Мне казалось, что в зеркале я увижу прошлое, а оно меня откровенно пугало. Вдруг я был каким-нибудь негодяем направо и налево убивающим людей? А то, что я умею владеть оружием, я уже понял.

- Почему не смотришь? - спросил меня корчмарь, заметив мою нерешительность.

Я поднял на него глаза.

- Честно? Боюсь.

- Чего?

- Увидеть там ублюдка и отморозка.

Мужчина внимательно посмотрел мне в глаза, пытаясь там что-то отыскать. Не нашел. Думал, я солгал? Я опустил голову и посмотрел на лежащее на коленях зеркало. Перевернул его стеклом к себе и решительно поднес к глазам.

Нормально. Вполне. По крайней мере, маньячного взгляда я у себя не обнаружил. Радует. Но внешность необычная. Я бы даже сказал очень необычная. Из зеркала на меня смотрел парень лет двадцати с неровно стриженными серебряными волосами. Именно серебряными. Я даже осторожно пощупал одну прядь, потер ее между пальцами. На ощупь волосы, как волосы. Брови у меня того же цвета, что и волосы. Значит, натуральный цвет. Так, глаза большие, миндалевидной формы, золотисто-янтарные - тоже довольно необычный цвет, кожа смуглая, губы полные, а довольно изящные, но совсем не девичьи черты лица выглядят чересчур... хищно. Но теперь хотя бы понятна реакция стражника на меня. Я бы тоже шарахнулся от такого типа.

- Ну, как? - отвлек меня от любования самим собой голос корчмаря.

- Не маньяк, - убежденно сказал я, поднимаясь и отдавая ему зеркало.

- Уверен? - скептически произнес хозяин, пряча зеркало обратно в стол.

- Ага.

- А больше тебя ничего в своей внешности не настораживает?

- Я кого-то вам напоминаю? - прямо спросил я.

Мужчина кивнул.

- Напоминаешь. Даже не ты, а твои глаза. Они похожи на глаза того, кто убил моего брата.

ШАРЭССИ!!! Я попал! Вряд ли он отпустит человека, напоминающего убийцу его брата!!!

- Не бойся, парень. Ты - не он. Я в этом уверен. Он был старше.

- Кто это был?

- Он не представился, не назвал своего настоящего имени, - криво улыбнулся корчмарь.

Не представился.... Но мне почему-то сразу послышался отголосок прошлого. Уж не мой родственник это был?

- Так это правда, что ты ничего не помнишь? - перепрыгнул на другую тему мужчина. Понятно, не хочет вспоминать.

- Правда, - утвердительно кивнул я. - Ничего не помню, кроме общеизвестных фактов. Например, в моей пустой голове отыскалась информация о темных гильдиях, о религии, народах, населяющих этот мир, некоторых государствах. Только о себе - ни слова.

- Сочувствую, - сухо обронил корчмарь. - Так как ты говоришь, тебя зовут?

Я ухмыльнулся. Хотел поймать меня на лжи.

- На моей памяти меня назвали сегодня демоном, господином и парнем. Что вам больше нравится, уважаемый?

- Демоном? - встрепенулся мужчина, но в глазах на миг мелькнуло разочарование, что его задумка не удалась.

- Да. Так меня назвал парнишка на входе в вашу деревню.

- И он тебя пропустил, хотя назвал демоном?

- Ага. Но сначала туманно сказал что-то насчет того, что меня уже пропустили. Вы не знаете, случайно, что он имел в виду?

- Случайно знаю. Вокруг нашей деревни стоит огромный защитный контур. Охраняет от чужаков. И не пропускает никого, кто идет сюда с дурными намерениями или несет в себе кусочек тьмы Нижнего. Если ты беспрепятственно смог пройти сквозь него, то в тебе ни того, ни другого нет.

- А что это за деревня? - поспешил спросить я, пока у сидящего напротив мужчины подходящее для разговоров настроение. Еще хотелось узнать, насколько далеко зайдет он в разглашении тайн.

- Отдельного названия у нее нет. Но в народе ее зовут Деревней Мудрецов. Слышал? - пытливо глядя мне в глаза, спросил хозяин корчмы. Я отрицательно покачал головой. - Странно, про нашу деревню почти все знают.

- Значит, я вхожу в недостающее 'почти'. И чем же знаменита ваша деревня?

- Возможно, - пожал плечами мой собеседник. - Мы знамениты боевыми магами. Здесь живут самые лучшие боевые маги-одиночки и целители. Время от времени они берут себе учеников. И тогда в деревне наблюдается огромный наплыв. Недавно один только прошел.

Теперь мне понятно, о каком наборе говорил пацан на воротах. Значит, боевые маги. Опасное место. И не стоит недооценивать жителей этой деревни.

- И почему же самые лучшие маги не работают в крупных городах, а живут здесь?

- У каждого свои причины, - пожал плечами корчмарь. - Просто, маги живут вместе, чтобы сообща противостоять своим врагам, которых они, в свое время во множестве успели обрести. Здесь их близким безопаснее, нежели в любом другом месте, а у королевства есть свои маги в запасе. Спроси у каждого из магов сам, раз тебе так интересно.

- А вы разве меня выпустите отсюда? - в лоб спросил я. - Или все эти маги будут вести мой допрос?

Корчмарь искренне и громко расхохотался.

- Ну, ты, парень, даешь, - сказал он, вытирая выступившие слезы. - Какой допрос? С головой не дружишь? Ладно, об этом у тебя опасно спрашивать. С чего ты взял, что я тебя не выпущу?

- Зачем тогда так подробно все рассказываете?

- Я не сказал тебе ничего, чтобы уже не было известно всем, кто знает о нашей деревне.

- А как же два человека, которые стоят снаружи? - все еще подозрительно поинтересовался я.

- Да? - удивленно вскинул брови корчмарь. - Сейчас посмотрим.

Он тихо подкрался к двери и резко дернул ее на себя. В кабинет ввалились два... нет, даже три человека. Кареглазая знакомая и молодая светловолосая женщина, которую я видел в коридоре, да еще с маленьким ребенком на руках. Я поднялся из кресла.

- Опять подслушиваем? - грозно нахмурив брови, обратился к ним хозяин кабинета. - Вы думаете, мне может что-то сделать полуголый безоружный подросток?

Женщины сконфуженно молчали, заливаясь краской и уткнув взгляды в пол. И почему я лучше не прислушался? Почему не понял, что это были женские шаги, а не мужские? Сейчас бы не чувствовал себя так неуютно.

- Киранн, - виновато подняла на корчмаря глаза женщина с ребенком. - Мы...

- Знаю, что вы. Небось, еще и за племянником моим послали, да? Свид в зале?

- Да, дядя, - согласно кивнула девушка.

- Женщины, женщины, - покачал головой хозяин корчмы по имени Киранн и обратился ко мне: - Господин, позволь тебе представить мою жену Ремину и племянницу Лину. А это мой сын, Риан.

Киранн взял из рук жены ребенка и повернул его лицом ко мне. На меня смотрел двухлетний ребенок с мамиными голубыми глазами и папиными черными волосами. Двухлетний и все еще на руках?

- Он у нас немного болен, - смутился корчмарь, заметив мой недоуменный взгляд.

- Но Киранн... - попыталась что-то сказать ему жена.

- Все в порядке, Ремина. Идите. Сейчас мы договорим и придем.

Киранн отдал Ремине сына и закрыл за женщинами дверь.

- Ты бы оделся, парень, - осуждающе покачал головой Киранн. - Не принято перед женщинами полуголым расхаживать.

Я послушно развернул свой узел и натянул грязную рубашку, а сверху еще и камзол. В кабинете не было такой жары, как снаружи, поэтому можно и потерпеть. Но застегивать его не стал, одернул полы. В кармане что-то звякнуло. Ах, да. Как я мог забыть. Я достал два амулета и положил их на стол.

- Что это? - с любопытством спросил корчмарь, разглядывая амулеты.

- То, что было на мне кроме одежды. Ничего не напоминает?

- Нет.

- Жаль, - с сожалением вздохнул я.

- Подожди, тут какие-то буквы. Но языка я не знаю.

- Я знаю. На золотом написано 'Клан Рандвин', а на серебряном - 'Клан Синай'.

- Ни о чем не говорит, - покачал головой Киранн.

Плохо, что не говорит, но и на том спасибо. Для меня лучше сейчас быть неизвестным, чем всенародно популярным. Ведь, как я уже упоминал, амулеты могли оказаться если не знаками гильдий, то чем-то не менее известным точно.

- А откуда ты знаешь этот язык? - с любопытством уставился на меня Киранн.

- Не знаю, - не задумываясь, ответил я, надевая на шею амулеты. И замер, ошеломленно глядя на не менее удивленного корчмаря. Киранн задал свой вопрос не на том языке, на котором я общался в этой деревне. И я на него ответил.

- Что это за язык? - охрипшим голосом поинтересовался я.

- Эльфийский, - с такой же интонацией выдавил Киранн. - И ты ответил на нем без всякого акцента. В отличие от меня.

- Дела-а-а, - протянул я.

- Парень, а может, ты шпион? Вражеский лазутчик? - странно косясь на меня, корчмарь сделал два шага назад, за свой стол.

- Умнее ничего не мог придумать? - угрожающе прищурился я, переходя на 'ты'.

- Это наименее сумасшедшая версия. Остальные еще хуже. Я не говорю, что ты сознательно шпионишь. Возможно, тебе специально стерли память, чтобы мы ничего не смогли прочесть о тебе. И сейчас ты получаешь мысленные приказы от своего хозяина. Я говорю, возможно.

- Так проверьте меня! - не выдержал я. - Что вам всем стоит? Сам же сказал, что здесь лучшие маги. Пусть посмотрят, я всеми конечностями только 'за'!

- Откуда такие выражения?

- Из прошлой жизни, - недовольно буркнул я, падая в кресло.

Я ему о проверке, а он интересуется особенностями моей речи! Кстати, интересно узнать, чем конкретно болен его сын и почему многочисленные маги не могут его никак вылечить. Хотя какой, к демону, сын?! Мне бы для начала узнать, чем Я болен! Хотя тут все ясно. Старческий склероз и девичья память отдыхают, стоит только вспомнить о потере памяти у двадцатилетнего парня.

- Дрова колоть умеешь? - неожиданно спросил меня Киранн, скрестив руки на груди и присев на краешек стола.

Я удивленно вскинул голову.

- Не знаю, в новой жизни еще не пробовал, а про старую ничего сказать не могу. А что?

- Пристроить тебя же куда-то нужно на время проверки. Я предлагаю тебе работу. Крепкий парень в хозяйстве всегда пригодится. Я хотел племянника взять, но он отказался. Сказал, что не хочет от меня зависеть, что сам справится. Правда, сестру свою отдал.

- А если я ничего не умею делать? - невесело усмехнулся я. - Судя по всему, я был дворянином.

- Не можешь - научим, не хочешь - заставим, - ухмыльнулся Киранн. - А если серьезно, то будешь тогда просто вышибалой при корчме.

Я хмыкнул.

- Тебе так хочется меня к себе пристроить? - недоверчиво спросил я. - Да с такими посетителями, как в этой корчме, никакой вышибала не нужен! Они сами порвут любого, кто тебе будет угрожать. Разве я не прав?

- Прав, - улыбнулся Киранн. - Но так ты всегда будешь у меня на глазах.

- Не доверяешь? - прищурился я.

- А ты бы доверял на моем месте непонятной личности со странными способностями и необычными знаниями, который еще и память потерял? Я, например, нет. И не уверен, не причинишь ли ты здесь кому-то зло, вспомнив, кто ты такой.

- Я тоже не уверен, - тяжело вздохнул я, откидываясь на спинку кресла. - Хорошо, я согласен работать у тебя.

Киранн довольно кивнул, как будто был заранее уверен в моем ответе. Еще бы он не был уверен! Деваться мне все равно некуда с тонущего корабля. Или довериться Киранну и принять предлагаемую работу, или попытаться уйти из деревни. Но во втором случае мои шансы выжить значительно уменьшались. Вряд ли меня выпустят отсюда до той самой проверки. Киранн только делает вид, что он и мухи не обидит, но стоит только вспомнить, как он держался, когда только увидел меня, то все сомнения сразу исчезают.

- Только обращайся ко мне более уважительно при людях, - ворчливо предупредил корчмарь, подходя к двери.

- Как? - ехидно ухмыльнулся я, вновь поднимаясь из кресла. - Милорд?

- Обычно к магам и к их ближайшим родственникам обращаются тэсс и тэсса. Но в нашей деревне так принято обращаться ко всем.

- Тэсс Киранн? - вопросительно поднял брови, устремляясь за хозяином кабинета в коридор.

- Я же не твой учитель, - поморщился Киранн, - а хозяин. Мое полное имя - Киранн ар'Линн. Обращаться ко мне - тэсс Линн. Понял?

- Понял, не дурак, - кивнул я.

- Полчаса назад я в этом очень сильно сомневался, - на этот раз Киранн ехидно ухмыльнулся, а когда я хотел только ответить, он остановился возле одной из дверей: - Твоя комната.

Я повернул ручку и вошел внутрь. Думал, будет хуже. Оказалась вполне нормального размера комната в бледно-зеленых тонах. Кровать, небольшой письменный столик со стулом, шкаф и полки с книгами. Обернулся к Киранну, чтобы объяснить, что такая комната вряд ли подходит обычному слуге.

- Это бывшая комната моего племянника, когда он еще жил с нами, - поспешно объяснил мне корчмарь. - Теперь она все равно пустует, Свид купил свой собственный домик. Не поселю же я тебя наверху, где живут постояльцы?

- Ну, спасибо, - поблагодарил я.

- Ну, не за что, - хмыкнул мой новый хозяин, у которого, оказывается, есть чувство юмора. - Кстати, нужно срочно подобрать тебе имя. Какие-нибудь мысли есть по этому поводу?



- Не-а, - отрицательно помотал головой я.

- Тогда как насчет имени Шейм? Не против?

Я задумался. Шипящий звук в этом имени мне определенно нравился, и я согласно кивнул головой. Мол, не против.

- Отлично, - улыбнулся Киранн. - Пошли, нужно всем показать, что ты меня еще не прикончил.

Ну, пошли. Хотя, стой! Я действительно видел эту пакостную улыбку у Киранна, когда согласился на предложенное имя? Точно, видел! А это неспроста! Что за имя он мне всучил?!

Расспросить поподробнее у меня времени не было - мы вошли в зал. Ого! А народу-то, народу! И все против ужасного и страшного меня! Я польщен!

- Здравствуйте, друзья! - с улыбкой обратился к собравшимся людям, которые даже все не вмещались в зал корчмы, Киранн. - Все в порядке, моя жена и племянница не так все поняли. Просто у этого молодого человека, - потянул он меня за рукав к себе, - случилась беда. Он потерял память. Я решил предоставить ему работу. Кстати, он согласился на небольшую проверку наших магов. Возможно, мы сможем ему помочь.

Народ, молча, выслушал Киранна, недоверчиво качая головами и держа руки на рукоятях колюще-режущего оружия. Но слова корчмаря о том, что я добровольно согласился на проверку магов, заставили всех медленно убрать руки от оружия, а уж после следующих окружающие нас мужчины вовсе заулыбались.

- И еще, друзья, - начал Киранн, - юноша согласился взять предложенное мною имя, пока он не вспомнит свое собственное. Зовите его... - последовала небольшая пауза, во время которой мой хозяин снова пакостно ухмыльнулся, - Шеймом.

И кто мне объяснит все эти странные усмешки и улыбки?! Я так не играю!!! Я хочу знать, что за имя мне досталось, слышите?! А племянница Киранна, Лина, кажется, вообще с трудом сдерживает смех! Это какая-то местная шутка? Может, поменять имя, пока я к нему не привык? Но дело в том, что оно мне нравится! Значит, нужно, чтобы меня перестали ассоциировать с предыдущим его носителем. А то, что он существует или существовал, я был уверен.

- Да, еще, Гийнер, - окликнул Киранн собирающегося уходить кузнеца. - Сегодня твой пострел на воротах стоит?

- Да, - удивленно сморгнул кузнец Гийнер, не понимая, зачем был задан этот вопрос. Но потом взглянул на меня и что-то понял для себя. - Что он с ним сделал?! - взревел он, выхватывая огромный тесак.

- Тихо-тихо, Гий, - попробовал урезонить его хозяин, когда кузнец с маниакальным блеском в глазах бросился ко мне. - Ничего он с ним не сделал. Абсолютно. Просто я хотел попросить тебя отвести своего сына к тэссу Грану, чтобы он объяснил ему, КАК именно выглядят демоны.

- А-а-а, - протянул Гийнер, пряча свой тесак под кожаным фартуком. Потом несмело и виновато улыбнулся, махнул рукой и вышел.

Между тем, люди начали расходиться, косясь на меня, и вскоре зал корчмы полностью опустел. На столах осталась только грязная посуда, да возле входа в кухню стояла племянница и жена хозяина с ребенком на руках.

- А Свид давно ушел? - обратился Киранн к ним.

- Да, дядя, - кивнула Лина и улыбнулась: - Правда, сначала обругал нас с Реминой, сплюнул и тогда только ушел.

- Молодец, я бы тоже так сделал, - ухмыльнулся Киранн. - Так, девочки, помогите Шейму устроиться. Он, кстати, живет, теперь, в комнате Свида. Все, я пошел.

Киранн, махнув рукой на прощание, покинул корчму. Я с вежливой улыбкой повернулся к женщинам. Лина покраснела и бросилась убирать со столов.

- Пошли, Шейм, - недоуменно глядя на родственницу, сказала Ремина.

Я послушно прошел вслед за женой хозяина на кухню. Там женщина, пользуясь одной рукой (второй придерживая сына), поставила передо мной миску с чем-то мясным и вкусно пахнущим и кружку неизвестно с чем.

- Ешь, - улыбнулась Ремина. - А я пойду Лине помогу.

- Спасибо, - поблагодарил я, усаживаясь за стол. - Может быть, я посмотрю за вашим ребенком, тэсса Линн. Вам же неудобно...

- Нет! - испуганно выкрикнула женщина, сильнее прижимая мальчика к себе.

Я изумленно взглянул на нее, не понимая, что я не так сказал. Просто предложил посмотреть за больным ребенком, пока хозяйка будет помогать Лине в зале.

- Нет, - тише повторила Ремина, пятясь к двери. Потом несмело улыбнулась: - Спасибо, Шейм. Но больше такого не предлагай.

И молодая женщина, повернувшись, поспешно выбежала из кухни. Что это было? Я продолжал сверлить взглядом дверной проем, в котором скрылась Ремина. Может быть, я не знаю какой-то местный обычай, предполагающий смертельную опасность для ребенка, которого возьмет незнакомый человек? Да ну, бред какой-то... Значит, дело в одном конкретном ребенке. Этом. И я хочу знать, что с ним не так.

В кухню вошла Лина с горой грязной посуды в руках. Наткнувшись на мой пристальный взгляд, она неожиданно запнулась, но удержала равновесие и пошла дальше. Я тряхнул головой и принялся за еду, с еле заметной улыбкой отметив, что девчонка опять густо залилась румянцем. Еще ребенок. Правда, уже довольно симпатичный ребенок. Через год-два ее брату и дяде предстоит отгонять от корчмы многочисленных женихов, если не раньше.

Лина выгрузила свою ношу в большой таз и вновь метнулась в зал. Я, молча, отправлял в рот одну ложку за другой, думая об этой весьма необычной деревне. И предстоящей мне проверке. Не свалял ли я дурака, согласившись на нее? И не станет ли мне еще хуже после действий местных магов? Сейчас я, по крайней мере, не напоминаю пускающего слюни идиота, а что будет потом? Сбежать, пока не поздно? Нет-нет! Останемся здесь. Во-первых, я понятия не имею, где именно расположена эта деревушка и куда мне идти. А во-вторых, меня все равно сразу же поймают и после этого больше сюсюкаться не станут. Сбежал? Сбежал. Значит, есть что скрывать. Или добыл уже нужную информацию. Оправдал, так сказать, почетное звание шпиона. На дыбу его.

Ладно, не будем о грустном. Тем более, надо мной уже стоит тэсса Линн и смотрит, как я медленно цежу напиток из кружки, уставившись в одну точку. Кстати, в кружке оказался обыкновенный квас. Правильно, кто будет нового слугу вином поить?

- Шейм, ты поел? - настороженно спросила женщина.

Я кивнул. Тогда подошла Лина и забрала мою тарелку.

- Я сам могу помыть! - не подумав, выпалил я.

После этих слов на меня дружно уставились две пары удивленных глаз.

- Да, я помою, - уже тверже подтвердил я, выхватывая из рук у Лины свою тарелку и кружку, но на меня продолжали также непонимающе смотреть. Я вопросительно вскинул бровь: - Что-то не так?

- Н...нет, Шейм, все в порядке, - выдавила, наконец, Ремина. - Просто...

- Да? - подбодрил я.

- Просто нам показалось, что ты из благородных. А они этим, как правило, не занимаются.

Вот оно как.... Значит, нужно им все объяснить.

- Извините, тэсса Линн, но вынужден вас огорчить - я не из благородных. Хотя бы потому, что я ничего об этом не помню. А строить новую жизнь, основываясь на фактах, что я был дворянином и теперь не могу себе позволить и руки запачкать, по меньшей мере, глупо, поймите. Поэтому, позвольте мне самому за собой ухаживать. Как говорится, все в жизни пригодится.

Женщина ошеломленно кивнула. И я только после этого понял, КАК я только что говорил. Как аристократ. Вот и открестился от дворянства, довыделывался. За простого сельского парня с такой речью я точно не сойду. Кстати, я буду очень смеяться, если окажусь не простым дворянином, а - хи-хи - принцем! Нужно узнать, не пропадал ли в каком-нибудь королевстве принц. А то вот он, если что. Самый что ни на есть прЫнц! Я хмыкнул и быстренько пошел к тазу, где до этого Лина мыла посуду.

II

- И это все? - с удивлением спросил я тэсса Грана. И сразу же получил. Старый маг оказался весьма нетерпимым типом - за каждое не вовремя сказанное слово я получал болезненный удар по спине или голове его тростью. А если учитывать, что я очень любил поговорить, а старик ЛЮБОЕ мое слово воспринимал неадекватно, то сами понимаете... Я недовольно поморщился. На этот раз противный старикашка шлепнул меня по левому плечу. Теперь я понимаю, почему у него надолго не задерживаются ученики - от них к концу третьего месяца остается только отбивная.

- Все!!! - рявкнул маг. Еще один его недостаток - громкий, мощный голос при телесной худобе и тщедушности. Откуда только силы берутся? - Иди отсюда!!! И Киранна позови! Бегом!!!

Я вылетел из небольшого домика тэсса Грана со скоростью молнии. Как его люди терпят?! Я пообщался с ним всего пять минут и больше меня на такой подвиг не тянет. Интересно, ему никто не говорил, что использовать трость против собеседника, по меньшей мере, невежливо? Похоже, нет. И я не скажу. Иначе он вновь ею воспользуется.

Киранн терпеливо ждал меня на крыльце дома, бесцеремонно выдворенный сюда его хозяином. Увидев, с какой прытью я выскочил от мага, он удивленно поднялся ко мне навстречу.

- Что случилось? - спросил мой хозяин, с интересом глядя на меня.

- Если у вас в деревне все такие маги бешенные, то теперь я не удивлен, почему никто из них не работает в городах, - выпалил я, искоса поглядывая на входную дверь.

Киранн довольно улыбнулся. Ага, значит, знал к кому именно меня ведет, но ничего конкретного мне так и не сказал. Обмолвился только о том, что у тэсса Грана ученики долго не задерживаются. Вот, зараза! Теперь стоит, ухмыляется.

- Иди, тебя зовет, - недовольно буркнул я. Киранн еще раз хмыкнул и скользнул за дверь.

Я опустился на его место, уперев локти в колени и положив подбородок на сцепленные ладони.

Конечно, неспроста корчмарь промолчал. Я понял, что мне элементарно отомстили. Три дня проработал у него в корчме бесплатной рабочей силой. И к концу третьего, сегодняшнего, Киранн взвыл, схватил меня за шиворот и поволок к магу - на долгожданную проверку. А что я? Я - ничего! Просто подшучивать над его женой и племянницей мне было неловко, а корчмарь идеально подходил для этого. Кроме того, таким незамысловатым способом я постепенно собирал информацию, наблюдая реакцию корчмаря на некоторые свои высказывания. Ведь с посетителями я пока не сдружился - некогда было. Киранн, чтобы реже видеть мою нагло ухмыляющуюся физиономию, постарался загрузить меня мелкой и монотонной работой по самые уши. И, казалось бы, что я того говорил? По-моему, ничего особенного...

Ладно, теперь я все понял, раскаялся и осознал. И даже больше не буду так поступать. Интересно, этот характер принадлежит мне от рождения или является последствием потери памяти? Пока не вспомню - не пойму. А вспоминать моя голова пока отказывается. И я иногда думаю - к счастью или сожалению? Ведь человек с имеющимися у меня знаниями вряд ли окажется обыкновенным обывателем. Что-то мне подсказывало, что я еще намучаюсь с обретенной памятью. Может, поэтому не очень стараюсь вспоминать.

К демону грустные мысли! Главное, что моя проверка сегодня прошла. Правда, я еще не знаю с каким успехом. По тэссу Грану совсем непонятно, понравились ему результаты или нет. Этот старик, видимо, всегда выглядел хмурым и недовольным. И проверка не оправдала мои ожидания. Откровенно говоря, я рассчитывал на красивое зрелищное колдовство, но маг всего лишь провел пару раз руками у меня над головой, ругнулся и отошел к своему столу. Теперь сиди, Шейм, и волнуйся - убьют тебя сразу или приберегут для королевской стражи?

Да, за три дня я хотя бы узнал, что нахожусь в Виленокском королевстве. И если окажусь шпионом, меня ждет казнь. Какая - разберется королевский суд. Но что она будет, это уже точно. Без вариантов. Ведь королевство является одним из самых сильных и опасных на международной арене. И все из-за огромной деревни, где живет резервный запас лучших магов, которые, к тому же, готовят себе не менее сильных преемников. Поэтому шпионы здесь - одни из самых опасных преступников. И отношение к ним соответствующее. Но и в деревне лазутчиков не любят, и местная власть в лице пятерки лучших магов может сама вынести приговор. Что говорить - дикая страна, дикие нравы и... бедный я. Угораздило же оказаться именно там, где терпеть не могут незнакомцев, подозревая в каждом врага.

И опять скатился к невеселым мыслям. Наверное, потому, что в предыдущие дни было мало времени для размышлений. Вот и наверстываю сейчас.

...Нет, Киранн оказался вполне нормальным мужиком. И, как мне кажется, он находит своеобразное удовольствие в наших перепалках. Но, тем не менее, как бы хорошо Киранн ко мне не относился, я чувствовал, что за любую угрозу его семье он меня просто напросто убьет. Поэтому мне на следующее же утро после прибытия в деревню пришлось менять отношение ко мне Лины. Ведь я прекрасно знал, чем может закончиться все ее смущение при виде меня - влюбленностью. А мне не нужен гнев Киранна, когда он узнает, что его племянница мне совершенно не нужна. Ну, разве что только в качестве младшей сестренки. Вот и начал я осторожно и ненавязчиво интересоваться жизнью Лины, ее братом, поклонниками. Вскоре девчонка перестала каждый раз при виде меня заливаться румянцем, повеселела. Даже подшучивать надо мной стала. Будем надеяться, что у меня получилось. Хотя кто этих женщин поймет - сначала краснеют и молчат, потом болтают так, что их с трудом остановишь, а в следующее мгновение с очаровательной улыбкой на губах вгоняют тебе кинжал под ребра. Романтика, сшах низзар!

Я тряхнул лохматой головой (и Лина, и Ремина пытались подровнять мне прическу, но волосы отказывались подчиняться ножницам и только тупили их лезвия), ошеломленно прислушиваясь к себе. Последняя мысль была явно из прошлой жизни. Теперь бы еще вспомнить, КТО вгонял мне кинжал под ребра?! Шарэсси! Не голова, а помойка! Если возникают какие-либо воспоминания, то всегда окрашены в мрачные цвета. Недавно вообще сон снился, где сотни беженцев из последних сил куда-то бегут, пугливо оглядываясь назад. Осторожно поинтересовался у Киранна - ведутся ли сейчас где-нибудь войны. Тот отрицательно помотал головой. Сказал, что последняя закончилась всего десять лет назад. И что, после этого, мне снилось? Прошлое, будущее или настоящее? Или это все мое больное воображение?..

- Пошли, - раздался сзади голос Киранна. Я поспешил встать с крыльца - вдруг с ним и хозяин вышел - и обернулся к нему. Корчмарь стоял один, но выглядел слегка оглушенным и... пришибленным. Сердце екнуло. Ничего хорошего для меня, видимо, он от тэсса Грана не узнал.

- Что он сказал? - хрипло проговорил я.

- Все в порядке, пошли.

Я окинул его скептическим взглядом, ища на Киранне тот самый загадочный 'порядок'. Корчмарь поймал мой недоверчивый взгляд, провел рукой по своим волосам и обреченно вздохнул.

- По дороге расскажу.

Я кивнул, отправляясь вслед за ним к калитке. Покинув двор мага, мы отправились вниз по улице. До корчмы отсюда было довольно далеко - несмотря на то, что данный населенный пункт являлся деревней, его размеры достигали уже небольшого городка. Киранн все еще молчал, а я пока не настаивал на разговоре, глядя на уже покрасневшее солнце. Через два-три часа на землю лягут летние сумерки.

- Знаешь, Шейм, - медленно начал корчмарь, - а ты не человек.

Я испуганно вздрогнул. Однако... Чего-чего, а этого я точно от него не ожидал.

- Почему?

- Гран не смог тебя прочесть. У тебя сильнейшая ментальная защита. Причем, врожденная, данная от природы. Люди такой не обладают.

- И что ты собираешься делать? - когда рядом никого не было, Киранн позволял мне обращаться к нему по имени и на 'ты'.

- Честно, не знаю, - пожал плечами корчмарь. - Однозначно, помочь тебе никто из магов не сможет. Гран - самый сильный в деревне, но и ему попытка прочитать тебя едва не стоила жизни.

Как 'едва не стоила жизни'?! Да он даже не пошатнулся! И виду не подал!

- Он просто вовремя понял, что будет, если он нарушит первый слой, - улыбнулся Киранн, глядя на мое изумленное лицо. - Поэтому отделался только головной болью. Ох, и ругает он сейчас тебя, - весело рассмеялся хозяин под конец.

Я криво ухмыльнулся. Чувствую, на глаза этому вздорному старику лучше больше не попадаться. И я называл свою голову недавно помойкой? Извини, ошибся. Ментальная защита очень и очень мне пригодится. Но, с другой стороны, я не прошел проверки и вызвал еще большие подозрения.

- Я остаюсь шпионом?

- Нет, - отрицательно мотнул головой Киранн. - Из шпионов к нам попадают только люди, а ты вряд ли таковым являешься. Их защиту снять проще всего, как бы ни старались заграничные маги. Но ты... Я бы решил, что ты эльф, если бы не отсутствие некоторых типичных эльфийских признаков в твоей внешности. Или оборотень. Но и здесь ты пролетаешь - за три дня ты ни разу не почувствовал своего внутреннего зверя, так? - Я кивнул. - В общем, я не знаю, кто ты. Уверен только в одном - на гнома ты точно не похож. Мы с Граном решили пока не говорить остальным про твои щиты. Скажем, что прошел проверку, шпионом не являешься. Только смотри не подумай, что мы тебе резко начали доверять. Просто нужно полностью проверить, какими еще возможностями и способностями ты обладаешь. Погонять в магии, владении мечом, узнать, что ты помнишь о нашем мире. А там посмотрим. Может, сделанные выводы на что-нибудь нас натолкнут. Согласен?

Я нерешительно кивнул.

- Да не бойся ты так, - улыбнулся Киранн, потрепав меня по серебряным волосам. - Никто тебя не собирается убивать. Не нарушай законов - и все будет в порядке. Глядишь, еще и семьей обзаведешься у нас.

- А если у меня уже есть семья?

- Тогда будет две!

Нет, Киранн. Не нужна мне здесь семья до тех пор, пока я не узнаю, кто я и не опасен ли для окружающих. Ведь чувствую, что начинаю к вам прикипать.

- Вот мы пришли. О, у нас новые постояльцы!

Возле конюшни корчмы стояло несколько красивых поджарых лошадей, явно принадлежащих дворянам, поддерживаемых под уздцы деревенскими мальчишками. Конюхов у Киранна не было, лошадьми в последние три дня занимался я, а до этого сам хозяин. Дети же за небольшое вознаграждение часто присматривали за лошадьми приезжих, пока не освободятся взрослые. Но обычно в корчме много людей было только в дни набора учеников. До и после него здесь останавливались лишь маги из городов, да родственники местных. Новоприбывших видно не было - наверное, уже попивали вино в зале.

- Шейм, позаботься о лошадях, а я пойду, взгляну на наших гостей.

Я кивнул, подходя к мальчишкам и забирая у них поводья скакунов. Дети сразу же похвастались полученными от хозяев лошадей несколькими монетами. Я улыбнулся им, похвалил. Ребятишки расцвели и вприпрыжку побежали по домам. Я же отвел лошадей в конюшню, развел их по стойлам, расседлал, обтер и дал сена, воды. Потом сходил на внутренний двор корчмы, умылся в прогревшейся за день воде из таза, вытерся и отправился на кухню. Новые постояльцы - новая работа.

Там меня радостно встретили Ремина и Лина, сразу приказав отнести гостям поднос с жареным гусем и кувшин с вином. Я послушно принял поднос из рук Лины и пошел в зал. О, Киранн уже успел зажечь свет. Теперь в корчме было светло, как днем, а под потолком летали яркие светляки. Новые гости в количестве шести 'голов' сидели за самым большим столом и громко смеялись. Одного из них не хватало - я помнил, что лошадей было семь. Четверо местных магов с недовольством косились на шумную компанию. Хорошо, что нет учеников магов - те уже бы подошли к наглым дворянам, тем самым непреднамеренно развязав драку.

Я поставил поднос с едой на стол перед компанией, которая встретила его одобрительным гулом.

- А где та аппетитная служанка? - громко спросил один из них, сверкая мутными глазами.

Довольно красивый юноша, почти одного со мной возраста, светловолосый и кареглазый. Судя по тому, как его спутники замолчали, неодобрительно глядя на него, но и не возражая, он - главный в их компании. Какой-нибудь графский сынок с сопровождением? Возможно. Я окинул взглядом пьяную (на столе стояло уже четыре опустошенных кувшина - когда только успели?) компанию, ждущую моей реакции, вспомнил наказ Киранна не задираться с приезжими и ровным тоном проговорил:

- Она готовит вам ужин, господин.

- Лучше бы она мне постель готовила, - загоготал он, вскидывая русую голову.

- Ваша постель уже готова, - сказал я, еле сдерживая себя. Все, Лину сюда не выпущу.

- Какая она шустрая! - весело подмигнул юноша спутникам. Те одобрительно засмеялись. - Передай ей, пусть бросает свой ужин - я сейчас поднимусь. Хоть и малолетка костлявая, но в вашей дыре лучше не най...

Он не закончил. Получив в челюсть мой кулак, опрокинулся назад вместе со стулом. В зале наступило гробовое молчание. Местная четверка магов поднялась со своего места, угрожающе держа руки на рукоятях клинков. Только не ясно, кого они так предупреждают - меня, чтобы не трогал гостей, или их.

- Ах ты... деревенщина! Ты что себе позволяешь?! Ты вообще знаешь на кого руку поднял?!

О, вот и 'ушибленный' изволил подняться, потирая челюсть. Слабо я ударил, слабо. Нужно было ее просто напросто сломать. Сейчас бы не орал благим матом на всю корчму.

- Знаю, - ответил я на его последний вопрос, - ублюдка, который посмел оскорбить девушку из приличной семьи.

Да, погорячился, но и терпеть его возмутительное поведение я не намерен.

Юноша замолчал, вытаращив от негодования глаза и хватая ртом воздух. По напряженным взглядам остальных и испуганным Ремины и Лины, которые выглядывали из кухни, я понял, что сказал что-то не то.

- Ну, ты это, парень, слишком, - выговорил наконец высокий маг из местных, обращаясь ко мне.

Я непонимающе обернулся к нему и хотел потребовать объяснений, но тут же был окружен спутниками юнца, которые стали заламывать мне руки и тыкать лицом в вымытый мною же пол.

- СТОЙТЕ!!! - прогремел надо мной голос Киранна. - Этот молодой человек является дворянином. Вы не имеете права чинить над ним самосуд. Если господин был оскорблен, пусть вызовет его на дуэль. Это будет справедливо.

Меня тут же отпустили, но поднимать с пола не стали. Я встал сам, отряхивая и поправляя одежду, и натолкнулся на яростный взгляд Киранна, который стоял перед светловолосым юнцом в компании еще одного незнакомого мне человека не из деревенских. Вот и нашелся пропавший спутник. Он был похож на этого юношу - те же волосы и глаза, но старше. Родственник?..

Между тем, юнец взял себя в руки и, зло сверкая глазами, зашарил по карманам своего камзола. Затем выудил из правого кармана перчатку, сделал ко мне шаг вперед и бросил ее мне в лицо.

- Я вызываю тебя на дуэль, т...тварь, - прорычал он мне, глядя прямо в глаза.

Я покосился на стоящего слева Киранна. Он ответил мне гневным взглядом и показал глазами на лежащую передо мной бежевую перчатку. Ага, теперь я должен принять вызов. Я поднял взгляд на злого юношу и, четко выговаривая слова, произнес:

- Я принимаю ТВОЙ вызов.

Дуэлянт нервно дернулся на то, как я выделил интонацией обращение к нему на 'ты'. Неуважение к дворянину проявил, как же! А то, что он при всех назвал меня тварью - это разве не оскорбление?!

- Условия, - сквозь зубы прошелестел юноша, сверкая карими глазами.

- Завтра на рассвете, на поляне недалеко от леса, выбор оружия и секундантов - произвольный, - оттарабанил я. Единственное место, которое я посетил за эти три дня, была упомянутая мною поляна. Возвращался вечером в первый день из леса с хворостом и проходил мимо нее. Когда пришел в корчму, Киранн с удовлетворенной улыбкой сообщил мне, что запас дров хранится в сарае на заднем дворе. А в лес меня послали 'для профилактики моего острого языка'.

- Отлично, - выдохнул мой соперник, резко отвернулся от меня и взбежал вверх по лестнице. Похожий на него молодой человек не спеша отправился вслед за ним, а остальные их спутники, настороженно глядя на нас и переглядываясь между собой, нехотя уселись обратно за стол.

- Пошли, герой! - прошипел мне на ухо Киранн и, подхватив под локоть, поволок в сторону кухни. Уходя, я поймал сочувствующие взгляды местных. На кухне Киранн рывком усадил меня за стол. Я с грохотом упал на стул.

- Киранн! - негодующе крикнула Ремина, подходя к нам вместе с Рианом на руках. Из-за ее плеча выглядывала Лина.

- Что Киранн?! - рявкнул муж так, что Риан испуганно всхлипнул. Ремина поспешно зашептала что-то на ухо ребенку, укоризненно глядя на Киранна. Тот виновато отвел глаза и наткнулся на меня. Мрачно окинул взглядом и присел на стул напротив меня.

- И что я не так сделал? - решил я взять дело в свои руки. Если дать Киранну волю - он будет молчать и сверлить меня взглядом и час, и два. Или орать до потери голоса. Знаем, было уже вчера такое. Но сегодня ситуация была более напряженной, чем вчера, когда я сказал корчмарю, что 'нечаянно' сломал подаренный им кинжал из особо прочной стали.

- Шейм, я тебя сейчас убью, - хмуро поведал мне Киранн.

- Киранн!

- Дядя!

Корчмарь сердито обернулся к слаженной команде, состоящей из Лины и Ремины.

- Вы что, его еще и защищать будете?! С ума сошли?! Да если завтра он, хотя бы ранит этого юнца, нашу деревню просто-напросто сравняют с землей!!!

- Кто он такой? - спросил я с напряжением в голосе.

- Сын герцога ар'Тишема младшего брата короля. Пятый в очереди на королевский престол, - мрачно изрек Киранн.

Ну, ничего себе бллл... благородный! Шарэсси, я один такой невезучий или еще есть подобные экземпляры?!

- Неужели король из-за своего племянника уничтожит главную мощь страны? - скептически вздернула бровь Ремина, усаживаясь рядом со мной на стул. - Ты преувеличиваешь, Кир.

- Может быть, и преувеличиваю. Но то, что нашей деревне придется несладко - это факт.

- А ничего, что этот королевский племянничек оскорблял Лину? - раздраженно поинтересовался я.

- Ой, дур-ра-а-ак! - протянул Киранн, схватившись за голову. - Он разве открытым текстом говорил, что оскорбляет именно Лину? Упоминал ее имя? Нет?! Вот видишь! Все присутствующие в зале тактично заметили, что он говорил о другой служанке, а ты...

- Как хотите, а я с вами все равно не согласен, - сказал я, поднимаясь со стула. - Если он - особа королевской крови, это не дает ему право оскорблять других людей.

- Сядь, Шейм, - угрожающе произнес Киранн, требовательно глядя на меня.

Я послушно сел на место, ожидая услышать от корчмаря что-нибудь другое. Если честно, я не думал, что Киранн так хочет угодить вышестоящим. Считал его более независимым.

- Успокойся, - вновь обратился он ко мне. - Я знаю, что я не прав, но сейчас от меня ничего не зависит. Я за себя не боюсь. Если я попробую возразить королевской семье, то уничтожат всю мою семью. Такие потери корона может пережить. Ты понимаешь? - с болью в голосе вопросил Киранн.

Я осторожно кивнул, со стыдом вспоминая свои недавние мысли. Да, маги - главная сила Виленока. Только у тех, кто живет здесь, есть свои тщательно охраняемые секреты, как перед своим государством, так и перед другими странами. В том числе и у Киранна. Король старательно закрывает глаза на них. Но будет ли он это делать, если один из здешних магов будет повинен в смерти его родственника? Киранн ставит свою семью выше себя и не мне судить его за это. Не мне, у которого семьи в данный момент нет. А если не обрету память, то она вряд ли и появится.

- Прости, - виновато глянул я на сидящего напротив мужчину.

- Оставь, - слегка улыбнулся Киранн. - Надеюсь, все обойдется, когда принц попробует поговорить со своим двоюродным братом.

- Принц?! - удивленно вскинулся я.

- Да. Тот молодой человек, который со мной был, - наследный принц Виленока Аннар.

- А остальные кем являются?

- Два графа, один барон и два виконта, то есть все являются титулованными дворянами и входят в ближний круг наследного принца и его двоюродного брата.

- Да что они здесь все делают?! - изумленно спросил я.

- Герцог ар'Тишем решил отдать своего сына в ученики к одному из наших магов. У мальчика неожиданно появились неплохие способности целителя. Остальные якобы его сопровождают. Принц раскрылся только мне.

- С чего бы? - скептически спросил я.

- А почему бы ему не сказать, кто он, одному из пятерки Совета деревни?

Я так и знал! Я всегда подозревал, что Киранн играет не последнюю роль в деревне. А он, оказывается, входит в пятерку сильнейших, хотя имеет лишь способности целителя. Киранн обладает немалой властью, но, тем не менее, опасается вступиться за племянницу перед королевским племянником. Лучше не связываться с сильными мира сего.

- В общем, Шейм, - решительно хлопнул ладонями по столу Киранн, - сегодня ты очень сглупил, ударив герцога, но сейчас уже ничего не исправишь. Я сделал все, что мог, чтобы тебя не избили и не повесили на месте. Этот юноша - весьма горячий человек, и он легко мог сразу приказать убить тебя. Его, кстати, отец специально сюда отправил исправляться и избавляться от 'барских замашек', а не оставил обучаться у столичных магов. По крайней мере, это одна из причин его нахождения именно здесь... Тебе же оружие требуется, так? - немного помолчав, спросил он.

Я кивнул. Где взять оружие я действительно не знал, поэтому в условиях поставил его выбор произвольным. Если Киранн все еще на меня злится и не выделит мне хоть какой-нибудь клинок, то выйду с вилами. Или с косой. Уж где хранятся сельскохозяйственные инструменты, я успел узнать.

- Я дам тебе оружие. Но только попробуй мне принести его по частям, как вчерашний кинжал. Нечаянно он! - Киранн возмущенно фыркнул, но в его глазах прыгали веселые демонята. Не умеет мой хозяин злиться, никак. - Ты видел тот клинок - висит на стене у меня в кабинете. Утром отдам. Теперь иди, ложись спать. Кстати, с колюще-режущим ты вообще умеешь обращаться?

Я опять встал из-за стола и на вопрос Киранна только хмыкнул:

- Вот завтра и увидишь!

- Я надеюсь увидеть тебя и герцога живыми и более-менее целыми после поединка. Это хотя бы возможно?

Я серьезно взглянул на него.

- А это, тэсс Линн, зависит не только от меня.

Не дожидаясь ответа, я вышел из кухни в коридор хозяйской половины и направился в свою комнату. Киранн прав - сейчас лучше всего лечь спать, а утром встать до рассвета и проверить клинок. К сожалению, я являлся левшой, а это может сильно повлиять на владение мечом Киранна. Кроме того, человек, владеющий левой рукой, считался приспешником Нижнего бога - покровителя смерти, убийств и хозяина ада. Мне пришлось хорошо постараться, чтобы скрыть свою леворукость. Благо, я неплохо владею и правой рукой. Главное, сосредоточиться и не забывать об этом. Но как только я отвлекался, то вновь начинал пользоваться левой.

В комнате я быстро помылся в тазу, в котором я каждый день менял воду, снял грязную одежду и швырнул в угол - потом постираю. Я хмыкнул, вспомнив, как смотрели на меня Ремина с Линой, когда я впервые устроил стирку своим вещам - камзолу, рубашке и штанам. И, как ни странно, эти действия не казались мне непривычными. Такое ощущение, что я уже не раз стирал свои вещи. Если бы этот королевский племянничек увидел меня тогда, то больше вопросов к тому, дворянин я или нет, не было. Однозначно, не дворянин. Да уж, откуда он взялся на мою голову? Избалованный мальчишка! Прав был его отец, когда отсылал его сюда - деревенские маги быстро из него всю дурь выбьют. Особенно такие, как тэсс Гран. Киранн говорил мне, что здесь сынки аристократов вскоре становятся вполне нормальными и адекватными людьми. Если не умирают в первые месяцы учебы. Шучу - если их не выгоняют из деревни.

Я устало повалился на кровать - сегодняшний день оказался более напряженным, чем предыдущие. Сначала работа в корчме, потом проверка на 'вшивость' у местного гения магии, и, наконец, вызов на дуэль. А теперь спать, спать и спать. Я смежил веки и задремал.

...Сколько я прибывал в мире снов - не знаю, но спустя некоторое время я проснулся и непонимающе уставился в темноту. Тихо. Что же меня разбудило? Возле окна раздался шорох. Я насторожился, рефлекторно попытавшись нащупать у кровати... меч? У меня была привычка спать рядом с мечом?! Нет бы с красивой девушкой, а я с холодной железякой! Параноик! Шарэсси, не отвлекаемся! Шорох-то усилился и сдвинулся в сторону шкафа с моей и оставшейся после племянника Киранна (которого я, кстати, ни разу за три прошедших дня так и не увидел) одеждой. Что за демон? Кто лазит по моей комнате, как у себя дома? Почему-то сразу возникла мысль о подосланном юным герцогом убийце. А что? Убил - и одной проблемой меньше. Вот маленькая зараза, эта особа королевской крови!

Злой на герцога и полный решимости набить морду хотя бы подосланному убийце вместо него, я тихо начал подниматься с кровати. Так, в этом месте нужно быть осторожнее - здесь в кровати находится особо громкая пружина. Миновав опасный участок, я также тихо подкрался к...гм... нехорошему человеку, захватил по дороге увесистую вазу, собираясь ею огреть ночного гостя по затылку. Но этот гад дернулся, то ли собираясь повернуться, чтобы уйти, то ли заметив меня, и удар прошел вскользь!!! Я, не стесняясь в выражениях, вспомнил всех его родственников. А убийца, видимо, поняв, что его сейчас чуть не оглушили, начал действовать. Он в развороте замахнулся на меня правой рукой, но я успел отскочить в сторону, а потом, не давая ему опомниться, быстро сделал шаг вперед и ударил в лицо. Тот, не ожидая от меня такой прыткости, пошатнулся. Чтобы закрепить успех, я присел, уперев кулаки в пол, и, крутнувшись, ударил его под ноги выставленной левой ногой. Мой противник, вякнув от неожиданности, с грохотом упал на пол. Будем надеяться, хозяева не услышали. Убийца зашевелился, пытаясь встать. Я поспешно уселся к нему на живот и несколько раз двинул в лицо. Он затих.

- Ну что, не прошел трюк? - злорадно поинтересовался я, оскалив зубы в ухмылке. Мне повезло - в эту ночь было полнолуние, и луна очень хорошо освещала меня и моего несостоявшегося убийцу. Поэтому он испуганно вздрогнул, глядя на меня расширившимися зрачками. А знатно я ему рожу разукрасил - любо дорого посмотреть, а уж днем вообще писаным красавцем будет выглядеть.

- Молчишь? - констатировал я, хватая его за волосы и рассматривая более внимательно. Лет двадцати пяти, темные волосы и такие же темные глаза, цвет которых при свете луны невозможно было хорошо рассмотреть. Среди спутников герцога его не было, однозначно, а слуг они с собой не брали. Деревенский? А если так, то это не убийца - деревенские никогда бы не опустились до такого. А вот до воровства - как знать, как знать.

- Ты кто такой? - вновь вопросил я, отпуская его волосы. Голова со стуком упала на пол, что не добавило моему пленнику настроения.

- Отпусти, мразь! - прохрипел человек подо мной и дернулся. Но нет, я не встал. Может быть, я слегка и костлявый, но силы во мне вполне достаточно. То-то Киранн удивлялся, когда я приволок его бывший кинжал.

- Лежи, не рыпайся, - прорычал я. - Отвечай на вопрос: кто ты?

Грабитель кидал на меня свирепые взгляды, не собираясь отвечать. Значит, так, да? Хорошо. Я резко поднялся, схватив мужчину впереди за рубашку, и увлек его за собой. С моей помощью он поднялся на ноги на раз-два.

- Куда ты меня тащишь? - прошипел он, когда подвел его к открытому им окну.

- Сейчас узнаешь, - многообещающе поведал я, хватая по дороге брошенную мной вечером рубаху и разрывая ее на куски. Получившимися обрывками я крепко связал руки вора у него за спиной и выпихнул в окно. Тот с недоумением и страхом косился на меня по ту сторону окна, не думая даже убегать. Ну, пока у него такое подходящее настроение, действуем. Я решительно повернул его спиной ко мне, схватил свободный конец порванной рубахи и привязал его снаружи к выпирающим узорам рамы. Подергал - крепко. Рубаху жалко - крепка-а-ая была! Зато и вора до утра продержит. Не хочу сейчас будить Киранна и разбираться - судя по положению луны, было около трех ночи. С утра на свежую голову решим, что с ним делать. Убежать он отсюда не сможет - больно хлипкий и путы вряд ли порвет. Постоит ночь с приподнятыми и завязанными сзади руками, сразу поймет, где и почему он был не прав.

Под ошеломленным взглядом разукрашенного бандита я закрыл окно и погрозил ему кулаком через стекло: мол, если пикнешь, то... У вора глаза стали еще больше. Где-то я похожий цвет уже видел, и, причем, совсем недавно. У герцога? Нет, у него карие глаза более светлого оттенка, а у этого вора темные, шоколадные. Плюнув на глаза... или в глаза... в общем, ну его ворье, у меня завтра дуэль. Смачно зевнув, я лег досыпать.

Разбудил меня снова тихий плач Риана под дверью. Наверное, Ремина носила его на кухню воды попить. Рассвет еще не наступил, но в комнате уже посерело. Со вздохом я сел на кровати. Вроде бы еще и рано, но если снова лягу, то могу и проспать. Поэтому нехотя встал с кровати, оделся в чистую одежду и вышел из комнаты. Нерешительно потоптался в коридоре, раздумывая, направиться сразу в кухню и подождать там Киранна, или забрать меч из кабинета и тихо сбежать на место дуэли. А что нового мне скажет Киранн? Правильно, ничего. Значит, берем предложенное оружие и отправляемся на полянку. Секундантов у меня все равно нет, и не предвидится - из всех в деревне я более-менее знаю только корчмаря, но и предлагать ему почетное место своего секунданта я бы еще не осмелился...

В кабинет я проник удивительно легко - дверь оказалась незапертой. Странная непредусмотрительность. Внутри я также не заметил ни одной ловушки, хотя был полностью уверен в их наличии. Неужели знал, что я приду за мечом? С Киранном не в чем нельзя быть уверенным. Очень уж он хитрож... эээ... хитрющий. Что ж, добро на изъятие 'ножика' мне дали, осталось только снять его со стены, что я и сделал.

На клинок я взглянул лишь в коридоре, где напротив комнаты Киранна и Ремины всегда горела толстая свеча - мать иногда ходила с сыном на кухню. А чтобы не спотыкаться в темноте с больным ребенком на руках и не терять время, зажигая свечу, Киранн всегда оставлял одну в коридоре. Меч обладал узким лезвием голубовато-серебристого цвета. Наклонив клинок, я заметил блеснувшую надпись. Прочитал ее вслух 'Аль'Рианиль', то есть Ночная Тень. С удивлением узнал язык, который Киранн назвал эльфийским. Эльфийский клинок? Гм... Если я и его сломаю, меня точно убьют. И как только Киранн решил мне дать этот меч после вчерашнего невообразимо крепкого кинжала, который сломался всего лишь после одного моего нажатия на лезвие? Н-да... Я даже боюсь им драться. Успокаивает лишь то, что Киранн знал, чьим рукам доверяет бесценный эльфийский клинок.

Я уверенно переложил меч в правую руку и сделал несколько замахов. Как я и думал, колюще-режущим оружием я владеть умею. На каком именно уровне - узнаю на дуэли. Но раз уж я засыпал рядом с клинком, то все не так уж и плохо. Вложил тонкий эльфийский меч в раскрашенные сине-черным ножны и отправился на кухню. Вечером я так и не поел, а живот уже требовательно урчал. Надеюсь, у меня не слабый желудок, и меня не вырвет посреди дуэли.

Подходя к кухне, я услышал ТАКИЕ выражения, что непроизвольно остановился на пороге, удивленно распахнув рот. Это кто же у нас так ругается с утра пораньше?! Явно не Киранн. Прислушался к доносящимся до меня ругательствам. Это кто 'рыжеглазая тощая паскуда, размахивающая своими кулаками направо и налево'?! Это я что ли?! Теперь ясно, что за личность так ярко выражает свои впечатления. Ворюга. А я про него и забыл. Освободился как-то же. Ну, погоди у меня еще!

Я осторожно заглянул в кухню. Здесь горело несколько свечей. Ночной посетитель моей комнаты сидел за кухонным столом. Над ним, как пчелка, порхала Лина и обрабатывала синяки на лице. Да-а-а... При свете он смотрится еще 'краше'. Я довольно ухмыльнулся, но тут же нахмурился. А что этот ворюга делает на кухне Киранна? И почему Лина так суетится над ним?

- Свид, прекрати ругаться! - не выдержав, вспылила Лина, когда парень начал упоминать моих родственников в не очень приличных выражениях. И это еще мягко сказано!

Я вздрогнул. СВИД?!!!! Этого придурка зовут Свидом?! То есть я набил морду племяннику Киранна? Ну, я.... Талант!!! Это же нужно так умудриться. Так, быстрее отсюда уходим, пока Киранн не узнал. С этим разберемся после дуэли. Я нерешительно попятился назад.

- Ты куда-то спешишь, Шейм? - ехидно поинтересовался сзади голос Киранна.

Я невольно вздрогнул и обернулся. Корчмарь стоял, опершись о стену, и ухмылялся. Ой, что сейчас будет...

- Н-никуда...

- Очень хорошо. Тогда заходи на кухню.

- А у меня дуэль скоро...

- Да ну?! - скептически вздернул бровь Киранн, не переставая ухмыляться.

- Да вроде, - промямлил я, пятясь от него назад в сторону кухни.

Киранн отступил от стены и двинулся вслед за мной. Когда я вошел спиной вперед в кухню, Свид резко осекся, а Киранн уверенно шагнул ко мне, развернул лицом к присутствующим в кухне и обнял меня за плечи.

- Свид, - широко улыбаясь, обратился к племяннику корчмарь, - познакомься поближе с этим молодым человеком. Его зовут Шейм.

Свид широко распахнул глаза, вытаращившись на меня. Теперь вспомнил, где я видел такие, как у него глаза. У его сестры, Лины.

- ТЫ!!! - сквозь сжатые зубы выдохнул Свид, медленно поднимаясь со стула.

- Я, - не стал спорить. Лина громко фыркнула, заработав яростный взгляд брата.

- Ах, ты ... и ... в ... на ...!!!

- СВИД!!! - не выдержала снова Лина.

- Прости сестренка, но это все - правда!!!

- А вы не расскажете, что вас связывает? - с любопытством в голосе осведомился Киранн, подталкивая меня к ближайшему стулу.

- Кир, - Свид шумно выдохнул, - твой приемыш избил меня и связал!!!

- О-о-о... - Киранн заинтересованно взглянул на меня, нащупывая стул и садясь на него. - За что ты его так?

- Я думал, что он - вор.

Киранн ухмыльнулся, а Свид протестующе вскрикнул.

- Поподробнее можно, - заерзал Киранн, посмотрев на меня как любопытный ребенок.

- А что я должен был думать, когда ночью ко мне в комнату пробирается какой-то мужик и роется в моем шкафу?! - вопросил я.

- В ТВОЕМ шкафу?! - вскинулся Свид. - Это мой шкаф!!! И моя комната! И я забирал свои вещи!!!

- А почему через окно полез? - недоверчиво поинтересовался я.

- Э-э-э.... Не хотел никого беспокоить. А как открывается запор на окне, я знаю.

- Ну, честное слово, как супруги, - умиленно посмотрел на нас Киранн.

Мы синхронно со Свидом повернулись, вперив в него яростные взгляды. Корчмарь невольно отшатнулся назад, замер и неожиданно весело рассмеялся.

- Ладно, ребята, хватит, - вытирая выступившие слезы, проговорил Киранн. - У Шейма намечается скоро небольшая стычка. Ты не мог бы помочь ему, Свид?

- ЧТО?! ЕМУ?! Кир, ты с ума сошел? Он только недавно меня избил и связал!!!

- Ну и что? - с искренним интересом осведомился корчмарь. - С кем не бывает, перепутал. Нужно было ему сказать, что ты мой родственник, и не сверкал бы сейчас этой красотой.

- Кир!

- Что?! Сам виноват! И уберу я твои синяки, не беспокойся! Без шуток, Свид, Шейму нужен секундант в дуэли с герцогом ар'Тишемом.

Я хмыкнул, увидев, каким ошеломленным стало лицо племянника Киранна, говорившее о том, что он знает о герцоге не понаслышке. И только потом вникнул в смысл сказанного. Мне?! В секунданты?! Этого истерика?!! Да не дай боги!

- Киранн, а тебе не кажется... - осторожно начал я.

- Не кажется, - отрезал он. - Я твоим секундантом не буду, потому что хотел бы выступить как лицо нейтральное при плохой концовке вашей дуэли. А вот Свид подойдет.

- Я против вообще каких-либо секундантов с моей стороны, - хмуро заметил я.

- А тебя никто и не спрашивал, - ядовито сообщил мне Киранн. - Я вообще-то со Свидом разговариваю.

- Я тоже против, - пощупав один из лиловых разводов на скуле и поморщившись, объявил Свид.

- Удивительное единодушие! - всплеснул руками Киранн, улыбаясь. - А теперь, мальчики мои, поговорим серьезно, - корчмарь сразу перестал улыбаться и внимательно посмотрел на нас. - Свид, ты БУДЕШЬ секундантом Шейма на дуэли. Хотя бы потому, что получил он вызов на нее, защищая честь твоей сестры. А ты, Шейм, извинишься перед Свидом за свою ошибку и чтобы загладить свою вину, примешь его в свои секунданты. Все, закончили разговоры.

Киранн решительно хлопнул руками по столу и поднялся со стула, выжидательно уставившись на меня. Что ему еще нужно? Ах да! Извиниться перед несостоявшимся ворюгой! Ну, раз мой х-хоз-зяин так настаивает...

- Уважаемый Свид ар'Линн, примите мои глубочайшие извинения... - лицо плем-м-менничка засветилось так, что его 'свет' можно было увидеть даже сквозь мои 'украшательства', - ... за то, что спутал Вас, дорогой тэсс ар'Линн сначала с подосланным убийцей, а потом и с самым последним вором. Как я мог! Ведь в обеих этих профессиях необходима ловкость рук, коей Вы, к моему глубочайшему сожалению, не обладаете. И именно в связи с этим ВЫ, а не Я, имеете такое яркое... гм-м-м... то есть такую яркую х-хар-ррю...э-э-э... изму.

Раздался оглушительный хохот Киранн. А у Свида от изумления округлились глаза. Не буду я извиняться в том, в чем свою вину не чувствую.

- Привыкай, Свид, - весело подмигнул Киранн. - Он - та еще язва. Я думал, что за три дня убью его. Стерпел. И ты терпи, племянник. И хватит уже языками чесать. У тебя сегодня важное свидание, Шейм. Можно сказать, первый опыт в новой жизни!

Солнце только-только показалось над горизонтом, а мы уже полчаса как стояли на поляне, ожидая прибытия герцога со свитой. Я уже начал подозревать, что они потерялись по дороге. Свид находился в метрах пяти от меня, изредка бросая в сторону меня любимого недовольные взгляды. Как будто я виноват, что Их Высочества задерживаются. На поляне кроме нас двоих больше никого не было, поэтому я был вынужден терпеть общество злого, невыспавшегося и исходящего ядом племянника Киранна. Сам Киранн прятался где-то в зарослях, сказав мне, что принц попросил обеспечить отсутствие видимых свидетелей на дуэли. Кроме, конечно, секундантов.

- Здравствуйте, господин... э-э-э...

Я обернулся. Сзади стояли герцог и принц. Юный герцог с темным пятном на подбородке преувеличенно безразлично смотрел по сторонам, как будто пришел на скучный светский вечер. Поздоровался со мной сам принц, замявшись перед моим именем.

- Меня зовут Шейм.

- Шейм... а дальше?

- Просто Шейм.

- Хорошо, Шейм. Извините нас за опоздание. Вы не представите нам своего секунданта?

- Конечно. Позвольте представить, тэсс Свид ар'Линн племянник Киранна ар'Линна.

- Приятно познакомиться, тэсс Линн. Думаю, вам уже сказали, кто я. Да и с герцогом вы знакомы. Начнем?

Я согласно кивнул. Герцог подошел ко мне ближе. Странно, он даже ни разу зло не посмотрел на меня. Неужели принц так убедительно говорит? Или вчера ему в голову винные пары ударили?

- Когда заканчивается поединок? - спросил принц. - Со смертью противника, с первой кровью или будут иные предложения?

- На усмотрение герцога, - пожал я плечами.

- Пятая кровь, - хрипло объявил юноша.

- Ты уверен, Тарон? - осторожно спросил принц.

- Вполне. Анн, не вмешивайся сверх того, что ты уже вмешался, - раздраженно сказал герцог.

- Хорошо, - нехотя кивнул принц Аннар, отходя в сторону. - Кровь считают секунданты. Будет справедливо, если у герцога считает тэсс Линн, а у господина Шейма я. Вы не возражаете?

Мы с герцогом не возражали. Как же, справедливо! Да Свид больше герцога хочет, чтобы я проиграл. Поэтому может легко 'не заметить' один из порезов моего противника. Но спорить я все равно не стал. Если уж он будет считать мою кровь, я проиграю на первой же минуте. Шутка, конечно. Ведь не будет же Свид рисковать своей честью, нарушая правила дуэли. Но шутка очень близка к правде.

Я и мой противник стали напротив друг друга. Герцог снял камзол и слегка ослабил узел шейного платка, затем вытащил свой широкий меч из ножен, отбросив их в сторону, чтобы не мешали. Я последовал его примеру.

- При объявлении одним из секундантов новой крови, вам следует на секунду-две замереть, - сказал принц.

Я нахмурился - все это напоминает какой-то фарс или учебный поединок, а не дуэль. Бой до пятой крови, чуть друг друга поранишь - отскачи от противника, в зарослях, скорее всего, сидит весь Совет деревни, чтобы не допустить даже царапины на теле особы королевской крови. Герцог, судя по его покрасневшему лицу и брошенному в сторону принца гневному взгляду, тоже был недоволен этими словами Аннара, но промолчал, отсалютовав мне своим клинком. Этот жест обозначал готовность к бою. Я повторил его, не забыв вложить рукоять в правую руку. Я итак отвлекся, вытащив его из ножен левой рукой. Но, к счастью, никто из присутствующих этого не заметил.

Фух, наконец-то дуэль началась. Все эти разговоры мне уже начали надоедать. Герцог не спеша стал приближаться, внимательно следя за каждым моим движением. Я же пока стоял на месте, опустив острый конец Аль'Рианиль к носку левой ноги. Тарон прошел возле меня по дуге, замер справа, а потом неожиданно бросился на меня, занеся меч. Я немного испугался, на мгновение усомнившись в своей способности владения мечом, но мое тело среагировало быстрее сознания, выставив необходимый в данном случае блок. Незаметно от присутствующих выдохнул. Одно дело тихо помахать в коридоре мечом, а другое - владение им в реальном поединке. Пусть даже и напоминающим внешне фарс. Герцог отскочил, кинув удивленный взгляд на свой меч. С чего бы?

Следующий выпад я решил оставить за собой. Сделал шаг навстречу противнику, попытавшись достать герцога кончиком клинка в плечо. Не удалось, поставил блок, сразу переведя его в атаку. Дальше дуэль я воспринимал как нечто единое целое. Атака. Блок. Выпад. Атака. Отбил. Несколько минут мы с юным герцогом скакали вокруг друг друга, отбивая атаки. Я чувствовал, что смог бы убить Тарона еще в первую минуту, но сдерживал себя. Для меня дуэль на самом деле превратилась в своеобразный тренировочный бой. Мускулы приятно ныли. Эх, сколько я не брал в руки острый клинок? Проклятая память и не думала возвращаться. Тело, да, помнило, опережая мысли. И я доверчиво положился на него, почти полностью расслабившись. И тут...

- Первая кровь у герцога ар'Тишема, - раздался голос Свида.

Мы замерли. За пару секунд бездействия я успел заметить, что ранил противника в предплечье - кровь медленно напитала ткань рубашки. Но глубину раны я определить не мог. Герцог обиженно взрыкнул и кинулся в мою сторону. Дите! Но через пару минут быстрой схватки он отскочил в сторону, выжидающе уставившись на меня. Что?! Я проследил за его взглядом и заметил на своем предплечье белую полосу. Предплечье отозвалось тупой болью.

- Новой крови нет. Продолжайте поединок, - слегка удивленно произнес принц.

Тарон вновь бросился ко мне. Я быстро выставил блок и, не дожидаясь новой атаки, выпад.

- Вторая кровь у герцога ар'Тишема, - объявил Свид.

Я задел юношу, проведя кровавую линию у него на груди. С большим трудом остановил свою руку и не надавил сильнее. Секундная пауза прошла, дуэль продолжилась. Атака герцога. Мой блок. Снова его атака. И опять этот выжидающий взгляд Тарона, и новая тупая боль в плече левой руки. На этот раз юноша не стал останавливаться, а продолжил бой. А я понял, что произошло, и чего ожидал от меня юный герцог.

Выпад. Блок.

Лезвие его меча два раза задело меня, прорезав рубаху, но на теле остались лишь белые полосы. Второе 'ранение' я даже не стал проверять - был полностью уверен в наличии такого же следа, что и в первом случае.

Серия моих атак и голос Свида:

- Третья кровь у герцога ар'Тишема.

Сам Тарон слегка нахмурился, увидев кровь у себя ниже колена. На этот раз бросаться не стал. Сделал несколько экономных движений. Конечно, кровь ему никто не останавливал. Пусть я и старался делать неглубокие порезы, но 'царапина' на груди была довольно длинной, и рубашка спереди оказалась пропитана кровью. На этот раз следующую кровь я 'открыл' гораздо быстрее. Герцог стал двигаться немного медленнее и пропустил мой выпад. На этот раз досталось его левому открытому боку.

- Четвертая кровь у герцога ар'Тишема, - хмуро констатировал Свид.

Я бросил быстрый взгляд по сторонам - и принц, и племянник корчмаря были какими-то мрачновато-удивленными. По-другому их вид я описать не мог. Разбираться, чем вызвано такое настроение наших секундантов, было некогда - герцог, собрав, наверное, все силы своего уставшего тела начал быструю серию ударов. А мне оставалось только блокировать. Начни я атаковать - и одной особой королевской крови на поляне стало бы меньше. Я всего лишь подождал, когда он немного выдохнется и выбил меч из рук. Юноша растерянно смотрел, вслед вылетевшему оружию. Я не спеша подошел к нему и слегка порезал ему запястье правой руки.

- Пятая кровь у герцога ар'Тишема, - сдавленно выдохнул Свид.

- Дуэль окончена, - тихо произнес Его Высочество. - Победитель может требовать извинений и любую ценную вещь побежденного.

- Пусть извиниться перед оскорбленной им девушкой, - подумав, решил я.

- Принимается, - согласно кивнул принц. - Как насчет вещи?

Жмоты, не могли предложить мне забрать ВСЕ ценное имущество. Так нет же, забирай одну вещь. Правда, греет мысль, что забрать можно ЛЮБУЮ. В том числе и герцогский клинок. Тут главное не продешевить. Шарэсси! Он же один из претендентов на королевский престол! Какой, к демону, клинок! Да меня Киранн с потрохами съест за такое нахальство. А скажу, что мне ничего не нужно от него - будет задета честь герцога. А там и до королевской чести рукой подать... И чтобы мне забрать такого 'ценного' для меня и неценного для герцога? Я же не знаю, с чем еще он сюда приехал. Проблема, однако.

- Аннар! Ты с ума сошел?! Какая вещь? Нас же надурили! - прорезался голос у моего недавнего противника. Отошел мальчик от шока. Да еще настолько, что заговорил не как дворянин. 'Надурили'! Что за манеры нынче у двоюродных братьев принцев!..

- Объяснись, Рон, - спокойствию принца мог позавидовать даже удав.

- Я два раза задел его, - обвиняющий перст в мою сторону, - а на нем не выступило ни капли крови! Местные маги наложили на него свою защиту!

- Ты уверен? Ведь это серьезное обвинение...

- Уверен! - торжествующе кивнул юный герцог, подошел ко мне и бесцеремонно схватил за левую руку. - Смотри, у него на плече моим клинком разрезана рубаха, а на коже ни царапины!

Кстати, да. Ни царапины. Даже белый след пропал.

Принц Аннар, приблизившись к нам, внимательно осмотрел разрезанную материю и неуверенно оглянулся по сторонам, словно выискивая кого-то. Нашел. Из густых зарослей выбрался Киранн в окружении четверки магов, среди которых я заметил и тэсса Грана. Вот тебе и весь Совет деревни. Я угадал. Их 'красивый' выход портило то, что маги отмахивались от комаров (а я их и не заметил) и отряхивались от листьев и сучков. В общем, выбирались слишком уж шумно. Первым голос подал Киранн:

- На Шейме нет нашей защиты, Ваше Высочество.

- Тогда как вы можете объяснить слова герцога?

- Понимаете, этот молодой человек попал в деревню несколько дней назад с потерей памяти. У нас нет причин ставить на него защиту. Да у магов и не получилось бы. Он обладает сильной ментальной защитой. Которую проверил лично тэсс Гран.

Киранн, судя по всему, был вынужден сказать о моих щитах. Хотя еще вчера был намерен не делать этого. Что ж, надеюсь, он знает, что делает...

- Ясно, - задумчиво проговорил принц, глядя на меня.

- То есть вы хотите сказать, что дуэль была честной?! - Тарон яростно сверкал глазами.

- С нашей стороны, да, - выступил вперед один из магов.

- А как вы объясните это!!! - герцог схватил свой меч, бросился ко мне и, схватив меня за руку, провел лезвием по моему запястью. Я даже не дернулся, не посчитал его действия опасными. Принц же попытался схватить братца за рукав, но тот успел раньше. Как и до этого вместо ожидаемой крови на запястье появилась белая полоса.

- Это вам мог бы объяснить Шейм, но он ничего не помнит из своей прошлой жизни, - пожал плечами Киранн.

- В-вы... д-да вы... - у Тарона, похоже, не хватало слов, чтобы выразить все свое негодование по этому поводу.

- Рон! - укоризненно посмотрел на него Аннар, за что получил гневный взгляд родственника. - Извините, уважаемые тэссы, - виновато улыбнулся принц Совету, - но герцог ар'Тишем расстроен тем, что дуэль была не совсем по правилам.

- Думаю, это можно исправить, - в ответ улыбнулся высокий маг с длинными черными волосами. - Герцог говорил, что у Шейма разрезана рубашка в тех местах, где он его задел. Думаю, будет справедливо считать один разрез за одну кровь. Вы не против, Ваша Светлость?

Герцог нерешительно кивнул.

- Я против!

Все присутствующие резко повернули головы в мою сторону. А Киранн к тому же многозначительно провел указательным пальцем по шее. Да знаю я, знаю, что нужно было промолчать, но я итак долго слушал, пока они тут спорили о моей персоне.

- Да, я против, - продолжил я. - А вдруг некоторые дырки в моей рубашке уже были? Вдруг я на дуэль в рваном пришел?

- Ничего страшного, - предвкушающе ухмыльнулся длинноволосый маг. - Есть много способов узнать, где настоящая дырка, а где нет. Хочешь испытать?

- Нет, спасибо, уважаемый тэсс, - лучисто улыбнулся я этому маньяку. И как его еще в Совет взяли?!

- Тогда сейчас Киранн проверит все твои дырки, - не менее 'тепло' улыбнулся черноволосый 'добрый' маг.

- Я очень благодарен за такую заботу, но ВСЕ дырки не надо. Только те, что на рубашке.

Окружающие уже откровенно фыркали, слушая нашу 'беседу'. Нужно потом у Киранна узнать больше об этом маге. Он мне определенно нравится! Второй человек после Киранна, с которым так приятно общаться. А вот и первый 'любимый' собеседник. Пришел проверять разрезы. Киранн быстро осмотрел мою рубашку с двумя разрезами и капельками герцогской крови.

- Два разреза, - сделал вывод он, вопросительно посмотрев на ар'Тишема. Тот согласно кивнул. - То есть в дуэли победителем все равно является Шейм. Вы согласны, Ваша Светлость?

- Да, я действительно задел господина Шейма два раза, - нехотя кивнул Тарон. - Я согласен с результатом поединка. Я принесу извинения девушке, но победитель также имеет право на вещь побежденного.

Я несколько удивленно смотрел на герцога - он действительно раскаивался! А вчера я считал его богатеньким избалованным мальчиком. Хотя у дворян честь всегда стоит на первом месте. Так что он не безнадежен. Исправится еще. Если будет меньше пить. Теперь нужно думать, что забрать у герцога, чтобы не обидеть и, в то же время, не отнять что-то действительно ценное. Я еще раз оглядел Тарона ар'Тишема. И у меня возникла идея.

- Я заранее прошу прощения у герцога за то, что хотел бы от него получить, - издалека начал я. Юноша заметно напрягся, косясь на свой меч. - Но эта вещь еще в начале нашего поединка привлекла мое внимание. Я понимаю, что уважаемому герцогу будет трудно с ней расстаться, но я тоже не хочу упустить шанса, получить ее. - Я преодолел разделяющее нас расстояние и быстрым движением сорвал с его шеи темно-зеленый шелковый шейный платок. Герцог оторопело уставился на меня. Его брови сами собой поползли вверх, а глаза непроизвольно расширились. - Спасибо, Ваша Светлость, за такой прекрасный поединок и за ваш платок. Извините, я тоже вчера был немного не прав.

Подмигнув юноше, что вызвало еще больший шок у Тарона, я повесил его платок себе на шею, небрежно повязав его слабым узлом, взял ножны, вогнал в них клинок и пошел в сторону деревни. Отдавать сейчас Киранну меч было бы невежливо - оружие следует возвращать чистым. А герцога я уел! Он не мог сказать, что его платок не важен ему - так он бы оскорбил меня. Ох, уж эти понятия чести! Надеюсь, молодой родственник принца остался не в обиде на меня. Ведь я так настойчиво всех уверял, какую 'ценную' вещь я изымаю у своего бывшего противника...

Солнышко приятно пригревало. Сейчас было около семи часов утра. Я еще и выспаться успею, пока не придет ругаться Киранн. А он придет, зараза такая!!!

III

Я нехотя ковырялся вилкой в рыбе, окидывая взглядом время от времени почти пустой зал корчмы. Киранна все еще не было. Уже три часа дня, я успел выспаться и привести себя в порядок. Последнее пришлось сделать по многочисленным просьбам Ремины. Как она объяснила, назвался дворянином - веди себя как положено. Ну, я и вел. В работе мне сегодня отказали, сказав, что если меня увидит принц или кто-то из его окружения, то они вполне могут усомниться в моем происхождении. А там и до казни недалеко. Одним словом, я сегодня отдыхал. Надел одежду, в которой пришел в деревню, побегал из угла в угол в своей комнате, маясь от безделья, а потом, плюнув на все, пошел на кухню просить дать мне что-нибудь сделать. Не дали. Нагло вытурили оттуда, усадили за дальний столик в зале и подали блюдо, которое заказывал сам герцог. Чтоб я еще раз взял эту рыбу в рот! Да ни за какие деньги! Я не против, Ремина с Линой готовят просто отлично, но эту рыбу они делали специально для Тарона, у которого какой-то извращенный вкус. Мне казалось, что бедное чешуйчатое водоплавающее сначала долго держали в тепле, чтобы оно хорошенько протухло, а потом только приготовили. И меня заставляют это есть! Но чтобы не обидеть особей... э-э-э... особ женского пола, я старательно пилил и крошил рыбу на кусочки, делая вид, что ем. И ждал Киранна.

И где так долго можно находиться? Кроме него еще не было принца. Герцог и пятеро из его сопровождения не выходили из комнат. Лина только отнесла им ужин под мое возмущенное и недовольное бурчание - не хотел я ее отпускать к этому мальчишке. Когда она услышала, как я называю герцога, то как-то странно взглянула на меня и сказала, что 'этому мальчишке' двадцать один год, насколько я и сам выгляжу. То есть герцог примерно мой ровесник. И кто мне скажет, почему я все-таки ощущаю себя намного старше него? Не всегда, но мне кажется, что я живу на этом свете не одно столетие. Но стараюсь гнать эти мысли прочь - с ними очень быстро можно сойти с ума. Представьте, что вы не помните из своей прошлой жизни совершенно ничего, но чувствуете, что во время нее сменилось не одно поколение людей. И, тем не менее, вы - человек. Наверное. В этом я уже сам начинаю сомневаться.

Отвлекая меня от размышлений, хлопнула входная дверь. Я поднял голову от тарелки, ожидая увидеть Киранна. Но нет. В корчму вошел кузнец. Гийнер, кажется. Он осмотрел зал. И, конечно, никого знакомого не увидел. За одним столиком сидел я, а за двумя другими - ученики здешних магов, обсуждавшие методы обучения своих наставников. Кузнец направился в мою сторону. Я думал, что он идет к стоящему рядом со мной столику, но ошибся. Гийнер подошел к моему столу и остановился напротив, заслонив от меня весь зал - хрупким кузнеца нельзя было назвать даже с перепою.

- Не возражаешь? - спросил он, исподлобья глядя на меня.

- Пожалуйста, - кивнул я, в удивлении чуть приподняв брови. Кузнец угрюмо кивнул и передвинул стул так, что снова оказался напротив меня и, опять же, закрыл вход и почти весь зал. Я недовольно посмотрел на него. Но Гийнер просто напросто проигнорировал мой взгляд.

Подскочила Лина.

- Привет, Гийнер! Что будешь?

- Привет, стрекоза! Пива принеси, да рыбки, - я невольно закашлялся при упоминании о рыбе. Гийнер покосился на меня, потом на мою тарелку, нахмурился. - Не, рыбки не надо, пожалуй. Принеси курицу с пряностями. Ту, что Ремина готовит.

Лина убежала на кухню.

- Слушай, парень, - медленно начал кузнец, - я, конечно, доверяю Киранну, знаю, что если он приютил у себя человека, то и человек этот - хороший. Но...

Гийнер замолчал. Я вопросительно посмотрел на него.

- Но понимаешь, парень... Не знаю как сказать... В общем, не принято в мире пользоваться левой рукой. Переложи вилку в правую.

Я непонимающе посмотрел на кузнеца. За его 'мямляньем' главный смысл речи от меня как-то ускользнул. Потом я медленно опустил взгляд на свою тарелку, перевел на руку...

- ШАРЭССИ!!! - воскликнул я, невольно выронив вилку. Следил же за собой всегда, а тут расслабился, задумался и вот, пожалуйста!

- Не то слово, - мрачно подтвердил Гийнер.

- Надеюсь, больше никто не заметил...

- Надейся. Ладно, парень, расслабься. Никто, конечно. Эти сопляки, - кивок в сторону начинающих магов, - сейчас ни на что не обращают внимания. Для них важнее, кого больше загоняли на тренировке. Чтобы научиться обращать внимание на самые незначительные детали окружающей обстановки, необходим не один год обучения в деревне. Или большой жизненный опыт.

- Что вы хотите? - подозрительно поинтересовался я.

- Дурак ты, парень. Зачем мне что-то от тебя хотеть? Из деревни твой секрет не выйдет, будь уверен. Если, конечно, ты сам его так же неосторожно не выдашь. Понимаешь, это не простые байки или суеверия. Нижний Бог действительно использовал только леворуких слуг. А сколько детей убили всего четыре столетия назад только из-за того, что их родители не переучили их на правую руку. Жестоко, конечно, но после недавнего нашествия слуг Нижнего люди были все еще сильно напуганы. Мне только интересно, откуда ты такой взялся?

- Если б я знал, - вздохнул я.

- Знаешь, парень. Только не помнишь.

- Меня Шейм зовут.

- Здесь - да. А как тебя родители звали? Ладно, ладно... Не помнишь ты, - кузнец вздохнул.

- Гийнер, твое пиво и курица, - подошла Лина с подносом.

- Спасибо, милая. Там про тебя мой пострел спрашивал. Говорит, все в корчме ты и в корчме. А по вечерам тебя брат не пускает. Расстраивается Кастр.

Лина густо покраснела и отвела взгляд. Ага, значит, паренька на воротах зовут Кастром. Молодец, Свид! Я бы тоже ее не отпустил по вечерам с этим пареньком. Как он от меня драпал при первой встрече! Да если кто-нибудь будет Лину обижать, он ее даже не защитит!

- Ну, что вы, дядя Гийнер, - смущенно пробормотала девчонка.

- О, уже дядя Гийнер! - коротко хохотнул кузнец. - Иди уже, стрекоза!

Лина, облегченно вздохнув, отправилась на кухню. Гийнер глотнул пива из большой кружки, удовлетворенно покивал.

- Да прекращай ты давиться этой рыбой! Ремина не будет ругать, если ты ее не съешь!

- А я и не давлюсь, - пожал я плечами, раскрошив особо крупный кусок. - Я ее просто не ем.

- Ну и правильно. Запах от нее, скажу я тебе, парень!

- Шейм.

- Пусть будет Шейм. Ты, кстати, знаешь, чьим именем тебя наградил этот шутник Киранн?

- Нет. Но догадываюсь, что его обладателя надолго запомнили.

- Еще как! - весело засмеялся Гийнер. - Это был всеми 'любимый' мерин Киранна, мимо которого нельзя было пройти спокойно. Обязательно зубами, стервец такой, за зад схватит! Да больно так! Некоторые по нескольку дней на филейную часть сесть не могли!

Ну, Киранн, ну, паскуда! Я тебе припомню кусачего мерина! Был бы жеребец, не было бы так обидно! А то мерин!

- И что с ним стало? - с трудом выдавил я.

- Да сдох он в прошлом году, - равнодушно махнул рукой Гийнер. - Киру жалко было его убивать, хоть и грызся сильно, вот и помер он только своей смертью, от старости. Мы еще с Киранном поминали его, помню.

Угу, ясно. Я запомнил. Теперь беседа с Киранном мне еще больше необходима. К предыдущим темам добавилась еще одна.

Кузнец не спеша жевал курицу и прихлебывал пиво, почти не отрывая от меня заинтересованного взгляда. Насколько я понял, этот крупный мужчина хотел еще о чем-то меня спросить, но, то ли не решался, то ли думал, как лучше начать. Я ему не мешал, ковыряясь в рыбе и чувствуя подступающий голод. Наконец, не выдержал, подозвал Лину и попросил поесть чего-нибудь 'менее изысканного'. Девушка без вопросов забрала разрубленную моей вилкой рыбу и вскоре принесла мне мяса с овощами и кружку с квасом. Я благодарно кивнул Лине и быстро принялся за приличную еду.

- Парень, - обратился ко мне кузнец. Решился. Я выжидательно посмотрел на него. - А что там у вас с герцогом на дуэли вышло?

Ну, конечно! О чем он еще мог спросить? Все-таки живем в большой деревне - все рано или поздно становится известным. И отсутствие 'видимых' свидетелей на нашей дуэли - не является помехой людскому любопытству.

- А ничего такого, - равнодушно пожал я плечами. - Дрались до пятой крови, я победил.

- А-а-а, ну-ну, - недоверчиво посмотрел на меня Гийнер. - И то, что...

- Привет, Гий! - неожиданно перебил его голос Киранна, а через секунду появился и он сам, звучно хлопнув кузнеца по спине.

- Кхм... кхм... Кир! - закашлялся Гийнер, подавившись пивом. - Ты что творишь! Я же чуть не захлебнулся!

- Ну не захлебнулся же! - резонно возразил корчмарь, усаживаясь за наш столик. Я окинул его тяжелым взглядом. Киранн, игнорируя мое пристальное внимание, повернулся к кузнецу, отрицательно покачав головой на вопросительный взгляд Лины, которая при его появлении выскочила из кухни.

- Кир, тебе уже четвертый десяток пошел, а ведешь себя как ребенок.

- Не всегда. Только со своими старыми друзьями.

- Лестно слышать, что я являюсь твоим другом, - недовольно проворчал Гийнер.

- Не веди себя как старик, Гий. Лучше рассказывай, как дела, почему с кузни сбежал?

- А мне уже и отдохнуть нельзя?

- Можно, можно.

- Вот спасибо за разрешение! Меня твой племяш вытурил. Опять опыты свои проводит. Я не спорю, он - талантливый юноша, железо слушается и льнет к нему, как ласковый котенок. Но он много работает, проводит в кузне весь день и почти не выходит на свежий воздух!

Погодите-погодите! Свид - кузнец?! Да он же худой, как жердь! А кузнецы у меня всегда ассоциируются с такой фигурой, как у Гийнера.

- Это его жизнь, - пожал плечами Киранн. - И я в нее вмешиваться не буду. Свид сам решил посвятить все свое свободное время магии и обработке клинков.

- Сам, - согласно кивнул Гийнер. - Теперь его клинки могут соперничать с эльфийскими или гномьими.

- Да, Свид - талантливый маг, гений и мастер меча. А над чем он сейчас работает?

- Принц заказал ему меч, когда посмотрел его работы.

- Кхм, кхм! - громко откашлялся я. Киранн повернулся ко мне, сделав слегка удивленное лицо, как будто только сейчас понял, что я тоже сижу рядом.

- О, какие люди! Сам господин Шейм, победивший на дуэли племянника короля!

- Киранн, можешь сразу сказать, что конкретно обо мне думаешь, - угрюмо предложил я.

- Зачем? Ты и так знаешь, что я скажу. Зачем напрасно сотрясать воздух? Но знаешь, что самое интересное?

- И что?

- Тот шейный платок, который ты забрал у герцога - не бесполезная вещица, а натуральный эльфийский шелк. Нет, не бойся, герцог нисколько не расстроен потерей платка. Наоборот, счастлив, что смог угодить своему недавнему сопернику.

- Что ж, это радует, - я безразлично уставился в свою пустую кружку. Если честно, меня совсем не интересовало, счастлив герцог или нет. Я даже готов был вернуть этот платок ему обратно, если бы он попросил. Ведь мне он был абсолютно не нужен - эльфийский шелк выглядел чересчур женственно. И как его носил сам герцог? Я сначала подумал, что это подарок любимой девушки, но раз Киранн говорит, что Тарон 'счастлив', то это не так.

- Кир, что ты к парню пристал-то? - спросил Гийнер. - Он же все правильно сделал. Ведь не забрал же он у герцога ничего действительно ценного для короны.

- Не забрал, - согласно кивнул Киранн. - Но ты не видел КАК именно он не забрал. Гий, ты бы слышал, что он там говорил. И как разговаривал с Хитом ар'Вассином.

- И что Хит?

- Хиту Шейм понравился. Поэтому обошлось без трупов.

- Стареет наш некромант.

- Не говори глупостей, он еще и нас переживет.

- А после похорон еще и поднимет наши трупы, - мрачно заключил Гийнер.

- Вы о ком? - непонимающе переспросил я, смутно представляя, о ком конкретно говорят кузнец и Киранн.

- Об одном маге из Совета, с которым ты сегодня 'мило' побеседовал на предмет дырок в твоей рубашке и гм... организме.

Гийнер коротко рассмеялся.

- Высокий мужчина лет тридцати с длинными черными волосами? - осторожно предположил я.

- В точку! - радостно улыбнулся Киранн. - Это он! Единственный некромант в нашем Совете, да и в деревне тоже. Обычно с ним никто старается не связываться - профессия у него опасная. Но ты же у нас особенный, Шейм!

- С некоторых пор, да, - мрачно подтвердил я.

Помолчали. Кузнец допивал свое пиво, высоко запрокинув голову. Киранн негромко барабанил пальцами правой руки по столу, неторопливо осматривая зал. А я медленно водил указательным пальцем по ободку своей кружки, наблюдая за ними обоими, чувствуя, что разговор еще не окончен.

- В общем, Шейм, - решился, наконец, Киранн, - у принца нет к тебе никаких претензий. Завтра-послезавтра он отсюда уезжает вместе со своими спутниками. Кроме, конечно, герцога, который остается здесь на обучение у одного из лучших магов-целителей. Принц обеспокоен лишь тем, что вы можете снова схлестнуться с ар'Тишемом. Или сам герцог опять вляпается в похожую ситуацию. Ведь здесь он инкогнито, и остальные ученики будут видеть в нем заносчивого дворянчика. Хотя сами тоже вели себя не лучше. Поэтому за герцогом нужно первое время присматривать...

- А причем здесь я? - с недоумением посмотрел на Киранна. - Или... Или вы хотите, чтобы Я смотрел за герцогом?!

- Мы не хотим, принц Аннар требует этого. Сам недоумеваю почему. Ты случайно не знаешь?

- Киранн, вы там, в Совете все с ума сошли?! Недавно чуть меня не убили, посчитав шпионом, а теперь в няньки чуть ли не королю прочите!

- Не льсти себе, Шейм. Герцог - далеко еще не король. Пятый в очереди на трон - ничего не значит в нашей стране, потому что королевская семья отличается удивительной сплоченностью. У них не было склок за престол за все время правления этой династии. А это около двухсот пятидесяти лет.

- Все равно! Киранн, тебе не кажется, что вы быстро перешли от враждебности к доверию?!

- Никто тебе еще не доверяет! - раздраженно сказал Киранн, сложив руки на груди. - За тобой будут следить еще больше, чем до этого. Просто принц почему-то настаивает на твоей кандидатуре. Ведь ты был представлен, как дворянин, который, к тому же, не является, и не будет являться учеником здешних магов. Мы не могли опровергнуть этого. Поэтому и дали согласие.

- Но какой я, к демону, маг?! Я же ничего не знаю о вашем ремесле!

- Не знать и не помнить - две разные вещи. Наличие такого мощного щита, которым обладаешь ты, уже говорит в пользу наличия в тебе каких-либо магических качеств. Тебе только нужно немного помочь, и ты сразу вспомнишь, как пользоваться ими.

- Звучит очень оптимистично! - угрюмо заметил я.

- А то! - весело подмигнул Киранн. - Тем более, помогать тебе вызвался твой старый знакомец...

- Только не Гран! - в ужасе вскинул я ладони, перебив его.

- Успокойся, не он, - ухмыльнулся корчмарь, косо взглянув на кузнеца. - Я говорю о Хите ар'Вассине. Кстати, он также является учителем герцога. Так ты будешь чаще с ним видеться.

- Утешил, - еще более мрачно сказал я.

- Погоди-погоди! - вскинул голову Гийнер. - Так Хит же некромант! Как он будет учить целителя?!

- Гий, - поморщился Киранн. - Вот в кого ты такой наблюдательный? Ладно, не отвечай. Сам знаю, что в отца. Во-первых, Хит некромант только в нашем узком кругу. Официально он признан целителем. Не хмыкай, Гий. У каждого врачевателя свои методы. И никто не виноват, что у Хита они столь гм... нетрадиционные. Совет не хочет терять такого талантливого мага, как наш некромант.

- Да знаю я это все! - махнул рукой кузнец. - У меня отец же в Совете. Я тебе про то, что герцог - целитель!

- Знаю. Я больше для Шейма говорю. А вот насчет герцога я бы не был так уверен. Дело в том, что принц по секрету сообщил Совету - о, а я почти поэт! - что способности юного герцога отнюдь не целительского свойства, но близки к жизни и смерти.

- То есть он... - осторожно начал я, вмешавшись в беседу.

- Да, юный герцог - некромант. Поэтому отец и направил его сюда, зная, что единственный 'легальный' некромант живет здесь и что такие способности невозможно скрыть не в ущерб себе. Некромантия - та сила, которая убивает своего носителя, если он не сможет совладать с нею.

- И откуда в королевской семье взялись такие способности? - с любопытством поинтересовался Гийнер.

- Думаю, от предков матери юного герцога. Ведь младший брат короля всегда отличался буйным нравом, пока не женился. Да и жену себе выбрал не совсем обычную. Говорят даже, что она не человек. Нечисть или полукровка. Но кто будет верить слухам? Я, например, нет.

- А чем, по-вашему, мне сможет помочь ваш некромант? - спросил я.

- Может быть, и ничем, - пожал плечами Киранн. - Ведь господин по имени Шейм - существо полностью неизведанное. Кто знает, как на тебе отразится магия Хита. Но попробовать стоит. Где у Грана не получилось, может, получится у него.

- Отец смотрел его? - с любопытством спросил Гийнер, кивая в мою сторону.

- ОТЕЦ?! - невольно вырвалось у меня.

- Отец! - довольно подтвердил Киранн.

- Э-э-э... - протянул я, глядя на ухмыляющегося Киранна и жмурящегося непонятно от чего кузнеца. - Извини... те, Гийнер.

- За что? - удивленно поднял он кустистые брови. - Неужели ты думаешь, что я обижаюсь на твое искреннее мнение о моем отце? Я прекрасно его знаю, успокойся, парень. Можешь говорить в моем присутствии о нем, все, что думаешь.

- Не уверен, что получится... - заметил я.

- А ты попробуй! - подмигнул мне кузнец. - Тебе понравится! Тем более, отец сам никогда на это не обижается.

- Надеюсь, у этого Хита нет каких-нибудь родственников, о которых я не знаю? - раздраженно поинтересовался я.

- Не волнуйся, Шейм, в деревне у него никого нет. А насчет родственников за ее пределами - я не знаю. Он - довольно скрытный тип.

- Спасибо, утешили.

- Стараемся, - подмигнул мне Киранн.

Я настежь раскрыл дверь корчмы, запуская внутрь свежий вечерний воздух. Снаружи только-только опустились сумерки, а в зале уже никого не было. Поэтому я недоуменно выглянул наружу. Чтобы тоже не обнаружить там никого. Странно... В предыдущие вечера в зале было людно, а сейчас... Я оставил дверь открытой - проверится - и пошел на кухню узнать, что случилось, у Лины или Ремины.

Они обе сидели за столом и болтали. Риан, как всегда, сидел у матери на коленях, уткнувшись ей в грудь лицом. Ремина нежно гладила его по темным волосам. Я нахмурился, вспомнив, что давал себе обещание выяснить, чем болен Риан. И в решении этой проблемы пока нисколько не продвинулся.

- О, Шейм, - улыбнулась Ремина, заметив меня. - Где ты был?

Лина тем временем налила в чашку горячего травяного отвара и протянула ее мне.

- Меч Киранна чистил, - ответил я, присаживаясь рядом с ними и благодарно кивая девушке.

- Так ты им еще с утра после дуэли занимался, - вспомнила Лина.

- С утра я его первый раз почистил, потом замочил в особом отваре, чтобы он дольше не тупился, а сейчас еще раз почистил.

- Тебе бы девушку завести, - вздохнула Ремина. - О ней бы так заботился, как о простой железяке.

В это время я как раз сделал большой глоток, а после слов Ремины поперхнулся и закашлялся. Лина поспешно похлопала мне по спине.

- Тэсса Линн, - прохрипел я, вытирая выступившие слезы, - не шутите так больше. Иначе в следующий раз меня и Лина не спасет.

- Шейм, - укоризненно посмотрела на меня Ремина. - Это не повод для шуток, я говорю вполне серьезно.

- Так и я не шучу!

- У меня другое мнение. Ты вообще очень несерьезный человек.

Я криво усмехнулся, отвернувшись в сторону. Когда ты не помнишь себя, лучший выход - вести себя несерьезно, с юмором глядя на самые обычные вещи. Тогда не остается времени на порой даже сумасшедшие мысли. А в моем случае и сны, которые я никогда не забываю. Ремина, наверное, что-то прочитала на моем лице, поэтому продолжить разговор не осмелилась, опустив глаза в стол. Лина непонимающе посмотрела сначала на меня, а потом на Ремину. Когда она уже открыла рот, чтобы что-то спросить, открылась дверь, ведущая на задний двор корчмы. Мы дружно повернулись в ее сторону.

- Чего такие хмурые сидите? - весело спросил Киранн, заходя внутрь. - Сегодня же праздник!

- Какой? - непонимающе нахмурился я.

- Шейм, ты чего? День летнего Солнцестояния, Ассантель. Весь народ собрался уже на площади. Я за вами пришел.

- Ой, а мы просто с Реминой заболтались, - вскочила со стула Лина, поспешно поправляя волосы и разглаживая юбку. Я только теперь обратил внимание на то, что обе тэссы одеты в нарядные платья, а Риан - в новый костюмчик. Даже Киранн приоделся, заменив свои кожаные брюки и куртку на черные бриджи, белоснежную рубашку и темно-зеленый камзол. Я же сидел в одежде, которую мне дала Ремина. О празднике я даже не слышал.

- Заболтались они, - проворчал Киранн, - собирайтесь, скоро открытие будет.

- Мы уже готовы, Кир, - поднялась со своего места Ремина. - Можем идти.

Киранн взял у нее из рук Риана и направился к двери. Прямо перед его носом проскочила вперед Лина, сказав, что сбегает в кузню позвать Свида, иначе он там на всю ночь останется. Киранн согласно кивнул ей, пропустил вперед жену и только потом обернулся ко мне. Я же продолжал цедить вкусный горячий напиток из кружки, наблюдая за уходившей семьей.

- А ты чего сидишь? - спросил он слегка удивленно.

- Пью, - объяснил я.

- Я вижу, - недовольно прищурился Киранн. - Допивай быстрее, переодевайся и бегом на площадь.

- Киранн, - осторожно начал я, - я не думаю, что мое присутствие уместно на вашем празднике...

- Мне все равно, что ты думаешь! - отрезал корчмарь. - Праздник един для всех. Или ты боишься, что там будет принц с герцогом?

- Ну-у...

- В общем, ты меня понял. Если через двадцать минут тебя не будет на площади, я пришлю за тобой Гийнера.

Я открыл рот, чтобы возмутиться.

- С отцом, - лаконично добавил Киранн.

Я захлопнул рот. Аргумент был железный, пусть даже и сказанный в шутку. Я кивнул, быстро допил остатки из кружки и поднялся из-за стола.

- Вот и молодец! - удовлетворенно заметил Киранн, покидая кухню через заднюю дверь.

Я тяжело вздохнул и отправился в свою комнату. Единственной 'праздничной' одеждой для меня являлись мои штаны, рубашка и камзол, в которых я пришел в эту деревню. Их я и надел.

Рефлекторно схватился за правое бедро, где, по моему мнению, раньше висели ножны. Мне необходим был меч. Сегодня утром после дуэли я чувствовал приятную усталость в мышцах. Но разминка показалась мне чересчур короткой. Я бы с большим удовольствием погонял герцога еще не менее часа. Но он подумал бы, что я издеваюсь над ним. Решено, завтра попрошу у Киранна какой-нибудь клинок. Все-таки его друг - кузнец. Да и племянник тоже.

Я вышел из корчмы. Пока мы разговаривали на кухне, а потом я переодевался, сумерки стали гуще. Но предусмотрительные маги постарались и создали искусственное освещение. В воздухе носились небольшие огоньки желтого цвета, освещавшие тихие и темные улицы. Издалека доносился гул людских голосов. Судя по всему, на деревенской площади собралось все население. И я направился в ту сторону.

Магические светлячки противно кружили вокруг меня, лезли в глаза, уши и нос, и уже не казались такими красивыми. Я раздраженно отмахивался от них обеими руками, но бесполезно. Тогда я остановился и быстро поймал одного из них. При свете остальных я внимательно постарался изучить его, но не успел. Кто-то сзади с силой врезался в меня. От неожиданности я выпустил огонек и сделал два спотыкающихся шага.

- Простите! - раздался из-за спины знакомый голос.

Я обернулся. Передо мной стоял Свид и, слегка щурясь, смотрел на меня. И было из-за чего - практически все огоньки магов кружили вокруг меня. Со стороны я, наверное, казался этаким светящимся божеством или даже Демиургом. Свид встретился со мной взглядом, широко распахнул глаза и бросился на меня с громким криком:

- ТЫ!!!

Я никак не отреагировал на выпад его кулака, который был направлен мне в скулу. Только отошел с траектории его удара. Свид пролетел мимо, как и я недавно, спотыкаясь на каждом шагу.

- Ты чего? - спросил я несколько ошалело, повернувшись к нему.

Свид, не отвечая, взревел и вновь кинулся в мою сторону. Что он от меня хочет? Мне кажется, мы уладили наш конфликт еще сегодня утром. Или я ошибаюсь, и племянник Свида затаил на меня зло?! Но не такое же, чтобы сразу, без разговоров бросаться на меня с кулаками?! Хотя кто этих магов поймет? Свид вновь пролетел мимо меня - я предусмотрительно отошел с траектории его 'полета' и повернулся к нему лицом. Он бросил на меня недоумевающий взгляд, наверное, не до конца понимая, почему второй раз не может попасть по мне.

- Свид, может, успокоишься? - осторожно спросил я.

Бесполезно. Свид опять побежал на меня. Да что ты будешь делать!!! Я не стал отходить в сторону, просто шагнул назад, стремясь увеличить между нами расстояние. Но не видел, что находится сзади меня, споткнулся обо что-то и неуклюже сделал несколько бестолковых шагов, пытаясь удержать равновесие. Свид не преминул воспользоваться этим, ударив меня по лицу. Я все-таки не удержался на ногах и плюхнулся на пятую точку, ошеломленно моргая глазами.

- Свид!!! Прекрати!!! Что ты делаешь?!

Мы одновременно повернули головы в сторону крика. К нам бежала Лина. Запыхавшись, она остановилась в шаге от нас и теперь встревожено вглядывалась в наши лица.

- Все в порядке, Лина, - попытался я ее успокоить.

Возможно, мне это и удалось бы, но тут Свид вновь зарычал и бросился в мою сторону. Одновременно с Линой. Я вскочил. Свид замахнулся на меня кулаком. Я испугался - передо мной уже стояла Лина, заслоняя меня собой, и прямо в ее сторону летел кулак ее обезумевшего брата. В следующие секунды я действовал на уровне инстинктов. Отскочил вправо, увлекая за собой Лину и одновременно толкая ее за спину. Девушка слабо пискнула. А Свид свалился влево, не рассчитав приложенную для удара силу и инерцию.

Лина медленно выступила из-за моей спины, с опаской глядя на брата. Свид тряхнул головой, поднял на нас взгляд. В его глазах плескался страх и изумление. Свид вскочил, бросил на Лину последний безумный взгляд, обернулся и убежал.

- Чего это он? - опешил я.

- Плохой день! - хмыкнул кто-то сзади смутно знакомым голосом.

Я обернулся. Из тени выступил некромант, один из пятерки Совета деревни. Я непонимающе нахмурился.

- Лина, сбегай, найди своего брата, - обратился к девушке мужчина, игнорируя мой вопросительный взгляд. - Чтоб через десять минут я видел его на площади.

Лина нерешительно кивнула, посмотрела на меня.

- Хит, а ты покажешь Шейму дорогу к площади?

- Нет проблем, егоза!

- Хит! - возмутилась девушка.

- Все, я молчу! Беги. Но обязательно передай, что я хочу его видеть.

Лина кивнула и побежала в сторону, где несколькими минутами ранее скрылся ее брат.

- Ну, пошли, Шеймир, - прищурился некромант и сделал приглашающий жест.

- Как вы меня назвали?

- Шеймир.

- Меня зовут Шейм.

- Так пусть и зовут дальше, я не запрещаю. Я же буду называть тебя Шеймиром.

- Почему? - с любопытством осведомился я, следуя за Хитом и между делом отмахиваясь от кружащих возле меня огоньков.

- Ты знаешь, что любое существо, принадлежит оно к роду людей или нет, изменив имя, меняет свою судьбу? - обернулся на ходу Хит. Я не смог разглядеть выражение его лица и глаз из-за ярких огоньков, которые никак не хотели отлетать от меня.

- Смутно знакомое выражение, - признался я. Утверждать, что я это знаю, я не осмелился - я себя-то толком не знаю.

- Готов поспорить, что ты его слышал, - удовлетворенно кивнул некромант. - Так вот, если следовать этому утверждению, то ты изменил свою судьбу, приняв имя обыкновенного озабоченного мерина, которое до сих пор несет на себе отпечаток его судьбы. Теперь вопрос: оно тебе надо?

Задумался. Решил. Не надо.

- То-то и оно, что нет, - правильно истолковал мое молчание Хит. - Тогда почему бы тебе не принять имя, которое, насколько я помню, не принадлежало никому и переводится с одного из самых древних языков, как...

- ... Возрожденный, - тихо закончил я.

Мужчина остановился и обернулся ко мне. На мгновение мне показалось, что я уловил в его глазах тень изумления, но демоновы светлячки также настойчиво продолжали лезть мне в глаза, и точно утверждать я не мог.

- Знаешь этот язык? - с легким любопытством поинтересовался он.

- Возможно, - пожал плечами я. - Я не могу в полной мере оценить свои возможности.

- Ничего. Я над этим поработаю.

- Угрожаете?

- Обещаю, - хмыкнул некромант. - И хватит мне 'выкать'. Официально ты являешься моим помощником. И у нас с тобой 'дружеские' отношения. Пока только авансом, но я надеюсь и на их реальность в дальнейшем.

- Я не против.

- Вот и отлично. Пошли.

Двинулись дальше по улицам, которые тоже были освещены магическими огоньками. И которые при моем появлении переставали бесцельно кружить, освещая темную дорогу, и дружной вереницей направлялись ко мне.

- Шарэсси! Что за гадство такое? - тихо прошипел я.

Хит услышал, обернулся, хмыкнул.

- Ты притягиваешь энергию. Особенно энергию тепла.

- Ты можешь что-нибудь с ними сделать?

- Сейчас, - пообещал он. Потом сунул руку за пазуху, достал оттуда какую-то вещь. Что он с ней сделал, я не рассмотрел, но светлячки вдруг испуганной шайкой ринулись в стороны и распределились над нашими головами в линию. Я облегченно вздохнул.

- Что это у тебя? - кивнул я на вещицу в руке Хита, которую он снова спрятал за пазуху.

- Фаланга мизинца мертвеца, который покончил жизнь самоубийством из-за нападок своей стервы-жены.

- Да ну-у?! - недоверчиво протянул я.

- А то! - подмигнул мне некромант. Теперь я более отчетливо смог разглядеть его лицо. Утром мне было не до этого, а несколькими минутами ранее меня настойчиво ослепляли светлячки. У Хита оказалось узкое лицо с тонкими чертами и слегка раскосыми глазами. Чем-то оно напоминало лицо эльфа. Да и мое тоже. Открытый лоб, длинные, ниже лопаток, черные волосы, слегка собранные сзади. И неожиданно заурядного невыразительного серого оттенка глаза. Ну и, конечно, черная одежда. Вот и весь образ страшного некроманта.

- И он помогает? - все также скептически поинтересовался я.

- В поддержке стереотипов - очень даже, а вот в управлении энергиями - никогда. Просто люди всегда уверенны, что некроманты не могут жить без косточек, могилок и трупиков. А кто я такой, чтобы нарушать устоявшееся народное мнение? Так нас и бояться перестанут.

- А как же утверждение о том, что ты официально считаешься целителем?

- Ты думаешь, от людей так просто скрыть некромантию? Да большая часть деревни знает, кто я! Другое дело - посторонние.

- И чем же тогда на самом деле занимаются некроманты?

-Ты некромант? - тяжело вздохнул Хит.

- Нет, - отрицательно качнул я головой.

- Тогда на кой тебе нужно забивать этим голову?! Пусть вон лучше герцог старается.

- А если... - начал было я.

- А если, - нетерпеливо перебил Хит, - тебе это интересно, послушаешь, что я буду говорить королевской особе.

- Понял.

- Молодец! Пошли, наконец, а то мы уже открытие пропустили. А я еще хочу и на горящие колеса посмотреть. Привлекает меня, знаешь ли, огонь и дерево. Особенно те, на которых я не горю.

- А что, было и такое?

- О-о-о, чего только не было!

Так Хит ар'Вассин, некромант, ловко отвлек меня от вещицы, с помощью которой он разогнал магические огоньки. Вот жук! Но настаивать я не стал. У меня были и другие вопросы, которые меня больше интересовали, чем непонятные вещицы некроманта. Вот, например...

- Хит, - начал я, непроизвольно сделав паузу, думая, что некромант снова меня перебьет.

- Ну? - не дождался он от меня продолжения. - И что замолчал? Я не кусаюсь. Да и людей не ем. По крайней мере, живых.

Я хмыкнул, оценив шутку.

- Я насчет Свида. Что с ним было? Почему он напал на меня? Мне казалось, он успокоился после того, как я перед ним извинился...

- О, ты и ему успел сделать 'приятное'? - язвительно уточнил Хит.

- Да. Тот фингал, который красовался на нем с утра и который позже исчез, - моя работа.

- У меня такое ощущение, что ты заводишь знакомство с людьми, только избив или 'очень мило' побеседовав с ними, - задумчиво проговорил Хит.

Я тоже задумался. И как ни странно, Хит оказался почти прав. Вспомним мой приход в деревню - юный стражник у ворот, Киранн, тэсс Гран, герцог, Свид, да и сам Хит. Ну да, с большей частью народа я сошелся указанными некромантом способами. Стоп-стоп-стоп! Вот зараза языкастая! Он опять намеренно уводит в разговор в сторону! Привыкну ли я к такой манере вести беседу?

- Так как насчет Свида? - коварно осведомился я.

Хит разочарованно вздохнул.

- Проблемы у них в семье.

- Я заметил.

- Все заметили. Ты же знаешь, что брата Киранна и отца Свида убили?

- Да... Киранн говорил, что мои глаза напоминают ему убийцу его брата.

- Да? Не думал, что он скажет. Глаза очень похожи. Почти один в один. Такой цвет редко встретишь.

- А ты откуда знаешь?

- Да весь Совет знает! Убийца несколько недель жил в деревне, входя к нам в доверие. Нужно ему было кое-что. А брат Киранна был тогда одним из членов Совета и хранил у себя эту вещь... И не спрашивай какую! Это тайна! В общем, через некоторое время этот человек понял, что увещеваниями и лестью от Совета и Коэнна, брата Киранна, ничего не добьешься. И стал угрожать Коэнну и его семье. У него тогда только родилась Элиния, а Свиду было десять. Да и Киранн все еще жил с братом. Коэнн и тогда не пожелал отдавать ему вещь. После этого тот человек решил действовать силой. Ворвался ночью в дом к Коэнну и, держа нож у горла его жены, потребовал отдать ему вещь. Коэнн не отдал. Не потому, что не дорожил жизнью жены, а потому, что отдав вещь, он сам бы умер. И тогда ничто не помешало бы убийце уничтожить всю его семью. В ярости тот человек убил и Коэнна, и его жену. Наверное, убил бы и детей, но они тогда находились в другой комнате, огороженной волшебством своего отца. Малышка Лина тихо спала, а Свид в дверную щель смотрел, как убивают его родителей. И ничего не мог с этим поделать. Как бы он не кричал, магия не позволяла услышать его убийце. А тот человек, поняв, что он так ничего и не добился, а остальные члены Совета скоро будут здесь, просто ушел, оставив в прихожей изуродованные трупы. Вот так...

Хит замолчал. Я тоже не мог вымолвить ни слова. Некромант обладал способностью одним голосом воздействовать на собеседника. У меня невольно защемило сердце. Десятилетний ребенок видит, как убивают его родителей... Я даже представить себе не мог, как жилось Свиду после этого.

- Почему же... - хрипло начал я, потом прокашлялся и продолжил: - почему же он только сегодня вечером так отреагировал на меня, а утром даже не заметил моей 'похожести' с убийцей?

- Я думаю, все дело в освещении. У того человека были, ко всему прочему, еще и узкие вертикальные зрачки. Из-за этого они казались... змеиными. Когда огоньки стали кружиться вокруг тебя, твои зрачки уменьшились и, как ни странно, слегка удлинились. Поэтому и стали более похожими на глаза того человека.

- Ясно, - кивнул я. Действительно, мне было все ясно и понятно. И реакция Свида, и его понимание, что он только что чуть не ударил сестру. Только необъяснимым было поведение Киранна, который почти сразу после моего появления в деревне начал относиться ко мне, как к родственнику или другу.

- Вот мы почти и пришли, - нарушил наше молчание Хит. Впереди ярко обозначились огни площади, и зазвучали крики и смех людей.

- Мне казалось, площадь ближе. А мы шли к ней довольно долго, - проговорил я.

- А мне показалось, что ты хочешь поговорить. Вот мы и шли окольными путями... И, кстати, не ищи в действиях Киранна какой-то скрытый мотив. Он просто не из тех людей, кто станет презирать кого-то только из-за того, что он похож на ненавидимого им человека. Он будет смотреть на тебя только через призму твоих же собственных поступков. Это тебе не импульсивный Свид, которому хоть и исполнилось уже два с половиной десятка, ведет себя порой как подросток.

С этими словами Хит, наконец, достиг площади, где был сразу поглощен людским водоворотом. На прощание, правда, бросил, что ждет меня завтра утром возле своего дома вместе с королевским племянником. Я же в растерянности замер на окраине площади, где было чуть меньше народа. Осмотрев ближайших людей, я не узнал никого. Хотя лица некоторых и казались мне знакомыми. Но мало ли кто посещал корчму за последние четыре дня. Я же тогда просто механически выполнял свою работу, особо не вглядываясь в лица приходящих клиентов.

Чтобы не стоять истуканом на одном и том же месте, я начал осторожно продвигаться по краю площади, стараясь не идти вглубь. А то меня там 'засосет' в людскую массу и все, поминай, как звали. Не люблю большого скопления людей. Прошел так несколько метров и заметил невдалеке несколько деревьев. А под ними - скамейки. Как ни странно, пустые. Может, потому, что весь народ танцевал в центре площади? Я радостно устремился в сторону такого близкого уединения. А когда подошел, понял, что люди здесь все-таки есть. В тени на краешке скамейки примостилась женская фигурка. Присмотревшись, я узнал Ремину с Рианом на руках. Она жадно наблюдала за ближайшими танцующими парами. Я осторожно подошел к молодой женщине и негромко спросил:

- А вы, почему не танцуете, тэсса Линн?

Ремина с улыбкой повернулась ко мне.

- Да куда мне с ним танцевать, Шейм, - кивнула она на Риана. - Мы уж лучше здесь посидим, на других посмотрим.

- А муж тогда ваш где? Развлекается?

Ремина рассмеялась.

- Кир бы так не поступил. Он пошел нам за соком. Да ты присаживайся, не стой!

Я послушно опустился рядом с молодой женщиной. Ремина вновь повернулась в сторону танцующих людей. Даже я понял, что ее так и тянет пуститься в пляс, но на месте удерживал сын.

Я опустил глаза на ребенка и встретился взглядом с его синими глазами, которые казались большими на этом бледном маленьком лице. Его губы дрогнули, как будто Риан хотел улыбнуться. Но я за четыре дня так и не увидел улыбки у ребенка! Потом Риан медленно поднял руку и протянул ее мне. Я непроизвольно коснулся его руки своей. Ладошка ребенка была маленькой и слегка прохладной. Я ее осторожно пожал, не отрывая своих глаз от его. В глазах Риана что-то дрогнуло. Боясь напугать ребенка, я убрал свою руку и услышал его тяжелый, больше подходящий старику, вздох разочарования.

- Уходил, жена была одна, а вернулся - уже в компании подозрительного молодого человека! - раздался над нами бодрый голос Киранна. Мы одновременно с Реминой подняли на него глаза.

- Неужто ты ревнуешь свою жену к какому-то тощему подростку?! - удивленно вскинул я брови.

- Представь себе, да! Потому как этот, как ты выразился, тощий подросток, уж слишком быстро умеет заводить дружеские отношения со всеми вокруг.

- А вот это далеко не так! Например, с герцогом и Свидом мне дружеских отношений не видать.

- Не скромничай! Еще успеешь подружиться и с ними.

- Чур, меня, чур! - я шутливо замахал руками под веселый смех Киранна и Ремины.

Отсмеявшись, Киранн протянул жене стакан с соком. Ремина благодарно кивнула и первым делом предложила сок Риану. Мальчик сделал пару глотков и отвернулся от стакана.

- Кстати, - притворно грозно нахмурился я, обращаясь к Киранну, - почему благородный тэсс Линн не пригласит свою жену на танец?

Киранн неловко переступил на месте, смущенно глядя на Ремину и Риана у нее на руках.

- Риана не на кого оставить, - проговорил он.

- А если на Лину? - предложил я, вспомнив, что девушке Ремина без разговоров оставляла сына. В отличие от меня. Достаточно вспомнить ее первую реакцию на мое предложение посидеть с Рианом.

- Да где же она, Лина? - демонстративно окинул взглядом площадь Киранн. Я невольно последовал его примеру и... сразу же зацепился взглядом за тоненькую фигурку Лины. Она, как на буксире, тянула за собой упирающегося брата, выглядевшего смущенным, растерянным и виноватым одновременно. Но через пару метров на пути девушки попался Хит и утащил Свида за собой. Лина осталась одна.

- А вот и Лина, - удовлетворенно заметил я и поднялся со скамейки, призывно махая девушке рукой: - Эй, Лина! Иди скорее сюда!

Лина услышала, обернулась и с улыбкой направилась в нашу сторону.

- Что такое? - спросила она, подойдя к нам.

- Присмотришь за Рианом? - спросил я ее. - Чета ар'Линнов собирается посвятить свой вечер танцам...

- Конечно! - согласно кивнула девушка. - Идите, танцуйте!

- Как-то неудобно... - замялась Ремина. - Мы будем танцевать, а Лина сидеть с нашим ребенком. Тебе же тоже хочется повеселиться.

- Я еще натанцуюсь. А вообще, меня больше привлекают горящие колеса с горы, чем танцы!

- Идите, идите!

Мы почти силой выпихнули Киранна и Ремину к остальным танцующим. Напоследок они сказали нам 'не баловать' и отправились танцевать. Мы же с Линой присели на скамейку, наблюдая за ними.

- Господин Шейм, если не ошибаюсь? - спросил кто-то сзади. Я обернулся. Принц. Только этого еще не хватало. Какой веселый у меня выдался вечерок. Да и утречко еще то было.

- Не ошибаетесь, - кивнул я и продолжил в том же официальном тоне: - Чем обязан?

- Я хотел бы переговорить с вами. Если, конечно, ваша спутница не возражает, - церемонно наклонил он голову в сторону Лины.

Девушка отрицательно покачала головой.

- Не возражаю. Иди, Шейм.

- Хорошо, - обреченно вздохнул я, не делая попытки скрыть, как мне не интересен этот разговор. Принц удивленно взглянул на меня, но промолчал. Я встал со скамейки и отравился за Его Высочеством. Принц отвел меня подальше от шумной толпы (в голову сразу закралась мыслишка о его не очень дружеских намерениях) в сторону небольшого фонтана и уселся на его край.

- Господин Шейм, вам, наверное, уже сообщили о моей небольшой просьбе, касательно моего брата.

- Да, - не стал я отпираться.

- И как? Вы согласны?

- А разве здесь требуется еще и мое согласие? - неподдельно удивился я. - Мне казалось, все решено без меня. Разве не так?

- Не паясничайте, господин Шейм, - раздраженно сказал принц. - Я говорил с тэссом Линном именно о просьбе, а не о приказе!

- Просьба королей чаще всего оказывается и приказом.

- Я не король пока. И надеюсь стать им как можно позже.

- Принцы, короли, какая разница? И те, и другие относятся к власть держащим! - теперь уже я не смог скрыть своего раздражения.

- Вы все еще негодуете по поводу дуэли и причинам, приведшим к ней? - проницательно поинтересовался принц.

- Ваше Высочество... - начал было я.

- Аннар. Мое имя - Аннар. Мы все-таки находимся в неформальной обстановке.

- Ваше Высочество, - с нажимом повторил я. - Извините, но я буду звать вас так. Ваша манера вести беседу далека от неформальной. Так, вот Ваше Высочество, я уже не негодую по поводу вашего кузена. И свое согласие 'присмотреть' за ним я дал. Хотя до сих пор не понимаю, почему именно я и почему не хватит одного из сильнейших магов Совета.

Аннар вздохнул.

- Ему нужен не только присмотр, но и воспитание. Тарон вырос слишком избалованным. И если для отпрыска благородного семейства это еще терпимо, то для некроманта является отнюдь не блестящим качеством. Я боюсь, маг будет относиться к нему очень подобострастно, помня о его происхождении. А вы...

- А я если что, всегда могу съездить ему по роже, так? - мрачно закончил я.

- В общем... да.

- Я понял ваши опасения, Ваше Высочество. Но они не совсем оправданы. Видите ли, выбранный ему в учителя маг не будет относиться к нему 'подобострастно'. Мне кажется, он так же, как и я, может двинуть герцогу по физиономии. Отсюда вопрос: не много ли физического насилия для одного маленького герцога?

- Не много, - хитро улыбнулся принц. - Мне кажется, в самый раз. Именно то, что нужно.

- Вы настолько не любите своего кузена? - подозрительно поинтересовался я.

- Почему же не люблю? - искренне удивился Аннар. - Я его очень даже люблю. Просто, нужно исправить его отношение к жизни и к людям. И чем скорее, тем лучше. Иначе через несколько лет, боюсь, уже будет поздно.

- Понятно, - протянул я. - Он-то об этом знает?

- Даже не догадывается!

- Веселая ему предстоит жизнь. Да и мне, похоже, тоже.

- Вы не беспокойтесь, господин Шейм. Я заплачу вам за ваши труды.

- Погодите-погодите! Вы еще и заплатите мне за то, что я буду давать тумака вашему брату?!

- Не за это, за его воспитание, - поправил меня принц.

- Да какая, к демону, разница! В итоге получится то же самое!

- Ну, если вы так считаете... Да, я буду платить вам за то, что вы 'будете давать тумака моему брату'.

- У меня нет слов, Ваше Высочество! - захлопал я глазами. - Но я вынужден отказаться от ваших денег. Я и без них буду получать несравненное удовольствие.

- Что ж, ваше право. Так мы договорились?

- Договорились. Правда, я еще не совсем осознаю, на что я согласился.

- Хорошо. Тогда не смею вас отрывать от праздника, господин Шейм. До свидания.

- До свидания.

Принц соскочил с фонтана и направился в сторону площади. Я же остался на месте, продолжая удивляться причудам королевских особ. Если я раньше тоже был аристократом, неужели и у меня были такие наклонности? Да упаси меня Демиурги! Надеюсь, я был белым и пушистым. Да и подобные безумные идеи не приходили мне в голову.

Справедливо полагая, что впечатлений мне на сегодня и так хватит, я решил отправиться в корчму. Оставаться на празднике и ждать, что случится еще что-нибудь, мне совсем не хотелось. А то впереди еще и запуск горящих колес с вершины холма. Красивое, должно быть, зрелище. Но мне почему-то сразу представилось, что это кольцо обязательно покатится в мою сторону. Не зря же Хит упоминал о том, что я притягиваю энергию тепла. Отличное завершение долгого дня, не так ли? Кстати, сегодня действительно самый длинный день. Не только в моей жизни, но и в году. С праздником тебя, Шейм. Как там Киранн говорил, Ассантель кажется? Точно, Ассантель. Красивый язык, эльфийский...

Зря я думал, что события этого дня закончились. Хотя нет, события ДНЯ закончились, но впереди была еще и НОЧЬ. Пусть и самая короткая в году, но не менее бурная.

Такие мысли бродили у меня в голове, когда я проснулся ночью от неясного звука. Полежал, подумал. Уже повернулся на другой бок, чтобы снова заснуть, но тут звук повторился. Опять Свид решил вернуться в 'свою' комнату? На этот раз я его к дереву привяжу. Толстыми веревками. Чтобы до утра так простоял. Ради такого случая даже во двор выйду.

Я встал, пытаясь рассмотреть источник звука. Но в комнате у меня никого не было. Опять этот плач или всхлип! Ага, кажется это из коридора. Я поспешно натянул штаны и выскочил наружу. Огляделся. Дверь в комнату Киранна и Ремины была нараспашку, и именно оттуда раздавался плач. Я нерешительно потоптался на месте, думая, идти мне туда или нет. А вдруг увижу что-либо, не предназначенное для моих глаз? И, тем не менее, пошел. Если бы супруги хотели уединения, то дверь в их комнату была бы закрыта. Логично? Да, ответил я сам себе и осторожно заглянул внутрь.

Ремина сидела на краю кровати и тихо плакала, спрятав лицо в ладонях. Киранн же суетился над маленькой кроваткой, в которой лежал Риан. Я смело вошел в комнату.

- Что случилось? - спросил.

Киранн, не оборачиваясь ко мне, и продолжая делать какие-то пассы над мальчиком, отрывисто сказал:

- Уведи Ремину на кухню. Быстро.

Не желая с ним спорить, я подошел к молодой женщине, осторожно поднял ее с кровати и повел за собой в сторону двери. Она пыталась сначала слабо сопротивляться, но потом послушно последовала за мной. И только уходя, я более внимательно присмотрелся к Риану. Тельце ребенка было скрючено в какой-то неестественной позе. Черты лица и открытые глаза оставались неподвижными. Как будто на кровати лежит уже мертвый ребенок. Я невольно дернулся в его сторону, но взял себя в руки и повел женщину на кухню, помня о том, что Киранн является отличным целителем. И если уж он не поможет своему собственному сыну, то куда уж мне со своей полной безграмотностью.

На кухне я усадил Ремину за стол. Ее всхлипывания стали тише. Наверное, подействовало то, что она больше не видела перед собой маленькое скрюченное тело сына. Что творится с Рианом, я не осмелился спросить. Просто нагрел травяного отвара и протянул чашку с ним женщине. Она в ответ только кивнула, не поднимая на меня взгляд. Я тихо уселся напротив нее. Ремина пила горячий ароматный напиток, я, молча, смотрел в одну точку перед собой. Мы ждали.

В коридоре послышались быстрые шаги. В кухню вошел Киранн.

- Как? - смогла только выдохнуть женщина, с надеждой в глазах глядя на него.

Лицо Киранна просветлело, суровые морщинки вокруг глаз и бровей разгладились.

- Обошлось. В этот раз.

Ремина облегченно вздохнула. Вскочила из-за стола и стремглав бросилась по коридору.

Киранн повернулся ко мне.

- Не спрашивай даже, что с ним. Болезнь. Неизлечимая. Такие приступы бывают. Иногда чаще. Иногда реже. И каждый раз мы боимся, что новый приступ будет его последним, что он не переживет новой судороги.

С этими словами Киранн опустил глаза и вышел из кухни. Я продолжал сидеть за столом, думая, а зачем вообще вся эта магия, если она не может помочь одному-единственному, действительно нуждающемуся в ее силе, человечку?..

IV.

Я с каким-то извращенным удовольствием провел ладонью по клинку, с силой прижимая ее к лезвию. Как и всегда на моей коже остался лишь белый след. Хотя лезвие, готов поспорить, было острым. Но, тем не менее, я все-таки достал из груботканого мешочка камень для заточки и принялся за работу.

Ухаживать за мечом мне всегда нравилось. Нет, за прошедший месяц я ничего нового не вспомнил о себе. Если не считать снов. Откуда такая уверенность, что мне всегда нравилось ухаживать за мечом? А вот не знаю! Мне так кажется, и все! Тем более, сейчас я еще и расслаблялся. Вчера Хит взял с собой Тарона и увез его куда-то на старые захоронения. Практика, так сказать. Мне там делать было совершенно нечего, и Хит благосклонно 'разрешил' мне отдыхать. Что я и делал.

Встал сегодня попозже, хорошо покушал, помог Ремине и вот сейчас решил проверить свой меч. Который, кстати, мне еще на второй день после праздника принес Гийнер. Как он сказал, клинок не бог весть какой, но на первое время мне сойдет. Хорошие и отличные клинки делал Свид, но просить его дать мне меч (именно дать, так как купить я не мог из-за отсутствия денег), я не мог по известным причинам. Отношения с ним так и остались менее чем натянутыми. Ну что ж, на первое время действительно сойдет. Тем более, я его подбил под свою руку и укрепил в отваре собственного приготовления.

Я водил камнем по лезвию, а мысли в голове крутились вокруг прошедшего в компании Тарона и Хита месяца. Для меня же он длился, казалось, больше года...

Нет, Хит не слишком издевался надо мной. Больше доставалось, конечно же, Тарону. Но и мне, как 'помощнику' (я уже начинал нервно хихикать, услышав это слово) много чего запомнилось. Начнем сначала.

В первый же день мы подрались с Тароном. Я пришел к дому Хита отнюдь не в солнечном настроении. У меня все еще стояло перед глазами скрюченное тело Риана. И тут малолетний герцог начал возникать. Что он мне тогда сказал, я уже не помню. Но факт остается фактом - я на него набросился. Когда Хит вышел из дома, он увидел валяющихся перед домом в пыли своих ученика и помощника. Недолго думая, некромант подобрал где-то полено поувесистее и начал дубасить им по нашим конечностям, особо не разбираясь, где, чья нога, рука или спина. Способ оказался действенным - мы мигом отскочили друг от друга, потирая отбитые больше Хитом, чем противником конечности.

Нас, естественно, никто не простил за драку. Хит сразу отправил меня в свою библиотеку, а Тарона - на деревенскую скотобойню. И если вы думаете, что мне было легче, то жестоко ошибаетесь. 'Библиотека' оказалась тесным пропыленным чуланчиком, не видевшим мокрой тряпки, наверное, с момента своего основания. Вздохнув, я принялся за работу, не переставая удивляться тому, как здесь вообще ориентируется Хит, и почему он так запустил книги. Конечно, потом я поинтересовался, неужели, он специально захламлял библиотеку в ожидании, пока я появлюсь и уберусь здесь. На что Хит заметил, что у него просто не было необходимости посещать ее - всю находящуюся там литературу он и так помнит наизусть.

Каково пришлось Тарону, мне остается только предполагать. Но если вспомнить, что он является не просто аристократом, а еще и отпрыском королевского семейства, то картина представляется совсем уж печальной. А еще я помню приятный зеленоватый оттенок его лица, когда юный герцог вернулся со скотобойни.

Что ж, у некроманта свои методы воспитания. А принц еще хотел, чтобы я следил за его кузеном! Ему и Хита с головой хватало...

Так прошел наш первый день. Остальные так же отличались разнообразием, которое рождала больн... э-э-э... хорошая фантазия некроманта.

Конечно, на третий-четвертый день я осознал, насколько действенны методы обучения Хита. Разбирая старые книги и свитки в библиотеке некроманта, я начал понимать, что знаю некоторую информацию, описанную в них. То, что казалось мне новым и неизвестным, я откладывал, чтобы потом перечитать. Таким образом, я изучил устройство мира, религию, политику, географию и даже некоторые теоретические труды по магии. Конечно, это принесло свои плоды в развитие моего кругозора, но воспоминаний, касающихся лично меня, увы, не вернуло.

Виленок являлся королевством, не связанным с морем. Обычная холмисто-равнинная страна с парой-тройкой речушек. Здесь, как и везде, молились четырем братьям Демиургам. Четыре конца креста как раз и символизировали их единство. Правда, в некоторых странах имелись свои боги и богини, но никто из живущих в мире не отказывался и от четырех Создателей. И боялись Нижнего бога с его слугами-демонами. Несколько тысяч лет назад какой-то безумный маг пытался установить в мире господство Нижнего, но, к счастью, ему это не удалось, благодаря усилиям сильнейших магов всех народов. Правда, пятьдесят трудных лет всем странам обеспечил. А кроме них недоверие, а порой и ненависть, к тем, кто владеет левой рукой. Известны случаи, когда маленьких детей, впервые взявших игрушку левой рукой, убивали сами родители. Кто знает, почему леворукие лучше поддавались влиянию Нижнего, но факт остается фактом - их не любили во всем мире. Однако уже не так, как всего четыре века назад...

Убрав библиотеку, я получил другие задания. В частности, сидеть тихо и слушать, что Хит так обстоятельно втолковывает Тарону. Первые уроки касались общих азов магии. Например, некромант научил нас видеть ауру. Как он сказал, видеть ауру - это уже половина пути к выздоровлению, а уметь управлять ею - полное выздоровление. Правда, потом он добавлял, что для некроманта это тоже подходит. То есть, если он умеет управлять аурой, то запросто может убить человека, всего-навсего сместив в ней цвета.

Первые занятия сразу же выявили, что видеть ауру я умею. На этом все и застряло. Хит не мог продолжать обучение, пока Тарон не научится этого делать. А лично мне показывать никто не хотел. Это я про Хита. Сам же я опасался экспериментировать - Хит обладал поразительной способностью убеждать. Тем более вскоре некромант завалил меня работой, которую с невинным видом называл 'посильной помощью'. Так что пока Тарон в поте лица трудился над конспектами и манускриптами, я бегал по всевозможным поручениям. Отсюда возникал закономерный вопрос: как Хит раньше без меня справлялся? Скорее, просто напросто игнорировал всевозможные просьбы Совета, которые теперь выполнял я.

Через неделю-другую я начал спрашивать Хита о том, когда же он, наконец, начнет помогать мне с восстановлением памяти. На что некромант с невинной улыбкой заявил, что он попробовал влезть в мою голову еще в День Летнего Солнцестояния, но безрезультатно. Я раздраженно поинтересовался, зачем тогда я вообще с ними торчу, если он мне помочь не может. Хит с гаденькой усмешкой кивнул в сторону Тарона, который усердно пытался 'настроить' свое зрение на ауру, но вместо этого только 'расстраивал' его.

Я вздохнул.

Ответ был очевиден. Киранну помощник в корчме был не нужен - он и так прекрасно справлялся там. А те несколько дней, когда я пытался помогать по хозяйству, он просто придумывал мне лишнюю работу, чтобы только занять меня. Сейчас дела обстояли таким же образом. Мне уже приходила в голову мысль о том, что Совет хочет 'пристроить' меня так, чтобы и под ногами не мешался, и пользу приносил. Просьба принца присматривать за Тароном - только предлог удержать меня на месте, в данном случае возле Хита. Не считать же 'воспитанием' с моей стороны еще несколько драк, которые произошли между мной и герцогом? Пятый претендент на королевский престол оказался уж больно вспыльчивым. Я-то повода не давал, ведь так? Ну, разве можно поставить мне в вину то, что я назвал Тарона неженкой, когда он отказался разделывать принесенного Хитом зарезанного поросенка? Я же прав! Неженка и есть! Какой из него некромант, если он даже обыкновенного порося выпотрошить не может? Позор! Итог один - Тарон бросился на меня с кулаками, я тоже не стоял столбом. И опять Хит разнимал нас, колотя поленом по нашим конечностям.

Похожая ситуация повторилась еще четыре раза. После последней потасовки Хит вспылил. Схватил нас за шиворот и поволок в лес. Там вручил по топору и приказал готовить дрова. Когда мы робко поинтересовались, сколько нужно, он лаконично рявкнул: 'Пока солнце не сядет!' - и пошел обратно в деревню. Мы с тоской посмотрели на только поднимающееся солнце, вздохнули и принялись за работу. Ни у меня, ни у Тарона и мысли не возникло о том, чтобы сбежать, ослушаться некроманта. Как я уже говорил, Хит обладал поистине ужасающим даром убеждения. В том числе и убеждения в том, что за ослушанием последует наказание, которое, мягко говоря, совсем нам не понравится.

Проведя день в жарком лесу за работой, без еды и только с маленькой фляжкой воды на двоих, мы как-то сдружились. Мне пришлось умерить свое остроумие в отношении Тарона (фляжка с водой принадлежала ему, утром они с Хитом собирались куда-то идти), а ему - свою вспыльчивость (я наотрез отказывался работать и начинал петь, слегка фальшивя, неприличные частушки, если он не давал мне глотнуть воды). Вот так дружненько мы провели целый день. Уже в густых сумерках за нами пришел Хит, нарочито потягиваясь и зевая. Нас он нашел лежащими возле огромной поленницы дров - уставших и голодных.

Больше мы не дрались, да и относиться друг к другу стали более терпимо. Зато Хит продолжал издеваться над нами, как ему хотелось. Мы уже начали думать с Тароном, как подшутить над некромантом, как вдруг со мной произошел этот случай...

Начиналось все нормально - однажды утром Хит вручил мне список с названиями трав и их описанием и приказал (он так обычно просит) принести их. А то ему, видите ли, некогда - намечается собрание Совета, и ему жизненно необходимо научить Тарона варить некоторые полезные зелья. Ага, знаю я их собрания - придут, вина попьют, языками почешут и разбегаются. Больше же делать нечего - в стране мир, в деревне скука. Одни развлечения у бедных магов - их ученики. Вот и отрываются на них по полной. А Хит так вообще двоих гоняет - своего мнимого 'помощника' и ученика.

В общем, взял я список, нож и корзинку и пошел в лес. Начало как у сказки, не правда ли? Так мне и казалось. Ходил по лесочку, наслаждался пением птичек, собирал травки - благо Хит описал их внешний вид так, что я все их узнавал. Дошел до последней в списке. Это потом я подумал над тем, почему именно эту травку Хит поместил в конец. Чтобы я перед ней весь комплект собрал. Знал, стервец, что я больше за этими травками не сунусь.

Так вот, нашел я последнее растение с красивым названием аккорунтин, в переводе с эльфийского 'сок грез' (уже стоило задуматься, эльфы не просто так дают названия), достал нож, срезал его. Сладковатый запах ударил мне в ноздри. Я присел на колени, мне стало хорошо и... все. Дальше полный провал в памяти. Зато деревня весь мой день, вечер, да и ночь тоже, знает в подробностях! Где был, с кем пил и что говорил. Что говорил - это самое главное. Если верить народу, то я был на высоте. Пел похабные частушки и песенки, описывал прелести некой Изы (кто она вообще такая?!), ругал проклятых аристократов (Тарону с принцем, само собой, досталось больше всего) и многое другое. Несколько дней после этого я передвигался по деревне украдкой, ловя на себе веселые взгляды селян.

План мести Хиту только-только начал наклевываться, как он, как будто почувствовав грозящую ему опасность, умотал с Тароном на то самое старое захоронение. Ну-ну... Через три дня вернутся. А я пока лучше подготовлюсь.

Были и светлые стороны в прошедшем месяце - мои занятия с полученным от Гийнера клинком. Если первые несколько раз я тренировался один, то потом начались наши общие поединки. Хит проводил каждое утро гимнастику, затем начинал занятия с палками, имитирующими мечи, а в конце мы брали настоящие клинки. За этот месяц, казалось, я вспомнил все, что касалось боя на мечах. Точнее, не я, а мое тело. Оно действовало инстинктивно, отвечая ударом или блоком на атаку противника. Единственный недостаток - меч. Как бы я не пытался исправить его, он все равно был обыкновенной железякой, пародией на настоящее оружие. Моя рука привыкла к другому клинку. Мне требовались деньги на покупку меча, а где их взять, я не знал. Теоретически, я мог и сам его выковать - нужные знания хранились у меня в голове. Но кто меня пустит в кузню? Я и так старался по возможности избегать Свида. Не хотел служить напоминанием о смерти его родителей. А так придется находиться с ним в одной кузне - вряд ли он бросит свою работу. Так что вопрос с мечом оставался открытым...

- Эй, ты кем приводишься здешнему хозяину? - бесцеремонно ворвался в мои мысли и воспоминания чей-то незнакомый голос.

Я медленно поднял голову. Передо мной стоял высокий усатый мужчина в дорогом пусть и пропыленном костюме. Новый постоялец, видимо. Такие редко, но бывают. Еще и на задний двор пришел. Разве в корчме никого нет? Ах да, я мысленно хлопнул себя по лбу, в это время обычно посетителей нет, и Лина уходит в кузню к брату. Киранн сегодня собирался к тэссу Грану. А вот где Ремина - неизвестно.

- А вам нужен именно хозяин, господин? - спросил я.

- На крайний случай, хозяйка. Или их родственник. Ты ж не родственник?

- Не родственник, - подтвердил я. - Но могу помочь вам с комнатами и обедом.

- Нет уж, парень. Зови хозяев.

- Хорошо, - вздохнул я, поднимаясь, складывая инвентарь для заточки обратно в мешочек и вгоняя меч в ножны. - Может, вы хотя бы в зал корчмы пройдете?

- Пройду, - согласно кивнул мужчина. - Со мной еще три человека.

- Пусть и они заходят, - буркнул я. Честное слово, как будто разрешения у меня спрашивает.

Мужчина грузно последовал за мной на кухню. Там я взял приготовленный на всякий случай Линой кувшин с вином, холодные закуски и стаканы. Усатый, молча, ждал, когда я это все соберу, а потом вновь пошел за мной в зал. Я расставил посуду на столе и обратился к нему:

- Зовите своих спутников, располагайтесь. А я пока схожу за хозяйкой.

Мужчина кивнул и вышел за дверь. Я дождался, пока он вернется с другими людьми, и они все рассядутся за столом. Только после этого я отправился на поиски Ремины. Первым делом заглянул в кабинет Киранна - вдруг он вернулся. Там никого не было. Тогда я направился к комнате Ремины и Киранна. Осторожно постучал в дверь (Риан мог спать) и подождал.

Через несколько секунд Ремина открыла дверь.

- Шеймир? - удивленно вскинула она брови. С легкой руки Хита теперь все называли меня только так. Я не возражал - лучше быть Возрожденным, чем носить имя 'озабоченного' мерина, как сказал некромант.

- Извините, тэсса Линн, - шепотом сказал я, - но там приехали новые постояльцы и требуют хозяина или хозяйку. Я им не подхожу.

Ремина беспомощно обернулась назад, в сторону кроватки Риана.

- Он только заснул, - прошептала она, потом на что-то решилась, тряхнула головой и обратилась ко мне: - Шеймир, посиди, пожалуйста, с Рианом. Я никак не могу оставить его без присмотра, ты же понимаешь. Я постараюсь управиться с постояльцами как можно быстрее.

- О, конечно! Идите, не о чем не беспокойтесь.

- Хорошо, - кивнула Ремина, бросила последний взгляд на сына и посторонилась, пропуская меня внутрь комнаты. - Но если что, сразу неси ко мне!

- Все будет в порядке, тэсса Линн!

- Конечно, - улыбнулась она и вышла, оставив меня наедине с маленьким спящим ребенком.

Я медленно опустился на стул, стоящий рядом с кроваткой, и посмотрел на Риана. Мальчик спал, положив себе ручку под щеку. Лицо было таким сосредоточенно-серьезным, как будто его и во сне не оставляло какое-то тревожное чувство. Хотя кто его знает, может, так оно и есть.

Я моргнул. Вокруг ребенка появился неясный контур - я невольно перешел на зрение, позволяющее увидеть ауру человека. Ну-ка, ну-ка, что нам расскажет энергетический контур этого ребенка? Аура была размытой и порванной местами. На этих участках располагались пульсирующие темные пятна. Я нахмурился. Такого я ни у одного человека в деревне не видел. Это и есть болезнь Риана? Но разве нельзя попытаться очистить ауру?

Еще сам не осознавая, что делаю, я протянул обе руки к Риану. Провел ими над аурой. Темные пятна дрогнули и сжались сильнее. Приободрившись, я сделал движение рукой, как бы счищая их. И они поддались! Медленно, миллиметр за миллиметром я пытался освободить ауру мальчика. И почему-то не задумывался о том, что Хит так толком и не объяснил, как работать с аурой, чтобы не навредить человеку. Через несколько минут я закончил, отвел глаза от ставшего более ярким кокона. И, наконец, обратил внимание на самого Риана. Мальчик лежал с широко раскрытыми глазами и задыхался. Я быстро перевернул его на бок. Из его рта сразу хлынула черная жидкость.

Такими нас и обнаружили Киранн и Ремина - я, склонившийся над ребенком и он, блюющий чем-то гадким и противным. Как обычно бывает, они оба поняли все неверно. Ремина испуганно вскрикнула, а Киранн, громко ругнувшись, бросился ко мне и наотмашь ударил по лицу. Я повалился на пол. Киранн пнул меня по ребрам, не переставая громко ругаться. Потом схватил за шиворот, приставил нож к горлу и повел прочь из комнаты.

Таким манером корчмарь выволок меня из дома. На пути нам попался Свид. Увидев нас, он ошеломленно распахнул глаза и открыл рот, порываясь что-то спросить.

- Иди вперед и открой яму для хранения овощей! - не дал ему и слова сказать Киранн. Свид послушно убежал выполнять поручение.

Яма находилась на заднем дворе. Когда Киранн буквально приволок меня туда, его племянник уже поднял большой деревянный щит, закрывающий ее. Киранн без церемоний швырнул меня внутрь под протестующий крик Свида. Я неловко упал на груду картофеля. Сверху яму закрыли щитом. Я оказался в темноте. И полном ступоре.

Неужели трудно было спросить, что я делал с ребенком? Я же всего лишь хотел помочь!..

Через десять минут моего метания в тесной яме, сверху что-то заскрежетало. Кто-то отодвигал деревянный щит. Я поднял голову. Яркие лучи солнца больно резанули по глазам, и мне пришлось опустить ее.

- Чтоб ты сдох, мразь! - заорал сверху Киранн. - Ты убил его! С каким бы удовольствием я бы прикончил тебя сейчас, но Совет удерживает. Завтра с утра тебя повесят!

И щит вновь закрыл место моего, теперь уже точно, заключения.

Я закрыл лицо руками и сел прямо на валяющиеся под ногами овощи. Киранн еще мягко меня назвал - я награждал себя более сильными эпитетами.

Сколько прошло времени - не знаю. В яме было темно, а ко мне никто больше не приходил. Да и я сам не следил за временем, погрузившись в свои невеселые мысли и больше ни на что другое не обращая внимания. Да и на что здесь смотреть? На прошлогоднюю картошку и морковь? Не-ет, я занимался более ответственным делом - самокопанием.

Зачем я полез к Риану? Кто меня просил? Да, ребенок был болен, но он был хотя бы жив. До тех пор пока я не влез. Киранн говорил же, что его болезнь неизлечима. Я даже готов поспорить, он привозил всех известных целителей для сына. Тогда почему бы ему должна помочь именно моя магия, где остальные бессильны? Разве я особенный? Да мне самому нужна помощь целителя! С моей-то пустой головой... Дурак. Нет, хуже, чем дурак. Умный. Дураки обычно приносят вред себе, не вмешиваясь в то, чего не знают. Умные же мнят себя гениями и вредят другим.

Мой содержательный монолог, адресованный от себя к себе, прервал звук сверху. Уже утро? Быстро. Но к смерти я готов. Мне не с чем расставаться - я так и не вспомнил себя. Кто я такой и откуда, я быстрее узнаю там, за Гранью, чем здесь, в реальном мире.

Сверху спустили лестницу. Я поднял голову. Темно. То ли поздний вечер, то ли раннее утро. По лестнице вниз спускался человек, держа в руке зажженный фонарь. Я пока мог разглядеть только его контур - свет фонаря показался моим глазам нестерпимо ярким. Наконец, человек спустился, повернулся ко мне лицом и поднял фонарь повыше, осматривая помещение и освещая свое лицо. Лестницу не убрали, машинально заметил я.

- Даже не думай! - предупредил Хит, а это был именно он.

- О чем?

- О том, чтобы ударить меня чем-нибудь тяжелым по голове и сбежать.

- Я об этом думал неделю назад, когда ты подсунул мне галлюциногенную травку! - ядовито бросил я, снова усаживаясь на кучу картофеля.

Хит окинул взглядом пространство вокруг, и, не найдя более приемлемого места для сидения, тоже плюхнулся на картофель напротив, поставив фонарь между нами.

- Я слышал, ты без меня дел разных наворотил, - неторопливо начал он.

- Я ребенка...убил, - выдавил я, уставившись на горящий фонарь.

- Это серьезно. В Виленоке за убийство любого человека полагается смертная казнь.

- Я знаю. Мне Киранн сообщил.

- Успел-таки... А какого ребенка ты убил?

Я резко вскинул голову, недоуменно глядя на некроманта.

- Ты надо мной издеваешься, да? - на всякий случай уточнил я.

- Нет. Просто стараюсь вывести тебя из столь непривычного для тебя настроения.

- Твоя попытка провалилась, - мрачно заметил я, вновь устремляя взгляд на колышущееся внутри фонаря пламя. Меня всегда привлекал огонь.

- Тогда попробую по-другому. Риан жив. Киранн поспешил сообщить тебе о его смерти.

Несколько секунд я сидел не шевелясь. Смысл сказанных Хитом слов с трудом пробился в мое сознание.

- Ч...что ты сказал? - тихо переспросил я, внезапно охрипшим голосом.

- Не притворяйся, ты все прекрасно слышал, - слегка улыбнулся Хит. - Но так уж и быть, для тебя повторю еще раз - Риан жив. Киранн ошибся. Просто он был слишком ослеплен яростью, когда осматривал его, и не заметил едва уловимого сердцебиения. К счастью, я вернулся вовремя.

- Подожди, - непонимающе тряхнул я головой. - А почему ты вернулся так рано, и как так быстро узнал про Риана?

- О, здесь ты должен, как ни странно, сказать спасибо Тарону. Не успели мы проехать и половины пути, как он заявил, что тебя могут повесить через несколько часов. Я сначала ему не поверил, но он был очень убедителен. Представляешь, Рон угрожал мне! Мне, своему учителю! Сказал, что, если я его не послушаюсь, то он ударит меня по голове, когда я меньше всего буду этого ждать, и увезет мое бездыханное тело в деревню! Кого я воспитал! Мало того, что этот сопляк имеет огромные способности к некромантии, так он еще и провидец! Мне не оставалось ничего, как послушать его. Вот поэтому мы так рано вернулись. А про 'убийство' Риана в деревне теперь каждая собака знает. Как только мы приехали, я сразу поспешил к Киранну. А услышав его версию событий, сразу осмотрел Риана.

- Ясно, - коротко кивнул я. - Дальше.

- Дальше я с трудом нащупал пульс у Риана. Киранн и сам бы смог это сделать. Как-никак он лекарь, и не из последних. Но был слишком ослеплен ненавистью по отношению к тебе. Боюсь, ты убил его веру в людей.

- Главное - я не убил его сына.

- Не убил, но мог бы. Куда ты вообще полез, ничего не зная и не умея?! Да, возможно в прошлой жизни у тебя и получалось что-то, но сейчас ты же ничего не помнишь!

- Я действовал инстинктивно, даже не задумываясь о том, что и как я делаю.

- Инстинктивно, говоришь? - прищурился Хит. - А повторить сможешь?

- Что?

- То, что ты делал с Рианом.

- Возможно, - пожал я плечами.

- Хорошо... Покажешь потом Совету. Кстати, ты вообще осознаешь, что сделал то, что раньше не удавалось ни одному магу?

- Ну... есть немного. Только я до сих пор не понимаю, почему магам не могли просто очистить его ауру от темных пятен...

- Просто очистить, говоришь? Ну-ну... Хочу тебе сообщить важную вещь - каждое чужеродное пятно на ауре человека несет в себе какое-либо значение для его тела. Главным образом, негативное. У здорового человека есть одно-два таких тусклых пятнышка, у больного три-четыре, но более ярких. С таким количеством пятен на ауре, как было у Риана, люди вообще не живут. И убрать их для нормального чародея - нереально. Кто только не пытался - результат один. Все возвращалось на свои места. А у тебя, как ни странно, получилось.

- И чем это закончилось? Мальчик жив, но, похоже, при смерти, я в ожидании завтрашней казни. Лучше бы и не пытался, - мрачно заключил я.

- Совсем забыл! - нарочито хлопнул себя по лбу Хит, ехидно ухмыляясь. - Риан выживет, если ты поделишься с ним своей энергией. У другого не получится - ты как-то привязал Риана к себе. Вы теперь как побратимы. Это первое...

- Хит!!! - рявкнул я.

- Тихо-тихо! Мне нужно было сначала поднять тебе настроение. Теперь дальше. Казнь, как ты понял, отменяется. Сейчас мы поднимаемся, и ты помогаешь Риану.

- Тогда пойдем быстрее, - вскочил я с картошки.

- Подожди, это еще не все. Сядь.

Я послушно опустился обратно.

- Как ты понимаешь, Киранн чувствует себя теперь слегка не в своей тарелке. Сам бы он ни за что не осмелился попросить тебя помочь Риану после того, как оскорбил и ударил. Так что я здесь по своей собственной инициативе.

- Я понимаю, - кивнул я. - И, конечно, сделаю для Риана все, что смогу.

- Я в этом не сомневаюсь. Теперь я бы хотел тебе рассказать историю о том, как Риан заболел... Вскоре после свадьбы Киранн был вынужден поехать на Смертельные топи. Это место севернее Виленока, ты знаешь. Ремина тайно отправилась за ним. Что у них там произошло - неизвестно, но Киранн привез Ремину обратно почти при смерти. Я с трудом смог вернуть ее беспокойный дух обратно. Она отошла. Но позже мы узнали, что Ремина ездила на топи уже беременная. Сначала мы не придали этому особого значения. Только вот беременность ее проходила очень тяжело, а ребенок родился молча, и был похож на бледную меловую куклу. Вскоре начались и виденные тобой приступы. И никто ничего сделать не смог... До тебя. Теперь пойдем.

Хит порывисто поднялся со своего места, взял в руки фонарь и кивнул мне в сторону лестницы. Я, вздохнув, полез наверх первым.

Выбравшись, внимательно посмотрел на небо. Около двух часов ночи. Еще часа три, и начнет светать.

- Пошли, - махнул мне рукой Хит, вылезая следом за мной.

Я и пошел. В корчму мы вошли через заднюю кухонную дверь. На кухонном столе стояла недопитая кружка с отваром и свеча. Как будто кто-то здесь долго сидел, а увидев, что приближаемся мы, встал и ушел. Мы миновали коридор, соединяющий кухню и комнату, где был Риан. Все свечи здесь были зажжены. Но бросив по сторонам взгляд, я так никого и не заметил. Комната тоже оказалась пуста, если не считать маленького ребенка.

- Принцип знаешь? - поинтересовался Хит, присаживаясь на стул рядом с кроваткой Риана.

- Читал, - коротко ответил я, всматриваясь в бледное личико находящегося в беспамятстве ребенка.

- Ну, смотри. Если что - я здесь. Возникнут трудности, я всегда тебе помогу.

- Хорошо. Спасибо.

Я нерешительно протянул руку к мальчику. Левую руку. Вздрогнул, отдернул ее и протянул правую. Хит ехидно прищелкнул языком. Я бросил на него раздраженный взгляд и положил на грудь ребенка обе руки. Сморгнул, 'нащупывая' другое зрение. Есть! Да, аура у него была абсолютно чистой, но отличалась слабым неярким свечением. Как упоминал Хит, такая аура бывает или у находящегося при смерти, или у только почившего мертвеца. Через несколько часов она полностью исчезает, оставляя взамен себя пустой контур.

Так, хватит любоваться, начинай уже что-нибудь делать! Закрыл глаза и полностью положился на свои инстинкты. Как я уже понял, они остались у меня от прошлой жизни, в которой я что-то, но умел делать.

- Хватит, хватит! Себе что-нибудь оставь! - бесцеремонно ворвался в мою голову голос некроманта.

Я вздрогнул от неожиданности и убрал руки с тела мальчика. И только потом открыл глаза. Аура полыхала ярким заревом, то есть цвет был очень похож на цвет моей. Да и румянец на щеки ребенка вернулся, разгладились складки на лице, и он задышал ровнее и глубже.

- Неплохо, - задумчиво проговорил Хит, вместе со мной разглядывая Риана. - Сразу видно, что ты этим уже занимался. Безукоризненно чистая работа, если не считать того, что ты слегка увлекся в конце. Иди теперь, погуляй где-нибудь, родителям же тоже хочется увидеть свое чадо. А к встрече с тобой, как понимаешь, они еще не готовы.

Я согласно кивнул и вышел из комнаты. Проходя мимо кабинета Киранна, услышал из-за его двери неясный то ли вздох, то ли всхлип. Значит, родители скрываются от меня там. Ну-ну... Это многое мне объясняет...

Во дворе я вдохнул воздух полной грудью. Скоро рассветет. Нужно быстрее решать. Вновь взвесил все 'за' и 'против'. Аргументов 'за' набралось больше. Решено - ухожу. В деревне меня больше ничто не держит. Не хочу встречаться с Киранном и чувствовать неловкость. Да и он, думаю, теперь будет ощущать себя также. Конечно, я поступаю не очень благодарно, не отплатив приютившим меня людям за еду, крышу над головой и, главное, информацию. Пусть она и не содержала ни слова обо мне, но хотя бы помогла вернуть мои собственные воспоминания об окружающем мире. В том числе о магии...

Теперь передо мной стояло две проблемы - куда идти и где взять нормальный меч. И если с первой можно худо-бедно разобраться, отправившись вперед по тракту, то вторая была почти неразрешимой. Почти... Хммм... Я же все равно собирался посылать деньги ар'Линнам за все, что они для меня сделали, так? Тогда почему бы не включить в них и оплату за меч, который я тихо стащу у Свида? Ведь отправляться куда-либо с тем мечом, который я имею сейчас - чистое самоубийство! Да, для учебных поединков он вполне годится, но в реальном бою, боюсь, не продержится и минуты, расколовшись на несколько частей!

Пока эти мысли толкались у меня в голове, ноги тем временем, уже стремительно несли меня в обход корчмы. Сначала нужно собрать всю необходимую одежду и провизию и только потом отправляться за мечом.

После ночного посещения Свида и его упоминания о несколько необычном запоре на окне, я тщательно осмотрел раму, ставни и створки и все-таки нашел его. Это была небольшая пружинка с секретом, с помощью которой легко можно было открыть окно снаружи, даже если оно заперто изнутри. Ею я сейчас и воспользовался. Перепрыгнул через подоконник и начал собирать вещи в заплечный мешок, который дал мне Хит для сбора трав. Потом начал искать меч. Вспомнил, что он был со мной, когда Киранн набросился на меня и отобрал его. У меня появилась еще одна уважительная причина выкрасть другой меч.

Теперь продукты. Было бы просто отлично, если бы сейчас на кухне никого не оказалось. Надеюсь, все обитатели дома в данный момент надоедают Риану, а не толпятся там. Полный надежды, я подхватил заплечный мешок и выскользнул из комнаты. В коридоре пусто, а из комнаты Ремины и Киранна действительно раздаются голоса, среди которых я различил и голос некроманта. Отлично! Еще не хватало с ним столкнуться 'при попытке к бегству'! Хит обладал неповторимым даром выводить людей из себя. Чем с огромным удовольствием пользовался.

Надежда умирает последней. В моем случае она скончалась сразу же на пороге кухни, и ее хладный труп был представлен мне в виде постной рожи Свида, который что-то старательно рассматривал в своей чашке. И что он здесь забыл?! Решил навестить двоюродного брата? Конечно, мне было на руку, что племянник Киранна не находился в кузнице, но мог он, в самом деле, выбрать другое место своего 'ненахождения'!

Я попятился назад, собираясь вернуться в комнату и переждать там некоторое время, но именно в этот момент Свиду взбрело в голову поднять глаза от чашки на дверь! Шарэсси! Я мог бы тихо уйти и все!

- Заходи уж, - равнодушно кивнул мне Свид.

Я нерешительно потоптался на пороге, не зная, как реагировать. Равнодушия по отношению к себе я от Свида еще не слышал. Гнев, ярость, злость, ненависть были, а его нет.

- Заходи-заходи. Нам стоит поговорить.

Ну, раз он настаивает... Я вошел в кухню, пытаясь не поворачиваться к Свиду спиной, чтобы он не увидел заплечный мешок. Но по закону подлости он его увидел.

- Не таись. Я видел уже. Сбежать решил? Правильно. Я бы, наверное, так же поступил на твоем месте. Кстати, убийца моих родителей тоже сбежал... И, теперь, главное: что на самом деле ты сделал с Рианом, из-за чего теперь убегаешь из деревни? - последний вопрос Свид задал, глядя мне прямо в глаза.

И что мне на это нужно было ответить? Услышав такой вопрос, я опешил. У меня просто не было слов.

- Это что-то очень гадкое, да, змееныш?! - прошипел Свид, вскакивая и хватая меня за грудки. - Ты думаешь обмануть Совет тем, что аура Риана выглядит теперь такой чистой? Но я-то вижу тебя насквозь! Готов поспорить, убийца моих родителей и есть твой папочка. Именно он отправил тебя в деревню, да?! Закончить начатое им?!

Я мог только ошалело хлопать глазами, наблюдая за тем, как у Свида от гнева исказились черты лица и расширились зрачки. Какой отец? Какое дело? Он совсем рехнулся, да? Если он и дальше собирается так орать, то сюда сбежится вся деревня и уйти тихо у меня сегодня вряд ли получится. Я сделал небольшой шажок к столу, увлекая вцепившегося в меня Свида. Он даже не заметил этого движения, продолжая исступленно орать мне в лицо. На столе стоял кувшин то ли с вином, то ли с квасом. Я схватил его и сильно ударил Свида по голове, расколов оказавшийся таким хрупким кувшин. В мой рукав и на голову Свида потекла липкая жидкость. Все-таки квас. Он оборвал себя на полуслове, изумленно расширил, а потом закатил глаза и обмяк, упав прямо на меня. Честно, я не подумал о таком варианте, поэтому не удержался на ногах и грохнулся назад. Получилось не очень больно - все-таки у меня за спиной был мешок с одеждой, которая смягчила удар об пол.

Я рывком сбросил с себя безвольное тело и поднялся с пола. Странно, что сюда никто так и не пришел. Боясь спугнуть удачу, я начал поспешно собирать себе в путь провизию. Насколько я помню, Киранн говорил, что ближайший город находится в двух днях ходьбы отсюда. То есть и еды нужно брать на двое-трое суток. На всякий случай, с запасом. Сейчас жарко, берем то, что не скоро испортится, плюс фляжку с водой. Кажется, все.

Я бросил последний взгляд на лежащего ничком Свида. Не шевелится. На всякий случай проверил пульс - сердце бьется глухо и ровно. Что с ним сделается, в самом деле?!

Я вышел из корчмы и пошел вверх по улице, к кузне. Было тихо, в траве стрекотали сверчки, а в кустах громко орали коты. На улице ни души. Сейчас самое сладкое время для сна. Так что, к своему удивлению, к кузне я добрался без всяких приключений. Так же легко пробрался внутрь и нашел оружейную Свида. Зажег несколько масляных ламп и огляделся.

Вот уж воистину рай для мужчин! И почему я раньше сюда не добрался? Столько самого разнообразного оружия я ни разу не видел. По крайней мере, в новой жизни. Метательные ножи, обыкновенные ножи, кинжалы, короткие, длинные, полуторные и двуручные мечи. А также метательное (метательные ножи, топоры, короткие метательные копья) и ударное оружие (палицы и булавы), топоры (метательные, боевые). И главное - каждое оружие, будь то меч или наконечник копья, было великолепно сделано. Неужели Свид все это сделал САМ?! Я был уже готов пойти извиниться перед ним и забыть свое желание выкрасть меч. Но вскоре одумался и пошел к стеллажам с мечами.

Выбрать что-то одно здесь было очень трудно. Я в нерешительности потоптался возле мечей, потом начал брать каждый в руки, оценивая его длину, вес, качество выполнения работы. Хотя последний критерий был хорош во всех клинках: мечи не только выполнены в эльфийском, гномьем и человеческом стилях, но и несли в себе что-то новое, ранее не употреблявшееся во всех трех техниках.

Просмотрев с десяток клинков, я, наконец, остановил свой выбор на тонком длинном мече. Он чем-то напомнил мне Аль'Рианиль Киранна. Я приладил ножны с мечом сзади за спину так, чтобы рукоять выглядывала из-за правого плеча, нашел клочок бумажки и черканул на нем Свиду пару слов. Записку оставил на месте выбранного мной меча.

Из деревни я выбрался так же тихо, как и из кузни. Остановился в воротах, оглянулся назад. Я не осуждал ни Киранна, ни Свида. У них совсем не простая жизнь. Я даже был им благодарен. Киранну - за приют, Свиду... э-э-э.... А-а-а! Свиду - за меч! Надеюсь, у них жизнь не изменится в худшую сторону после моего ухода. Да и с чего ей так меняться?! Что я был, что меня не было - какая разница?

Я тряхнул головой. Неряшливо обстриженные волосы, которые никак не хотели стричься, тупя все лезвия, упали мне на глаза. Я привычным жестом отбросил их назад и пошел вперед по дороге. В очередной этап своей новой жизни.

V.

Проснулся от неясного звука. Открыл глаза. Тихо. Повернул голову. От моего костра, который я еще с вечера зажег, остались лишь багровеющие в серых предрассветных сумерках угли. Снова шорох в кустах. Может быть, это какой-нибудь ночной зверек, а я паникую? Я привстал на локтях, вглядываясь в заросли, откуда послышался звук. Тишина. Точно, зверек. Наверное, ежик, который отправился по своим ночным 'ежовым' делам. Я уже собирался вновь лечь спать, но тут...

- Да я это, я, - раздался из тех самых кустов знакомый раздраженный голос.

От неожиданности я сначала подскочил на месте, выхватывая из ножен лежащий рядом с собой меч. Но когда на облюбованную мной для ночевки поляну выбрался Тарон, я медленно опустил клинок концом к выставленной вперед правой ноге.

- У тебя уже и интонации, как у Хита, - заметил я.

- Хит - как заразная болезнь. Распространяется быстро, - ухмыльнулся ученик некроманта.

- Какими судьбами, Рон? - поинтересовался я, вкладывая меч в ножны и присаживаясь рядом с затухающим костром.

- Да уж не затем, чтобы последовать твоему примеру и сбежать из деревни! - съязвил Тарон.

- Я не сбежал, - угрюмо буркнул я, начиная раздувать угли и подкладывать свежих дров. - Они мне не рады, я им не рад... Какой смысл мне там оставаться? Так что это было тактическое отступление.

- Да-да! Тактическое отступление, выглядевшее как банальное бегство от правосудия. Ты знаешь, что бывает за воровство? И за нанесение травмы хозяину украденного добра?

- Ах, ты об этом! Это было не...

-...Воровство. Я знаю. Кстати, Хит сказал, что ты будешь все отрицать.

- Я обещал заплатить за меч. Я же написал об этом!

- А как насчет Свида?

- Он на меня первый набросился!

- Я тоже на тебя ни один раз первый набрасывался, помнишь? И все из-за твоего непомерно длинного языка! Так что Свида я очень хорошо понимаю. Только не пойму, зачем же было бить его по голове до потери сознания?

- Слушай, ты преследовал меня за тем, чтобы высказать мне все, что думаешь? - вспылил я, бросая новую ветку в разгорающийся костер.

- Нет. Я по просьбе Хита, - Тарон недовольно дернул плечом. Все-таки он был герцогом и терпеть не мог, когда его так бесцеремонно перебивали.

- Ах, Хита! Хорошо, рассказывай, что там хотел мне передать наш многомудрый тэсс ар'Вассин?

- Тебе в алфавитном порядке сказать, что именно он о тебе думает, или в произвольном? - с сарказмом уточнил молодой герцог.

- Лучше кратко и по существу.

- Хорошо. Во-первых, Хит сказал, что ты идиот и придурок и неправильно понял его слова о том, что Киранн пока чувствует себя не в своей тарелке. Теперь, когда ты сбежал, он вообще начал чувствовать перед тобой вину.

- И что мне теперь, возвращаться? - издевательски вздернул я бровь.

- Это один из вариантов твоих дальнейших действий, - пожал плечами Тарон.

- Я не вернусь. У меня тоже есть гордость. Если сначала я чувствовал вину перед Киранном за Риана, то теперь... Теперь я по-другому оценил ситуацию.

Мы помолчали.

- Я тебя понимаю, - медленно начал Тарон. - Конечно, ты имеешь право потребовать от них награду...

- Рон, не будь дураком! Какая награда? Ты не видел Киранна, когда он швырял меня в яму. Мы просто разойдемся по-тихому и все. Была у меня мысль, отослать им денег, за то, что меня приютили, но сейчас я немного все переосмыслил. Будем считать, что мы квиты. Они - мне, я - им. Все довольны.

- По тебе не скажешь...

- Подожди, я пока в полной мере не глотнул воздуха свободы, - криво ухмыльнулся я. - Тем более, мне пора начинать собирать о себе хоть какую-то информацию, ты не находишь?

- Хит так и подумал. Поэтому ты можешь идти на все четыре стороны, если отдашь мне меч.

- Зачем? - насторожился я.

- Шеймир, он краденный.

- Я расплачусь. Со Свидом точно расплачусь.

- Вряд ли. Его истинный хозяин - мой кузен, принц Аннар. Свид ковал клинок для него.

- Шарэсси! - выругался я.

- Отдаешь?

- А у меня разве есть выбор? - скептически хмыкнул я, проведя рукой по рукояти меча.

- Есть. Ты можешь сам отнести меч в Акилл. Тебе все равно по дороге, куда бы ты дальше не направлялся.

- И?.. Как дальше меч попадет к твоему брату?

- Его отвезут верные Аннару люди. Тебе нужно только доставить меч по нужному адресу.

Я хмыкнул.

- А ты не боишься, что я сбегу вместе с мечом, не передав его никому?

- Как ни странно, нет. Ты знаешь, почему оружие Свида так ценится? - Я отрицательно качнул головой. - Он использует капельку крови будущего хозяина меча для его создания. Это помогает привязать клинок к любому существу. В чужих руках он не проявит всю свою истинную силу. Иными словами, меч Аннара для тебя полностью бесполезен.

- Я даже меч по-человечески украсть не могу, - хмуро пробурчал я себе под нос.

- Может быть все потому, что ты и не человек? - улыбнулся Тарон.

- Ну вот. Опять, - тяжело вздохнул я.

- Что? - непонимающе уставился на меня Тарон.

- Этот покровительственный тон Хита. Ты его полностью перенял, - так же серьезно пояснил я.

- Да ну тебя, - махнул рукой Тарон.

Я весело рассмеялся.

- Отнесу я ваш меч, так уж и быть.

- Спасибо за одолжение, - издевательски поклонился ученик некроманта.

- Всегда пожалуйста. Ты завтракать со мной будешь?

- Буду, конечно. Мне же обратно еще в деревню ехать.

Закон подлости... Как вы думаете, в чем он заключается? В невезении? Отнюдь нет! Хотя оно тоже наложило свои лапки на его создание. Для меня закон подлости - это когда все намеченные планы идут наперекосяк. Вроде бы исполняется все, что ты задумал, но с таким скрежетом, что легче вообще поменять все ранее задуманное. Такие подлянки и подбрасывает мне жизнь на протяжении этого 'сознательного' месяца. А вернее - последняя ее декада. Насчет жизни до потери памяти сказать не берусь - возможно, тогда мне приходилось выпутываться из проблем посерьезнее. А вот сейчас... Началось все с травки, которую втихаря подсунул мне Хит, а закончилось... Ах, нет! Еще совсем не закончилось. Все еще продолжается.

В этом я убедился, когда вошел в лес, который находился на пути в город. До Акилла оставалось всего пять-шесть километров. Я уже рассчитывал на сытный обед, который куплю за выделенные мне Тароном деньги, как тут...

- Кошелёк или жизнь? - весело закричали мне сверху.

- Мне - и то, и другое! - машинально ответил я, задирая вверх голову.

- Э-э-э нет, дружок. Так не бывает! Только если ты сам нас ограбишь. В чем я очень сильно сомневаюсь, глядя на твое тщедушное тельце.

Я, наконец, рассмотрел в кроне дерева молодого худощавого мужчину с раскосыми зелеными глазами. Он сидел на толстой ветке, положив себе на колени меч, и болтал в воздухе ногами.

- Вы недооцениваете мои силы, господин разбойник.

Заплечный мешок начал сползать. Я слегка повернул голову в его сторону и подтянул его повыше.

- Господин?

Голос разбойника неожиданно раздался у меня за спиной. Я инстинктивно обернулся в его сторону, непроизвольно выбрасывая вперед кулак левой руки. К моему изумлению, он столкнулся с чем-то твердым - лицом разбойника. Точнее, с его носом. Мужчина скорее от неожиданности, чем от силы моего удара (хотя и она была немалой) повалился на землю, выронив меч. В следующую секунду из окружающих дорогу зарослей выскочили новые разбойники и, вывернув мне руки, уткнули лицом в землю.

- Это что было? - спросил ошарашенным и уже слегка гнусавым голосом поверженный мной разбойник.

- Он тебе врезал, Норрэн, - 'пояснил' ему какой-то умник.

- Я заметил! Но за что? Я его даже ограбить не успел... - в голосе разбойника звучала какая-то детская обида.

- Извините, - прохрипел я, тычась носом в землю, - рефлексы. Я не ожидал, что вы окажетесь у меня за спиной.

- Отпустите его, - прогнусавил 'господин разбойник' своей шайке. - Мне неудобно так с ним разговаривать.

Меня также 'бережно', с силой дернув за предплечья, подняли с земли, поставив перед главарем, но руки не отпустили. Наивные. Я могу освободиться за пару мгновений. Если только они не сильнее меня. Разбойник тоже поднялся и теперь вытирал белоснежным платком свой расквашенный в кровь нос. Однако... У разбойника не просто чистый, а накрахмаленный платок. Да и одежда его больше подходит обедневшему аристократу, нежели бандиту с большой дороги. Потертые, но в прошлом дорогие высокие сапоги, такие же штаны, рубашка и кожаная жилетка. Все чистое, хоть и старое. И изумрудный платок, повязанный на голове. Плюс длинные до плеч светлые ухоженные волосы. М-да... Разбойники у меня ассоциируются с несколько противоположной внешностью. Я быстро окинул взглядом остальных бандитов - такая же чистая одежда, повязанные на головах платки, разной длины и оттенков светлые волосы и высокий рост при худощавой фигуре. Кого-то они мне напоминают...

- Извините, говоришь? - вкрадчивым тоном, глядя мне прямо в глаза, уточнил главарь этого необычного воинства.

- Да, говорю, - подтвердил я. - А что, неискренне?

- Вполне искренне. Но, видишь ли, этого недостаточно. Если до нанесенного мне оскорбления я хотел просто забрать твой кошель и меч, то теперь...

Я буду просто неприлично громко ржать, если он сейчас вызовет меня на дуэль!

- ...вынужден снять с тебя и одежду, - закончил разбойник.

Фух! Всего-то! А я уже рассчитывал на новый вызов на дуэль. Как-никак уже месяц с последней прошел... Подождите-подождите! Что он сказал? Одежду?! МОЮ?! С ума сошел, мне еще в город идти! Думай, Шеймир, думай! Ты - один, их - много. Всех их уложить и убежать вряд ли получится, пусть ты и отличаешься силой. Тем более, я заметил у них луки. А вдруг моя кожа не выдержит силы пущенной стрелы?.. Главарь 'расстроен' тем, что 'жертва' нанесла непоправимый урон не только его авторитету, но и здоровью. Ограбив и сняв с меня одежду, он надеется также унизить меня, как я его. Я теперь вспомнил, что именно насчет этих разбойников предупреждал меня Тарон при расставании. Грабят, как правило, только дворян, берут все ценное, но никого не убивают. Но поймать их не могут уже довольно долго. А ведь против них уже ополчились все благородные роды Виленока, когда-либо проезжающие по этой лесной дороге. А если...

- Слушайте, у меня есть предложение получше, - поспешно обратился я к главарю, когда ловкие руки его подручных начали отстегивать ножны с мечом. Он заинтересованно уставился на меня, отнимая окровавленный платок от сливового носа.

- И ты так уверен, что оно меня заинтересует?

- Я думаю, оно уже вас заинтересовало. Хотя вы даже не слышали в чем дело.

- Ты прав, - согласно кивнул главарь, делая знак разбойникам прекратить меня обыскивать. - Первый раз моя жертва делает мне предложение. Обычно все только скулят и просят оставить им 'хотя бы' половину. Надеюсь, твое предложение деловое, а не руки и сердца?

Бандиты по бокам от меня зафыркали, оценив юмор своего главаря. Он же оставался насмешливо-серьезным, что вместе с его носом-сливой смотрелось слегка комично.

- Самое, что ни на есть деловое! - с серьезным видом сказал я, обвисая в руках бандитов. Фырканье прекратилось. Меня потянули вверх с угрожающим 'Э!'

- Излагай, - поощряюще кивнул главарь (как его подельники называли? Норрэн, кажется), брезгливо складывая грязный платок и делая громкий, отнюдь не благородный, шмыг носом.

- Я предлагаю вам заключить пари, что найду ваше убежище, а в нем все украденные вами сокровища.

Все разбойники на мгновение замерли, а потом разразились громким хохотом. И что я такого сказал?..

- Ну, ты, парень, дал! - хлопнул меня по плечу ближайший разбойник.

- Придет же такое в голову! - отсмеявшись, сказал Норрэн. - Или ты о нас вообще ничего не знаешь, или просто сошел с ума!

- Ни то и ни другое, - мрачно сказал я, потирая ушибленное плечо и глядя на веселящихся бандитов.

- Так ты это всерьез предлагаешь? - искренне удивился главарь. - И зачем тебе это нужно?

- Во-первых, вы меня сейчас отпустите, не ограбив. А во-вторых, вы же не можете быть точно уверены в том, что я не найду ваше логово.

- Почему же? Мы уверены, - хмыкнул Норрэн. - Только теперь мне твое предложение совсем не интересно. Что я с этого буду иметь?

- Так я еще не озвучил приз. Давайте спорить на... желание!

- На желание? - удивленно вздернул брови разбойник. - Ты просто кладовая всевозможных сюрпризов. И в чем же будет заключаться это желание?

- Зависит от того, кто выиграет пари. Что он пожелает, то и исполняет проигравший.

Главарь задумался. Мое предложение его явно заинтересовало. Правда, я не понял почему.

- Хорошо, - наконец кивнул он. - Только где гарантия, что ты не убежишь куда-нибудь на другой конец материка, проигнорировав наше пари?

- Моего слова, надеюсь, будет достаточно? Насколько я знаю, вы - очередные благородные разбойники. Грабите только дворян. И я вас не зря заинтересовал - вы опознали во мне дворянина. Возможно, даже сыночка из благородного семейства, который, горя жаждой приключений, отправился на их поиски, переодевшись в крестьянина. Таких сейчас тоже достаточно. Значит, мое слово, как дворянина чего-то да стоит. Тем более, вы всегда можете воспользоваться своими связями и разыскать меня. Не верю, чтобы у таких знаменитых бандитов не было своих информаторов в городе. Иначе, вас уже давно бы поймали.

Я замолк, слегка наклонив голову к правому плечу. Главарь этой шайки-лейки молча внимал моей пламенной речи, ни разу не перебив. Потом дернул подбородком. Удерживавшие меня руки разжались. Я потер запястья и предплечья и вопросительно взглянул на Норрэна.

- Ну, хорошо, - медленно проговорил он. - Я согласен. Ты интересный человек... как тебя?

- Шеймир.

- Приятно познакомиться, Шеймир. Меня зовут Норрэн.

Я кивнул.

- Но не можешь же ты искать наше убежище в течение нескольких лет? Поэтому я предлагаю ограничить время твоих поисков до... скажем, десяти дней. Согласен?

- Вполне. Еще какие-нибудь дополнения?

- Только одно. Если в течение десяти дней ты и нас не найдешь, и в лесу не появишься, я извещу своих 'информаторов' и они тебя из-под земли достанут. И не факт, что ты отделаешься только потерей ценного имущества и своей одеждой. Понял?

- Понял, - ухмыльнулся я.

Норрэн подозрительно покосился на мое довольное лицо, но промолчал.

- И последнее, - сказал он, заведя руки за затылок и развязывая узел платка, - мне кажется, будет справедливо, если ты узнаешь, с кем на самом деле связался.

Норрэн стянул с головы платок, открывая высокий лоб и... заостренные на концах уши. Шарэсси, я - идиот! Полный, окончательный, круглый и т. д и т. п! Надо же так попасться! Кого-то они мне напоминали! Конечно, напоминали! Эльфов! Теперь уже главарь, ухмыляясь, следил за моим ошарашенным лицом. И как, скажите мне, найти в лесу убежище эльфов, пусть и разбойников, если они не хотят этого?! Да никак! Это в принципе невозможно!!!

Акилл мне понравился. Правда, объяснить причину своей симпатии к этому, казалось, обыкновенному человеческому городку, я не смог даже себе. В меру чистый, в меру переполненный людьми и животными и даже в меру преступный. Пока я шел по его, опять же, в меру узким улочкам, ища подходящую моему кошельку таверну или корчму, меня попробовали ограбить всего-то пару воришек. По сравнению с мегаполисами - это практически ничего. Откуда я знаю? Все оттуда же - из постоянно всплывающих кусочков памяти, которые так и не стали касаться меня самого, а также от людей из деревни. В общем, мое мнение об этом городке было полностью положительным. Тем более, последний 'ворёнок' нанес 'добивающий' удар в пользу моей симпатии. Подросток с детской непосредственностью подошел ко мне и громко заорал, тыча пальцем мне куда-то за спину: 'Глянь!!!' От неожиданности я дернулся. Вор тоже - но в сторону моего кошеля. Он-то, наивный, думал, что я сразу обернусь. А когда этого не произошло, испуганно захлопал глазами, замерев с вытянутой к моему поясу рукой. Каюсь, я не удержался. Медленно наклонился к лицу подростка, вытянул губы в трубочку и сказал: 'Бу!' Он вздрогнул, хлопнул глазами, развернулся и побежал - только пятки засверкали. Я умиленно смотрел ему вслед. Если в этом городе существуют такие наивные воры, то есть и их потенциальные жертвы им под стать. Шарэсси, мне нравится Акилл!

Таверну я выбрал только из-за ее названия. Над входом в это заведение висела картинка зеленого кузнечика-переростка с огромными крыльями и глазами и почему-то бородой. Когда я опустил глаза ниже, то увидел и название таверны.

- 'Стрекозел', - прочитал я вслух и не смог удержаться от улыбки. Возник закономерный вопрос: а что же употреблял автор сего бесценного произведения и где он достал это? Я подтянул ремень заплечного мешка и шагнул под своды... 'Стрекозла'.

В зале таверны было почти пусто - время послеобеденное, народ еще трудится в поте лица. Я сел за один из свободных столиков, пристроив мешок на соседнем стуле. Мужчина, скорее хозяин (а может и автор названия) этого заведения не заставил себя долго ждать. Это был крупный бородатый мужик с тяжелым мрачным взглядом. Но одет чисто и довольно опрятно.

- Здрасте, - коротко поздоровался хозяин-гора, в чью рубашку могли закутаться четыре меня. - Чего желаете?

- Чего-нибудь не очень горячего перекусить и выпить. А комнаты у вас свободные есть?

- Есть. Вам на одного, двоих или четверых?

- Одного. И помыться.

- Хорошо. Будет сделано. Обед сейчас принесут. Комнату приготовят и бадью с водой поставят. Вам комнату на какой срок?

- Пока дня на три. Потом я вам скажу, если буду продлевать.

- Хорошо, - снова кивнул хозяин. - Меня зовут...

'Стрекозел', - ухмыльнулся я про себя.

-... Рэк. Обращайтесь, если что. И с вас за все десять баб... то есть серебряных королев.

Я хмыкнул. Порылся в кошеле и отдал ему требуемое. Ошибка Рэка была вполне объяснима. В Виленоке в ходу были три вида монет - золотые, серебряные и бронзовые. На золотых был изображен профиль короля, на серебряных - королевы, а на бронзовых - герб Виленока, олень. Соответственно их называли королями, королевами и оленями. В народе же ходили более упрощенные названия - мужики, бабы и... козлы. Да, оленя очень часто чеканили, похожим на козла. Я не понимал политику короля - уже давно пора взяться за монетный двор и исправить эти недоразумения. Где взяться уважению к королю, если подданные во всем королевстве называют монеты с его и его покойной жены изображениями мужиками и бабами, а иногда и чем-нибудь похуже?

Обед мне принесла смешливая девица неопределенного возраста, рыжая и конопатая. Пока расставляла на столе тарелки с едой, успела два раза 'ненароком' коснуться своими...э-э-э... своим бюстом моего плеча, три - задеть бедром мою ногу и бессчетное количество раз - подмигнуть правым глазом. Я даже начал опасаться, что у нее нервный тик. Потом повернулась, взмахнув своими юбками, и пошла в сторону кухни. Там, провожая неодобрительным взглядом, девушку поджидал Рэк.

Я же принялся за еду. Последний раз успел поесть еще утром, с Тароном. Потом была дорога до леса, где меня 'поймали' разбойники и долгий разговор с ними. Я-то рассчитывал попасть в Акилл часам к одиннадцати утра, в итоге пришел в два пополудни.

А пока рот и руки были заняты долгожданной пищей, уши ловили обрывки разговоров за соседними столиками. За одним говорили о погоде и предстоящей уборке урожая. Подобных разговоров мне с лихвой хватило в деревне. Маги, не маги, а кушать что-то надо. Поэтому они сажали, пололи и убирали урожай как обычные крестьяне. Правда, часто приобщая к этой 'почетной' работе и своих учеников. Бывшие дворянчики рылись в земле и даже доили коров. То еще зрелище! Коров было откровенно жалко.

За следующим столиком сидели два недавно сменившихся городских стражника и обсуждали политику местного градоправителя, в частности, когда же им повысят зарплату.

Просеяв, таким образом, еще один столик с бестолковым разговором двух юношей о 'всех бабах-дурах' (одного из них бросила девушка, и теперь он проникновенно жаловался на нее своему другу), я переключил свое внимание на последний из занятых столиков. За ним сидели, видимо, торговцы. Один из них - местный, а второй - только приехал с севера.

- Опять невозможно торговать с Ронией, Ландином и Кавидом, - жаловался приезжий купец второму. - Драконы словно взбесились. Уже третий месяц покоя нет граничащим с Кольцовыми горами странам.

- А что такое? - спросил второй, подливая себе и другу вино из кувшина.

- Да кто ж их, ящеров этих бесчувственных знает? Может, у них брачный период, а может власть делят. Звери, одним словом. Люди уже переселяются подальше от гор - мало ли что. Вдруг перейдут с горных козлов на человечинку. Так что торговли никакой - народу деньги нужны, чтобы на новом месте обустроиться, а не мои ковры покупать. Придется новое место искать.

- Давно что-то они не возмущались, - задумчиво проговорил второй.

- Да уже лет тридцать-сорок. Но тогда как-то сами успокоились, дней через десять. А тут уже три месяца шумят, над горами летают, друг с другом дерутся. Говорят, магов там не меряно - ждут, пока драконы прикончат своего, чтобы его по частям разволочь. Очень у них все органы полезные.

- Все? - похабно хохотнул купец.

- Бадья с водой готова, господин, - уберег меня от прослушивания интимных подробностей анатомии драконов Рэк. - Сейчас пойдете? А то остынет...

- Да, спасибо, - кивнул я ему, поднимаясь и беря со стула свой заплечный мешок. - Где моя комната?

- Моя племянница вас проводит, - мрачно сказал хозяин, указывая на недавнюю рыжую девицу.

Только этого мне не хватало. Она, судя по всему, меня не только до комнаты проводит. Я, конечно, был не против поближе познакомиться с какой-нибудь девушкой, но не сейчас, когда у меня это дурацкое пари. Мне нужно не терять ни минуты - помыться, сбегать по адресу, который мне дал Тарон и начинать готовиться к обнаружению тайного убежища Норрэна сотоварищи.

Девушка проводила меня до комнаты, открыла передо мной дверь, помогла снять куртку с рубашкой и только потом впилась в мои губы своими. Собственно, этого я и ожидал. Поэтому начал медленно толкать ее в сторону двери, не прерывая, впрочем, поцелуя. Девушка послушно пятилась назад, не отвлекаясь от процесса. Перед дверью я на мгновенье остановился, толкнул ее и выпихнул настырную девицу в открывшийся проем. Она протестующе вскрикнула, попробовала вновь заскочить внутрь, но я решительно отпихнул ее влево в коридор, закрыл дверь и провернул ключ в замке. И услышал о себе много нового и интересного. Но вскоре проклятия за дверью стихли, и я с облегчением повернулся к бадье с водой.

Передать меч принца Аннара я должен был служащему королевского банка. Но идти прямо в банк нельзя - Тарон настоятельно рекомендовал этого не делать. Поэтому помывшись и переодевшись, я отправился к нему домой. Выходя из таверны, наткнулся на злобный взгляд рыжей девицы и потеплевший - ее дяди. Нерешительно замер. Насчет того, где именно находится нужная мне улица, я имел весьма смутное представление. Поэтому планировал спросить у кого-нибудь из прохожих. Но изменение в настроении мрачного до этого Рэка меня подкупило, и я направился к нему.

- Извините, Рэк. Вы не подскажете как далеко отсюда улица Трех Братьев, и как к ней лучше всего пройти?

- Подскажу, чего ж не подсказать. Как выйдете из таверны, пойдете направо до упора. Дальше налево. Там выйдете к площади. У фонтана вновь повернете направо. Это и будет нужная вам улица.

- Спасибо, - кивнул я, собираясь уже уходить.

- Подождите, господин, - схватил меня за предплечье Рэк. Я взглянул на его могучую руку, по сравнению с которой моя казалась тонкой и хлипкой. Рэк заметил мой взгляд, смутился и отдернул руку.

- Извините... и спасибо, - сказал он, опуская глаза.

- Так 'извините' или 'спасибо'? - не понял я.

Рэк глубоко вздохнул, как перед прыжком в воду.

- Я хотел поблагодарить вас за то, что вы не воспользовались тем, что так бесстыдно предлагала моя племянница.

- А-а-а... - неуверенно протянул я, не зная, что обычно отвечают в таких случаях.

Хозяин 'Стрекозла' поспешил разъяснить мне.

- Она сирота. Моя сестра родила ее от дворянина, но он ребенка не признал. Три года назад сестра умерла, оставив ее мне на попечение. Она же решила, что достойна лучшей доли, чем просто мыть тарелки в моей таверне. Поэтому и выбирает себе жениха побогаче. Уже скольких перебрала. А сегодня вас выбрала. Решила, что вы переодетый дворянин - речь у вас уж больно правильная. Я ее и отговаривал и угрожал - без толку. Так что спасибо вам, господин.

Я ошарашено кивнул.

- Я пойду? - спросил я.

- Да-да, конечно! Идите!

Я облегченно выдохнул и выскочил за дверь. Ну и семейка!

Дорога до улицы Трех Братьев прошла без приключений. Даже ни одного воришки не встретилось. Жаль. Они мне понравились. Но нет, так нет. Дом 'достопочтимого' Парита я также нашел очень быстро. Это было двухэтажное бежевое здание. Богатый и ухоженный дом. Неплохо живут служащие королевского банка. Если что, буду просить Тарона устроить меня туда. Думаю, не откажет.

Постучался в калитку. Из дома вышел щупленький мужичонка, спросил, что мне здесь надо. Я сказал, что лично мне - ничего, но некий Аннар просил меня заглянуть к его хозяину. Слуга побледнел и суетливо бросился отпирать мне витую железную калитку. Потом, кланяясь, проводил меня в дом, а затем и в комнату. Наверное, гостиную. Попросил подождать меня здесь и ушел.

Я осмотрелся. Коричнево-бежевая комната с богатой обстановкой. На стенах преимущественно висело холодное оружие гномьих мастеров. Хозяин, вероятно, коллекционировал клинки подгорных кузнецов.

- Это вы, молодой человек, ко мне от Аннара? - раздался гулкий, как из бочки, голос от двери.

Я обернулся. На пороге стоял низкий человек с пышной каштановой бородой до пояса, заплетенной во множество косичек на концах. Я недоверчиво моргнул - передо мной явно стоял... гном. А разве гномы служат в банках?..

- Я, - подтвердил. - А вы... Парит?

- Он самый, - довольно кивнул гном, вперевалку входя в комнату. - А что принц хотел мне передать?

- Ничего. Я из Деревни Мудрецов. От Свида. Принес обещанный принцу меч.

- Ах, да, да! - воскликнул Парит, подходя к столику со стоящими на нем стаканами и графином. Наполнил из графина два стакана, взял оба в руку и обернулся в мою сторону, протягивая один из них мне.

- Нет, спасибо, - вежливо отказался я. - У меня еще много дел.

- Бери-бери! Отличная медовуха! Как ты собираешься о делах говорить насухую? Нет, я на такое не пойду.

Пришлось взять протянутый мне стакан и выпить его содержимое. Неплохо. Действительно, отличная медовуха. Но больше пить не буду. Последний месяц я не пил ничего крепче кваса, опасаясь за свою реакцию на спиртное. Тот раз, когда Хит 'угостил' меня галлюциногенной травкой - не в счет. Я узнал, что что-то пил только по рассказам очевидцев.

- Вот, другое дело, - одобрительно заулыбался сквозь кустистую бороду гном. - Теперь можно и о деле. Присаживайся.

Хозяин гостеприимно указал мне на кресло из темной кожи, сам садясь в такое же напротив меня. Я послушно присел, уложив меч себе на колени. Парит заинтересованно уставился на него, разглядывая ножны и рукоять торчащего из них меча.

- Успел-таки, паршивец, выковать до срока, - проворчал он. - А ну-кась, достань, оценю работу!

Я обнажил меч со звонким металлическим звуком. Лезвие блеснуло на солнце серебряной гравировкой. Парит, сначала, молча, пожирал его глазами со своего места, потом не удержался, вскочил и приблизился ко мне вплотную.

- Красиво-красиво, - опять покивал он. - Но зачем мальчишка выбрал именно эльфийскиий стиль ковки?! Клинок смотрится не-серь-ез-но! Сколько раз ему говорил, чтобы враги испугались тебя до боя, выбирай оружие мощнее! Гномий меч - самое то!

- Кому говорили? Свиду?

- Да нет! Куда там Свиду! Я с ним даже лично не знаком, только по слухам. Я про Аннара. Глянулся ему меч Киррана, которым ты на дуэли Тарона победил. Вот и захотел себе нечто подобное. А мне в Акилле лишний месяц торчать пришлось, заказ ждать. Ах, да!

Гном забывчиво хлопнул себе по лбу и вновь подошел к столику, позвонив в стоящий на нем колокольчик. Через несколько секунд вошел слуга, который привел меня сюда. Как будто под дверью ждал.

- Принеси из моего кабинета два мешочка и длинный сверток.

Я только головой покачал. Гном знал, кто я такой, хотя я и не называл своего имени. Впрочем, Аннар мог дать ему всего лишь описание моей внешности. Вряд ли по Акиллу расхаживают мои братья-близнецы. А больше никто другой не может обладать подобной запоминающейся внешностью.

Мужичонка, молча, поклонился и вышел. Парит откашлялся и вновь наполнил свой стакан.

- Пользуюсь случаем, - виновато объяснил он мне, хотя я ничего и не сказал. - Жена моя в столице осталась. Не любит она, когда я медовушкой балуюсь. Ну, хотя бы тут напьюсь.

В комнату тихо проскользнул слуга, неся требуемые вещи. Гном знаком показал ему, куда их положить. Также с поклоном слуга сложил их на диванчике и вышел.

- Так, теперь нужно и с тобой рассчитаться. Этот мешочек и сверток тебе.

- Зачем?! - удивился я.

- Да мне птичка на хвосте принесла, что ты без меча остался. Да и денег у тебя совсем нет.

Я на мгновение замер, недоумевая, какая именно птичка успела приехать в Акилл раньше меня. Тарон при мне уехал на лошади в сторону деревни.

- Да, маги быстро найдут способ передать свое сообщение, - задумчиво проговорил Парит, наливая себе очередной стаканчик.

- Хит! - догадался я. - Вот зараза!

Так что не только Аннар говорил с гномом обо мне. Куда уж без некроманта?!

- Молодой человек! - неискренне возмутился гном. - О наставнике говорите!

- Он мне не наставник! - негодовал я. - Этот проныра в каждую дырку влезет! Я вообще-то считаюсь его помощником.

- А-а-а... Ну извините, моло... э-э-э Шеймир. Я, значит, неправильно понял.

Гном подтвердил мои подозрения, назвав меня по имени.

- Да нет, наверное, правильно. Хит именно это, скорее всего, и сказал. Извините, - я потер лоб. - Но деньги и меч я не возьму.

Как будто меня задобрить хотят! Нет уж, спасибо! Заработать себе на еду и жилье я и сам могу. А деньги, которые мне дал Тарон, были предложены искренне, вот от них я действительно не стал отказываться.

- Ах, молодой человек, вам все-таки придется это сделать. И плюс к этому - взять вот этот мешок, - гном поднял второй, более увесистый мешок, - и передать его мастеру Свиду. Это его оплата.

- А разве нет других кандидатов в посыльные? - раздраженно поинтересовался я, вскакивая с кресла. Я не хотел туда возвращаться.

Парит, прежде чем мне ответить, наполнил свой стакан и плюхнулся в свое кресло.

- К вашему сожалению, не-ту! Говорю все в точности, что просил передать тебе тэсс Вассин: или ты возвращаешься в деревню с деньгами Свида, или тебя обвиняют в воровстве меча принца Виленока, и из моего дома ты не выйдешь.

Я заскрипел зубами. Так, значит, да?! Из деревни меня выпустили только на время, как надоевшую своим скулением собаку. Нагуляйся, милый, на воле, но потом обязательно домой! Домой, мы сказали! И чем же я так заинтересовал многоуважаемый Совет? Тем, что они никак не могут разгадать мою природу? Теперь все ясно - для всех магов в деревне я был чем-то вроде домашнего зверька, которого без его ведома можно использовать для опытов. А я, дурак этакий, уже привыкать начал к окружающим...

- Молодой человек... - осторожно позвал меня Парит. - Шеймир! - рявкнул гном. Я вздрогнул. - Не отвлекайся! Что решил: несем деньги, аль нет?

Я удивлялся тому, как в речи гнома причудливо сочетаются речь придворного аристократа и просторечия.

- Несем, - угрюмо сказал я, садясь обратно в кресло. Нужно раз и навсегда разобраться с Советом. - Сколько у меня времени?

- Об этом речи не шло, - пожал плечами гном, опорожняя очередной стакан. Пьет и не пьянеет. Талант. - А что?

- Думаю, в ближайшие несколько дней я буду занят.

- Ну как уладите свои дела, так и отправляйтесь, - равнодушно махнул рукой Парит. Похоже, ему было все равно, когда доставят деньги Свиду и доставят ли их вообще. Главное - меч принцу принесли, и с ним все в порядке.

- Спасибо. Я, пожалуй, пойду.

- Иди-иди. Не забудь деньги и меч.

- А что я вам должен за меч?

- Со мной уже расплатились. Меч, кстати, наш, гномский. Крепкий. И по вашей комплекции - мне все передали. Да ты достань, проверь!

Еще одна особенность гнома - он одновременно обращался ко мне и на 'ты', и на 'вы'. Я взял с дивана продолговатый сверток, развернул бумагу. Типичный гномий клинок. Даже узор на ножнах выполнен в резких, угловатых фигурах. Я обнажил меч. Да-а, действительно смотрится внушительно. Не в пример тонким эльфийским клинкам. Гномьи мастера сделали меч на совесть. Я взвесил его в правой руке, покрутил. Ничего. Баланс и вес как раз мой. Что ж, почему бы и нет, раз мне его так активно впихивают?

- Ну как? - заинтересованно подался вперед гном.

- Спасибо. Хорошо.

- Конечно, хорошо! Это же мой дядька по материнской линии ковал! Между прочим, один из лучших мастеров нашего рода. Конечно, клинок не заговоренный, как у эльфов или Свида. Но значительно крепче ихних. Металл-то закаленный, вымоченный в специальных растворах. Там смотри еще, ремешки для перевязи есть. Меч можно и за спиной носить, и у пояса.

Я быстренько приладил меч за спиной, у правого плеча. С этой позиции мне было одинаково удобно хватать клинок, как правой, так и левой рукой. Хотя с левой нужно быть поосторожнее, а то опять, как с кузнецом, впросак попаду.

- Извините, господин Парит, можно я оставлю у вас деньги, предназначенные для Свида? - попросил я, решив, что сейчас они больше будут мне мешаться.

- Ну-у-у...- протянул гном, задумчиво рассматривая свой пустой стакан. - Я вообще-то скоро уезжаю. Дня три-четыре, может, еще здесь побуду, а там...

- Я думаю, я за это время справлюсь со своими делами, - подсчитал я в уме, необходимое мне для поисков логова разбойников время. Если за это время я их не найду, то тогда вообще не стоит и пытаться. Тем более, у меня возникло несколько идей.

- Тогда ладно, оставляй. Только не думай сбежать! - погрозил мне коротким пальцем Парит. - Хит тебя везде найдет. Уж он такой. Я его знаю!

- Откуда? - заинтересовался я.

- Да так, - замялся гном, который уже не рад был, что упомянул об этом, - пересекались раньше... по работе...

- Ну-ну... По ЕГО работе? - прищурившись, спросил я, намекая на некромантию.

- Молодой человек! Вы вообще-то уходить собирались! - подскочил гном под моим скептическим взглядом. - Так идите! За деньгами вернетесь через три дня. Если вас не будет в указанный срок, я подниму на уши весь город и вас, так или иначе, найдут. Если, конечно, вы еще будете здесь... Но за пределами города вас найдет уже тэсс ар'Вассин.

- Понял я, понял, - раздраженно отмахнулся я от назойливого Парита. У меня возникло ощущение, что меня прижали со всех сторон и загоняют в угол, отрезая все пути отступления. Хит, разбойники, а теперь еще и гном-алкоголик. Ладно, пока играем по их правилам, а потом посмотрим - кто кого.

Поблагодарив гнома за меч, взяв с собой предназначенный мне мешочек с деньгами, я вышел на крыльцо 'гостеприимного' хозяина. К моему удивлению, на улицу уже опустились сумерки. И довольно-таки густые сумерки. По улице ходил фонарщик с лестницей, зажигая газовые фонари. Похоже, в Акилле экономили на услугах магов, предпочитая использовать более дешевый полумагический газ. Но это здесь фонари, где живут обеспеченные люди. А мне предстоит пройти через узкий переулок, в котором я фонарей не помню. Нужно было раньше уходить.

Обреченно вздохнув, я спустился с крыльца и вышел из калитки. Фонарщик проводил меня мрачным и тяжелым взглядом, красноречиво вытаращившись на видневшуюся из-за моего правого плеча рукоять гномьего клинка. Нет, дорогой, хозяина я не убил и даже меч мне достался легальным путем. За спиной скрипнул замок калитки - слуга поспешно отрезал мне путь назад. Зато фонарщик успокоился, увидев, что он не несется вслед мне с громкими воплями.

На улице было тихо. Странно. Обычно в сумерках все городские улицы начинают оживать - все спешат после долгого рабочего дня пропустить кружку-другую чего-нибудь покрепче в ближайшей таверне. А в Акилле было тихо как, тьфу-тьфу, в могиле. Я уже начал всерьез волноваться по этому поводу, но тут покинул улицу Трех Братьев, и на меня обрушилось многоголосье людей, гуляющих по площади. Обернулся. Сзади - пустынная улица. Это так местные маги охраняют покой сильных города сего? Я слышал, на этой улице и градоправитель живет. Безопасность верхушки Акилла оказалась важнее освещения, которое приходилось каждый вечер зажигать фонарщикам.

Я скользнул мимо двух пьяных работяг, которые дошли уже до стадии 'Ты меня уважаешь? Так пей!', в нужную мне улицу. Здесь было не в пример темнее - свет падал только из окон домов. Пройдя по неширокой улочке всего несколько шагов, я услышал подозрительный шум из левого переулка, а потом и возмущенные крики. Мой шаг сам собой замедлился, а голова непроизвольно повернулась в сторону шума.

'Я не герой, - сказал я сам себе, делая еще один шаг вперед. - Зачем мне туда лезть?'

Новый крик.

'Я не герой, но я любопытный. И это всего лишь любопытство', - убеждал я себя, поворачиваясь и направляясь в подозрительный переулок.

Здесь было еще темнее, но мне повезло - те, кто издавал так не понравившиеся мне звуки, стояли под светившимся окном. Их было трое - двое мужчин в неопрятной одежде, неуловимо похожих друг на друга, выворачивали руки мелкому подростку с необычными светло-сиреневыми волосами.

- Отдавай немедленно! - встряхнул один из мужчин подростка, пока второй методично обшаривал его карманы. Мелкий, к их огромному неудовольствию, не стоял на месте - крутился и извивался в их руках. Как он себе еще руки не сломал!

- У меня ничего не-е-ет!!! - завопил тонким голосом мальчишка.

- Как нет?! Ты нам тут сказки не рассказывай! Мадам Зорава сказала, что только ты ошивался рядом с той комнатой!

- Я не бра-а-ал!!!

Звонкая оплеуха и новый вскрик. Мальчишка не сдерживал своих воплей - наверное, надеялся, что кто-то прибежит к нему на помощь. По моему мнению, если бы кто-нибудь и собирался прибежать, то он бы давно уже это сделал. Тем более, дело происходило напротив освещенных окон жилого дома. Не услышать воплей подростка мог только глухой. То есть жертве 'повезло' - ему выворачивали руки, как раз в 'переулке глухих'.

- Извините, господа! - неестественно вежливым голосом вмешался я после очередного крика мелкого.

Все трое замерли. Двое из них испуганно, а третий в надежде уставились в темноту, из которой и вещал я. Свое вмешательство я оправдывал просто - если подросток действительно ничего не крал у этих 'грозных' типов, то его нужно срочно отбивать, а если все-таки украл - защитить его придется потому, что я с некоторых пор симпатизирую здешней гильдии воров.

- Там кто-то есть? - задал один из мужчин 'оригинальный' вопрос второму.

- Наверное... - последовал не менее оригинальный неуверенный ответ.

- Уважаемые господа, - решил я нарушить их обмен репликами. - Извините за вторжение в вашу тесную компанию, но не соблаговолите ответить на один из моих многочисленных вопросов? - я говорил медленно, стараясь самому не запутаться в том, что сейчас им говорю.

- Шо-о-о? - нахмурились мужики. На их лицах отразилась напряженная борьба мыслей. - Те че надо?

- Спросить хотел, - сказал я уже вполне нормальным голосом, выходя из темноты и доставая из-за спины меч. Левой рукой. - Может быть вам помощь нужна, мужики?

'Мужики' сначала попятились назад, расширенными глазами глядя на меч в моей левой руке. Но когда я остановился перед ними, ничего не предпринимая, в ожидании их ответа, они неуверенно переглянулись между собой, встряхнулись, как бы убеждая себя - а чего это мы боимся одного человека, пусть и с мечом. Нас же больше!

- Шел бы ты отсюда, - огрызнулся один из них, тот, что повыше и помускулистее.

- Так вам помощь не нужна? - 'искренне' удивился я, поднимая брови.

- Зачем?.. - брякнул второй, но под взглядом высокого стушевался и замолчал.

- Ну как зачем, - не стал я игнорировать этого 'высокого порыва чистой души', - вы вдвоем не можете одолеть одного маленького и беззащитного мальчишку. Я вам с удовольствием помогу. Только скажите, что мне делать.

Я многозначительно приподнял меч и провел по лезвию указательным пальцем правой руки, добавив к этому широкую ухмылку на пол-лица. 'Мужики' устрашились. Они в ужасе уставились на мой палец, который я отвел от клинка - на нем не было ни капли крови, хотя я с силой жал на лезвие.

- Ой-ёй! - вывел их из оцепенения слабый писк мальчишки, которому невольно сдавили руки сильнее.

Тот, что пониже и, наверное, помладше, не выдержал. Отпустил руки подростка и с воплем бросился на меня, выхватывая из-за пояса длинный кривоватый кинжал. Какой смелый - с кинжалом на мечника! Я спокойно дождался разбойника, а когда он замахнулся на меня кинжалом, я подцепил его (кинжал), на кромку своего меча и с силой повернул его. Кинжал выскользнул из пальцев мужчины и с лязганьем упал на булыжную мостовую. Разбойник же по инерции пролетел дальше в темноту. Резонно решив, что оставлять за спиной врагов - плохая примета, я устремился вслед за ним. Вовремя схватил его за шиворот грязной потной рубахи и дернул вверх.

- Пусти!!!! - заверещал визгливым голосом разбойник, когда я выволок его, спотыкающегося, на свет. Недолго думая, я приложил его рукоятью меча по голове. Крик оборвался. Я осторожно, даже ласково, опустил безвольное тело на землю.

- Осторожнее!!! - заорал мальчишка, когда я только начал выпрямляться. Я вовремя отдернул голову в сторону - мимо щеки просвистел арбалетный болт. Потом раздался мужской крик и вопль мальчишки. Я поднял голову. Оставшийся высокий мужчина выстрелил в меня из арбалета, который висел у него раньше за спиной. Я заметил его при первом же взгляде, но не думал, что разбойник пустит это оружие в ход. Мальчишка попытался выбить его из рук разбойника, кинув в него камень. Мужчина вскрикнул, уронил арбалет и, развернувшись, ударил наотмашь подростка по лицу. Тогда уже завопил он, не удержался на ногах и повалился на камни, неестественно подвернув под себя правую руку.

Я одним гибким движением вскочил на ноги, схватил выпавший арбалет, посчитав его более увесистым, чем рукоять моего меча, и с размаху огрел бандита по голове. Тот послушно упал у моих ног.

Мальчишка, постанывая и покачивая больную руку, поднялся с мостовой. Я вернулся к первому 'телу', возле которого оставил свой меч. Поднял его и вогнал в ножны на спине.

- Зараза! Ублюдок! Ты мне руку сломал! - завопил мальчишка. Я резко обернулся. В голове мелькнула мысль, что в переломе руки визгливый подросток винит меня. Но нет. Он методично пинал ногами второго разбойника.

- Э! Э! Стой! - бросился я к нему. С трудом оттащил разбушевавшегося мелкого от его обидчика, осторожно перехватив его за талию и стараясь не задеть больную руку. - Лежащих не хорошо бить!

- Может у вас, благородных и не хорошо, а на улице все средства хороши! - возразил мальчишка, вырываясь из моих рук. Я разжал объятия. 'Пленник' вырвался, но возвращаться к экзекуции не стал.

- Покажи руку, - попросил я, когда мальчишка отвернулся от меня, украдкой вытирая выступившие от боли слезы.

- Зачем? - насторожился он.

- Просто посмотрю, - пожал я плечами.

- Точно? - подозрительно переспросил мальчишка.

- Точно, - заверил я.

Он осторожно протянул мне руку.

- Не здесь, - качнул я головой. - Давай подойдем к окну - там светлее.

Мальчишка послушно подошел к указанному мною месту. Я наконец-то рассмотрел его поближе. И громко застонал вслух. Передо мной стояло еще одно дитя нечеловеческого народа - маленький эльфенок.

VI.

- Что?! - испуганно отшатнулся от меня эльфенок, глядя на меня огромными фиолетовыми глазами.

- Ничего, - вздохнул я, взяв себя в руки. - Не ожидал увидеть на улице эльфа-вора. Хотя разбойников уже встречал. Дивный народ осваивает новые профессии?

- Я не вор! - ощетинился мальчишка. - И не крал у них ничего!

- Ладно-ладно! Верю! Чего же они на тебя напали?

- Я оказался не в то время, не в том месте, - уже более спокойно пробурчал эльфеныш, баюкая больную руку.

Я подождал продолжения, но его не последовало. Что ж, не хочет говорить - его дело.

- Давай сюда руку.

Эльфенок протянул свою конечность. Я осторожно пробежал пальцами от запястья к локтю. Ничего страшного - всего-то вывих в локтевом суставе. Только как его теперь вправить, чтобы юный сын дивного народа не забился в истерике?

- И что это за место такое? - спросил я, не отпуская его руку. Он задумался, не зная, что именно мне можно сказать.

- Я там работал, - неохотно проговорил эльф. - А потом у одного из клиентов пропала ценная вещь. Подумали на меня.

- И ты точно ничего не брал? - уточнил я, глядя ему прямо в глаза. А пальцами, тем временем, поудобнее перехватывал руку мальчишки. К счастью, он этого не заметил, выплескивая на меня свое негодование. Удобный момент!

- ТЫ! Ничего не знаешь и судишь обо мне! Я не вор!!! Поня-А-А-А-А!!!!

Это я с силой дернул его за руку, вправляя вывихнутую конечность.

- Ну, вот и все, - с улыбкой сказал я, отпуская его руку.

Эльфенок еще немного покричал, но сообразив, что рука уже, в принципе, почти не болит, замолчал и критически осмотрел результат моей лекарской работы.

- Придурок! - 'ласково' поблагодарили меня.

- Пожалуйста! - я решил быть вежливым. - Будь здоров, я пошел.

Я подхватил арбалет оглушенного бандита и, насвистывая одну из любимых песенок Хита, вернулся из этого переулка на улицу, ведущую к таверне. Спиной я буквально ощущал, как эльфенок удивленно замер, глядя мне вслед. Потом один из напавших на него мужчин шевельнулся и застонал. Мальчишка испуганно вздрогнул, и я сразу же услышал топот его ног.

- Эй, ты, подожди! Да стой ты, господин!

До таверны и висевшего над ее дверьми фонаря оставалось около двадцати шагов. И как раз в этот момент меня догнал спасенный мною подросток. Запыхавшись, стал передо мной, загородив, как ему казалось, все пути отступления. Ага, таким костлявым телом много можно перекрыть!

- Извини... - выдохнул он.

Я вскинул брови.

- ...те, - добавил эльфенок.

- Извиняю. Дальше что?

- А ты... вы... в 'Стрекозле' остановились? - робко поинтересовался он.

- Допустим, - кивнул я.

- Слушай, ты не мог бы прекратить разговаривать со мной в таком тоне!!! - робость резко пропала, уступив место раздражению.

- В каком? - не понял я.

- В таком! - лаконично объяснили мне. - Как будто я таракан, которого ты хочешь прибить сапогом!

- Не любишь дворян? - догадался я.

- Допустим! - ехидно скопировал он меня.

- Брысь с дороги, я устал. Хочу поесть и лечь спать, - попросил я.

- Ой, - испуганно вытаращил эльфенок на меня глаза. - Извините, я не хотел грубить. Я хотел у вас работу попросить.

- Работу?! В качестве кого? Наглядного скелета? Прежде чем искать работу, нужно нарастить побольше мышц!

- У меня несколько часов назад была работа! А теперь нет. Мадам Зорава выгнала меня. Она тоже думает, что это я украл... ту вещь.

- Кто такая эта мадам Зорава?

- Н...ну, - замялся эльфенок, - она... э-э-э... хозяйка заведения с красным фонарем...

Он густо залился краской.

- И кем ты там работал? - с искренним любопытством спросил я, уже подозревая самое худшее.

Эльф покраснел еще сильнее.

- Не тем, о ком вы подумали! - возмутился он. - Я был охранником!

Он 'гордо' выпятил тощую грудь. Я хмыкнул. Окинул 'охранника' дома с красным фонарем недоверчивым взглядом... А потом не выдержал и громко расхохотался. Тот с негодованием смотрел, как я согнулся в приступе смеха.

- И что же ты там охранял? - спросил я, отсмеявшись.

- Мадам Зораву, - мрачно ответил эльфенок, глядя на меня исподлобья. Наверное, уже предчувствовал последующую за его словами реакцию - новый взрыв моего смеха. Интересно, он-то сам осознает, что эта мадам Зорава держала его, скорее всего, из жалости. Или просто 'выращивала' себе эльфа. Все-таки мордашка у мальчишки симпатичная, более подходящая девчонке.

- В общем, вы меня не берете, - также мрачно констатировал мальчишка.

Скорее ему, чем мне был необходим охранник. Пусть эльфенок и вырос на улице, как он вскользь упомянул ранее, но силенок у него маловато. Я задумался. Если как охранник он мне не нужен, почему бы его не взять с собой в качестве эксперта по лесам? В затеянном мною пари лишний эльф на моей стороне не повредит. Хотя бы покажет, как именно они передвигаются по лесу.

- Почему же не беру? Может, и возьму. Ты в лесу хорошо ориентируешься?

- Я же эльф!

- Неправильные нынче эльфы пошли, - пробормотал я.

- Я - правильный!

- Верю! Пошли в таверну. Завтра с утра пойдем в лес.

- Зачем? - удивленно округлил глаза эльфенок глаза.

- Будешь учить меня, с какой стороны дерева мох растет, - пошутил я. - Меня, кстати, Шеймир зовут.

- Тай, - коротко представился он.

Я перевернулся на другой бок. В сомкнутые веки ударили яркие лучи солнца. Я протестующе застонал, накрыв глаза предплечьем. Голова раскалывалась. Шарэсси, а ведь вставать все равно придется! Я и так пропустил полдня. С трудом поднял тяжелую голову с подушки, одновременно открывая глаза. Да-а, судя по положению солнца, уже далеко за полдень. Я осмотрелся. Комната моя. На тюфяке возле кровати, свернувшись калачиком, лежал мой вчерашний знакомец - эльфенок Тай со светло-сиреневыми волосами. Надеюсь, хотя бы он выспался. Насколько помню, он поднялся в комнату за несколько часов до меня.

Нет, я вчера не пил, как можно было подумать по моему состоянию и, наверное, внешнему виду. И даже ничего не курил. Начнем сначала. Вчера вечером, по возвращении, я обнаружил в таверне небольшую перестановку - зал превратился в игровой. Столики сдвинули вместе по два. За каждым из них сидело от двух до шести человек, играя в разные азартные игры - кости, карты, фишки и другие виды, которых я не знал.

Рэк встретил меня, как родного. Подбежал, спросил, чего я изволю, пригласил поиграть. Потом увидел Тая, который нерешительно топтался позади меня. Узнал. Оказывается, 'сей дивный отрок' работал и у него. Как вы думаете, кем? Да, вышибалой. Я только фыркнул, попросив Рэка накормить мальчишку и постелить ему тюфяк в моей комнате. Хозяин согласно закивал, уводя Тая на кухню. Мне же указал на один из столиков в углу, которые не претерпели изменений. Я устроился за столиком, наблюдая за ближайшими ко мне игроками и стараясь разобраться в правилах данной игры с круглыми фишками.

Подошел Рэк с моим ужином. Вновь спросил, не хочу ли я присоединиться к играющим. Я вежливо отказался, объяснив, что умею играть только в подкидного дурака. Рэк расцвел, сказал, что в него играют во-о-он за тем столиком. Я пообещал, что подумаю. Хозяин 'Стрекозла' ушел довольный. И чего он ко мне прицепился? Не думаю, что отказ его племяннице - повод, чтобы так носиться со мной.

Поев, я начал с большим интересом коситься в сторону указанного мне Рэком столика. Ах, была, не была! Спать еще рано, а делать больше нечего. Я решительно направился к игрокам-новичкам. Меня приняли с распростертыми объятиями, объявили, что играют на мелкие деньги - пара-тройка 'козлов' и я могу играть...

Я и играл. От столиков с новичками я медленно переместился к любителям, а потом и к профессионалам. Но что самое удивительное - я, с трудом разбираясь в правилах каждой игры и ориентируясь только на интуицию, не проиграл ни одной игры. Ставки увеличивались с каждой игрой, я, особо не переживая, поддерживал их.

Пару раз за плечом мелькнуло уставшее лицо Тая. Я предложил ему подняться в комнату и лечь спать. Тот согласно кивнул и отправился наверх. Сидящие за моим столиком хмурые мужики проводили его похабными взглядами и ужимками. Я пресек это действо лишь одним взглядом исподлобья.

В конце концов, профессионалы начали подозрительно коситься на все увеличивающуюся кучку монет рядом со мной. А партнеров по игре у меня становилось все меньше и меньше. Ведь если раньше мою удачливость приписывали высказыванию 'Новичкам везет', то с каждой последующей игрой начали сомневаться в том, что я новичок. А сомнений в том, что я не шулер, становилось все меньше и меньше.

Перейти к активным действиям игрокам помешал Рэк, огромной горой возвышаясь рядом с моим стулом. Только благодаря ему, мне, уставшему и сонному, позволили уйти с почти тысячей 'королей' в мешке. За окном уже светало...

И вот сейчас я расплачиваюсь головной болью за мою вчерашнюю удачливость в азартных играх.

'Хорошо, что головной болью, а не чем-нибудь похуже, - подумал я. - Например, кинжалом в сердце'.

Сегодня утром я завалился спать, не раздеваясь. Поэтому с трудом поднявшись с кровати, я натянул только сапоги, ополоснулся холодной водой из тазика и сразу приступил к 'побудке' эльфенка.

- Эй, Тай, поднимайся! - позвал я его.

Парнишка недовольно завозился под одеялом, бормоча что-то нелицеприятное в мой адрес.

- Кто-то вчера меня буквально умолял взять его на работу! - ехидно напомнил я. - А сегодня даже не собирается приступить к ней.

Не помогло. Вот лентяй! Мне ничего не оставалось, как плеснуть из таза водой на голову Тая. Теперь сработало! Мальчишка с руганью подскочил на тюфяке, отплевываясь и отфыркиваясь (хотя в лицо я ему не лил).

- Ай-яй-яй! - поцокал я языком. - Негоже такому молодому отроку употреблять сии непотребны слова.

Тай замер, удивленно таращась на меня.

- Вставай, говорю, - повторил я, направляясь к двери. - Нас ждут великие дела!

Одно из них - вылечить мою больную голову. Иначе этот день полностью пропадет - в таком состоянии я не был способен даже нормально двигаться, не то чтобы соображать.

Я спустился в зал, морщась от боли в голове. Здесь была только рыжая племянница Рэка. Услышав мои шаги, она подняла голову от пола, который подметала. Выпрямилась, стрельнув в меня хитрыми глазками. Я подозрительно осмотрел ее с ног до головы. Разве что-то изменилось? Ах, да! Я же выиграл вчера демонову кучу денег. Почему бы не попробовать еще раз, не так ли, красавица?

- Чего изволите, господин? - спросила она с томной улыбкой на губах.

- Завари ромашки с мятой и добавь туда две ложки меда, пожалуйста. И булочку принеси. А вот этому, - я кивнул на спускающегося Тая, - кашки какой-нибудь.

- Хорошо, - кивнула девица и уплыла.

Тай при упоминании кашки кинул на меня свирепый взгляд, а когда девушка уходила - неприязненно посмотрел ей вслед.

- Что, не нравится? - поинтересовался я, усаживаясь за столик.

Тай скривился, как будто проглотил что-то кислое.

- Кайя, что ли? Самоуверенная вертихвостка! - эльфенок плюхнулся на стул напротив меня.

- Откуда такая уверенность? - полюбопытствовал я.

- Не будь дураком! По ней и так все видно. Она стольким мужикам головы вскружила, а потом их кинула!

- Что, и тебя тоже?

- Не, - мотнул головой Тай. - Такие, как я, ей не нужны. Главное для нее преспкт... персептив... перспективный мужчина с деньгами. А я - сирота, пусть и эльф. Ни один из эльфийских родов меня не примет, потому что не знает о моем существовании - эльфы отсюда далеко живут.

- Ясно, - кивнул я. - А как вообще ты в Акилле оказался?

- Не помню, - угрюмо буркнул Тай.

- И все же? - мне было интересно. Эльфы никогда не оставляют своих детей.

- Я же говорю - не помню! Наверное, потеряли. Меня местная гильдия воров подобрала. Я только свое имя помнил и то сокращенное - маленький очень был.

- А говоришь, не вор.

- Не вор! Я с этим завязал! Начал вышибалой в тавернах работать.

- И где ты еще работал, кроме 'Стрекозла'? - интересно же, кто его еще брал к себе из-за симпатичной мордашки.

- Здесь и у мадам Зоравы, - угрюмо ответил Тай. - Я недавно завязал.

Все-таки вор. Хотя какие в Акилле воры? Готов поспорить, что Тай на уровне того воришки, который пытался меня так глупо ограбить.

Мы замолчали - Кайя принесла нам завтрак. От моего отвара божественно пахло мятой и медом. Надеюсь, он мне поможет избавиться от головной боли. Таю досталась рисовая каша с изюмом - сушеным виноградом. Довольно дорогой сухофрукт - его всего двадцать лет назад начали возить с юга.

- У Рэка зять - купец, - объяснил мне Тай, заметив мой заинтересованный взгляд, брошенный на его тарелку. - Как раз занимается поставкой изюма для аристократов в Виленок. Самый мелкий, как правило, отдает Рэку.

Я снова кивнул и попробовал свой отвар. Недурно.

А теперь скажите, почему сирота, выросший на улицах, иногда говорит как уличный бродяжка, а порой начинает складывать предложения, как истинный сын дивного народа? Может быть, эльфам от природы дано говорить красиво, а улица лишь испортила Тая? Ага, как же! Кстати, кто-то недавно говорил со мной в подобной манере... Точно! Парит! Он, случайно, Таю не родственник? Ха-ха! Эльф и гном - родственники! Вот уж точно тема для анекдота! Или смертельного оскорбления для обоих народов...

Я быстренько доел булку, запивая ее отваром. Голове стало немного легче. Тай нехотя ковырялся ложкой в оставшейся каше, размазывая ее по тарелке.

- Заканчивай, - сжалился я над ним. - У нас еще много дел. А ты, как-никак, ко мне в слуги нанялся.

Эльфенок встрепенулся и поспешно отложил ложку в сторону.

- А что я должен делать? - полюбопытствовал он.

- Там видно будет, - я поднялся из-за стола. - Я наверх схожу, а ты попроси у хозяина что-нибудь перекусить и попить - неизвестно, сколько времени мы пробудем в лесу.

- Так мы, правда, в лес идем?

- А я разве шутил? - искренне удивился я.

- И что мы там делать будем?

- На месте узнаешь! Иди, действуй! - поторопил я его, уже поднимаясь вверх по лестнице.

- Иду-иду! Раскомандовался тут! - забурчал он себе под нос.

- И не ворчи там! - крикнул я сверху.

Дерзкий мне слуга достался! У меня складывалось впечатление, что предыдущие работодатели прощали ему все за красивую мордашку и взгляд чистых наивных глаз. К его сожалению, такой прием со мной не пройдет. Я умею обращаться с трудными подростками. Был уже опыт...

Я резко остановился в коридоре, не дойдя до своей двери каких-то два шага.

СТОП-СТОП-СТОП!!! Какой опыт?!

Но ухваченное за самый краешек хвоста воспоминание шаловливо выскользнуло из рук и больше не вернулось.

Шарэсси! Это наказание какое-то! Отдельные обрывки, непонятные сны, умения - это, пожалуйста. Но ни одного цельного воспоминания!

Мимо прошли двое мужчин, удивленно покосившихся в мою сторону. Я сдвинулся с места, поняв, что замерший посреди коридора молодой человек с отсутствующим взглядом как-то не вызывает к себе доверия. В конце концов, этот отголосок прошлого далеко не первый и, надеюсь, не последний.

В комнате я прикрепил ножны с подаренным гномом мечом за спиной и взял немного денег, тщательно спрятав остальные между потолочными балками. Это местечко я обнаружил еще вчера, и так как за время моего отсутствия в таверне из тайника ничего не пропало, я посчитал его достаточно безопасным. Заперев комнату, я спустился к поджидающему меня с холщовым мешочком в руках Таю.

- Готов? - кивнул я на мешочек.

- Как видишь! - язвительно сообщили мне.

- Будешь дерзить - рот с мылом помою! - спокойно сообщил я и отправился к входной двери.

Тай нагнал меня в нескольких шагах от таверны.

- Я больше не буду! - сообщил он мне и умильно похлопал ресницами. Ну что я говорил? А вот и он - чистый детский взгляд!

- Посмотрим-посмотрим.

Некоторое время мы шли молча. Потом Тай не выдержал.

- А ты уверен, что нам действительно нужно в лес? Говорят, там разбойники...

- Они только на центральной дороге, которая ведет к Акиллу. А, насколько я помню, лес окружает город еще с двух сторон. Вот к одной из них мы и пойдем.

- Так здесь можно срезать! - обрадовался эльфенок. - Если выйдем через западные ворота, то, как раз окажемся возле леса. Обычно через них ходят за сушняком.

- Веди тогда, - подумав, решил я.

- Ага, - кивнул Тай и юркнул налево в переулок. Я последовал за ним.

Мы миновали несколько узких переулков, и вышли на рыночную площадь. Здесь пришлось идти медленнее - каждый торговец считал своим долгом схватить меня за руку и предложить свой товар, а остальные покупатели так и норовили задеть своими сумками, плечами и другими выступающими частями. К счастью, я ловко умудрялся избегать этого столкновения.

При очередном таком маневре, уворачиваясь от рук торговца слева и одновременно хлопая по рукам воришки справа, я неожиданно натолкнулся на кого-то впереди.

- Простите! - сразу же извинился я, даже не поднимая глаз на человека перед собой.

- Ничего, - ответил он, также пытаясь обогнуть меня.

Я машинально поднял взгляд, отметив, что налетел на парня не намного старше себя с яркими бирюзовыми глазами, длинными янтарными волосами и крупными чертами лица. Он также мельком взглянул на меня, уже делая шаг в сторону, и замер.

- ТЫ! - выдохнул он, в ужасе уставившись на меня.

- Простите, я вас знаю? - уточнил я.

- Д...да, то есть, нет! Извините!

И он быстрыми шагами удалился. Я удивленно глянул ему вслед. Догадка пришла слишком поздно - я метнулся вслед за незнакомцем, но его уже и след простыл. Я растерянно оглядывал рыночную площадь, пытаясь разглядеть в толпе мелькающий янтарный хвост, но тщетно. Шарэсси! Я только что упустил человека, который, судя по всему, знал меня до потери памяти! Но почему он смотрел на меня с таким ужасом? Что я наделал?

- Эй, Шеймир, ты идешь? - пихнул меня в плечо вернувшийся за мной Тай.

- Да-да, конечно, - проговорил я, окидывая напоследок взглядом площадь.

- Странный ты какой-то, - подозрительно всмотрелся в мое лицо эльфенок. - Ты ничего не пробовал из того, что тебе предлагали?

- Отстань! - огрызнулся я. - Пошли дальше!

- Идем-идем! Ты только не волнуйся!

- Извини, - я поморщился. - Сорвался.

- Да чего уж там. Бывает, - серьезно кивнул Тай. Но на губах его мелькнула улыбка - эльфенок был явно доволен, что перед ним извинились.

- А теперь пройди возле меня так, чтобы я тебя не слышал, - велел я Таю. Сам же присел на траву, положил на землю руки и закрыл глаза.

- Зачем?! - опять возмутился эльфенок.

Я тяжело вздохнул и приоткрыл правый глаз. Ну что за ребенок! Неужели нельзя сделать то, о чем тебя просят без пререканий и всяких вопросов?!

- Надо, Тай, надо! - повторил я в очередной раз. За что был удостоен еще одного гневного взгляда. Не буду же я ему объяснять, что мне нужно найти убежище его сородичей-разбойников и поэтому я должен на практике узнать, как именно они передвигаются по лесу? Конечно, книги Хита освежили мою память, но не до такой же степени.

Посопев для порядка еще несколько секунд, Тай все-таки сделал несколько неуверенных шагов вокруг меня.

- Ступай легче, я тебя слышу, - попросил я его.

- Заткни уши! - огрызнулся Тай.

- Сейчас встану, выдеру какой-нибудь дрын и так приложу им по мягкому месту, что неделю сидеть не сможешь.

- Вот все у тебя через наказание!

- А ты не пререкайся, а делай, что тебе велели. Между прочим, сам просил нанять тебя.

Тай фыркнул и начал двигаться тише, тише... Пока я совсем не 'потерял' звук его шагов. Все-таки истории о легких эльфийских шагах не вымысел. Если, конечно, Тай не стоит на месте мне назло. Я открыл глаза. Нет, двигается, невесомо ступая на траву.

- Достаточно, спасибо, - сказал я, поднимаясь с земли. - Все свободны.

- Правда? И мне больше не надо прыгать по деревьям, красться по траве и наворачивать вокруг тебя круги? - недоверчиво посмотрел на меня Тай.

- Не надо. Мы закончили. Спасибо.

- А зачем тебе это нужно было?

Я промолчал, укладывая в холщовый мешок остатки еды. В лесу мы пробыли, судя по солнцу, около четырех часов. Могли бы справиться и раньше, если бы Тай на каждую мою просьбу показать то или иное движение эльфов, не начинал возмущаться и пытливо спрашивать 'Зачем?'.

- Не хочешь говорить - не надо. Мне кажется, я уже понял, зачем.

- И зачем же? - заинтересовался я.

- Эльфа убить хочешь? - неуверенно предположил Тай.

Я фыркнул.

- Единственный эльф, которого мне хочется убить, к сожалению, еще ребенок и работает на меня.

- А зачем тогда?

- Любопытство сгубило кошку. Кстати, к эльфам это тоже относится. - Я щелкнул неосторожно подобравшегося ко мне Тая по носу. Эльфенок дернулся и почему-то густо покраснел. Я недоуменно нахмурился. Но Тай уже поспешно выхватил из моих рук мешок и отправился по натоптанной дорожке, ведущей из леса. А мне теперь думай, что же это было.

Я решил не откладывать поиски эльфийского убежища еще на несколько дней, а попытаться сегодня же ночью. Хотя, подумав, я понял, что днем поиски прошли бы успешнее. Во-первых, светло, во-вторых, все разбойники на дороге, и лагерь, скорее всего, пуст. Но тогда никто не оценит моего успеха, когда мне удастся вынести оттуда все более-менее ценное добро. О том, что у меня может и не получится, я старался просто не думать. К сожалению, у меня было мало шансов. Сегодня днем Тай показал насколько ловкими, быстрыми и тихими бывают эльфы, даже не выросшие в лесу. Что уж тут говорить о лесных разбойниках.

- Господин, вы сегодня играть будете? - раздался надо мной голос Рэка.

- Нет. Я хотел бы отоспаться за прошлую бессонную ночь, - с улыбкой сказал я ему, подняв взгляд от тарелки с ужином.

- Хорошо, я передам остальным. Игроки сегодня не хотели приходить - вдруг вы опять играть будете. Пойду, успокою.

Однако... Я - гроза местных игроков! Так скоро и до темных гильдий докачусь. Хотя среди вчерашних любителей азартных игр такие, скорее всего, и так присутствовали. Не может быть в простом провинциальном городке у простых обывателей столько денег.

- Мог бы и поиграть. Деньги лишними не бывают, - задумчиво проговорил сидящий рядом Тай.

- Ты свои деньги получил? Получил. Вот и молчи.

- Больно надо, - обиделся эльфенок, уткнувшись в свою тарелку.

Я промолчал, продолжая думать о предстоящем ночном походе в лес. Эльфов я собирался искать по аурам - они у них были друг на друга похожи. Благодаря урокам Хита и нескольким прочитанным книгам, я знал, как это делается. Теоретически. Практика же у меня будет через несколько часов.

- Ты спать идешь? - спросил я у Тая.

- Не, рано еще.

- Ну, смотри, я пошел.

- Ага, - равнодушно кивнул эльфенок.

- Попробуй только сесть играть! - пригрозил я ему, правильно истолковав его брошенный в сторону собиравшихся игроков заинтересованный взгляд.

- Имею право! Я собираюсь играть на собственные деньги! - возмутился Тай.

- Ну, хорошо. Играй. Только потом не проси у меня еще денег.

Мальчишка кинул на меня последний взгляд, гордо, как ему казалось, вскинул подбородок, встал из-за стола и направился к игрокам. Ребенок! Я пожал плечами и пошел наверх, действительно собираясь отоспаться. Ведь уйти раньше, чем поднимется Тай, мне не удастся - он должен видеть, что я сплю. Лучше перестраховаться.

В комнате я быстро переоделся в черную одежду, положил под подушку меч Парита и улегся под одеяло, погружаясь в сон со спокойной душой. Имея чуткий сон, я был в полной уверенности, что проснусь вовремя.

Тай завалился в комнату, тихо ругаясь и топая. Таким шумом он мог разбудить не только меня, но и поднять из спячки медведя. Я вздохнул, слушая, как эльфенок укладывается спать на жесткий тюфяк возле моей кровати. Все-таки проиграл, маленький дурак. И денег я ему, несмотря на свои собственные слова, все же дам - не бросишь же ребенка на произвол судьбы. Подождал еще с десяток минут, пока не выровняется дыхание Тая, и только тогда поднялся с кровати. Натянул сапоги, прикрепил меч, взял пустой заплечный мешок и тихо выскользнул за дверь. Еще днем я заметил в коридоре на втором этаже окно, выходившее на внутренний двор таверны. Именно в него я и вылез наружу. Сразу под ним был козырек, под которым обычно ставили лошадей в дождь. Поэтому вылезти удалось без проблем. Я сначала спрыгнул на него, а потом на землю.

Моя прогулка до леса также обошлась без всяких приключений. Мне кажется, воры не приставали ко мне, признав в моей темной фигуре своего. К сожалению, все ворота города на ночь закрывались. Но Тай еще днем показал мне неприметный ход недалеко от ворот, через которые мы с ним выходили.

Еще час я добирался до места, где на меня напал Норрэн сотоварищи. Нашел, остановился, развел в стороны руки и попробовал 'нащупать' следы аур эльфов. Они должны быть похожи на ауру Тая. Следы 'нащупались' быстро. Я даже удивился, до последнего не веря, что у меня что-то получится. Мне повезло, и эльфы еще сегодня днем были здесь. Я направился в сторону, куда вели отпечатки аур. В одном месте они раздваивались. Я в недоумении остановился. Одни и те же следы вели прямо и направо. Те, что прямо, правда, были четче и ярче, и я пошел за ними.

Вскоре я добрался до толстого дерева. Под ними отпечатки аур казались наиболее яркими. Но и следы здесь не заканчивались, а вели дальше, вглубь леса. У эльфов, случайно, здесь медом не намазано? Я все-таки опустился на колени и внимательно осмотрел землю под деревом. Трава, как трава. Ничего особенного и выдающегося. Я провел руками по этой траве, слегка нажал. К моему удивлению, грунт немного просел под моей ладонью. Я еще раз быстро пробежал пальцами по траве, нащупывая край. Как я и думал, трава вместе с частью земли поднималась. Я аккуратно снял этой слой, открывая глубокую яму, в которой что-то блестело. Вот и они - таинственные сокровища лесных бандитов. А я еще думаю, почему они так уверены в своей победе?! Конечно, я бы проиграл, даже если бы нашел их убежище - сокровища-то в совершенно другом месте!

Драгоценностей и монет было довольно много. В том, чтобы все тащить с собой, я не видел смысла. Значит, достаточно взять с собой только доказательства того, что я здесь был. Не разбираясь, я зачерпнул несколько горстей из ямы и запихнул сверкающее добро в заплечный мешок. Затем закрыл яму и направился дальше по следам.

... Мне это не нравится. Почему все получилось так легко? Меня никто не остановил, не напал. У них вообще охранники есть? Ах, да, есть! Под кустом валялся спящий эльф. Я осторожно перешагнул через его ноги и шагнул на поляну. Здесь стояло несколько палаток, которые окружали пространство с затухающими кустами. Только один горел ярче остальных. Возле него сидел один из эльфов и читал книгу. Я узнал в нем Норрэна. Больше никого возле костров не было.

В нерешительности потоптался на краю поляны. Пари я, в общем-то, выиграл. Осталось только красиво обставить его результат. В голову пришла одна интересная идея. Я быстро скользнул в сторону самой большой палатки, справедливо полагая, что она принадлежит предводителю эльфов-разбойников Норрэну. Так и есть. Палатка оказалась пуста. Я оглянулся на Норрэна - он продолжал читать, уткнувшись в книгу, - и только тогда вошел в палатку. К счастью, я захватил с собой моток веревки, который мне сейчас и пригодился. Я приоткрыл полог палатки, чтобы свет костра хоть немного осветил мне место работы. Высыпал на освещенное пространство драгоценности из мешка. Монет мне зачерпнуть не удалось. Ничего страшного, драгоценности подойдут больше. Я достал веревку, распустил ее, доставая более тонкие нити, и начал нанизывать на нее украшения - кольца, браслеты, ожерелья и подвески. Действовать я старался быстро, время от времени поднимая глаза на открытый вход палатки. Но Норрэн продолжал читать, даже не собираясь идти спать. Успел. Протянул получившуюся гирлянду от одного конца палатки до другого, сложил остатки веревки в мешок. Эльф все еще читал. Может быть, он успел заснуть там? Что ж, мне это пока только на руку. Я вышел из палатки и, крадучись, прошел за нее.

Здесь я собирался подождать до утра. Палатка Норрэна стояла под огромным дубом, задней своей частью касаясь его ствола. Я устроился между его корней, бросив под голову тонкий пустой мешок. Когда вернулся в палатку Норрэн и возвращался ли вообще, я не знал. Сон почти мгновенно сморил меня.

- А-а-а-а!!!

Ну неужели нельзя вести себя тише! Я ведь только-только заснул.

- Варисс!!! Это твои шутки?!

Какой Варисс? Меня последнее время Шеймиром зовут.

- Норрэн, что случилось?

- А ты войди во мне в палатку и увидишь очень необычное зрелище! - посоветовал язвительный голос.

На несколько мгновений установилась тишина. Я пошевелился на неудобной кровати.

- Ничего себе! Это кто тебе так удружил?

Ну вот, опять. Я обреченно открыл глаза, возвращаясь в реальность. Лес. Ах, да! Я же эльфов ищу. А вопит с утра пораньше как раз один из них. Норрэн проснулся. Я сел, похрустел шеей. От неудобной позы она у меня слегка затекла.

- Я думал, что ты...

- Ты что? Я их также как и ты не могу взять в руки!

Эльфы продолжают обсуждать сложившуюся ситуацию. А именно - кто развесил в палатке у главаря лесных разбойников такую красивую гирлянду?

- И кто, по-твоему, приложил к этому руку?

- Ты у меня спрашиваешь?

- Нет, у себя!!! Как теперь мы это снимем?

Я решил выбираться. Поднялся с земли, отряхнулся, закинул за плечи мешок и меч и пошел в обход палатки.

- Доброе утро, благородные эльфы, - хриплым спросонья голосом поприветствовал я группу столпившихся у входа в палатку ушастых.

От неожиданности они все дернулись и схватились за мечи.

- Ты? - недоверчиво всмотрелся в меня Норрэн.

- Не знаю, - пожал я плечами. - Смотря, кого ты имеешь в виду под загадочным 'ты'.

Я провел по волосам рукой. Там что-то зашелестело. Я недоуменно уставился на ладонь, на которой лежала охапка листьев. М-да, хорошо поспал.

- Это твоя работа? - спросил Норрэн.

- Где? - 'не понял' я.

- Я его сейчас убью, - выдохнул Норрэн, шагнув ко мне. Ему в руки сразу вцепились стоящие рядом эльфы.

- А что такого? - искренне удивился я. - Пари я выиграл честно. За это порядочные люди... э-э-э.... эльфы не имеют права меня убивать.

- Идиот! Как ты смог повесить не сочетаемые артефакты вместе? Да еще так, чтобы тебя не убило!

Я с любопытством обогнул эльфов и заглянул в палатку. Драгоценности, достойные королев всех народов, висели под сводами походной палатки, как обыкновенная праздничная гирлянда. Пошловато смотрится. Даже мне понятно.

- А вы уверены, что это артефакты? - обернулся я к замершим эльфам. - Обыкновенные женские побрякушки, ну, может быть, немного симпатичнее других.

- Уверены! Только как теперь это все снять?

- Да раз плюнуть!

Я вошел в палатку, ножом обрезал веревку с одного края, а потом с другого. Сложил концы вместе и протянул веревку с украшениями стоящему впереди всех Норрэну.

- Снял. Пожалуйста.

Норрэн отступил назад, по-мальчишески пряча руки за спину.

- Ты издеваешься? - угрожающе прищурился он. - Я же тебе сказал, что это опасные артефакты. Их опасно даже держать вместе. Удивляюсь, как здесь до сих пор не произошло взрыва.

- И что мне теперь с ними делать? - потряс я веревку с драгоценностями. Они угрожающе забряцали. Эльфы сделали шаг назад.

- Ты с ними поосторожнее, пожалуйста, - попросил меня один из окружающих Норрэна эльфов.

- С кем имею честь? - вопросительно поднял я брови. Эльф ко мне на 'ты' обращается, а я даже не знаю, как его зовут.

- Вариссэль, - хмуро кивнул мне эльф. - Тебе не кажется, что сейчас не время для знакомств?

- Так что мне все-таки с ними делать? - раздраженно повторил я вопрос.

- Ты не мог бы отнести их на место и разложить так, как они лежали до твоего визита? - спросил Норрэн.

- Хорошо. Но пари-то я выиграл?

- Выиграл, - тяжело вздохнул главарь эльфийских разбойников. - Что ты хочешь?

- Я пока не придумал. Пусть желание останется за мной, хорошо? - подмигнул я ему.

Ответить мне Норрэн не успел - на поляну выскочил виденный мною ночью часовой с безумным взглядом голубых глаз.

- Норрэн! - крикнул он. - Нас нашли!

- Кто? - порывисто обернулся к нему разбойник.

- Стражники! Эмблема - волчья морда. Через несколько минут будут здесь.

- Все демоны Нижнего! - простонал Норрэн. - День не задался с самого утра! Все по местам! Варисс, тебе специальное задание - отведешь Шеймира к нашей схронке. Пусть разложит артефакты по местам. По возможности, постарайтесь не попасться на глаза стражникам. Все, бегом-бегом!

Варисс дернул меня за рукав, увлекая за собой. Я уже на ходу запихнул брякнувшую гирлянду в заплечный мешок и побежал следом за эльфом. В лагере, недавно бывшем сонным, царила суматоха и суета.

- Может быть, стоит остаться и помочь им? - спросил я Варисса.

- Нет, - устремился он в заросли.

- Почему?

- Они сами скоро уйдут. Сейчас один из наших собирает самые необходимые вещи, потом скомандует отход и только стражники их и видели. Можешь не беспокоиться - людям эльфов в лесу не найти.

- Ну-ну... Тогда что они сейчас сделали? Разве не нашли ваше убежище?

- Скорее, случайно натолкнулись, - недовольно поморщился эльф.

Слишком самоуверенны. Долго не протянут. Как бы еще их схронку не нашли.

- Стой! - резко остановился Варисс. - Они впереди. Обходим - ты справа, я слева. Встречаемся у того дуба. Видишь?

Я кивнул и скользнул вправо от эльфа. Хотя сегодня ночью я, к своему удивлению, двигался по лесу практически бесшумно, по сравнению с Вариссом - это были шаги ребенка-эльфа. Поэтому, наверное, я почти сразу наткнулся на такого же следопыта-недоучку, как и я сам. Только из стражников. Парень, примерно моего возраста, удивленно открыл рот, собираясь заорать. Я ребром ладони быстро ударил его по шее. Тот закатил глаза и начал заваливаться вправо. Я подхватил его и осторожно опустил на землю, шипя себе под нос ругательства. То я слышу приближение посторонних за десяток шагов, то не слышу за метр-два.

Оставив бесчувственное тело под кустом, я уже без происшествий добрался до указанного Вариссом дуба.

- Ты где так долго был? - зашипел эльф мне на ухо, как только я шагнул к нему.

- На стражника наткнулся, - честно признался я.

- Убил?

- Нет, - мотнул я головой, - оглушил, там оставил.

- Демоны! Он тебя видел?

- Да.

- Дурак! Он же тебя запомнил. У лорда Парконта одни из лучших следопытов, отличающиеся особой памятью на лица! Нужно было просто убить его!

- За что? Он мне ничего не сделал!

- Не сделал, так сделает! Тебе теперь придется срочно уезжать из Акилла. Ладно, пошли. Если получится, уберу его на обратном пути.

И мы снова пошли. Надеюсь, парень успеет очнуться и уйти до прихода эльфа. В тайнике разбойников я разложил артефакты по указанным эльфом местам, лишь на мгновение замешкавшись - а вдруг все-таки сейчас ка-а-ак шарахнет!

- И не бери отсюда больше ничего. Тайник мы, конечно, поменяем, но не сегодня. Надеюсь на твою честность.

- Мне ничего и не нужно. Главное, я пари выиграл.

- Тебе просто повезло, - проворчал Варисс. - И мой тебе совет - уходи из города, как можно быстрее. Вдруг у меня не получится убрать за тобой.

Я на прощание кивнул эльфу и пошел в сторону города. И так проспал больше, чем следует, а собирался вернуться в таверну до того, как проснется Тай. Теперь придется объясняться с капризным подростком.

- Почему мне нельзя идти с тобой?! - возмущался Тай.

- А что ты там будешь делать? - задал я разумный, по моему мнению, вопрос.

- Работать! - решительно заявил эльфенок, шагнув в моем направлении. Я, не обращая на него внимания, продолжал укладывать в заплечный мешок деньги - свои и Свида, которые уже успел забрать у гнома.

- В деревне и без тебя хватает беспомощных детей.

- Я многое умею! Ну, пожалуйста! - снова заканючил он.

- Ты до сих пор боишься?

- Нет! - слишком поспешно ответил Тай. - Мне просто податься некуда, а в деревню я давно хотел попасть.

Я задумался. Эти мешки с деньгами никак не могли улечься, выпирая то с одной, то с другой стороны, а сюда еще нужно положить две рубашки, штаны и провизию. А также трофейный арбалет, который я решил все-таки взять с собой и научиться из него стрелять. В деревне, как ни странно, ими не пользовались. Только любым холодным оружием. В том числе и метательными ножами. Конечно, зачем покупать дорогие луки и арбалеты, если под боком живет талантливый кузнец, который изготовит все, что угодно (кроме арбалетов)? А теперь представьте охоту с метательными ножами. Мне сначала казалось, что это зрелище должно выглядеть слегка нелепо, пока сам не увидел охотящегося Хита. Одним резким движением он посылал нож вслед убегающему оленю. Лезвие попадало точно в затылочную часть головы, и рогатый падал как подкошенный. Правда, до этого мы долго выслеживали бедное животное, но результат того стоил.

- Так можно? - с надеждой заглянул мне в лицо эльфенок фиолетовыми глазищами.

- А? Что? - не понял я, мыслями пребывая в лесу.

- С тобой пойти, - с нажимом повторил Тай.

- Да пошли! Что с тобой делать?!

- Правда?

- Правда! Собирайся - уже идем!

Эльфенок радостно улыбнулся и убежал.

Недолго думая, уложил на дно мешка монеты, потом одежду, а сверху - припасы в дорогу. Встряхнул. Отлично. Теперь утрамбовалось. Арбалет же повешу на плечо. Там вроде бы и ремешок подходящий был. И болты для него не забыть. Вот здесь в мешке как раз место для них осталось. Теперь точно все. А Тая пристрою Киранну помогать. Или Хиту. Вместо меня. Сам-то я долго задерживаться в деревне не собирался.

Последние два дня моя жизнь приобрела огромную скорость. Из леса - в город, в таверну, потом к гному, спасение Тая, затем снова в лес - погонять эльфа, возвращение в таверну и снова в лес. А теперь еще бегство из Акилла. Времени на то, чтобы просто подумать, у меня не было.

А сейчас появилось. Например, хотелось обдумать такой явный интерес к моей персоне. Как только поздним утром я вернулся в таверну, на пороге меня встретил Рэк с сообщением о том, что меня искали. 'Некий господин с длинным желтым хвостом волос на голове. И глаза у него какие-то эльфячьи', - поведал мне хозяин таверны. Ничего не видя предосудительного в том, что после моей победы в азартных играх меня ищут, Рэк честно сказал ему, что да, я здесь живу, но в данный момент отсутствую, а когда вернусь, он не знает. Я сразу вспомнил молодого мужчину, с которым столкнулся на рыночной площади. Неужели действительно он? Тот, кто знал меня в прошлом? И мы разминулись с ним на каких-то два-три часа?! Я готов был локти кусать от досады! Но я только сказал Рэку, чтобы в следующий раз он попросил этого господина подождать меня, и отправился наверх, перескакивая через две ступеньки.

Объяснил Таю, где 'меня шатало большую часть ночи и целое утро', сбегал к гному за деньгами, а вернувшись, получил новое сообщение от Рэка. Меня снова искали. Только уже другие люди. Люди лорда Парконта. Выругался про себя, поблагодарил хозяина и снова пулей полетел наверх - собираться. Все-таки оглушенный мною парень очнулся. И вспомнил меня. Тем более, это было не так уж и сложно - с моей-то внешностью...

Спокойно поразмышлять в дороге мне мешал Тай, назойливо выспрашивая у меня подробности жизни магов в деревне. Я сначала сдержанно отвечал, а потом не выдержал и рявкнул на него. Эльфенок обиженно засопел, отстав от меня на два шага. Но главное - замолчал. Я облегченно вздохнул...

- Уже придумал желание?

Ну вот. Не судьба мне 'послушать тишину'. Норрэн. Я остановился и поднял голову. На одной из толстых веток в непринужденной позе сидел главарь разбойников.

- Нет. Это тебе не путников грабить. Здесь главное неторопливость.

- Шеймир, а это кто, разбойники? - громким шепотом поинтересовался у меня Тай, остановившись у моего правого плеча. Я, молча, протянул назад руку и передвинул его влево. Мелкий мог и сам додуматься, что справа у меня меч, который закрывать нежелательно.

- О, а ты на этот раз не один? Чей ребенок? Твой?

- Пока со мной - мой. А там посмотрим. Ты не мог бы спуститься, а то у меня скоро шея затечет. Или тебе так нравиться смотреть на меня свысока? Тешишь свое самолюбие? Мол, пари проиграл, так хотя бы сверху посмотрю.

Я почти физически ощутил, как эльф сверху заскрипел зубами. Потом легко оттолкнулся руками от ветки и спрыгнул вниз. Ух, ты! Я тоже так хочу! Как у него все естественно получилось. Вот это действительно - дитя леса. Норрэн успел поймать мой восхищенный взгляд, поэтому отделявшие меня от него два шага прошел в лучшем настроении.

- Мне кажется, тебе доставляет удовольствие доводить людей, - сказал он, одергивая рубашку и жилет.

- Ошибаешься. Я только учусь получать от этого удовольствие. Зато мой знакомый обладает этим талантом в полной мере, - поведал я ему, намекая на Хита.

- Значит, ты истинный ученик своего учителя.

- Он мне не учитель, - возразил я ему. - Ты что-то хотел от меня или решил просто языком почесать?

- И то, и другое, - хмыкнул эльф от моего напора. - Во-первых, хотел предупредить, что тебя ищут. Варисс не успел. Во-вторых, смотрю - идет интересный человек. Почему бы не поболтать с ним? Тем более, я должен ему желание.

- Я знаю, что меня ищут. Они приходили в таверну, где я останавливался.

- Быстро действуют. Раньше люди Парконта были медлительнее.

- Конечно, зачем спешить, если у тебя украли что-то ценное? - язвительно спросил я. - Нужно сесть и ждать, пока разбойники сами вдруг решат вернуть тебе украденное, не так ли?

- Хотелось бы, - ухмыльнулся Норрэн, заинтересованно глядя мне за левое плечо. И скорее всего не за тем, что полюбоваться на украденный мною у его братьев по профессии арбалет. Узнал эльфеныша? Кстати, у Тая довольно необычный цвет волос и глаз для эльфа. Может быть, не так уж и трудно найти его родственников?

- Интересно, что ты у него украл? - решил я отвлечь внимание Норрэна от Тая. - Точно могу сказать, это была не безделица. Артефакт?.. О, по твоему лицу вижу, что да! А его, случайно, не было среди виденных мною? Был?! Вот это совпадение! И что это? Кольцо с аметистом? Нет? Ну, тогда...

- Хватит!!! - рыкнул эльф. А ближайшие заросли недалеко от нас подозрительно заколыхались. Кто бы сомневался, что он пришел не один.

- Не волнуйся, я - могила! Надеюсь, что только в переносном смысле.

- С твоим языком недалеко и до прямого смысла, - хмуро сказал Норрэн. - Если твое желание еще не готово, то прощай.

- Ты не прав, - поднял я вверх указательный палец. Эльф вскинул брови. - До встречи! За желанием я еще вернусь, обещаю.

- Демон! Тебя теперь даже поймать нельзя! Кто поручится за то, что следующим своим желанием ты не отправишь нас в тюрьму!

- У тебя сложилось обо мне весьма нелестное мнение! - удивился я. - Я придумаю что-нибудь поинтереснее этого!

- Не сомневаюсь. До встречи.

- До встречи!

На этом бы и закончилась наша встреча, но Норрэн, наконец, разглядел в Тае эльфа. Я первым обогнул разбойника, стоящего у меня на пути, следом за мной мимо него прошел Тай.

- Стой! - крикнул Норрэн. Я стремительно обернулся к нему, хватаясь за меч рукой. Тай коротко вскрикнул - эльф бесцеремонно схватил его за запястье.

- Отпусти!!! - дернулся эльфенок. Правильно, его лучше отпустить. Иначе сейчас всех находящихся в радиусе двух-трех метров просто напросто оглушит.

Норрэн послушно разжал руку. Тай быстро скользнул мне за спину, бросив на прощание злобный взгляд на соплеменника. Которого в этом зеленом платке было трудно узнать.

- Ssi'on ealf? An arion ssi?

- Да, он эльф. И нет, я его не обижаю, - ответил я Норрэну. Тот удивленно взглянул в мою сторону, потом снова на Тая, который не менее удивленно глядел на разбойника, не понимая, что он ему говорит.

- Что с тобой делает один из нас? - спросил Норрэн.

- Один из вас? Тоже разбойник? - 'удивился' я.

- Ты понял, о чем я! - раздраженно прервал он меня. - Этот ребенок - тоже эльф!

- Тоже? О чем это он? - удивился из-за моего плеча Тай.

- Тай, представляю тебе твоего соплеменника Норрэна. Как зовут его полностью, не знаю.

- Правда? - шагнул вперед Тай, круглыми глазами разглядывая разбойника. - А как же?..

Тай жестом показал на свои уши.

- Норрэн, - кивнул я ему. Эльф машинально под моим взглядом снял с головы платок, поправил растрепавшиеся волосы, убирая их с заостренных ушей.

- Ой, правда, - выдохнул Тай.

- Где ты его откопал? - снова удивленно спросил меня Норрэн, осознав, что Тай не только не говорит на эльфийском, но даже и самих эльфов ни разу не видел в жизни.

- Недалеко от вас, в Акилле, - небрежно кивнул я в сторону города.

- И сколько ты там жил, дитя? - ошарашено спросил он Тая.

- Я не дитя! Мне уже восемнадцать! - отреагировал Тай.

- Действительно?! - хором удивились мы с Норрэном.

- Да!

Выглядел Тай максимум на пятнадцать. Но кто этих эльфов знает? Ведь и Норрэну не двадцать пять или тридцать, насколько он выглядел по человеческим меркам.

- Ты прошел один этап совершеннолетия, но не прошел при этом сам обряд! Тебе срочно нужно вернуться в свой Дом!

- У меня нет дома, я сирота, - вскинул подбородок Тай, стараясь выглядеть гордо и независимо. Но голос предательски дрогнул.

- Любой эльфийский род согласится взять тебя к себе! В том числе, и мой!

- А я не хочу! Я с Шеймиром пойду!

- Э! А самого Шеймира ты не хотел бы спросить? - язвительно поинтересовался я.

- Но ты же согласился меня с собой взять!

- Это было до того, как Норрэн решил взять над тобой опеку!

- Я?!

- Он?!

Голоса эльфов слились в один. Они недовольно переглянулись, но продолжил Норрэн.

- Я не говорил об опеке! Я хотел предложить отвести его в Лириан, столицу, чтобы Князь сам решил его судьбу.

- Я не хочу, чтобы какой-то Князь решал мою судьбу! - протестующе пискнул Тай.

- Помолчи! Разговаривают взрослые! - шикнул я на него. - Ну, отвези его хотя бы туда, я не против. Тай, ты отправляешься с дядей Норрэном в Лириан.

- Не сюсюкай со мной!

Опять не так! И как я с ним буду управляться? Отдать Норрэну - самый лучший для меня, да и для него выход. Вольется в свой народ, выучит язык, отрастит подобающую эльфу гриву и выйдет из него нормальный эльф. Хотя нет,... Я критически осмотрел Тая с головы до ног, поймал его сочащийся злобой и яростью взгляд. Точно нет. Образцово-показательного эльфа из этого встрепанного чуда не выйдет однозначно. Ну, хоть какой-нибудь - и то хлеб.

- То есть добровольно ты не пойдешь? - прищурился я.

- Нет! - упрямо заявил Тай.

- Хорошо... Норрэн, зови своих - будем вязать!

Тай испуганно зашарил взглядом по сторонам. То ли искал загадочных 'своих', то ли прикидывал, в какую сторону драпать.

- Я не буду забирать его принудительно.

Норрэн! Испортил всю мою воспитательную работу! Не мог влезть на две минуты позже? К тому времени Тай уже бы 'уговорился'! А теперь эльфенок расслабился и с превосходством взглянул на меня. Еще бы язык показал! Взрослый он!

- Тай, ну что тебе трудно к родственникам сходить? - жалобно спросил я. - Не понравится, вернешься ко мне. Где я живу - ты знаешь. Норрэн проводит, если что. Тем более, ты только что убедился, что силой тебя держать никто не собирается.

- То есть ты хочешь, чтобы я сходил только туда и обратно? - подозрительно прищурился Тай.

- Да. Если понравится - останешься, нет - милости просим в деревню. Так как? - Я с надеждой ждал ответа маленького, ушастого... короче, эльфенка.

- Ну, хорошо, - неуверенно кивнул он. Я тихо и медленно выдохнул. - Только для обряда?

- Только для обряда! - хором ответили мы с Норрэном, чем заслужили еще один подозрительный и недоверчивый взгляд Тая.

- Тогда до встречи, Шеймир.

- До встречи! - улыбнулся я. Хлопнул дружески его по плечу, кивнул Норрэну и пошел дальше по дороге.

Ага, до встречи! Сомневаюсь я в этой встрече. Детей у эльфов рождается мало, и происходит это не так часто, как им хотелось бы. Поэтому над каждым ушастым младенцем они трясутся на протяжении многих лет. И вряд ли Тай сбежит из столицы, где ему, скорее всего, предоставят все условия жизни, в какую-то неизвестную деревню, пусть и населенную магами. А если эта блажь все-таки придет ему в голову, то там он меня уже не найдет... Так что да, до встречи и... прощай!

VII.

Оставшуюся часть дня я прошел без приключений. Да и что могло произойти на дороге, ведущей в сторону деревни? Только к вечеру меня обогнала кавалькада из двух десятков всадников в полном вооружении. Я вовремя успел отскочить в сторону, иначе меня ждала банальная смерть под копытами лошадей.

Через два-три часа решил искать место для ночлега. Солнце еще не село, но я так устал за этот день, да и прошлой ночью мне не удалось нормально поспать. Свернул налево от дороги и через несколько метров уткнулся в заросли малины. Отлично! У меня с собой была бутыль молока и свежий хлеб. С малиной получится очень вкусно.

Я достал из мешка жестяную кружку и полез в малину. Ягоды оказались крупными и сочными и сами падали в руки. Пока набрал кружку, успел сам наесться и вымазаться соком. Так, срываю еще вот эти несколько и иду обустраиваться на ночь.

Только сделал шаг вперед, как наступил на что-то большое и мягкое. Замер. Медленно присел и пощупал то, на чем стою. Да, большое, мягкое и... ворсистое. Я убрал ногу и взглянул вниз. Было плохо видно, но движение земли я рассмотрел. Как будто один пласт медленно смещается в противоположную от меня сторону. Шарэсси, что это?!

Ломиться сквозь кусты вслед тому, на что я только что наступил, я не стал. Посчитал опасным. У меня хватило ума вернуться по проторенной дорожке назад, взять свои вещи и двинуться в обход зарослей малины. Все-таки любопытство - страшное чувство. Да и оставлять недалеко от своей ночной стоянки неизвестно что тоже опасно.

Мешок с вещами оставил на ветке дерева, также как и арбалет. Все равно стрелять я из него не умею. Вытащил из ножен меч и двинулся в обход зарослей малинника. Они росли неравномерно, и я угодил в самую широкую их часть. Прошел метров десять вперед, повернул налево и только тогда увидел то, на что наткнулся ранее.

Огромная белая кошка лежала в ложбинке малинника, тяжело дыша и глядя на приближающегося меня своими ярко-голубыми глазами. Я замер. Чего-чего, но кошку я уж никак не ожидал здесь увидеть. Кошка хрипло мяукнула. И я заметил на ее животе, ближе к задней ноге большое кровавое пятно. В центре его торчал арбалетный болт, поэтому кровь продолжала сочиться из открытой раны.

Я нерешительно сделал пару шагов в сторону кошки. Как бы ни тяжело была она ранена, зубы и когти всегда оставались при ней. И, надо сказать, огромные. Внезапно передо мной выкатился белый шипящий клубок. Котенок. Он стоял, преградив мне дорогу к матери, и угрожающе шипел и рычал. Защитничек! Если убрать вздыбившуюся шерсть, то котенок был размером с обыкновенную домашнюю кошку.

- Брысь! - топнул я ногой. Как я и думал, котенок сразу растерял всю свою храбрость и юркнул за кошку. Подняв глаза, я поймал осуждающий (!) взгляд кошки. Однако...

А потом весь мир закружился перед глазами. Лес пропал, а вместо него возникла поляна, две огромных кошки, бегающие по ней и играющие с пятью котятами. Золотой смерч, и одна из кошек пропадает вместе с котенком, который в игре в последний момент зацепился за хвост матери. Ошеломленная кошка оказывается на широкой лесной дороге, по которой так недавно проходил я сам. Топот копыт и перед ней возникают два десятка всадников. Они в недоумении. Кошка меняет цвет, сливаясь с дорогой, но котенок все равно остается белым. Один из всадников делает знак остальным. Те достают арбалеты, болты, заряжают. Кошка, чуя опасность, в последний момент успевает отпрыгнуть в сторону, схватив за загривок котенка. Болты пролетают мимо. Кроме одного. Он вонзается в бок кошке. Ей больно. Она скрывается в зарослях и падает. Всадники долго рыскают по лесу, но не могут найти пропавшую кошку, хотя она лежит всего в нескольких шагах от них.

Я ошалелым взглядом смотрел на лежащую передо мной кошку. Что это было? Дурацкий вопрос, и так все понятно. Мне только что показали, что произошло с животными. Эти кошки - хамелы. Существа, меняющие свой цвет в зависимости от окружающей среды. Также они умеют создавать вокруг себя своеобразный щит, мешающий кому-либо найти их. Я читал о них. Хамелы живут в эльфийском лесу, только там чувствуя себя в безопасности. Да, эти огромные и опасные кошки находятся под угрозой. Все стараются добыть котенка хамелов. Считается, что тот, кого первым увидит котенок, открыв глаза, навсегда останется его хозяином. Хамела используют как ездовое животное, сторожа и защитника. Ценное во всех отношениях животное. Поэтому находили и убивали уже бесполезных для людей родителей и забирали котят. Скорее всего, всадники просто не заметили, что котенок уже открыл глаза. Вот и побежали вслед за кошкой. А ведь это были именно те, кто совсем недавно обогнал меня. И поехали они в сторону деревни.

Мое внимание привлекло мяуканье. Кошка еле заметно кивнула в сторону торчащего из ее бока болта. Намек понял. Я шагнул вперед, присел перед ней на колени и осмотрел рану. Хамелы, кроме всего прочего, обладали быстрой регенерацией. Сейчас ей мешало острие болта в ране. Но дергать болт сразу нежелательно. Вдруг он окажется с наконечником-'ромашкой', который при попадании в тело раскрывается. Тогда я просто сделаю еще больнее. Поэтому я постарался обломать древко у самого основания и отбросил его в сторону.

Только приблизил руку к ране, как вдруг мне в ногу что-то вцепилось. Повернув голову, увидел, что белый котенок зубами разрывает мне штанину.

- Эй, прекрати! У меня только одни запасные штаны!

Я схватил одной рукой котенка за загривок, а другой осторожно разжал его челюсти. Не хватало еще получить дырку на одних из двух штанов. Затем бесцеремонно поднял лапу кошки и засунул под нее котенка. Кошка придавила его лапой.

Так, теперь рана. Вспомнив, что у меня в мешке лежит фляжка с вином, я поспешил за своими вещами. Вернулся, достал одну из своих рубашек, вино. Сполоснул им руки. Пощупал рану, засунул два пальца и подцепил наконечник. К несчастью, это действительно была 'ромашка'. Осторожно повернул наконечник боком и выдернул. Кошка дернулась, а кровь побежала сильнее. Не жалея, полил рану вином. Потом достал нитку с иголкой, сполоснув их вином, и принялся зашивать рану. Кошка терпеливо ждала окончания. Пожевал сорванный подорожник и приложил сверху. Я не знахарь и больше ничего лучшего придумать не смог. А потом наложил на рану повязку из своей рубахи, действуя уже почти в полной темноте.

- Все! - облегченно выдохнул я.

Котенок придушенно вякнул из-под маминой лапы. Кошка подняла ее, и он медленно выполз. Угрожающе рыкнул на меня и завалился рядом с матерью. Я же, наконец, занялся обустройством своего лагеря. Сходил за сушняком, разжег костер. Воду в темноте не нашел. Попробую с утра поискать родник. А так перекусил хлебом с малиной и молоком. Кошка уже спала, а котенок заинтересованно начал водить носом, принюхиваясь к молоку. А он, наверное, голодный. Я налил в миску молока и поставил перед котенком. Он снова зашипел. Но потом принюхался, осторожно приблизился к миске и начал лакать молоко.

- Приятного аппетита, мелочь, - пожелал я.

Котенок вздрогнул, закашлялся и рыкнул.

- Да всегда пожалуйста, - будем считать, что меня поблагодарили. На меня ТАК посмотрели. Страшный зверь! Что с ним будет, когда он вырастет? Подмигнув котенку, я забрал у него пустую миску и завалился спать.

Утром рана у кошки так и не зажила, из чего я заключил, что на наконечнике еще был и яд. Вот сволочи! Приду в деревню обязательно узнаю, кто такие эти 'доброжелатели'. Я разыскал брошенный вчера наконечник, тщательно завернул его в остатки от моей рубашки и спрятал на дно мешка. Надо показать Хиту.

Также возникли и другие трудности. Бросить кошку я не мог. Она была совершенно беспомощна, а ведь ей нужно кормить и защищать себя и котенка. Я однозначно решил, что остаюсь с ней до полного выздоровления. В связи с этим возник другой вопрос - чем мы втроем будем питаться? Один-единственный выход - охота. Для этого у меня был меч, нож и арбалет. С мечом особо не поохотишься. Тем более с таким. Да меня гномы убьют, узнав, что я с его помощью делал! Нож был самый обычный, кухонный. Им только мясо разделывать, но никак не охотиться. Оставался только арбалет, из которого стрелять я не умел. Вывод: учиться стрелять. И побыстрее. Желательно, уже сегодня добыть чего-нибудь мясного, а то меня кошки самого живьем сожрут. Но до этого нужно как-то напоить кошку. Лето, жара, да еще болезнь. Она уже с утра сидела, свесив язык набок. Родник я нашел, но из чего ее поить? Сразу пожалел, что у меня нет с собой котелка. Пошел бродить по лесу. Через полчаса поисков нашел нужное мне дерево. Отодрал от объемного ствола огромный кусок коры. Годится. Дно застелил лопухами, чтобы вода не просачивалась сквозь мелкие дырочки, сходил к роднику, а потом притащил кошке воды. Она с жадностью накинулась на воду. Отлично! Один вопрос решен.

Переходим к следующему. Взял арбалет, внимательно осмотрел его. Ага, это, видимо спусковой механизм, а это замок. Болт ложится сюда, закрепляется, а потом нажатием на этот рычажок он отправляется в полет. Проще пареной репы, как говорится. Зарядил арбалет и положил его на землю. За мной с интересом наблюдали обе кошки.

- Что?! - удивленно спросил я.

Кошка положила голову на протянутые лапы, а котенок фыркнул и отвернулся.

Я взял уголек и начертил на одном из деревьев мишень. Кривоватая, но ладно. Отошел на двадцать шагов назад, взяв с собой арбалет. Прицелился, отпустил рычажок. Не сказать, чтобы выстрел был отличным, но для первого раза... Первого ли? Не стоит отрицать возможность, что этот выстрел был далеко не первым в моей жизни. Я вернулся за болтом, вырвал его из дерева и вновь выстрелил. Лучше.

Так я тренировался в течение пятнадцати минут. Потом решил, что с меня хватит, и пора отправляться на охоту. Иначе позже я совсем проголодаюсь, и мне будет уже не до выслеживания добычи. Я снял куртку, так как стало очень жарко, и отправился на охоту.

После около получаса блужданий я наткнулся на кабана. В последний момент остановился и нырнул обратно в заросли. Кабан ничего не заметил и продолжал рыть землю носом. Я оценивающе посмотрел на тушу. Дня на два-три нам троим его хватит. Дело осталось за малым - прибить свинью. Я направил на нее арбалет и выстрелил. Кабан (или все-таки свинья) взвизгнул и побежал. Я, дурак такой, выстрелил ему в зад!

Прекрасно понимая, что это наш единственный шанс хорошо поесть, я сломя голову понесся за гадской свиньей. Она же, ничего не чувствуя от боли, бежала впереди. Демон! Демон!! Демон!!! Этот кабан может несколько часов бегать по лесу, а я УЖЕ жрать хочу! Я летел через лес вслед за своим ужином, а ветки выдирали куски из моей рубашки. Так, последний рывок, обгоняем кабана, резко разворачиваемся и... Что "и"?! Думай быстрее, он уже почти перед тобой!!! Я выхватил нож из-под голенища сапога, и тут кабан полетел в мои 'дружески' распахнутые объятия. Я завалил его на спину (Демиурги силой не обидели, что есть, то есть) и воткнул нож в сердце. Свинья несколько раз дернулась и затихла.

Шарэсси, я это сделал! Слава Демиургам, кабан бегал кругами, и сейчас мы находились недалеко от места моей стоянки. Значит, тащить недалеко.

...Кошка встретила меня громким фырканьем и нарочито медленно окинула меня взглядом.

- Да, я был немного небрежен! - раздраженно сказал я, сваливая на поляну кабана. - Но зато я добыл нам еды!

Кошка еще раз фыркнула, снова опустила голову на лапы и шумно выдохнула. Будь она моей матерью, я бы действительно устыдился своего вида.

Разделка кабана не заняла много времени. Меня подстегивал мой собственный и кошачий голод. Звери такими взглядами следили за каждым моим движением, что мне становилось совестно за свою медлительность. Наконец, я отрезал два куска от полуразделанной туши и швырнул их кошкам. Они с жадностью набросились на мясо, а я принялся готовить обед (или ужин) уже себе. Пока выстругивал ветки для мяса, пока нанизывал на них просоленные куски и каждые пять минут проверял его готовность, весь истек слюной. А тут еще сытые кошки смотрели на меня взглядами полными превосходства. Конечно, свою порцию они получили гораздо раньше. В конце концов, я, плюнув на то, что мясо было слегка недожаренным, снял несколько кусков с костра и не менее жадно, чем кошки умял его буквально за минуту. Потом снял еще одну порцию, и еще... В общем, наелся от пуза. Как говорится, горячее сырым не бывает.

Оставшееся мясо подвесил на ветку ближайшего дерева. Котенок проводил тушу разочарованным взглядом.

- Много есть вредно! - назидательно сказал я ему.

В ответ только фырканье.

Первый голод утолен, а вопрос с охотой решен. Надеюсь, в следующий раз мне так же повезет. Только, боюсь, я долго не выдержу на мясной диете. Котелка-то у меня нет, чтобы сварить себе даже самую простую похлебку. Разве что использовать для этого кружку... или миску. А еще хлеба осталось всего четверть буханки. Демоны! Даже помощь позвать нельзя! Кошка использовала свои силы не только для излечения своей раны, но и для защиты. Я чувствовал вокруг нашей поляны щит. Но долго ли она так продержится? Вдруг, как только я уйду, у нее иссякнут силы, и кошек обнаружат? Я даже не мог мысленно попросить помощи у Хита или Тарона! Я просто-напросто не знал, как это сделать.

Еще один минус - у меня осталась всего одна целая рубашка и штаны. Одна пошла на повязки, а сегодняшнюю я порвал, гоняясь за обедом. У нее почти оторвался правый рукав, остальная часть превратилась в решето. Штаны тоже были не в лучшем состоянии. И мне еще повезло, что мою кожу нельзя ничем оцарапать. Иначе я являлся бы 'счастливым' обладателем кучи ссадин и синяков. Конечно, я попробую зашить одежду, но с моим талантом шить это ей вряд ли поможет. Скорее наоборот.

Вздохнув, я поднялся, взял кору, из которой пила кошка, и пошел за водой. Набрал из родника воды и притащил кошке. Она благодарно лизнула меня в щеку. А я испуганно отшатнулся от ее шершавого языка и неловко повалился назад. Кошка тихо рыкнула, глядя в мое ошеломленное лицо.

- Да не за что, - проговорил я, поднимаясь.

...Так прошло две недели. Я бродил по лесу, охотился раз в два дня, кормил кошку с котенком, готовил себе, а в остальное время упражнялся с новым мечом, привыкая к его балансу и весу. Кошка несколько раз 'бросала' мне 'картинки' с растениями, которые ей были необходимы для лучшей регенерации. Я рыскал по лесу в их поисках. Что-то находил, а что-то, судя по всему, росло только в ее лесу. Кошка медленно, но выздоравливала.

Вечерами я разговаривал с ней, рассказывая о тех немногих событиях моей жизни, которые я помнил. Она внимательно слушала, вытянув передние лапы и положив на них голову. Рядом сидел маленький белый комок шерсти и тихо шипел в ответ на все мои слова. Котенок так со мной и не подружился. Эта маленькая зараза хватала меня острыми зубами за ноги при каждом удобном случае. Я сначала пытался аккуратно отцеплять его от себя, ласково трепал его по шее, но все бесполезно. Все мои попытки подружиться не встречали одобрения. Вскоре я начал ругаться, отшвыривая его подальше под гневное рычание кошки, но всегда смотрел, чтобы он приземлялся без последствий.

Через неделю кошка начала потихоньку вставать, медленно передвигаясь по поляне. Шкура висела на ней неряшливыми клоками шерсти, выпирали ребра. Как бы хорошо я ее не кормил, болезнь все равно давала о себе знать.

Еще через неделю, вечером, кошка взглядом попросила меня отвести ее к ручью и искупать. Медленно, но не так как неделю назад, мы отправились к ручью. Рядом, хватая меня за ноги, бежал котенок. Кошка коротко рыкнула, и нападение на мои последние целые штаны прекратились. Теперь каждый мой шаг сопровождался глухим утробным рычанием со стороны этого наглого комка шерсти.

Я нашел более-менее ровное место посередине ручья, довел до него кошку и принялся ее отчищать пучком травы. Кошка мужественно (или женственно?) терпела эту пытку. Мне приходилось ножом вырезать неподдающиеся расчесыванию куски грязной шерсти. В результате на берег кошка вышла еще более худой с неравномерно стриженой шерстью. Села на траву, покаталась по ней, вытирая мокрую шерсть. Встала, отряхнулась и направилась к нашему лагерю. Котенок засеменил следом. Я же снял всю свою одежду, постирал ее выше по течению, искупался и тоже вернулся на поляну. Там кошка методично вылизывала сопротивляющегося котенка. Вот кто-кто, а он точно стал больше за эти две недели. Растет ребенок.

...На следующее утро я проснулся от жалобного мяуканья. Эта пакость опять решила мне навредить! Я со стоном открыл глаза и сел, повернувшись в сторону кошек. Шарэсси!!! Кошка пропала!!! На ее месте сидел только котенок, обнюхивая траву и мяукая.

- Все демоны Нижнего! - выругался я вслух, вскакивая. - Кис-кис-кис!!! Ты где?!

Котенок затих, недоуменно глядя на меня.

- Где мать потерял, негодник? - рыкнул я на него.

Котенок зашипел, вздыбив шерсть.

- Ну и ладно. Сам найду, - буркнул я, высматривая на поляне хоть какие-то следы кошки.

Ничего. Абсолютно. Более того, пока я искал кошку, небо потемнело, а вдали загрохотал гром. Только этого не хватало! А через десяток минут по листве застучали капли дождя.

Отлично! Просто превосходно!

Я трусцой побежал в сторону лагеря. Вещи еще не успели намокнуть, но дождь становился все сильнее и сильнее. Я быстро побросал в заплечный мешок вещи, закинул его за плечи, снял с ветки арбалет, меч. Я готов. Пошарил глазами по поляне. Котенок выглядывал из зарослей малины, блестя ярко-голубыми глазами.

- Ты со мной или как? - поинтересовался я у него.

- П-ш-ш! Мяу!

И чего я еще от него ожидал? Конечно, только шипение и грозный мяв.

- Как хочешь! Тащить на поводке я тебя не буду. А мамашка твоя нас кинула. Смирись и топай за мной.

- Ур-р-р!!!

- Ну, тогда пока!

И я пошел в обход малинника. Листья и трава были мокрыми, и ничего удивительного, что я уже через несколько мгновений насквозь промок. А когда выбрался на дорогу, сзади услышал шелест кустов и жалобное мяуканье. Остановился и начал терпеливо ждать. Дождь был летним, теплым, но мне почему-то он не доставлял удовольствия. Воду я терпел постольку-поскольку. Помыться или напиться, не более того. А сейчас она течет и течет на меня. Брр!

Котенок выкатился на дорогу уже грязным, мокрым и неопрятным клубком, раз эдак в полтора превосходящим домашнюю кошку. Сразу же вскочил на лапы, собираясь бежать дальше, но заметил меня и замер, угрожающе шипя.

- Я тоже рад тебя видеть, мелочь, - обреченно вздохнул я. То, что он пойдет со мной, я не сомневался. Только как мы будем ладить - это уже другой вопрос.

Демонов дождь! Я поежился и двинулся дальше по дороге, искоса наблюдая за семенящим сзади котенком. Чуть глаза себе не сломал. И я, и, похоже, он сам прекрасно понимали, что кошка просто нас бросила. Иначе на поляне были бы ее следы, которые если ни я, так котенок заметил бы. Скорее всего, просто не хотела подвергать опасностям своего сына (да-да, котенок был мальчиком) и, недолго думая, спихнула все заботы о нем на мои плечи. А то, что мы друг друга на дух не переносим - ерунда! Стерпится - слюбится! Тьфу! Я рассуждаю так, как будто кошка действительно так думала. Конечно, хамелы намного умнее любого другого животного, но не до такой же степени! Кстати, все мои попытки поговорить с котенком с помощью 'картинок' так же не увенчались успехом. Он или не хотел меня слушать, или еще не научился так общаться.

Загрохотало где-то совсем над нашими головами. Котенок испуганно вякнул и вскочил мне на спину. От неожиданности я сделал несколько неуклюжих шагов, но все-таки удержался на ногах.

- Совсем сдурел?! - повернул я к нему голову.

Котенок держался лапами за мои плечи. Его голова оказалась почти на одном уровне с моим лицом. Он отшатнулся назад и снова зашипел.

- Тебе еще повезло, что ты не можешь поцарапать мою кожу, иначе точно топал за мной на поводке, - сквозь зубы прошипел я ему в ответ.

Зверенок разжал когти и свалился с моей спины. Больше при звуках грома он так себя не вел, но все равно инстинктивно замирал на месте и приседал на лапах. Но из-за этого наш движение все равно не замедлилось - я просто шел с одной скоростью, практически не обращая внимания на котенка. Он же меня просто нагонял после каждой своей остановки, которые становились все реже и реже, по мере того как гроза удалялась от нас. Еще бы она с собой и дождь забрала. Так нет же - противная мерзкая влага продолжала сочиться с серого неба.

К обеду мы вышли из леса, и по моим расчетам, к вечеру должны и до деревни дойти. Мы оба были мокрые, уставшие и, к тому же, голодные. Позавтракать я забыл, а котенок мне напомнить об этом просто не мог. И с собой я ничего не взял.

Я оглянулся назад, на котенка. От белого красивого звереныша не осталось и следа. Сзади было грязное серо-бурое чудо с горящими огоньками голубых глаз. Оно упрямо шло за мной, часто путаясь в лапах и падая в грязь.

- Эй, давай я тебя на руки возьму? - присел я перед ним.

Котенок остановился, плюхнулся на зад и угрожающе рыкнул.

- А идти еще ой как далеко!

Зверь бросил на меня последний хмурый взгляд, встал, обошел меня и медленно пошел дальше по дороге. Маленькая зараза! И упрямая, к тому же! Я поднялся и послушно пошел следом за котенком.

Дождь не прекращался весь день. Уже в сумерках вдали показалась деревня. Я приободрился, зашагал быстрее, но почти сразу же замедлил шаг - у котенка второго дыхания не открылось. У него и первое-то работало с перебоями. Я тоскливо посмотрел в сторону деревни, понимая, что мое желание поесть и завалиться спать откладывается на неопределенный срок. А это что такое? Возле ворот замелькало три огонька. Факелы. Приветственная делегация? Мне, любимому? Лестно, конечно, но верится с трудом.

Сзади заурчал котенок, а потом я услышал шлепанье копыт по грязи и лужам. Остановился и обернулся. На меня неслось семеро всадников, разбрызгивая грязь по сторонам. Кто же в такую погоду пускает лошадей галопом? И им тяжело бежать, и сами всадники в конце поездки окажутся не чище лошадей. Котенок отступал назад, глядя на всадников, и, в конце концов, прижался вплотную к моим ногам и даже не вздрогнул.

Всадники поравнялись с нами буквально за две-три минуты. За это время я предусмотрительно отошел с дороги на обочину, думая, что они просто пролетят мимо. Как бы ни так. Они осадили коней прямо перед нами, один из них сделал знак другим, и меня быстро взяли в кольцо. Рычание котенка перешло в утробное. Я успокаивающе похлопал его по голове. Зверь возмущенно зафыркал, но рычать перестал.

- Ты кто такой? - спросил меня тот, кто отдавал приказ другим. От остальных он отличался очень широкими плечами, которым даже темный плащ, казалось, был мал. Лиц ни у кого из семерых рассмотреть не удалось - они были полностью скрыты капюшонами.

- Путник, - кратко объяснил я.

Чем быстрее они от меня отстанут, тем скорее я окажусь в деревне. Но мой ответ явно не удовлетворил главаря.

- Отвечай полностью, крестьянин! - зарычал он, откинув плащ в сторону и положив руку на рукоять меча.

Я едва удержался от стона. Вот что им во мне не понравилось? Разве трудно было просто проехать мимо? Тем более, деревня - вот она! Верхом - рукой подать. Это мне туда идти еще минут пятнадцать.

- Я - человек! - не менее грозно прорычал я в ответ. Все, довели! И пусть это, возможно, неправда, только бы они от меня отстали! Настроение, которое и так успело насквозь промокнуть под этим противным дождем, скатилось еще ниже.

- Вижу, что не лягушка! Пусть и мокрый! Имя назови! - продолжился мой допрос. Если честно, я ждал, что после моей последней реплики он выхватит меч, но мужик оказался сдержаннее, да еще с юмором. Но мне-то от этого юмора сухо не стало!

- Ур-р-р, мяу! - отозвался снизу котенок, как будто почувствовав мое раздражение. Или тоже прекрасно понимал, что эти злые большие дяди на огромных животных не дают нам добраться до теплого и безопасного места.

- Так это что, не собака?! - удивился мужик.

Собака?! Я глянул вниз. Да, это животное котом трудно сейчас было назвать. Да и котов таких больших не бывает. Вот мужчина и принял его за собаку.

- Нет, это не собака! Другой зверь. Но если вы задержите нас на еще большее время, он точно превратится в собаку!

- Р-р-р-р!!! - согласно зарычал котенок, сверкая яркими голубыми глазами на наших обидчиков.

- Что это за животное? - не терпящим возражения тоном спросил меня всадник.

Неугомонный! Да ему в пору дознавателем работать! Неужели трудно было хотя бы дойти до сухого места, желательно корчмы Киранна, и там продолжить разговор? Хотя какой разговор? Допрос, он и в корчме останется допросом.

- Млекопитающее! - рявкнул я.

Лошади испуганно отшатнулись. Всадники натянули поводья.

- Отвечай на вопросы! - приказал мужик.

- Я и отвечаю! - я раздраженно отбросил прядь мокрых волос с лица. - Что вам от меня надо? Я даже дорогу вам уступил!

- Откуда у крестьянина оружие?

Он меня вообще слышит?! Я шумно выдохнул.

- Если у вас болезнь обостренного любопытства, это не повод задавать каждому встречному дурацкие вопросы! Что вы ко мне пристали как озабоченный старый граф к молодой служанке?!

Все, свое раздражение я выплеснул. На дороге стало тихо. Казалось, даже лошади затаили дыхание в ожидании ответа главного среди всадников.

- Ах ты, дерзкий мальчишка! - едва сдерживая ярость, выдохнул мужик. Он резким движением помог себе спрыгнуть с коня, отбросил в сторону плащ и выхватил меч. - Да как ты смеешь!

- Поверьте, он смеет! Язык во рту не помещается, вот и смеет, - раздался позади меня знакомый насмешливый голос.

Я обернулся. Всадники сзади дернули поводья, отъезжая в сторону и являя мне новых действующих лиц спектакля 'Как довести Шеймира'. Я тихо застонал. Именно этих троих я хотел увидеть сейчас в самую последнюю очередь, пусть они и спасали мне жизнь. Подумайте сами: с Киранном я просто не хотел говорить, помня его к себе отношение; о Свида я разбил кувшин, и вряд ли за эти недели он воспылал ко мне любовью; а именно благодаря Хиту, я был вынужден вернуться сюда.

- Эхитарин ар'Вассин, Киранн ар'Линн и Дорсвид ар'Линн, я полагаю? - негромко и даже почти вежливо осведомился мужчина с обнаженным мечом. Он бы его хотя бы в сторону отвел, а то мне как-то не по себе - вдруг поскользнется, а на пути стою только я.

- Вы правы, лорд Парконт, - кивнул Хит, который и сказал первую фразу.

Я похолодел. Парконт?! Я, конечно, страдаю склерозом, но не до такой степени, чтобы забыть имя того, кто меня ищет. Теперь меня точно убьют.

- Вы знаете этого юношу, тэссы?

- К сожалению, да, - подтвердил Хит.

- Он дворянин?

Все трое быстро переглянулись.

- Да, - твердо ответил Киранн.

- Он меня оскорбил!.. - начал жаловаться на меня лорд Парконт.

- Кто бы сомневался, - тихо пробормотал Свид.

- И я имею право вызвать его на дуэль, - закончил лорд.

Дуэль... Как давно я не слышал этого слова! У меня даже ностальгия началась.

- Вы уверены, милорд? - осторожно поинтересовался Киранн. - Может быть, вы не так поняли его слова? Видите ли, этот юноша часто говорит, не подумав.

- Я полностью уверен! Я вызываю его на дуэль! - Парконт был непреклонен. Знал бы он, кого именно вызывает, сразу бы отрубил мне голову.

- Вызов принят, - обреченно вздохнул я. - Где и когда?

- Здесь и сейчас!

- Милорд! - привлек внимание Парконта Киранн. - И вы, и ваш соперник устали с дороги. Да и погода непригодна для дуэли. Вы просто можете поскользнуться на этой грязи! Не лучше ли будет отложить ваш поединок до завтрашнего вечера?

- Этот, - пренебрежительный кивок в мою сторону, - будет в деревне в указанное вами время?

- Конечно! - сердечно заверил его Киранн.

- Мы проследим, - многообещающе кивнул Хит.

- Хорошо! Завтра на закате на заднем дворе корчмы. Оружие - на ваш выбор. Ваш секундант?

Я только открыл рот, собираясь сказать, что у меня его не будет, как тут...

- Как всегда, я, - мрачно сказал Свид.

Вот от кого от кого, а от него я точно не ожидал. А как же мой прощальный подарок, кувшин то есть?

- Мое почтение, тэсс ар'Линн, - кивнул ему лорд, вгоняя меч в ножны и вскакивая на коня.

- Увидимся в корчме, милорд, - сказал Киранн с очаровательной улыбкой. - Моя жена устроит вас и ваших людей.

Лорд важно кивнул, дернул поводья и послал коня рысью. Его люди последовали его примеру. На дороге остались лишь мы вчетвером, да еще грязный котенок у моих ног.

- Ну? - с ласковым оскалом волкодава обернулся ко мне Хит.

- Здравствуйте! - сначала поздоровался я. Вежливость - наше главное оружие. - Как я рад вас всех видеть, - хотя глаза б мои на вас не смотрели.

- Шеймир!!! - рявкнул Киранн. Я вздрогнул и вытянулся по струнке. Что я на этот раз натворил, что даже спокойный Киранн начал на меня голос срывать? И вообще, какое право он имеет на меня так кричать? Я ему не родственник даже! Я только хотел ему об этом сказать, но меня опередил звереныш.

-Ур-р-р-р!!! - зарычал котенок, прижимая уши к голове и мягко делая шаг по направлению к Киранну.

- Киса тихо. Их пока кушать не надо. Вот не покормят нас, тогда удерживать не буду. Начать можешь вон с того угрюмого молодого человека. Я ему денег должен.

Котенок из моего монолога ничего не понял, но на голос обернулся, поймал мой взгляд и затих. Мы делаем успехи! Скоро он и на меня перестанет рычать.

- Если он и с Парконтом так разговаривал, то теперь я понимаю, почему лорд Дознаватель был зол, - ни к кому конкретно не обращаясь, сказал Свид.

- Дознаватель?! - Демиурги, хоть бы мне показалось! Неужели я догадался о профессии лорда Парконта?

- Дознаватель, - угрюмо кивнул Киранн. - Пошли, по дороге все расскажешь.

Он махнул рукой, делая нам знак двигаться за ним.

- И вы тоже! - вставил я, но следом пошел. Котенок, встряхнувшись, побрел рядом.

- Я тебе расскажу! Я тебе так расскажу! - пообещал мне Киранн таким тоном, что я сразу передумал что-либо узнавать. - Подумать только 'Увидимся в корчме, милорд!', - передразнил сам себя маг. - Да я в жизни никогда так не лебезил перед дворянами! А все из-за тебя! Почему ты все время лезешь на рожон?! Как за три дня ты успел заключить пари с неуловимыми разбойниками, обыграть всех шулеров Акилла, выиграть это демоново пари и перейти дорогу лорду Дознавателю?! А потом исчез на две недели, чтобы получить очередной вызов на дуэль! И где, Нижний тебя забери, ты взял котенка хамелов?!

Да уж... Я ни разу не видел Киранна в таком состоянии. Хотя нет, видел. Когда он сверху кричал, что я убил его сына.

- Все сказал? - спокойно и холодно переспросил я, предусмотрительно находясь позади разбушевавшегося Киранна.

- Нет! Это только начало! Что ты сказал лорду Дознавателю, что ему изменила выдержка, и он впервые за десять лет вызвал кого-либо на дуэль?!

- Разве изменила? - искренне удивился я. - В жизни не видел более терпеливого человека. Я думал, он меня убьет после второй или третьей сказанной фразы.

Хит громко фыркнул, за что удостоился злобного взгляда Киранна.

- И после какой фразы он, по-твоему, потерял терпение? - с интересом спросил некромант, замедлив ход и поравнявшись со мной.

- Дай подумать... - я зашевелил губами, считая свои реплики. - Кажется, после пятой или шестой, но я могу и ошибаться.

- Действительно, терпеливый, - опять пробурчал себе под нос Свид. Это теперь у него такая стратегия общения со мной? Мысли вслух, называется?

- Шеймир, а повторить можешь? - Хит, похоже, искренне получал удовольствие от сложившейся ситуации.

- Конечно! Я спросил, что он ко мне пристал как озабоченный старый граф к молоденькой служанке...

Договаривал фразу я под громкий искренний хохот Хита и не менее звучный жалобный стон Киранна. Кричать, чтобы мне немедленно объяснили реакцию на мои слова, я не стал - успокоятся, расскажут.

Первым заговорил Хит. Чувствую, Киранн меня бы просто убил - такое злое было у него лицо.

- Удивительно, как при всяком отсутствии чувства самосохранения ты все еще живой, - умилился некромант. - Чтобы ты знал: титул лорда Парконта - граф.

Действительно, в этот раз я попал.

- Это он еще не узнал имени оскорбившего его человека, - зло проговорил Киранн. - Что будет потом - я не знаю.

- Так меня уже не только по описанию ищут? - удивился я.

- Не только! - передразнил меня Киранн. - Твое имя ему уже давно известно. Как думаешь, зачем бы он приезжал сюда, если бы не знал о тебе все, что можно узнать?

Не зря предупреждал меня Варисс о разведке этого лорда. Теперь нет ничего удивительного в том, что его люди даже эльфов в лесу нашли. Вот это подготовка!

- А еще тебе повезло в том, что ты будешь драться с одним из лучших мечей Виленока, - 'обрадовал' меня Хит. - Знаешь, почему он перестал вызывать кого-либо на дуэль?.. Ему стало просто неинтересно - он всегда выигрывал. Ну, хотя бы не будет стыдно проиграть такому противнику.

- Как ты в меня веришь! - кисло восхитился я.

- Сейчас я больше уверен в графе! Ты не представляешь, как он дерется! На его дуэли десять лет назад ходили смотреть всей столицей.

- Может быть, он постарел и теперь хуже справляется с клинком? - выразил я робкую надежду.

- Оставь надежду, - вздохнул Киранн. - Сейчас пойдешь, помоешься, переоденешься и придешь на кухню. Разговор продолжим там. Тебя-то мы так и не услышали.

Мы уже вошли в деревню и достигли корчмы. У главного входа разделились - Киранн направился к гостям, а мы пошли к заднему входу, на кухню. Хит открыл передо мной дверь, издевательски поклонился, пропуская меня внутрь первым. Я вошел. На кухне царила суета. Кроме Лины и Ремины по помещению бегали еще три девушки, обычно помогавшие при большом наплыве посетителей. На нас сначала никто не обратил внимания, но потом Ремине что-то понадобилось на полке возле двери. Он метнулась в нашу сторону, остановилась, широко распахнула глаза.

- Шеймир?.. - неуверенно так и испуганно. Мне стало неловко под взглядом этой женщины.

- Шеймир!!! - радостно завопила Лина, бросаясь мне на шею. Я крякнул от неожиданности.

- Нашла, кого обнимать - он же мокрый, - заворчал слева Свид.

- Лина, пусти, задушишь, - придушенно попросил я, осторожно приобнимая ее за талию.

- Можешь обнимать дальше - задушенный Шеймир устроит всех, - снова Свид.

Лина отпустила мою шею, отошла чуть в сторону.

- Ой, ты весь мокрый! Тебе срочно нужно переодеться!

- МЯУ!!! - истошно заорал котенок. Я еле успел схватить его за лапы, которыми он чуть не располосовал ногу Хита, неосторожно наступившего ему на хвост.

- У тебя кот? - удивленно спросила Лина, разглядывая грязное чудо у меня в руках, с которого еще и вода текла.

- Не у меня. Он сам по себе. И это не кот, а котенок. Он еще маленький

- Какие коты?! - возмутилась Ремина. - Лина, перестань его отвлекать всякими разговорами! Шеймир, быстро беги принимать горячую ванну, иначе простуду подхватишь!

- Зараза к заразе не липнет, - снова громкий шепот Свида. Он надо мной сегодня издевается что ли? Я бросил на него многообещающий взгляд. Он только вопросительно поднял брови.

- Ванна в конце коридора, ты знаешь, - продолжала тем временем Ремина. - Полотенца там есть, одежду возьмешь у себя из шкафа. Потом возвращайся на кухню - поешь.

Я опустил вырывающееся животное на пол.

- Спасибо, я скоро.

Я обогнул стоящий посреди комнаты стол и устремился в коридор. Сзади послышались мягкие шаги. Я обернулся - котенок топал за мной. Как бы он меня ни ненавидел, но я был единственным знакомым ему живым существом, а оставаться с незнакомыми, он явно опасался. После нас оставалась мокрая грязная полоса - добавили работы женщинам.

По дороге в ванную, я заскочил в свою бывшую комнату, сбросил заплечный мешок, арбалет и меч, взял штаны и рубашку из шкафа. Как Свид ничего не сказал Ремине на ее предложение взять одежду из шкафа, удивляюсь! Ведь это его старая одежда. Котенок послушно шел следом. В ванную он тоже за мной зашел. Я с удовольствием избавился от плотной куртки, промокшей насквозь рубашки и штанов, нажал два рычага над большой ванной. Один подавал воду из колодца на дворе, второй нагревал ее. Все благодаря магам деревни, а конкретно - тэссу Грану. Он обожал придумывать что-то новое, при помощи магии облегчавшее жизнь людям...

Как бы ни хорошо было в теплой воде, но меня ждали на кухне. И если я еще задержусь, меня просто голым и мокрым потащат на разговор. Я с сожалением покинул ванну, вытерся, оделся. Уставший котенок грязной тряпкой лежал на полу. Вокруг него натекла лужа. Я критически окинул его взглядом. Тащить ЭТО на кухню?.. Нет уж! Поцарапать он меня все равно не сможет, и воду после себя я все еще не спустил...

Я снял рубашку, справедливо полагая, что после купания ее придется выжимать.

Были громкие крики, шипение со стороны звереныша и отборные ругательства - с моей. Ванну мы всю забрызгали грязной водой, но котенка я все-таки вымыл, вернув ему первоначальный белый цвет. Говорят, хамелы до определенного возраста не могут менять окраску, обладая белоснежной шкуркой. Я вытер охрипшего от криков котенка полотенцем, нашел в шкафчике чистую тряпку для мытья полов и вытер всю ванную. Все это время меня сверлил взглядом котенок, начиная утробно мяукать, когда я, по его мнению, приближался слишком близко. Нет, не сдружимся мы с этим ребенком. Когда буду уходить отсюда - просто оставлю его Киранну. Может быть, маги найдут способ его приручить.

В комнату я не возвращался, а сразу пошел на кухню. Странно, что на вопли из ванной никто не прибежал. Хотя нет... Ничего странного - проходя мимо двери в зал корчмы, я увидел двадцать с лишним незнакомых человек, которые занимали все пространство. Они громко смеялись, шутили. Естественно, что их возгласы просто забивали нас. Сзади встряхнулся котенок. Я обернулся и увидел, что он яростно вылизывает свою шерсть, сидя на полу.

- Думаешь, я тебя недомыл или плохо вытер?

- Ф-р-р, - он даже не взглянул на меня.

Я хмыкнул и уже собирался сделать два недостающих шага до кухонной двери, еще раз кинув взгляд в зал, как вдруг... За одним из столов сидел знакомый мне по тем картинкам, которые мне передавала кошка, молодой человек. Как и все остальные, он пил вино и громко смеялся, провожая пьяным взглядом проходящих возле его стола девушек.

- Шеймир, ты долго будешь изображать памятник самому себе? - крикнул мне из кухни Хит.

Я вздрогнул, но не обернулся. Во мне что-то оборвалось, когда я вспомнил, с каким лицом этот живодер отдавал приказ стрелять в кошку ядовитыми болтами-'ромашками'. А ведь они бы просто убили и ее, и котенка, если бы нашли их. Я несколько раз возвращался к дороге, надеясь подкараулить этих всадников, а они, оказывается, даже не возвращались.

- Шеймир, кого ты там увидел? - вновь позвал голос Хита.

И, коротко рыкнув, я сорвался с места. Комната смазанным пятном пролетела мимо, цвета обострились до предела. Через пару-тройку секунд я с удивлением обнаружил, что держу за шею хрипящего живодера, прижав его к стене. Он пучил глаза и старался оторвать от шеи мою руку. Конечно, левую. Я сильнее сдавил его горло. Цвет лица у моей жертвы поменялся.

- ШЕЙМИР!!! Пусти его сейчас же!

Несколько пар рук стали оттаскивать меня от живодера. Бесполезно. Я даже на шаг не сдвинулся.

- Шеймир, ты же его сейчас убьешь!!!

А кто вам сказал, что я этого не хочу?! Этот человек был первым, кому я действительно желал смерти.

- Да ударьте его кто-нибудь по голове!

- Ты думаешь, это заставит его разжать руку?!

- А ты думаешь, нет?!

- Я думаю, что от удара по голове, он только рефлекторно сожмет ее сильнее!!! У него же все не как у людей!

Кто там спорил за моей спиной, я не знаю. Да и смысл самих слов с трудом прорывался в мою голову. Я видел только широко распахнутые светлые глаза перед собой, видел, как жизнь медленно уходит из них.

- Мне все равно, что ты думаешь! Отойди!

- Что ты...

Что-то ощутимо приложило меня по голове. Раз, другой... После третьего я разжал руку и упал вместе с человеком напротив. Перед тем, как полностью потерять сознание, я еще слышал, как он судорожно хватает ртом воздух и кашляет...

VIII.

Мне снился один из снов. Горы высокой стеной окружали зеленую долину. Я знал, что здесь мой дом. Знал, но вспомнить его не мог. Долина казалась одновременно родной и чужой. И видел я ее с высоты птичьего полета.

Через мгновение перед моим внутренним взором замелькали лица. Такие родные и... незнакомые. Я их знал, но не мог вспомнить. Рыжеволосый курчавый эльф примерно моего возраста, худой нескладный подросток с яркими зелеными глазами и серебряными волосами, высокий широкоплечий мужчина рядом со смеющейся женщиной... Лица, лица сколько их?..

А вот теперь появился водопад. За его шумом не слышно даже собственных мыслей. Брызги долетают до тебя уже за десять метров и даже во сне кажутся такими реальными...

Реальными?! Такого со мной ни разу не было! Что за?..

- Тарон, прекрати поливать его водой! Не видишь, что он даже не шевельнулся! Наверное, привык за день к сырости...

Голос Хита.

- А как еще прикажешь приводить его в чувство? - откликнулся раздраженный Тарон. - Нюхательной солью для чувствительных барышень?!

- Хлопни его по морде, - посоветовал 'добрый' Свид.

- Вас лорд Дознаватель покусал? Не мучьте человека, ему и так неслабо досталось!

- Какой он, к демону, человек? - заорал Тарон. - Ты видел его глаза, когда он душил Ришана?!

- Переволновался, с кем не бывает? - продолжал защищать меня Хит.

Откуда такая доброта?

Я пошевелился, решив перестать изображать из себя бесчувственное полено. И сразу же пожалел об этом. В голове как будто звезда взорвалась - такие искры посыпались! Я невольно застонал вслух, про себя костеря на все лады 'доброжелателя', добравшегося до моего затылка...

- Видишь, он уже очнулся. И ему действительно очень плохо. Рон, разве можно было так бить по голове?

- А разве можно душить людей ни с того, ни с сего? Он совсем озверел что ли?

- Я думаю, у него нашлись причины. Правда, Шеймир?

Из их перепалки я уловил только, что неизвестным доброжелателем оказался Тарон. Вот стервец!

- Похоже, он не скоро что-либо скажет, - флегматично констатировал Свид, когда я еще раз попытался пошевелиться и открыть глаза.

- Рон, метнись за Киранном, - приказал Хит. - Где он ходит? Давно пора уже быть здесь и избавить нашего маньяка от боли.

- Если бы я не хотел услышать его мотивы, лежал бы он с такой болью ни один день.

- Иди-иди, великий мститель. Твоего друга давно надо было проучить!

- Но не душить же!

С этими словами Тарон вышел, громко хлопнув дверью, на что моя голова отозвалась еще одним красочным взрывом боли. Несколько минут, пока Тарон разыскивал Киранна, ничего не происходило. Я лежал, боясь пошевелиться и открыть глаза, поэтому не знал, где я, и кто еще находится в комнате, кроме Хита и Свида. Они же хранили молчание. Надеюсь, что не похоронное.

Вскоре открылась и закрылась дверь, послышались шаги.

- Лежит? - спросил Киранн.

- Лежит, - вздохнул Хит. - Пробовал шевелиться, но у него ничего не получилось. У Тарона рука тяжелая.

- Это я от страха, - виновато объяснил ученик некроманта. - Как увидел, что он делает...

- Сейчас исправим, - уже надо мной пробормотал Киранн.

Потом его прохладные пальцы легли мне на виски. Боль постепенно стала уходить из затылка, скапливаясь в висках, а оттуда медленно 'вытекала' через пальцы Киранна. Как хорошо!

- Открывай глаза, мученик, - Киранн убрал пальцы от моей головы.

Я робко приоткрыл правый глаз. Ничего не случилось. Открыл второй, медленно привстал на локтях, осматривая помещение. Перенесли меня, оказывается, в мою же собственную комнату. На стуле возле стола сидел Свид, на подоконнике, сложив на груди руки и откинувшись назад, примостился Хит. Рядом с кроватью стоял Киранн, а Тарон обретался возле двери, сверля меня неприязненным взглядом. Да понял я, понял, что чуть не прибил твоего друга!

- Как голова? - поинтересовался Киранн.

- Спасибо, нормально, - хриплым голосом поблагодарил я.

- Ну, вот и отлично! А теперь нам предстоит серьезный разговор.

Разговор, так разговор. Мне дают шанс объяснить свое поведение. Спасибо, хоть в подвал или яму не кинули, как было в случае с Рианом. Кстати, почему? Неожиданно воспылали ко мне доверием и любовью или Хит не позволил?

- И что вы хотите узнать? - спросил я, усаживаясь на кровати.

- Что тебе сделал тот молодой человек? - присел рядом со мной Киранн.

- Лично мне - ничего. Но... Э! А где котенок? - я завертел головой, высматривая маленького хамела. Кстати, а как правильно хамелёнок или все-таки маленький хамел? Хотя этого представителя вида можно просто хамом называть...

- Он под кроватью, - успокоил меня Хит. - Ни на минуту тебя не оставил, а как сюда зашли - сразу под кровать забился. Мы ему туда пару кусков мяса кинули. Полы сам будешь мыть.

- Хорошо, - за котенка мне было страшно. А вдруг этот живодер его видел?

- Шеймир, не уводи разговор в сторону, - попросил Киранн. - Тебе он ничего не сделал. А кому сделал? За что ты его чуть не убил?

- За котенка, - честно признался я. - И за его мать.

- Ты чуть не убил человека из-за животного?! - в ярости метнулся ко мне Тарон.

- Рон, сядь! - прикрикнул Хит.

- Где?! Я с ним рядом не сяду!

Места действительно больше нигде не было.

- Тогда стань смирно. Или выйдешь за дверь. Шеймир, давай подробнее. Иначе тебя убьют раньше, чем мы выясним твои мотивы.

Подробнее, так подробнее. Я рассказал им, как нашел кошку, как она показала мне своих обидчиков, как я ее лечил две недели, а сегодня утром она ушла, оставив мне котенка. А также вывалил на них все свои мысли в отношении друга Тарона.

- Понятно, - протянул Хит. - Это очень серьезное обвинение, Шеймир. Ты знаешь, что эльфы убивают тех, кто убивает хамелов? Жизнь - за жизнь, как они говорят. Поэтому слепых котят продают через десятые руки, чтобы до истинного убийцы было трудно добраться. Да и владельцев хамелов никто обвинить не смеет - они всего лишь покупатели. А здесь... Рон, что скажешь?

- Извини, Шеймир, - виновато поднял на меня глаза Тарон. - Я просто испугался, когда ты душил Ришана. Я ведь не думал, что он способен на такое. Хотя Ришан всегда стремился добиться самого лучшего. А у тебя еще такой взгляд был звериный, и после первого удара ты не упал, поэтому мне пришлось еще два раза ударить.

- Ничего, я понимаю, - сдержанно ответил я, щупая затылок. Шишки не было - Киранн хорошо постарался. - Только скажи, чем таким тяжелым ты меня приложил?

- Стулом, - скромно потупился Тарон. - Прости.

Да уж... Помню я, какие стулья в корчме. Основательные такие, крепкие, чтобы в драке не сломали.

- Ты говорил, что взял наконечник с собой, - привлек к себе внимание Хит. - Покажи.

- Сейчас, - я встал с кровати, нашел заплечный мешок. Порывшись в нем, я достал завернутый в остатки моей рубашки наконечник и протянул его Хиту.

- Рон, иди сюда. Я с твоим другом стрелять не ходил, но, кажется, это наконечник от его болта.

Тарон, увидев наконечник, побледнел.

- Да, это его. Он обычно наконечники помечает вот этой насечкой. У его людей такие же.

- Доказательство уже есть, - констатировал Хит. Потом поднес наконечник ко рту и лизнул его.

- Дурак! Тебе же сказали - там яд! - испугался Киранн.

- Не смеши меня, Кир, - укоризненно посмотрел на него 'дурак'. - Как будто ты не знаешь, что яды на меня не действуют! А узнать, что это за яд, я могу, только попробовав.

- И как? Вкусно? - с любопытством спросил я.

- Очень! Ты муравьиный сок пробовал? Что-то вроде него только с небольшой горчинкой. Яд мешает крови сворачиваться, замедляет заживление. Его используют некоторые охотники. Только ранив животное, ты уже знаешь, что оно твое - истечет кровью и все. И главное - через десять-пятнадцать минут после смерти животного он полностью растворяется в крови и не опасен для человека. Мясо можно смело есть.

- Твой друг котенка не видел? - спросил я Тарона.

- Ему было немного не до того! Он пытался протолкнуть в свои легкие хоть немного воздуха.

- Хорошо, - я облегченно вздохнул.

- Только тебе плохо, - мрачно сказал Киранн. - Мы с трудом убедили его людей не убивать тебя на месте. Сказали, что отведем в подвал.

- Чего же тогда не отвели? - я повернулся к Киранну и открыто взглянул ему в глаза. Первый раз за этот вечер. Он не отвел взгляда.

- Не смогли. Прости, Шеймир. Я еще тогда должен был сказать тебе это. Прости и спасибо. Ты сделал для нас то, о чем мы и мечтать не могли. Я не знаю, что я еще могу для тебя сделать...

- Как Риан? - задал я, наконец, тот вопрос, который беспокоил меня все последние дни.

- Отлично, - Киранн слегка улыбнулся. - С моей помощью он догнал своих сверстников по развитию.

- Я понимаю тебя, Киранн. Сам не знаю, чтобы сделал с тем, кто, по моему мнению, убил моего ребенка.

- Задушил бы, - отозвался со своего места Свид.

- Свид, сколько можно?! Ты целый вечер что-то бормочешь себе под нос! - не выдержал я.

- И что? У тебя ко мне какие-то претензии? - вскинул он подбородок.

- Нет, что ты! - ядовито ответил я.

- Мальчики, не ссорьтесь! - ехидно перебил нас Хит. - Давайте решать наши проблемы. Шеймира могут: во-первых, арестовать. Для этого варианта в деревне 'случайно' оказался сам лорд Дознаватель. Во-вторых, повесить. Все-таки что ни говори, а доказательств того, что Шеймир - дворянин, у нас нет. Значит, налицо покушение простолюдина на дворянина.

- Но у нас также есть доказательства вины Ришана! - напомнил Тарон. - Что с ними делать?

- Вот как раз они и решат большинство наших проблем! - нравоучительно поднял вверх палец Хит. - Рон, ты сейчас идешь к своему дружку и объясняешь, что ему будет, если он пойдет против Шеймира.

- Шантаж? - вздернул я брови.

- В твоем случае и шантаж пройдет. Следующий вопрос - это твое дворянство. Кир? Ты не передумал?

- Нет, - улыбнулся Киранн. - Теперь я даже больше уверен в своем выборе.

- Отлично! - хлопнул себя по коленям Хит. - Значит, на дуэли с лордом Парконтом Шеймир будет уже дворянином.

- А меня вы, случайно, не хотите посвятить в свои планы? - ядовито поинтересовался я.

- Конечно! Кир? - повернулся к нему Хит.

- Шеймир, я хочу тебя усыновить, - выдал Киранн.

У меня чуть глаза не вылезли из орбит. Киранн хочет стать мне папочкой?!

- Только из-за этого момента стоило его усыновлять, - удовлетворенно проговорил Хит, любуясь на мое ошеломленное лицо.

- А-а-а... э-э-э... - очень содержательно начал я. - Зачем тебе это нужно?

- Это нужно не только мне. Вряд ли мы удержим тебя здесь. А за пределами деревни имя тебя хоть немного, но защитит до того момента, как ты вспомнишь себя. По крайней мере, не убьют без разбирательств.

- Спасибо, Киранн, но думаю это лишнее, - решил я отказаться.

- Шеймир, мне кажется, лишнее - это твоя неуместная в данном случае гордость. Ты же не хочешь лишить меня единственного шанса искупить свою вину? - Киранн прищурился, глядя мне в глаза.

- Я тебя простил, Кир, - вздохнул я. - К чему это усыновление?

- Хорошо, как хочешь. Разбирайся со своими проблемами сам! - Киранн встал и вышел.

- Дурак ты, Шеймир, - соскочил Хит с подоконника. - Он ведь искренне предлагал.

- Я действительно хочу разобраться со своими проблемами сам! - вспылил я. - Сколько можно вмешиваться?

- Вдвойне дурак, - Хит на мгновение поймал мой взгляд, но сразу же отвел глаза. - Свид, Рон, идемте. Хоть с Ришаном разберемся. А ты подумай на досуге.

Они вышли. Я опустился на кровать, глядя себе под ноги. Дурак, действительно дурак. И если я сейчас все не исправлю, то, возможно, потеряю единственных друзей! Я вскочил с кровати и решительно пошел к двери. Из-под кровати выскочил белый клубок и метнулся мне наперерез.

- Да возьму я тебя, возьму! Пошли быстрее!

Я думал найти Киранна и остальных на кухне, но когда проходил мимо кабинета, его дверь открылась. Оттуда вышел Свид, но увидев меня, резко остановился.

- Быстро в кабинет! - прошипел он, схватив меня за рукав и потащив обратно в комнату.

- Что такое? - возмутился я, вырывая свою руку, но в кабинет вошел.

- Ты официально в подвале сидишь! Тебе из комнаты нельзя выходить, пока Тарон с другом не поговорит!

В кабинете перед Киранном находился только Хит. А на коленях у Киранна сидел... мой побратим. У Риана был живой взгляд нормального ребенка. Он со смехом вырывал из рук у отца игрушечный кинжал. Хит сидел в пол оборота к двери и с улыбкой наблюдал за ними. На наш со Свидом громкий шепот все замерли и уставились на нас. Риан испуганно округлил свои голубые глаза.

- Передумал? - проницательно поднял на меня глаза Хит.

- Да, прости Кир, я согласен.

Хит громко фыркнул.

- Ваши многочисленные 'прости' уже выглядят нелепо, - объяснил он свою реакцию.

- Я рад, - искренне улыбаясь, проигнорировал его Киранн.

- Па, - дернул Риан Киранна за прядь волос. - Дай мне кижал!

- Потом Риан. Давай ты лучше со своим братиком познакомишься?

Хит чем-то поперхнулся, а я судорожно сглотнул, испугавшись непонятно чего.

- Блатик? Это то?

- Это вон то, Риан, - кивнул на меня Киранн, хитро улыбаясь.

- То? - еще раз спросил Риан, оборачиваясь ко мне. Потом 'критически' осмотрел меня и неожиданно солнечно улыбнулся.

- Это Шеймир, Риан. Но тебе можно называть его просто Шейм.

- Сем? - вопросительно посмотрел на него сын.

- Ну, можно и так. Потом научишься и полное имя говорить. Шеймир, там Лина обещала тебе ужин в комнату принести. А усыновление произойдет на рассвете, в Доме Демиургов.

- Хорошо, я пойду, пожалуй.

- Ага, иди, - согласно кивнул Киранн.

Я сидел на краю колодца, на заднем дворе и качал ногой. Хит сидел рядом на траве, прислонившись спиной к колодцу, и перекатывал во рту травинку. Свида еще не было.

- И где мой секундант? - спросил я некроманта. - Дуэль начнется с минуты на минуту.

- Расслабься, - лениво проговорил Хит, чуть приоткрыв глаза. - Лорд Дознаватель - очень пунктуальный человек. Для него на закате - это когда солнце только закатилось. А сейчас оно еще над горизонтом. Так что у Свида еще есть время.

- Тогда какого демона мы приперлись раньше?! - возмутился я.

- Шеймир, побудь хоть немного романтиком и посмотри на закат. Красиво же.

- Очень! - 'восхитился' я. - Только тебе не кажется, что время для романтики неудачное?

- Для романтики всегда удачное время. Даже когда за холмом тебя ждет вражеская армия, ты должен уделить время девушке, показав ей окружающую красоту.

- Первый раз слышу о некроманте-романтике, - я подозрительно покосился на умиротворенного Хита.

- Стереотипы, - лениво проговорил Хит, щурясь на солнце.

Мы замолчали. Хит, наверное, думал о романтике, а я вспоминал весь сегодняшний день. Поспать мне удалось всего два часа, когда на рассвете меня подняли и потащили в Дом Демиургов на обряд.

Храмы создаются для богов, а для Демиургов (их четверо, и они братья - Кантонир, Фандозар, Сапритар и Лавиндар, но отдельно, по именам к ним редко обращаются) строятся Дома. Боги нужны для просьб и молитв, а Демиурги - для признания совершенных обрядов действительными. Именно в Домах Демиургов совершаются обряды брака, крещения (люди 'показывают' Демиургам ребенка), усыновления или удочерения, проводы покойника. Насколько я понял, Дом - это просто место заключения сделок. Вообще, меня удивляла религия этого мира. Демиургов уважали, как реально существующих героев, ставя их на ступень выше богов. Но не поклонялись им. Поклонялись богам. И все просьбы были обращены именно к богам. Демиурги все равно не выполнят их. Для этого они создали богов. А вот закрепить сделку - пожалуйста.

...В Доме произошла заминка. Для усыновления мать, отец и будущий сын должны разрезать себе руку и смешать кровь. Я порезать себя не смог. И не из-за того, что не захотел, а из-за своей кожи. Проводящий обряд тэсс Фландисс - один из пятерки Совета - недовольно взглянул на меня и предложил использовать вместо крови... слюну. Так что я смачно харкнул себе на ладонь под насмешливым взглядом своего будущего 'папочки' и протянул ее Киранну. Он пожал ее своей окровавленной ладонью и кивнул в сторону Ремины. Я плюнул на другую ладонь и протянул ее 'мамочке'. Тэсс Фландисс объявил меня сыном Ремины и Киранна, и на этом обряд был завершен. Киранн пошел оформлять мой новый статус на бумагах, а меня отправил домой.

Когда я вернулся, Лина мне сразу же поставила ультиматум - или я что-то делаю со своим зверем, или мы вместе с ним будем спать во дворе. Войдя в свою комнату, я понял недовольство девушки - все, что можно было порвать, было порвано, а все, что можно погрызть и расцарапать - погрызено и расцарапано. У меня не было слов! Эта маленькая зараза устроила погром в комнате и теперь спокойно дрыхла среди всего этого беспорядка! Не выдержав, я схватил его за шиворот и быстрым шагом отправился к входной двери. Котенок вырывался, шипел и орал благим матом. В зале я поймал на себе множество удивленных взглядов, но путь свой продолжил. Перед корчмой стояла поилка для лошадей. Вот туда я и опустил это чудо. Котенок с воплем выскочил из корыта и сломя голову умчался куда-то.

Еще сегодня уезжал живодер, то есть Ришан. Тарону удалось убедить друга 'не связываться с тем маньяком', как он мне пересказал. Меня в три пары рук оттаскивали от Ришана, когда я поймал на себе его многообещающий взгляд и решил немного его попугать. Он заметил мой порыв, испуганно покосился в мою сторону, судорожно подергал ремни от седла своего коня и неловко в него залез (именно залез!), поправляя шейный платок. Я с удовлетворением заметил на его шее синие отпечатки пальцев.

- Я не опоздал? - спросил Свид, быстрым шагом направляясь к нам.

- Как видишь, - лениво приоткрыл глаза Хит. - Если бы опоздал, за тобой бы кто-нибудь прибежал. Я не собираюсь быть его секундантом.

- Как будто я горю желанием!

- Зачем же тогда вызвался? - резонно спросил я.

- Судьба, - коротко объяснил Свид.

- Судьба? А можно поподробнее? - вскинулся я.

- Извините, господа, я вам не мешаю? - раздался сзади вежливый до тошноты голос.

Мы обернулись. Граф Парконт стоял, сложив руки на груди, и смотрел на нас недовольным взглядом. А с ним еще двое его людей, одного из которых я узнал - именно этот паренек встретился мне в лесу. Ну, конечно же! Это же лорд Дознаватель! Как только он добрался до корчмы, то уже знал, с кем встретится на дуэли. И, естественно, взял с собой единственного, кто меня видел.

- Конечно, мешаете, граф, но кто же вам прямо об этом скажет? - усмехнулся Хит, медленно поднимаясь и отряхивая штаны.

- Вы, - без тени эмоций на лице сказал лорд Парконт.

- Да? - 'удивился' Хит. - Тогда извините. Как насчет дуэли? Может быть, начнете?

Я внимательно осмотрел своего противника. Киранн и Хит сказали мне, что его мать гномка (или гнома?), а отец человек. Интересная внешность... При высоком росте он имел гномью фигуру. А именно: широкие плечи, нос картошкой и густую бороду, но стриг он ее короче, чем гномы. При первом взгляде на этого получеловека никогда не поверишь, что он - лучший шпион королевства. Да и роскошная одежда смотрится на нем, по меньшей мере, неуместно. Ему бы больше подошла простая крестьянская рубаха и штаны ей под стать.

- Естественно, - кивнул лорд Парконт. - Как насчет...

Что он хотел сказать, мы так и не узнали. Воздух прямо передо мной заискрился, что-то затрещало, закружись золотые пылинки, и открылся портал. Мне чуть ли не на ноги вывалилась безобразная толстая змея трех с лишним метров длиной.

- Шарэсси! Что это?! - сразу отреагировал я, отскакивая назад.

- В сторону! - завопил Хит, пытаясь меня оттолкнуть от змеи. Бесполезно. Мне было любопытно, и я внимательно осматривал корчащуюся передо мной змею.

- Тэсс ар'Вассин! Объясните, что происходит?! - потребовал граф, придавленный Свидом к земле.

- Это василиск! Кто-то только что отправил его сюда! Шеймир, да не смотри так на него! Все отвернитесь! - оставив попытки сдвинуть меня с места, Хит переместился за василиска. Перед ним остался только я.

Змея, наконец, пришла в себя после телепортации и угрожающе зашипела, раскрывая свой капюшон. Настоящий василиск! Сначала хамел, теперь он. Мне везет на редкие и вымирающие виды. Я выхватил меч. Василиск зашипел еще сильнее. Странно, он смотрит мне прямо в глаза, но каменной статуей я становиться не собираюсь.

- Хит, как их убивают? - спокойно спросил я.

- Больно!

- Очень смешно! - оценил я. - Знаешь ли, сейчас не до шуток. Эта змеюка капает ядом на мои сапоги, и они медленно начинают растворяться.

- Демон! Прости, Шеймир. У них шкура очень толстая, с этого места я тебе помочь ничем не могу. Если попадешь ему в глаз и через него проткнешь мозг - это будет счастье.

Василиск начал поворачиваться в сторону Хита, чтобы узнать, кто это так много болтает за его спин... э-э-э... хвостом. Я стукнул его мечом по голове, привлекая к себе внимание. Василиск испуганно и удивленно шикнул и метнулся ко мне. Наверное, я был первым, кто так бесцеремонно обращался с вымирающим видом. Насколько я помню, их охраняют дроу. И надеюсь, мне простят смерть одного из представителей василисков.

Шарэсси! Василиск тяпнул меня за ногу и сразу же отскочил назад. Боль была слабой, но штаны от яда начали исчезать с легким дымком. Мельком взглянув на ногу, я заметил лишь белые полосы от укуса. Как хорошо, что у меня такая крепкая кожа!

- Что же ты медлишь? - зашипел не хуже василиска в мою сторону Хит. - Убей его, пока сюда еще кто-нибудь не пришел!

- Я тут подумал... - задумчиво проговорил я, глядя в желтые змеиные глаза. - А меня дроу не убьют за этот охраняемый вид?

- Не убьют! Я тебе гарантирую безопасность! Убей его! Свид! Не стой столбом! Уводи графа и его людей и проследи, чтобы в эту сторону больше никто не пошел! В первую очередь, Лину и Ремину предупреди!

Смеркалось. На заднем дворе остался только я, василиск и Хит, который держался чуть позади змеюки. Раз уж Хит мне гарантирует... Я перехватил меч левой рукой и сделал выпад в сторону василиска, проверяя его реакцию. Реакция впечатляла. Змея сомкнула челюсти на лезвие моего меча, как собака. Я потянул его на себя. Василиск злобно зашипел сквозь стиснутые челюсти, но меч не отпустил. Я обхватил рукоять двумя руками и с силой, резко дернул меч на себя и в сторону. Василиск, похоже, не ожидал такого. Он разомкнул челюсти уже в полете, а потом приземлился позади меня. Я обернулся. Своим дерганьем я только разозлил змею. Она грозно зашипела и бросилась на меня. Я плашмя выставил на ее пути меч, прекрасно понимая, что в глаз ей я не успеваю попасть. Василиск получил по носу и отскочил назад, тряся большой уродливой башкой. Пока он не пришел в себя я сделал шаг вперед и резким движением послал вперед меч, целясь в глаз. Попал, но василиск дернул головой, и меч выскользнул из глазницы. Змей (или все-таки змея?) взревел и замотал головой с удвоенной силой, разбрызгивая капли крови. Шарэсси! Недолго думая, я бросился на василиска, схватил его за голову правой рукой, а потом просто оседлал василиска. Он извивался подо мной, стараясь освободиться. Я буквально ощущал источаемые им волны страха и непонимания. Прижав голову василиска к земле, я левой рукой вогнал меч ему в окровавленную глазницу. Хлынула кровь, заливая мне руки и частью попадая на лицо. Василиск дергался еще минуту, прежде чем полностью успокоиться (точнее, упокоиться). Я все это время сидел на нем и не отпускал рукоять меча.

- Шеймир, - осторожно позвал меня Хит.

Я, наконец, расслабился, поднялся с обмякшего змеиного тела, уперся ногой в морду василиска и выдернул из глазницы меч. Критически осмотрел лезвие. Кровь василиска переливалась ярким рубиновым огнем.

- Шеймир, ты в порядке? - вновь позвал меня голос Хита.

- Я? - обернулся я к нему.

Он испуганно отшатнулся от меня, лихорадочный взгляд быстро прошелся от моего лица до пропаленных ядом сапог.

- Ты, - сглотнул Хит. - Вытри кровь с лица - она тоже ядовита.

Я провел рукавом по лицу и с удивлением обнаружил кровавые разводы на светлой рубашке.

- Шарэсси! На мне одежда просто горит! - я полностью осмотрел себя. Ничего из того, что было на мне, не подлежало восстановлению.

- Ты отчасти прав: кровь василиска - отличное воспламеняющее. Ты уверен, что хорошо себя чувствуешь? На тебе яд.

- Уверен, - подтвердил я, оттирая клинок о собственные штаны, но только лишь часть крови осталась на ткани. - Похоже, раскрылись очередные мои таланты - невосприимчивость к взгляду и яду василиска.

- Что меня очень не радует, - пробормотал себе под нос Хит.

- Что? - не расслышал я.

- Ничего, - мотнул головой некромант, осматривая убитого василиска. - Отличный подарок магам! Сколько материала для зелий!

- Хит, а за мной точно охоту не объявят? Вдруг дроу также над ними трясутся, как эльфы над хамелами...

- Точно, успокойся. Василиски обыкновенные безмозглые змеи, в отличие от хамелов.

- Почему ты так в этом уверен? Не зная дроу...

- Шеймир, не истери, - поморщился Хит. - Ни за что не поверю, что ты боишься дроу.

- Не боюсь, но должен знать, чего мне ожидать.

- От дроу - ничего, - отрезал Хит, наклоняясь к змее поближе.

- Мне бы такую уверенность, - пробормотал я, прекрасно понимая, что со стороны выгляжу обыкновенным параноиком. Но с такой жизнью и не тем станешь! Я успел заинтересовать своей скромной персоной не одного человека. И не только человека.

- Шеймир, я - дроу! Мне виднее! - раздраженно повернулся ко мне Хит.

- ЧТО?! - обалдел я. - ТЫ?! Но как?..

- Не буду отвечать в рифму. Обыкновенно, по праву рождения.

- А как же внешние признаки?

- Глаза - зелье, уши - иллюзия, - коротко пояснил Хит. - Потом поговорим - к нам бегут маги.

- Что у вас здесь произошло? - первым подбежал к нам Киранн. Потом ошеломленно уставился на труп василиска. - Что за?.. Шеймир, что ты наделал? Это же...

- Почему сразу 'Шеймир'? - удивился я. - Это Хит мне кричал его убить!

- Да я тебя не обвиняю, - раздраженно махнул рукой Киранн. - Я удивляюсь. Как здесь мог оказаться василиск?

- Портал, - объяснил Хит.

- Нужно проверить купол вокруг деревни, - пробормотал тэсс Гран, поспешно убегая куда-то.

- Демон! - ругнулся Киранн.

Маги начали осмотр мертвого василиска, чуть ли не плача от такого подарка. Быстро они забыли способ его перемещения сюда. Пока вокруг трупа происходило бурное обсуждение, как лучше его вскрыть, я подошел к колодцу, спустил ведро, затем поднял его, полное воды, и опрокинул на себя. Брр! Солнце село, стало прохладнее, и вода показалась мне ледяной. Ненавижу холод и воду! Но терпеть на себе липкую, с неприятным запахом кровь - это еще хуже.

Следующей порцией воды я попробовал отмыть от крови меч. Только кровь намертво прикипела к лезвию, сколько бы я ни тер его.

- Можешь даже не стараться, - обратился ко мне Хит, заметив мои усилия. - Кровь василиска хорошо впитывается в металлы. Можно сказать, тебе повезло - ты обрел волшебный меч.

- Угу, - угрюмо согласился я, вгоняя меч в ножны. - А также волшебные руки и волшебную рожу.

- Это вряд ли, - хмыкнул Хит. - Пошли в корчму. Наши уже все здесь закончили.

Действительно, несколько магов подняли тело василиска и куда-то потащили. Рядом бегали двое пожилых целителей, крича, чтобы они аккуратнее осуществляли транспортировку и меньше трясли бесценный груз. То, что полчаса назад эта туша чуть не уничтожила лорда Дознавателя Виленока и еще несколько человек до кучи, целители даже не вспоминали.

Сегодня в корчме было тише, так как уехал Ришан с двумя десятками человек своего сопровождения. Остался только граф со своими людьми. На кухне Ремина кормила Риана, сидящего рядом с ней на высоком стульчике. Лина сидела напротив нее как на иголках, и пыталась вытянуть из брата, что происходит во дворе, и почему туда нельзя идти. Свид с каменным лицом отвечал, что потом ей все расскажут. Мы с Хитом вошли как раз в тот момент, когда он очередной раз повторял своей сестре эту фразу.

- Шеймир! - подскочила Лина, широко открытыми глазами глядя на меня. - Что с тобой?

- Все нормально? - вскинулся Свид.

- Да, - кивнул Хит. - Шеймир его завалил, а маги уже растащили труп на органы.

Свид облегченно выдохнул.

- Труп?! - одновременно вскрикнули женщины.

- Там просто змея, - успокаивающе улыбнулся Хит. Потом повернулся к Скиду: - Где лорд Парконт?

- В зале. Ждет ваших объяснений.

- Если бы мы еще могли все объяснить, - поморщился Хит. - Гран побежал щит проверять. Если его кто-то обошел, то...

- То всю деревню ждет крупное разбирательство, - договорил Свид. - Демон!

- Се-е-ем! - внезапно потянул ко мне руки Риан. Я вздрогнул.

- Да, Риан? - улыбнулся я.

- Сем! Дай кижал! - показал этот невинный ребенок на ножны в моих руках.

- Риан, это не твой кинжал, - обратилась к нему мать.

- Я потогать! - объяснил Риан непонятливой матери.

- Давай потом. Шеймир устал.

- Ладно, - недовольно отвернулся ребенок.

Я хмыкнул. Мне кажется, он не только догнал своих сверстников по развитию, как сказал Киранн, но уже и перегнал.

- Держи мой! - улыбнулся Хит, протягивая Риану свой полуметровый клинок.

- Хит! - укоризненно посмотрела на него Ремина.

- Не бойся, не порежется! Я уже поставил на него защиту.

Риан восторженно улыбнулся, двумя руками ухватившись за оружие.

- Воин растет, - довольно посмотрел на него Хит. - А ты чего стоишь? - заметил он меня. - Иди, переодевайся. Потом в зал придешь. Нужно все-таки разобраться с твоей дуэлью.

- Прекратите сверлить меня взглядом! - раздраженно попросил я, поднимая голову от тарелки с ужином.

- Я жду вашего ответа, молодой человек, - холодно пояснил граф значение своего пристального взгляда.

- Его не будет.

- В вашем случае все же лучше дать его.

Шарэсси! Он уже родился с даром дознавателя или это приобретенное?! Вот уже около получаса он пытается выяснить, откуда я знаю Норрэна, и где он сейчас может скрываться. Я этого говорить не собирался. Нашла коса на камень. Нужно было не соглашаться ужинать здесь, а спокойно поесть на кухне. Хит оставил меня на растерзание лорду Парконту под предлогом нашей с ним дуэли. Мол, нужно узнать, будет ли продолжение поединка. Точнее, не только продолжение, но и его начало. А сам некромант куда-то убежал, сославшись на дела Совета - щит вокруг деревни пробил мощный портал, перенесший сюда василиска. Граф же быстренько объяснил, что у него нет ко мне никаких претензий, извинился за свой 'глупый' вызов и сразу перешел к делу, ради которого он, собственно, здесь и оказался. Я упирался всеми конечностями, не давая вытянуть из себя ни слова полезной для Парконта информации.

- Почему? - продолжил я наш бессмысленный диалог.

- Вас видели вместе с одним из разбойников. Я могу арестовать вас, тэсс ар'Линн, за пособничество.

- Вы же знаете, что это неправда, - покачал я головой.

- Что неправда?

- Что меня видели с разбойником.

Действительно, когда тот паренек наткнулся на меня, я был один, без Варисса. Все остальное - их глупые предположения.

- Хорошо, - откинулся на спинку стула лорд Парконт. - Тогда что вы скажете насчет вашего пари с разбойниками? Об этом, как ни странно, знает весь Акилл.

Я был уверен, что эти слухи распространяет сам Норрэн. Но зачем ему это нужно - это уже другой вопрос.

- Меня хотели ограбить, - пожал я плечами. - И я просто спасал меч принца Аннара. Пари - первое, что пришло в мою голову.

- То есть пари на самом деле было?

Я кивнул.

- Молодой человек, не считайте меня дураком! - взорвался граф, хлопнув ладонью по столу.

В зале корчмы стало неожиданно тихо. Лорд Дознаватель махнул рукой, показывая, что у нас все в порядке. Сидящий недалеко от нас Тарон понимающе хмыкнул, взглянув на меня. Я украдкой показал ему кулак. Ученик некроманта поспешно уткнулся в тарелку, пряча улыбку. Зараза! Он намекает, что я опять вывел из себя господина Невозмутимость!

- Тэсс ар'Линн, - уже тише продолжил лорд Парконт. - Ваше пари с разбойниками лишь глупая и бесполезная попытка скрыть вашу с ними дружбу!

- Зачем мне ее скрывать? - я отложил в сторону вилку, понимая, что спокойно поесть мне все-таки не удастся.

- Это я и пытаюсь у вас выяснить. Повторяю: откуда вы знаете Норрэна?

- Он меня грабил.

- Это я уже слышал! Говорите правду.

Я тяжело вздохнул. Нужно срочно поменяться ролями. Пусть теперь он будет допрашиваемым.

- Хорошо, - покорно кивнул я. По губам графа скользнула едва заметная удовлетворенная улыбка. - А откуда вы знаете разбойника по имени? Сталкивались?

Мой вопрос был чисто риторическим. Я прекрасно знал, что сталкивались, а лорд Парконт подозревал, что я знаю больше об их 'дружбе' с Норрэном, чем показываю. Но главное - мой вопрос вновь заставил его напрячься.

- Это не ваше дело. Я действую от имени короны.

- Ха-ха, - медленно проговорил я. - А как же украденный у вас артефакт?

- Какой артефакт? - подался вперед граф.

- Ваш, наверное, - пожал я плечами. - Ведь именно ради него вы гоняетесь за Норрэном и его бандой.

- Он сказал, - мрачно заключил лорд Дознаватель.

- Нет, - улыбнулся я. - Я умный, сам догадался. Тем более, я видел ваш артефакт.

Только не знаю, какое именно из увиденных мною драгоценностей ваше, граф.

- Видел?! - Парконт уже рычал. - Где?!

- Извините, граф, - с улыбкой обратился к нему подошедший Тарон. - Я хотел бы украсть у вас Шеймира. Мне срочно нужно с ним переговорить.

Лорд Дознаватель зло покосился на меня, но возражать племяннику короля не стал.

- Да, конечно, Ваша Светлость, - с трудом выдавил он. - Можете забирать его. Мы потом продолжим беседу, - многообещающий взгляд в мою сторону.

Я постарался вежливо улыбнуться, но, судя по кашлю Тарона, у меня получился какой-то звериный оскал. В этом я уверился, когда лорд Парконт тоже попробовал изобразить вежливую улыбку и промахнулся. Кашель Тарона усилился. Не переставая кашлять, он быстро потянул меня в сторону входной двери, выскочил наружу и только там громко расхохотался.

- И ничего смешного в этом нет, - проворчал я.

Тарон шумно втянул воздух, успокаиваясь.

- Ты просто не видел лорда Дознавателя на светском рауте. У него обычно такая невозмутимая физиономия, что хочется врезать по ней, чтобы проверить, способен ли этот получеловек испытывать хоть какие-то чувства! А тут... Такой гаммы эмоций на его лице, наверное, даже его родители давно не видели! Ты талант, Шеймир!

- Не буду говорить 'спасибо' за столь сомнительный комплимент.

- И не надо, - хмыкнул Тарон. - Кому расскажу - никто не поверит.

- Тогда я поеду с тобой в столицу, и там, на глазах у всего общества, доведу вашего Дознавателя до нервного тика, - предложил я.

- А что... - всерьез задумался Тарон, - неплохая идея!

- Да ну тебя! - махнул я рукой. - Так зачем ты меня звал? Решил спасти от допроса или на самом деле случилось что-то важное?

- Ой, да! - спохватился Тарон. - Ко мне подошел один из учеников и сказал, что там твой зверь запутался в каких-то сетях. Они пытались его освободить, но он никого к себе не подпускает. Тебя он беспокоить не решился, так как ты разговаривал с графом.

- Котенок, что ли? - удивился я. - В каких сетях можно было запутаться?

- Я точно не понял, но, кажется, энергетических. Они там с друзьями эксперимент проводили, а твой котенок случайно попал под раздачу.

- Шарэсси! Пошли быстрее тогда!

- Пошли!

Тарон повел меня в обход корчмы, где проходила еще одна улица. Как я уже упоминал, наверное, деревня была больше похоже на маленький городок, по привычке называемый деревней. Широкие улицы, множество улочек с двухэтажными домами, лавками и мастерскими. Даже свой базар есть, который открывался раз в декаду. Кстати, завтра нужно сходить в лавку с одеждой, а то у меня ничего из нее уже не осталось. И к Свиду хотелось бы в кузню наведаться, прикупить кое-что из метательного оружия. Пока деньги есть, нужно закупаться.

- Шеймир, а почему ты до сих пор не дал своему котенку никакого имени? - неожиданно спросил Тарон.

- Он не мой, поэтому и не дал.

- Как не твой? Он от тебя ни на шаг не отходил, пока ты его в поилку не отправил.

- Эта была воспитательная работа. После его 'игр' я полдня в комнате убирался.

- Ну, назвал бы его для собственного удобства. А то 'котенок' и 'котенок'.

- Хорошо, - буркнул я. - Назову Мурзиком.

- Шеймир! - возмутился Тарон. - Это же хамел, а не домашняя кошка!

- Тогда пусть будет Барсик.

Тарон громко застонал. Как будто я знаю, как правильно хамелов называть! Я даже из кошачьих кличек только вышеназванные и помню!

- Назови его Кэссилем, - предложил Тарон, поняв, что больше вариантов у меня не будет.

- Keas'sil? - переспросил я, повторив имя с эльфийским акцентом. - Ты изучал эльфийский?

- Естественно, - удивленно покосился на меня Тарон. - Эльфы - дружественный народ. Королевская семья обязана знать их язык. Так как тебе имя?

- Да уж! 'Хулиган' ему подходит. Пусть и на эльфийском. Тем более, 'Кэсс' звучит почти как 'кис-кис'.

- Вот и отлично, - обрадовался Тарон. - Смотри, вон они все.

На лужайке перед одним из домов лежал котенок, а возле него в нерешительности топталось несколько учеников магов. Над ними летали яркие светлячки, используемые магами для освещения. Вот один из учеников с ласковым 'кис-кис' протянул котенку, то есть Кэссу, кусок мяса. Кэссиль зарычал и попробовал откусить вместе с угощением руку парню. Тот испуганно отшатнулся.

Так, лежит котенок нормально, на животе, но с места сдвинуться не может. Я моргнул. Зрение послушно поменялось. Теперь были видны фиолетовые ауры магов и сами белые сети, опутывающие тело Кэссиля. Конечно, распутать себя он никому не позволит, хотя тут работы на пару минут.

- Давно он так лежит? - спросил я учеников, когда приблизился к ним.

- С полудня, - мрачно ответил один из них.

- А чего же вы раньше не пришли? - возмутился я. - Скоро уже полночь!

- Ну, сначала мы пытались сами его распутать, - начал объяснять невысокий рыжеволосый парень, показывая мне исполосованные когтями котенка руки. - Потом искали его хозяина. Но большую часть дня все же старались освободить его самостоятельно.

- И как, успешно? - язвительно поинтересовался Тарон.

- Как видишь, - в тон ему ответил рыжий, вновь протягивая нам свои руки. Остальные последовали его примеру и дружно закатали рукава. М-да, и это сделал этот пушистый зверек?

- Так что забирайте своего зверя и уходите, - угрюмо подытожил высокий беловолосый парень. Ученик Фландисса, кажется.

- Мы-то заберем, а что вы делали с сетью? - вкрадчиво спросил Тарон.

- Не твое дело! - огрызнулся рыжий.

- Лит сказал, что вы проводили какой-то эксперимент.

- Я сказал: не твое дело! А с Литом мы еще поговорим.

- Мальчишку не трогай!

- Рон, успокойся, - положил я руку на плечо некроманта. - Не тронут они его, ведь, правда? Иначе эта киса будет вас часто посещать. Он же не знает, что вы пытались его освободить, а не убить.

Начинающие маги впечатлились. Наверное, Кэссиль успел показать себя за день во всей красе. А тут он еще начал рычать, привлекая к себе внимание.

- Привет, Кэссиль, - подошел я ближе и опустился на колени. Котенок удивленно моргнул и даже обернулся, как будто действительно проверял, нет ли сзади этого загадочного Кэссиля. - Да к тебе я, к тебе.

А сам протянул к нему руки, убирая со шкуры белые блестящие нити. Меня он не трогал, спокойно ожидая, когда я полностью распутаю сеть.

- Вот и все, - закончил я.

Кэссиль встал, отряхнулся и коротко рыкнул в сторону группы учеников. Они дружно сделали шаг назад. Котенок презрительно глянул в их сторону, еще раз встряхнулся и выжидающе уставился на меня.

- Идем мы, идем.

- А насчет сети ваши наставники все равно узнают, - на прощание пообещал Тарон. - Вы думаете, они такие наивные, что не догадываются, чем вы тут занимаетесь?

Ученики только фыркнули в ответ.

- А что это за сеть, Тарон? - спросил я, как только мы отошли от них на несколько метров.

- Сеть подчинения. Они где-то раскопали запрещенное заклинание и теперь пытаются им воспользоваться. Но там не хватает пары слов, и эти придурки подбирают их сами. Вот и получается у них что попало.

- Уверен, что Совет знает?

- Естественно. Это же Хит мне сказал за ними следить, чтобы чего не случилось.

- Демон знает, что творится, - пробормотал я.

- Ты прав. И не только в деревне. Слышал про волнения на севере? Там драконы, говорят, взбесились. Рония, Ландин и Кавид - дружественные нам державы. Пока они сами справляются, но скоро, думаю, попросят поддержки магов Виленока.

- Может, и мне туда отправиться?

- А что? Съезди! Надери хвосты этим ящерицам-переросткам! Держу пари, они тебя не скоро забудут!

- Тогда решено: как только разберусь со скопившимися проблемами - отправляюсь к Кольцовым горам.

- Ну, если так, то ты туда нескоро доберешься, - хмыкнул Тарон. - Твои проблемы имеют свойство накапливаться, а не разгребаться.

- Я все-таки надеюсь на чудо.

- Блажен, кто верует, - со смиренным выражением лица шутливо поклонился мне юный герцог. Я попытался двинуть ему по шее, но он со смехом отскочил от меня. - Руки не распускай, а то опять на дуэль вызову за оскорбление герцогской чести!

- Мы с тобой этот этап уже прошли, так что я не приму твой вызов. А вот просто помахать мечами - милости просим. Тем более, у меня новый меч, волшебный.

- Тогда завтра утром встретимся!

- Где?

- А давай возле пруда? Там утром никого нет, да и ополоснуться можно после поединка.

- Хорошо, тогда спокойной ночи, - я на прощание махнул рукой Тарону, которому в этом месте нужно было поворачивать к дому Хита, где он жил.

- Ага, до встречи.

IX.

Утром я проснулся не в лучшем настроении. И вроде бы спал нормально, и встал поздно, но почему-то сейчас я с удовольствием бы кого-нибудь придушил. Короче, встал не с той ноги. Наверное, с левой, не обратил внимания. Мой недовольный взгляд сразу же остановился на дрыхнувшем возле моей кровати Кэссиле. Нет, его будить я не буду. Меня же Тарон возле пруда ждет - вот на нем и оторвусь.

Я быстренько оделся, закрепил меч у бедра и поспешил на долгожданную утреннюю зарядку, а также разрядку. Должен же я на кого-то выплеснуть свое плохое настроение. Но в кухне меня перехватила Ремина и заставила проглотить 'положенный с утра завтрак'. Поблагодарив 'мамочку' за еду, я почти бегом побежал к пруду. Кстати, после моего усыновления я обращался к Ремине по имени и на 'ты'.

Пруд жители деревни выкопали именно для купания. В этом месте подземные воды выходили близко к поверхности, но кроме ручья здесь ничего не было. Вот и сделали пруд. А возле него небольшую тренировочную площадку для учеников, пляж и несколько беседок. Я трусцой пробежал через деревню, кивая на бегу знакомым.

На площадке Тарона не обнаружилось. Однако... Я недоуменно оглядел пространство передо мной. И где он? 'Спать надо меньше', - ехидно напомнил мне внутренний голос. Да, точно. Сейчас уже было позднее утро. Но и уйти Тарон не мог! Нужно посмотреть в беседках - может, он там меня ждет.

Беседки находились в некотором отдалении от площадки, возле пляжа. Первая из них оказалась пустой, а вот во второй кто-то был. И не один. Я хотел осторожно пройти мимо, чтобы не помешать влюбленной парочке, как вдруг раздавшийся голос девушки показался мне знакомым. Лина. А с кем это там моя сестренка целуется? Нет, я не собираюсь вмешиваться в личную жизнь Лины, но ей еще и семнадцати нет! Должен же я знать, кому морду бить, если он Элинию обидит. Поэтому я осторожно заглянул в беседку и...

Так и замер с открытым ртом и выпученными глазами. Лину обнимал и целовал Тарон. Он все-таки решил ее добиться?! Вспомнился его первый вечер в корчме, когда он почти требовал к себе в комнату Лину, за что и получил от меня в челюсть. В груди поднялась волна гнева.

- Убери от нее руки, - прошипел я сквозь стиснутые зубы.

Тарон и Лина замерли, а потом резко отскочили друг от друга, глядя на меня безумными глазами. У Лины была расстегнута верхняя пуговица на блузке. Это еще больше взбесило меня.

- Ты что делаешь, придурок?! - прищурился я. - Она же еще несовершеннолетняя!

- Шеймир, успокойся, - попробовал урезонить меня Тарон. - Я сейчас все тебе объясню.

- Конечно, объяснишь! И чем быстрее, тем лучше! И отойди от нее подальше!

- Шеймир... - начала было Лина.

- Что 'Шеймир'? - я мог только шипеть. - Ты знаешь, что ему от тебя нужно?

- Мы любим друг друга! - крикнула Лина.

- Ты, может быть, и любишь его, а вот он...

- Лина, иди, мы сами с Шеймиром разберемся, - попросил ее Тарон, ласково улыбнувшись девушке.

- Да?! - скептически взглянула на нас Лина. Я крепко стискивал руку на рукояти меча, а Тарон сжимал кулаки. - Вы же поубиваете друг друга!

- Нет, Лина, не поубиваем, - попробовал уговорить Тарон уйти девушку, но наш вид говорил сам за себя, и Лина наотрез отказалась нас покидать.

- Рон, я остаюсь. Объясни Шеймиру, что мы любим друг друга!

Тарон поймал мой взгляд и твердо сказал:

- Я люблю Лину, Шеймир. Правда. И я готов на ней жениться, как только Лине исполниться восемнадцать.

- Готов, говоришь? - недоверчиво проговорил я. - Герцог готов жениться на дочке мага?

- Дочке мага и виконта, - вскинула подбородок Лина. - Мой отец был виконтом, и его титул теперь унаследовал Свид.

Сам демон ногу сломит в титулах людей этой деревни! Барон содержит корчму (Киранн оказался бароном), виконт работает в кузне, а герцог собирается стать некромантом! И главное: это никого не шокирует, потому что они - маги. Магам, оказывается, прощались многие причуды.

- Прости, Лина. Я просто ему не верю.

- Почему?! - удивился Тарон. - Я действительно люблю Лину.

- Потому что я еще помню, как совсем недавно ты хотел просто заполучить ее в свою постель!

- Шеймир, - Тарон глубоко вздохнул, - во-первых, я тогда был пьян и мог наговорить чего угодно. Ты тоже вел себя не лучше после травки Хита. А во-вторых, с тех пор я изменился. И прекрасно понимаю, что вел себя, как свинья!

- Лина, ты его любишь? - повернулся я к ней.

- Да!

- И ты ее?

- Да!

- Тогда почему, демон вас дери, о вашей любви не знает ни Киранн, ни Свид?!

Эта влюбленная парочка только потупилась в ответ.

- Та-ак, - протянул я. - И кого вы больше боитесь?

- Свида, - тихо прошептала в ответ Лина.

- Отлично! А через два года, когда вы поженитесь, если не передумаете, вы тоже ему ничего не скажете?

- Ну, до этого времени мы что-нибудь придумаем, - уверенно заявил Тарон.

- Что-то я в этом сомневаюсь, - прищурился я, складывая руки на груди. - Вы хоть Киранну скажите - он точно поймет.

- Дядя сразу же Свиду скажет.

- Рон! - возмутился я. - Ты же взрослый человек! Подойди к Свиду и просто поговори с ним! Это же совсем нетрудно.

- Тогда что ты сам к нему никак не подойдешь поговорить? Ваше скрытое противостояние уже всех достало.

- Я - другое дело. Я жениться на его сестре не собираюсь.

- Шеймир, - тихо начала Лина. Мне сразу не понравилась ее интонация. - А, может быть, ТЫ скажешь Свиду о нас?

- Я?! - задохнулся я от возмущения. - А я тут с какого бока?!

- Ну, он пока до Рона доберется, уже остынет, - объяснила с невинной улыбкой на губах Лина.

- У тебя обалденная логика, Лина! - 'восхитился' я. Девушка скромно потупилась. - Конечно, он остынет! Просто все свое негодование он выместит на мне!!!

- Ну, Шеймир, - умоляюще взглянула на меня Лина. - Ты же теперь наш родственник, мы все тебя любим! И ты должен быть заинтересован в благополучии нашей семьи!

- Это угроза или лесть? - вскинул я бровь. - Рон, а почему ты молчишь?

- Я с ней согласен, - ухмыльнулся этот наглец. - И тоже прошу тебя об этой небольшой услуге. Тебя он точно не ударит, а вот меня...

- Ты эгоист, Рон.

- Нет, я просто трезво оцениваю свои шансы. Против мастера клинков мне не выстоять. Ты же знаешь, как он импульсивен. Свид сначала ударит, а потом будет разбираться, насколько силен был его удар, и виноват ли я был вообще. А ты уже имел с ним дело. И силы у тебя побольше.

Тарон смотрел на меня твердым и одновременно насмешливым взглядом. Лина же сверлила меня умоляющим взглядом своих шоколадных глаз. Признаюсь честно - решающим аргументом все-таки стал взгляд Лины.

- Ну, хорошо, - выдавил я. - Но делаю я это только ради Лины! А тебе придется очень постараться в нашем поединке, чтобы я перестал на тебя злиться.

- Я готов. Пошли?

- Шеймир, не бей его сильно! - попросила Лина.

- Не буду, сестричка. Но пару синяков он точно получит. Вот как чувствовал, что день сегодня будет плохим! Зачем вообще выходил из комнаты?!

Тарон громко фыркнул, прекрасно понимая, что я уже остыл. А потом искоса посмотрел на меня. Я предостерегающе покачал головой. Да, я остыл. Но что с ним будет, если он обидит Лину, Тарон тоже должен знать.

Свид пропал. Просто взял и исчез! В кузне, куда я пришел, его не оказалось. Гийнер сказал, что он еще здесь не появлялся. Отлично! В корчме его тоже не было. Ремина посоветовала сходить в дом, где обычно собирался Совет. И я уже не удивился, когда узнал, что неуловимый Свид и здесь не появлялся. Киранн предложил мне проверить рощицу недалеко от пруда. Там Свид устраивал себе какие-то загадочные тренировки. Ладно! Пойдем в рощицу!

- А зачем тебе Свид? - с любопытством спросил Хит.

- Поговорить, - мрачно ответил я.

- О-о-о, - протянул Хит. - А зачем?

- За углом! - огрызнулся я. - Кстати, с тобой тоже хотелось бы поболтать. О твоих родителях.

- Ладно, ладно! - поднял руки вверх Хит, как бы защищаясь. - Больше глупых вопросов не задаю.

Пришлось тащиться опять к пруду, а потом и к самой рощице. Свида я отыскал по мерному стуку. Дятел, чтоб его! Перед ним стоял большой деревянный щит с нарисованной на нем мишенью, куда один за другим Свид кидал метательные ножи. Методично, с отсутствующим лицом. Что это с ним? 'Неужели уже знает?' - мелькнула паническая мысль. Ну, знает и знает! Мне же лучше. Пусть Тарон волнуется. Но уточнить все-таки нужно.

- Кхм, кхм! - громко откашлялся я, привлекая к себе внимание.

Свид мельком глянул через плечо и бросил очередной кинжал.

- А, это ты, - равнодушно произнес он. - Что-то хотел?

- Да. Поговорить.

- Завтра.

- Что 'завтра'? - не понял я.

- Поговорим завтра. Я занят сегодня.

- Я вижу.

Помолчали. У Свида кончились ножи и он, подойдя к щиту, начал выдергивать старые.

Однако... Не, я так не играю. Просто уйти, не выяснив, что с ним сейчас творится? Да я умру от любопытства!

- Свид, я все-таки скажу, - решил я его растормошить счастливой новостью о свадьбе сестры. - Тарон и Лина любят друг друга и собираются пожениться. Годика через два.

У него всего лишь выпал нож. Свид, молча, наклонился, поднял его и продолжил выдергивать ножи. И все!!! Я удивленно сморгнул. И где его хваленая импульсивность?!

- Свид, ты меня вообще слышал? - осторожно поинтересовался я.

- Слышал, - эхом отозвался он. Я с трудом расслышал, что Свид там прошептал. - Уходи.

Я медленно начал пятиться назад. Потом резко остановился.

- Что-то случилось? - спросил я.

- Случилось... - после паузы ответил Свид. - Ровно шестнадцать лет назад убили моих родителей.

Ой, как я не вовремя! Скорее всего, я был последним человеком, кого бы Свид хотел сейчас видеть.

- Ну... ты это... держись, - неловко выдавил я, пряча глаза.

- Держусь, - Свид вернулся к месту, откуда бросал ножи, поднял кожаный пояс для них.

- Свид, ты же понимаешь, что я этого сделать не мог, - решительно сказал я.

- Не мог, - равнодушно согласился он, теребя кожаный пояс.

- И глаза - это не повод, чтобы меня обвинять, так?

- Не повод...

Все, это тупик. Что я ему еще могу сказать?

- Да ты знаешь, каково этого видеть окровавленные трупы собственных родителей?! - неожиданно заорал Свид.

Я попятился.

- Ты прав, не знаю. Я вообще про себя ничего не знаю.

- Да лучше бы Я память потерял!!!

- Ты думаешь это долго?! Сейчас найду полено поувесистее! - я пытался его отвлечь.

- Я ничего не мог сделать! Просто смотрел! - не обращал он на меня внимания.

- Ах, ты себя еще и трусом читаешь?! - дошло до меня.

- Заткнись!!! - заорал Свид, делая шаг мне навстречу и выбрасывая вперед кулак.

Я шагнул назад, спотыкнулся о корни дерева позади и упал. Свид на этом не успокоился. Он резко взмахнул руками. Я с изумлением смотрел, как сзади него взлетели его метательные ножи. И остриями они были направлены в мою сторону! Теперь я понимаю, что все имели в виду под званием 'мастер клинков'! Еще один взмах, и все оружие полетело на меня. Я невольно зажмурился. Стук. Тишина. Открываю глаза. Свид стоял прямо передо мной, с ужасом глядя на свои ладони.

- Что я делаю? - прошептал он. Посмотрел на меня безумным взглядом, развернулся и побежал.

Знакомая ситуация. Он всегда убегает, когда поймет, что совершил ошибку? Я обернулся. Все ножи были воткнуты в ствол ближайшего дерева.

'Сумасшедшая семейка', - раздраженно подумал я, поднимаясь с земли. И самое страшное: я теперь вхожу в это сборище! Шарэсси! Что мне стоило очнуться возле нормальной деревни, с нормальными жителями?! Демиурги и Боги, скажите, где я согрешил?!

Так, и где этот блаженный бегает? Тут недалеко овраг был, глубокий. Как бы он туда в расстроенных чувствах не упал. Поминая Свида 'самыми добрыми' словами, я пошел в ту сторону, где он скрылся.

Рощица-то рощица, но Свида я так и нашел. Орать ему 'Милый, вернись, я все прощу!' я не стал. Он дурак, шутки не поймет. Неужели, правда, в овраг свалился?

Я ускорил шаг, почти не глядя под ноги. Поэтому оч-ч-чень удивился, когда почва стала уходить у меня из-под ног. Я бестолково взмахнул руками, но остановить свое падение вниз, в неизвестность, не смог. Я полетел в какую-то глубокую яму. Ее дно встретило меня сильным и болезненным толчком в спину и ударом по голове...

Очнулся я от громкого чавканья слева от меня. И сразу же застонал от боли во всем теле. Как будто тот, кто так аппетитно что-то пережевывает, уже переварил меня, а потом исторгнул естественным путем. Я попробовал пошевелиться. Лучше бы я этого не делал! Из-за нестерпимой боли я вновь на время потерял сознание. Потом снова пришел в себя. Ме-е-едленно повернул голову налево, в сторону чавканья. Шарэсси, как же больно! Неяркий свет сверху едва позволял мне рассмотреть недалеко от себя силуэт кого-то огромного в земляном тоннеле. И этот кто-то кого-то жрал. Вряд ли такая туша была травоядной. А когда она насытится, то заметит меня. Как бы мне постараться выбраться из этой ямы до этой нежелательной встречи?

Я усилием воли затолкнул боль поглубже в себя. Времени на страдания у меня не было. Нужно действовать, пока мною тоже так же смачно не зачавкали. Для начала я решил провести инспекцию своего тела. Так, сначала левая рука. Шарэсси! Кажется, она сломана. А правая? С ней тоже что-то не так. Поехали дальше. Ноги? Их я вообще не чувствовал! Я попробовал повернуть голову направо. Как бы ни так. Я вообще теперь не мог пошевелить шеей! Демон, на что я свалился?!

Чавканье резко оборвалось. Я затаил дыхание в ожидании. Убежать я не смогу. Вывод: меня скоро сожрут. Топот нескольких ног, и силуэт в тоннеле стал стремительно приближаться. О, Демиурги, сделайте так, чтобы жрать он меня начал с головы, чтобы я умер сразу! Страха не было - слишком нереальной представлялась мне эта ситуация.

Шарэсси! Это паук! Огромный волосатый паук с кучей красных маленьких глаз и несколькими парами жвал! Когда ему до меня оставалось всего два-три шага, откуда-то сверху упал белый комок шерсти. Он приземлился прямо перед носом (точнее, жвалами) паука и угрожающе зарычал. Кэссиль! Он-то как сюда попал?! Паук в ответ что-то прострекотал. Кэсс замяукал и ударил лапой паука по жвалам. Огромное насекомое отпрянуло. Кэссиль, воодушевившись своей победой, с громким мявом ринулся на паука. Тот опять что-то прострекотал и быстро-быстро засеменил назад. Упрямый и 'безбашенный' котенок ему определенно не нравился. Вскоре и Кэсс, и паук скрылись где-то в земляном тоннеле. До меня еще некоторое время доносились их шаги и шипение Кэсса, потом все стихло.

Я заволновался. Если это мерзкое насекомое убило МОЕГО котенка, я его из-под земли достану! Неудачная мысль... Сначала из-под земли нужно достать себя. Быстрые легкие шаги, и из тоннеля выбежал Кэссиль. Правда, уже не такой белый. Он жалобно мяукнул.

- Жив я, - хрипло прошептал я в ответ.

Кэсс радостно подскочил ко мне и начал вылизывать мне лицо. Фу! Какая гадость!

- Кэсс, пожалуйста, - взмолился я. - Мне и без того плохо.

Кэссиль прекратил меня слюнявить, завалился у моего левого бока и громко замурлыкал.

- О, Кэсс, - слабо улыбнулся я. - Ты, оказывается, можешь быть обычным ласковым котенком.

Я прикрыл глаза, приготовившись ждать. Если Кэссиль здесь, то, возможно, скоро сюда кто-нибудь да придет. Громкое басовитое мурлыканье звучало на удивление успокаивающе, и я сам не заметил, как провалился куда-то...

Следующее пробуждение оказалось менее болезненным. Точнее, совсем безболезненным. Поначалу я вообще решил, что умер, так как совсем не чувствовал тела. Ни рай, ни ад, как говорится. Получается, я не нужен ни верхней, ни нижней инстанции. Обидно...

- М-р-р? - вопросительно муркнули справа.

Все-таки не умер.

- Кэсс? - хрипло спросил я и сразу же закашлялся.

Шершавый язык прошелся у меня по лицу.

- Не надо! - запротестовал я. Эти приступы нежности мне совсем не нравились. - Что со мной, Кэсс?

Надо мной появились два ярко-голубых светящихся глаза. Потом они исчезли. Вот Кэссиль сломя голову выбегает из кухни и несется вперед. За ним бежит Лина, но догнать никак не может. Котенок прибегает к пруду, рощице, находит яму, где внизу на спине в неестественной позе лежит человек, а под ним расплывается большое черное пятно. Кэссиль прыгает вниз и оказывается перед носом какого-то огромного зубастого зверя. Он его прогоняет, посылая ему в мозг мысли, что белое пушистое животное перед ним очень опасно и ядовито, потом прибегает к человеку, лижет его лицо и заваливается рядом. Человек засыпает, но вскоре сверху слышатся голоса, и котенка вместе с его человеком вытаскивают из ямы. Следующая картинка: человек лежит на кровати на животе, вся его спина окровавлена, другие люди закрывают от Кэссиля человека...

Передо мной вновь возникли два глаза.

- Шарэсси, - прошептал я, в ужасе вспоминая, как выглядела моя спина. Эта картинка затмила даже то, что Кэссиль первый раз за время нашего знакомства общался со мной. - Кэссиль, а близко кто-нибудь есть? Позови...

Кэссиль согласно муркнул, послышался мягкий стук - он спрыгнул с поверхности, где я лежал. Я скосил глаза направо и увидел, как котенок толкнул дверь и быстро прошмыгнул в образовавшуюся щель. Ага, дверь справа. Я в своей комнате.

Через несколько минут дверь открылась шире. Первым в комнату зашел Кэссиль, а за ним Хит. Щелкнув пальцами, некромант зажег несколько светлячков. Они бестолково закружили по комнате, освещая бледное с запавшими глазами лицо Хита. Сейчас он как никогда походил на некроманта, да и на дроу тоже - темные эльфы, редко выбиравшиеся из своих пещер, обладали почти белой кожей.

- Ты прекрасно выглядишь, - попробовал пошутить я.

- Ты еще себя не видел, - мрачно ответил Хит, садясь на краешек моей кровати. - По сравнению с тобой, я - красавчик.

- Не льсти себе, - я снова закашлялся.

Хит встал, подошел к столу, налил воды из кувшина и вернулся к кровати. Потом приподнял мне голову и медленно начал наклонять стакан. Я жадно глотал воду.

- Хит, почему я не чувствую своего тела? - спросил я, напившись.

- Может быть, еще воды? - Хит отвернулся, как будто не слышал меня.

- Хит, что со мной?!

- Или ты голоден?

- ХИТ! - рявкнул я как можно громче и закашлялся.

Хит снова поднес к моим губам стакан. Я послушно сделал несколько глотков и отвернулся.

- Шеймир, понимаешь, - медленно начал некромант. - Ты упал на очень острые камни и какие-то штыри, да еще с огромной высоты. Тебя буквально нанизало на один из штырей. Нормальный человек после такого удара сразу бы умер, а ты... Ты сломал себе позвоночник, потерял много крови и выжил. Мы сделали все, что смогли, но...

- Я копыта откину?! - у меня отвисла челюсть. Нет, нет, нет! Я совсем не готов умирать! Пусть я еще хоть немного времени не буду нужен тому свету!

- Нет, что ты! - Хит даже испугался. - Я просто хотел сказать, что магия на тебя действует через раз, и поэтому твое выздоровление может затянуться. Если с помощью магии Киранн поднял бы тебя за неделю-две, то из-за ее ограниченности тебе понадобиться месяца два-три.

- Фух! - облегченно вздохнул я. - Ты так больше не пугай, ладно?

- Извини.

- Но теперь вы хотя бы убедились, что у меня есть кровь, - криво улыбнулся я.

- Да уж, за такую кровь маги поубивают друг друга, - пробормотал Хит.

- Что? - не понял я.

- Я говорю: кровь у тебя хорошая.

- А-а-а, спасибо. Сколько я так уже лежу?

- Три дня. Карраба мы убили.

- Какого карраба?

- Паука. Маги просто счастливы - за два дня, благодаря тебе, у них появилось столько ингредиентов для зелий, сколько не было за последние двадцать лет.

- Рад за них. Этот карраб тоже что-то очень редкое?

- Конечно! Тебе же, как всегда, везет! Он живет в шахтах гномов. Если какой-нибудь гном неосторожно забредет в дальнюю пещеру, то его тут же сожрет карраб. Поэтому гномы стараются при случае их убивать.

- То есть здесь они тоже не водятся, - констатировал я.

- Так же, как и василиски, - утвердительно кивнул Хит. - Кто-то пробил щит вокруг деревни телепортом, через который и проник сюда василиск. А карраб был за пределами деревни.

- Ясно, - поморщился я. - Долго я еще не буду чувствовать свое тело?

- Не торопись почувствовать, - хмыкнул Хит. - Когда вернется чувствительность, ты будешь с ностальгией вспоминать это время. Да, и еще. Там тебя за дверью ждет один человек. Очень хочет с тобой поговорить. Запускать?

- Запускай, - вздохнул я. Скорее всего, Тарон пришел извиняться за то, что послал меня на разговор со Свидом.

Но нет. В комнату вошел вовсе не Тарон. Свид. Вот уж точно сюрприз. Его я никак не ожидал. Хотя он вечно делает то, что я от него не ожидаю.

- Шеймир, я хотел... - начал Свид, не поднимая взгляда от пола, - в общем, я хотел сказать... Я должен тебе сказать, что...

- Стоп! - твердо остановил я его, чувствуя, что его извинения грозят затянуться. - Я понял, что ты хочешь сказать. Давай без извинений, ладно?

Свид вскинул голову и открыл рот, собираясь мне возразить.

- Подожди! - опередил я его. - Я САМ пошел за тобой, понял? Это было МОЕ решение. Так же как твой отец САМ решил закрыть вас с сестрой в комнате, опасаясь за ваши жизни. Ты не виноват в его смерти. И, кстати, это я виноват, что не смотрел себе под ноги. Тарону то же самое передай, если надумает прийти. И не бей его сильно. Это же твой будущий зять.

- Но...

- Кэсс! Проводи Свида.

- Р-р-р! - зарычал Кэссиль, тесня 'извиняльщика' к дверям. Свид попятился назад, сверля меня удивленным взглядом. Потом обернулся и вышел, плотно затворив за собой дверь.

- Сумасшедшая семейка, - вновь повторил я, закрывая глаза. - Кэсс, если еще кто-нибудь зайдет, разбуди меня.

- Ур-р, - пообещал котенок.

Обалдеть, мы все-таки нашли с ним общий язык! Нужно было с самого начала бросаться с какой-нибудь скалы и ломать себе позвоночник. Сколько бы проблем избежали!..

Первые две недели из указанного Хитом срока выздоровления показались мне вечностью. Чувствительность вернулась, но гораздо раньше положенного срока и совершенно не та. Все мое тело выкручивало, мышцы, казалось, завязывались в узлы, было нестерпимо жарко, обоняние, слух и зрение то обострялись до предела, то резко притуплялись. Киранн и Хит только руками разводили, глядя, как меня практически выворачивает. Киранн упомянул, что похожие спазмы происходят у оборотней, когда они перекидываются в зверя. Но я-то не оборотень! Киранн понемногу вливал в меня магию. Я чувствовал, как мое тело отторгает ее, но часть целебной силы все же проникала внутрь.

Наконец, две недели ада Нижнего закончились. Пошли обычные будни инвалида, не умеющего добраться даже до ночного горшка. Больше всего меня в это время бесила моя беспомощность. Я был вынужден положиться на окружающих меня людей. В это время за мной ухаживали Киранн, Хит и Тарон. Шарэсси, как же было стыдно и унизительно, когда мне помогали справить свою естественную нужду или помыться!

Я медленно обретал положенную подвижность в ногах. Поломанная левая рука зажила как раз после первых двух недель. Я снова учился ходить. От меня ни на шаг не отходил Кэссиль. Котенок начал быстро расти после моего падения и научился менять свой цвет. Хит сказал, что как только ему исполниться четыре месяца на нем уже смело можно будет ездить верхом.

В самом начале, когда он только-только учился ставить свои щиты, произошел один случай. Кэссиль заснул на моей кровати и нечаянно перед сном поставил щит. В обед должна была зайти Лина, принести мне еду. Когда девушка вошла в комнату и не обнаружила меня на кровати, то сразу ударилась в панику. Я и рта раскрыть не успел, как она выскочила из комнаты с воплем: 'Шеймир исчез!'. Кэсс проснулся от ее криков и удивленно моргнул. Щит исчез. С топотом в мою комнату ворвались Хит, Тарон и Киранн. Увидев меня, они замерли в удивлении. 'Кэсс', - со вздохом пояснил я. С тех пор Лина зайдя в комнату и никого в ней не обнаружив, тихо спрашивала пустую кровать: 'Шеймир, ты здесь?'. 'Нет, меня еще вчера похоронили!' - в раздражении отвечал я.

Через месяц Хит уехал в Кольцовые горы, прихватив с собой Тарона. Некромант оказался одним из экспертов по драконам, а Рония срочно потребовала помощи у Виленока. Моей единственной нянькой остался Киранн, который со мной просто не справлялся (Ремине и Лине я не позволял к себе притрагиваться). Поэтому он привлек к надзору надо мной Свида. И я, и он от этой идеи оказались не в восторге, но деваться было некуда. Теперь из моей комнаты постоянно доносились вопли Свида: 'Ложись на место! Тебе рано вставать!' и мои: 'Я тебе не собака! Пошел на...!' Женщины заходить ко мне не осмеливались и терпеливо дожидались Киранна. Он в ярости врывался в комнату, где я пытался встать на ноги, а Свид меня уложить обратно в кровать (я орал, что он демонов извращенец), и начинал нас ругать. Мол, в корчме посетители, в том числе и дети, а наши ругательства слышны на всю деревню. Мы смущенно отворачивались, но на следующий день ситуация повторялась.

Ко мне часто в комнату прибегал Риан, прося почитать или рассказать что-нибудь. Я обычно соглашался и начинал рассказывать ему придуманные мною же сказки. Ребенок, привалившись к теплому и мохнатому боку Кэсса, слушал меня с открытым ртом. После сказки он устраивался поудобнее на моей кровати и засыпал. И уже поздним вечером приходил кто-нибудь из его родителей и забирал Риана в его комнату. Во время общения с ребенком мне становилось как-то спокойнее, я чувствовал себя как дома, а перед глазами проносились картинки долины, рек и водопадов...

Из комнаты я не выходил полтора месяца, потом стал выбираться на кухню, но из корчмы за все два с половиной месяца я так и не вышел. Не хотел, чтобы кто-то посторонний видел меня таким. Все, кому я доверял, ко мне заходили, а вот остальные... (Да, как ни странно, Свиду я доверял.) Вот так и маялся в четырех стенах, постепенно зверея без открытого пространства. А между тем, все больше и больше магов уезжало в уже знаменитые Кольцовые горы. Демон знает, что там творилось. Даже лорд Дознаватель покинул деревню через неделю после моего падения, бросив все попытки разговорить меня. Король Виленока срочно требовал к себе господина Невозмутимость. Граф Парконт на прощание пообещал, что мы обязательно встретимся. Чур, меня, чур!

Были и плюсы в моем падении. С удивлением я обнаружил, что могу по желанию делать свой нюх, зрение или слух острее. Я мог лежать в кровати и слушать разговоры посетителей в зале. Или прекрасно знал, что готовит не только Ремина, но и наши соседи. Так же я острее начал воспринимать магию. Однажды, шутя, мысленно потянул язычок пламени из камина. Он послушно потек ко мне. Я коснулся его ладонью, и он тут же впитался мне в кожу, не причинив боли. Так же мысленно я заставлял открываться и закрываться оконные ставни или дверь. Это были одновременно чужие и до боли знакомые ощущения. Теперь я точно знал, что владел магией до потери памяти.

Ах, да, еще моя память! Честно, я ждал, что от удара по голове, она ко мне вернется. Но ничего. Даже сны-воспоминания перестали сниться! Скорее всего, эта была расплата за мои вновь обретенные умения. Что ж, и на том спасибо...

- А я сказал: ты вернешься в комнату и ляжешь! - непреклонным тоном заявил Свид.

- Зря сказал, - я отступил еще на шаг назад.

- Шеймир! Я сейчас Киранна позову!

- Ябеда, - поморщился я. Честное слово, наш разговор начал напоминать беседу двух десятилеток.

- Шеймир!

- Я уже... э-э-э... около четырех месяцев 'Шеймир'. Свид, прекрати надо мной трястись. У меня действительно ничего не болит. И я просто прогуляюсь к пруду.

- Я тебя не отпускаю.

- Ты мне не мама. А вот у мамы Ремины я разрешения попросил, и она меня отпустила.

Свиду, похоже, надоело упрашивать меня вернуться в комнату. Он решительно сделал шаг в мою сторону. Я поспешно спрятался за колодцем. Ребячество! Свид застукал меня уже на заднем дворе корчмы. Так что я успел без проблем выбраться из комнаты.

- Кэсс, - обратился я к коту. - Взять его!

Здоровенный кот радостно подскочил к Свиду, играючи толкнул его передними лапами в грудь и повалил на спину. Теперь настал самый любимый момент Кэссиля. Он начал не спеша наклоняться к лицу Свида, потом оскалился, открыл пасть и ме-е-едленно сомкнул челюсти на человеческом горле. Со стороны - ужасная картина.

- Шеймир, убери его! - запротестовал из-под кота Свид. - Он капает мне слюной на шею и за шиворот!

- Ребенок просто играется! Ты, главное, не шевелись. А то вдруг нечаянно горло прокусит. А я пока прогуляюсь! До встречи!

Весело насвистывая, я начал удаляться с заднего двора.

- ШЕЙМИР!!! - заголосил сзади Свид. Конечно, Кэсс не в первый раз так играется. И Свид прекрасно знал, что потом эта немаленькая туша просто ляжет ему на грудь и будет ждать моего возвращения. А так как вес у котенка уже достигал веса средней лошади, то Свиду будет, мягко говоря, неуютно.

Я остановился. Сейчас будем торговаться!

- Хорошо, - как будто на что-то решившись, сказал я. - Кэсс сейчас встанет, и мы спокойно пойдем гулять. Договорились?

- Только я пойду с вами.

- Нет, с нами ты не пойдешь. Ты нам уже надоел.

- Пойду!

- Кэсс, - задумчиво проговорил я. Котенок в готовности насторожил уши. - Тебе не кажется, что дядя Свид хочет поиграть в собачку?

- Ур-р-р! - радостно заурчал Кэссиль, но горло все же не отпустил.

- Только не в собачку! - застонал под ним Свид.

- Так мы идем? - уточнил я. - Вдвоем?

- Идите! Ну вас к демону!

- Не, к демону мы пока не пойдем! Кэсс, брось каку. Свид сегодня шею не мыл.

Котенок также весело отскочил от Свида и подбежал ко мне.

- Шеймир! - возмутился жертва слюнявой пасти, вытирая шею. - Я мыл!

- Правильно. Только что Кэсс безвозмездно вымыл тебе шею. Пошли, киса.

Мы, как дети, наперегонки бросились с заднего двора.

- Чтобы к ужину были! - донесся до нас вопль Свида.

- Мы его не слышали, да? - на бегу уточнил я. Кэсс согласно фыркнул.

Ура! Свобода! Два с половиной месяца взаперти, и меня после этого еще не хотят выпускать на волю?! Совсем с ума сошли! Тем более, у меня давно уже ничего не болит. И вряд ли уже будет. Теперь осталось уговорить мою сумасшедшую семейку отпустить меня к Кольцовым горам. Я на них давно уже облизывался.

- М-р-р! - позвал меня Кэссиль, который вырвался вперед.

- Нет, Кэсс, в собачку будешь со Свидом играть.

'Собачкой' мы называли игру, в которой Кэсс с глупым выражением радости и счастья на морде гонял Свида. А когда догонял, начинал с урчанием валять его по земле. Почему 'собачка'? Потому что подобная охота началась как раз с местных собак. Кэссиль успел перегонять всех псов. Кошек, права, не трогал. Считал, что это несолидно. А вот собак... Жаль, что я лишь мельком, в окно видел подобные гонки. Но мне столько рассказывали о них! В том числе, и хозяева перепуганных до икоты собак. Просили следить за своим животным, но сами осознавали бесполезность этой идеи. Как за ним уследишь-то? Тем более, я и не собирался этого делать. Кэссиль с таким восторгом 'рассказывал' мне об 'охоте', что я считал жестокостью по отношению к нему запретить эти гонки.

На дворе была осень, конец октября. Листья приятно шелестели под ногами, а деревья все еще красиво были убраны в свои золотисто-багряные наряды. В Виленоке осень, как правило, наступала немного позже, да и зима была здесь не в пример мягче, нежели в северных странах. Вот Хит сейчас точно мерзнет в горах.

Я взмахнул рукой. Листья закружились в разноцветном хороводе. Огромный кот радостно бросился ловить их. За два с половиной месяца достичь такого размера! Вот это аппетит у ребенка!

Вдруг Кэссиль замер, насторожив уши. Припал ниже к земле и тихо зарычал, глядя на меня. Сзади меня никого нет, я был полностью в этом уверен.

- Кэсс, ты чего? - удивленно спросил я.

- Р-р-р, - продолжал он рычать.

Только я обернулся посмотреть, вдруг за спиной действительно кто-то есть, как из неожиданно возникшего передо мной сиреневого облака что-то выпало прямо на меня, сбив с ног.

- Я тебя нашел!!! - взвизгнул знакомый голос.

Я открыл глаза и увидел перед собой овальное лицо, длинные ушки, выглядывающие из-под светло-сиреневых волос, и огромные фиолетовые глаза.

- ТАЙ?! - вырвалось у меня.

X.

- Ага! - радостно улыбнулся эльфенок. - Я так рад, что нашел тебя!

- Чему ты радуешься? Тут плакать надо! И слезь с меня наконец-то, а то Кэссиль тебе глотку порвет.

- ЧТО?! - изумленно уставился на меня Тай. - Какой Кэссиль?

- Голову подними, - посоветовал я. Не знаю как Тай, но я кожей чувствовал исходящие от Кэсса волны недоверия.

Эльфенок послушно поднял свою светло-сиреневую голову. Какое выражение было у Кэссиля, я не знаю. Зато лицо Тая мне было хорошо видно. Мальчишка открыл рот и широко распахнул свои и без того огромные глаза.

- Тай, слазь, давай, - еще раз попросил я. Ноль эмоций. Вот зараза! Тогда я просто спихнул эльфенка с себя.

- Шеймир, а это, правда, хамел?

- Это ты охамел! Улегся на меня как на кровать!

Тай густо залился краской.

- Ой, извини. Я просто портал настраивал на тебя, поэтому и вывалился... на тебя.

- А-а-а, - глубокомысленно протянул я, поднимаясь с земли и отряхиваясь от листьев. Портал, значит? Ну-ну... Украл у кого-то артефакт? Ни за что не поверю, чтобы у обыкновенной эльфийской семьи, в которую, скорее всего, и пристроил Тая Норрэн, нашелся дорогой амулет портала. - А откуда у тебя портал?

- Ну... э-э-э... я это... - Тай опять покраснел и отвернулся.

Все-таки спер.

- Понятно все с тобой, - я отвернулся от эльфенка и, подойдя к Кэссу, потрепал его по загривку. Котенок теперь уже спокойно смотрел на Тая. Если я с ним разговариваю - значит, это ушастое нечто не опасно.

- И ничего не понятно! - Тай в возмущении вскочил с земли. - Я его не украл, а взял на время! Я его верну!

- Все так говорят, - равнодушно сказал я ему.

- Шеймир, я - не вор! Этот амулет я одолжил на время у своего собственного брата, к которому я все равно рано или поздно попаду!

- И брат об одолжении, конечно же, не знает? - иронично вздернул я бровь.

- Пока нет.

- Ясно, - вздохнул я. - От меня-то тебе что надо?

- Я тебя попросить хотел, - Тай в нерешительности затоптался передо мной. А он изменился. Волосы стали длиннее. Коса почти до пояса доходит, явно без магии не обошлось. Да и лицо стало более аристократичным что ли...

- Давай, рассказывай. Только не ври, пожалуйста.

- Я не врал никогда!

- Вот и не начинай!

- Хорошо. В общем, в Лириане нашлась моя настоящая семья.

- Поздравляю.

- Не перебивай! - возмутился Тай.

- Конечно-конечно! Вещай, сказочник.

Тай бросил на меня еще один негодующий взгляд, но продолжил:

- Мой старший брат оказался эльфийским Князем. Остальные братья тоже служат при дворе. А тут вдруг...

Не успел я удивиться новости, что Тай - эльфийский принц (точнее, княжич, но ладно, буду называть привычным 'принц'), как он говорит...

- Подожди-подожди! - не понял я. - Что значит 'остальные братья'? У тебя их много?

- Ага, - хмуро кивнул Тай. - У меня их, оказалось, пять штук. Вместе с Князем.

- Разные отцы или матеря? Или они побратимы?

- Если бы, - уныло вздохнул Тай. - Мы все родные...

- Но как?.. - у меня не было слов.

Некоторые эльфийские пары вообще не могли дождаться ребенка за всю свою жизнь, из-за этого они часто разводились, искали себе другого спутника, в надежде именно с ним родить ребенка. Обычно у одной пары могло родиться максимум двое детей, но шесть...

- А твоя мама... Она не...

- Только попробуй высказать свое грязное предположение! - зло зашипел Тай. - Мы все родные! Думаешь, маги не проверяли?

- Понял. Продолжай.

- Так вот. На севере возникли волнения и трое из моих братьев уехали туда. Без меня! Я просил взять меня с собой, но они оставили меня во дворце под предлогом подготовки к моей помолвке!

- О! Поздравляю! - восхитился я предприимчивостью братьев Тая. Не успел объявиться младший братишка, как они уже его свадьбу устраивают!

- Не с чем! - отрезал Тай. - Свадьбы не будет!

- Зачем же так категорично? Невеста страшная?!

- Не знаю, не видел. Ты меня слушать будешь?

- Я весь внимание!

- Так вот. Я взял на время у Лирра амулет и решил сам к ним перенестись. Но у них оказались какие-то блоки. Координат места я не знаю. Вот и решил перенестись к тебе, чтобы ты помог мне добраться до братьев.

И стоит, глазками хлопает. Милый, я тебе не девочка, чтобы от такого взгляда в обморок падать.

- То есть ты хочешь, - медленно начал я, - чтобы я, рискуя жизнью, отвез тебя к братьям, которые сами не хотели тебя с собой брать?

- Ну... да.

- Очень смешно. Я люблю ирисы.

- В смысле? - не понял Тай.

- Когда будешь приходить ко мне на могилу, приноси ирисы, - объяснил я. - Это мои любимые цветы.

- Какую могилу?

- Которую мне твои братья организуют. Меня же похитителем принцев объявят!

- Не объявят! Я им все объясню. И потом, я же тебе заплачу. До Кольцовых гор далеко и за каждый километр...

- Что-что?! - глупо улыбаясь, переспросил я. - Говоришь, Кольцовые горы? Твои братья туда направились?

- Ну да. Я же говорю - на севере, - не понял причины моей радости Тай.

- Так это же просто здорово! - от избытка чувств я обнял Кэсса за шею. Котенок придушенно заворчал, и я его сразу же отпустил. - Это просто великолепно! Я тебя доведу до братьев, только давай мы с тобой обговорим кое-какие детали, которые ты поведаешь моей семье.

- Хорошо, - оторопело глядя на меня, кивнул Тай.

- Итак, я повторю, - недоверчиво глядя на нас с Таем, начал Киранн. - Тай - младший брат Князя Митовилля. Он нечаянно использовал амулет перехода и попал сюда. Амулет разряжен, и зарядить его могут только эльфийские маги. А Тай теперь не может попасть назад, и просит тебя, Шеймир, проводить его к его братьям в Кольцовые горы, откуда он и попал сюда. Так?

Киранн выжидающе уставился на меня. Согласен, не идеальная история, но она всяко лучше той, где Тай, по своему собственному капризу, отправляется вслед за строгими братьями и просит меня в этом поучаствовать.

- Кир, - наклонился я вперед. - Давай сделаем вид, что ты не заметил некоторых шероховатостей в этой истории.

- Нет, не давай, - покачал головой Киранн. - Мне интересно, куда ты ввязываешься.

- В самое обычное путешествие. Ты же прекрасно знаешь, что рано или поздно я окажусь возле Кольцовых гор. Зачем мне препятствовать?

- Да уж, - проворчал Киранн. - Препятствовать тебе - это все равно, что идти с зубочисткой против дракона.

- Кир, не оставлю же я Тая без помощи.

- Откуда такой альтруизм? - с подозрением покосился на меня Киранн, знавший всю историю, связанную с эльфенком. - Ты же говорил, что специально спихнул...

- Мало ли что я говорил! - повысил я голос, не давая Киранну выболтать лишнее. - В общем, решено. Завтра мы выходим.

- У тебя нет меча и седла, - напомнил 'папочка'.

Мой старый гномий меч сломался при падении в яму. Киранн еще долго удивлялся, как такое могло произойти, ведь он же был закален кровью василиска, пока Хит ему не сказал, что меч сверху придавил я.

- Меч у Свида куплю - у меня еще достаточно денег. А седло... Не рано ли?

- Давно пора. Седло почти готово.

- Что же ты молчал? - возмутился я.

- Да мы тебе подарок сделать хотели, но чуть позже. Но раз тут такое дело... Седло осталось только подогнать по вам обоим, и можешь смело взбираться на своего кота.

- Спасибо, - с чувством поблагодарил я. - Тогда остаток сегодняшнего дня мы готовимся, а завтра выступаем. А, еще! Ты Таю лошадку не одолжишь на время? Если с ней что-нибудь случиться, он возместит.

Киранн внимательно посмотрел на эльфенка. Тай вновь залился краской.

- Одолжу. Куда ж я денусь, - хмыкнул 'папочка'.

Хорошо-то как! Свежий ветерок, солнышко, яркие разноцветные деревья. И, главное, - долгожданная свобода. Хотя нет. Я покосился на своих спутников. Не свобода. Только ее видимость. Но, как ни странно, меня это не расстраивало. И Тай, и Свид были теми, с кем мне было приятно общаться. Ладно, каюсь, не общаться, а доставать их. Особенно Тая. Он так смешно злился! По крайней мере, скучно мне не будет.

- В этом лесу на тебя напал Норрэн? - с любопытством поинтересовался Свид, оглядываясь по сторонам.

- Ага, - кивнул я. - Этого исторического места мы достигнем через несколько метров.

- Эх, меня там не было, - мечтательно вздохнул Свид.

- Не было, - подтвердил я. - Иначе бы ушел отсюда без штанов.

- Почему без штанов? - удивился Свид.

- Потому что Норрэн - маньяк. Как что, так сразу раздевать.

- Норрэн? - это уже Тай. - Разве он брал одежду? Дядя грабил только богачей, и брал только драгоценности или артефакты!

- Дядя?! - ошалело повернулся я к нему. - Ты что, всех эльфов себе в родственники записал?

- Почему всех? Не всех. Но Норрэн, правда, мой дядя. Он младший брат моего отца.

- И что же делает младший брат эльфийского Князя в человеческих землях? Да еще грабит низших? - язвительно поинтересовался я.

- Он изгнан был. Еще своим братом.

- За что?

- За меня, - тихо выдохнул Тай, отворачиваясь в сторону.

Я понял, что эльфенка лучше сейчас не трогать. Похоже, новые родственники рассказали ему, как он оказался в Акилле. И этому как-то поспособствовал Норрэн. Ладно, успокоится - сам расскажет.

Свид недовольно косился на меня во время моего разговора с Таем. Не одобрял. Но не одобрял молча. Вот же навязалась совесть на мою голову! А все началось с того, что Свид сам притащил мне новый меч, сказав, что он только мой. Я попросил объяснить, что он имеет в виду. Оказалось, пока я лежал без сознания, этот мастер нагло взял у меня крови и принялся за работу над новым клинком. Мне оставалось только поблагодарить Свида за меч и ответить положительно на его просьбу поехать с нами.

Кэссиль шел мягким шагом, и меня даже не раскачивало в седле. В отличие от моих спутников, трусивших рядом со мной на лошадях. Тут, кстати, стоит отметить, что хоть хамелы и кошки, но скелет у них немного другой, похожий на лошадиный. Именно он и позволяет легко надеть на хамела седло. И бежит кот намного быстрее лошади. В этом мы убедились, когда от деревни до Акилла добрались почти к вечеру того же дня. И если лошади после такой скачки еще долго отдышаться не могли, то Кэссиль требовал продолжения.

Сейчас мы приближались к Акиллу. Заночевать было решено там, а утром отправиться дальше. Нас заметили издалека. Думаю, грозная стража города нескоро забудет огромного, чуть ниже лошади (еще не вырос мальчик, что поделать) кота серебристого цвета с черными полосами. Да, Кэсс оказался щеголем. Он менял окраску не только при опасности, но и по своему желанию, комбинируя на своей шкуре разные цвета, полосы и пятна. Сейчас он выбрал серебристый. Народ, толпившийся у ворот, быстро рассосался. Стражники смотрели на Кэсса огромными испуганными глазами, но останавливать нас не осмелились. Котенок (уже язык не поворачивается так его называть) почувствовал интерес к своей персоне и гордо вскинул голову, окидывая людей взглядом, полным превосходства. Вот так и шли мы по улицам Акилла, пугая народ. Впереди я на Кэссе, чуть позади меня Свид и Тай. И огромная толпа любопытных, провожающая нас жадными взглядами.

Реакция людей была вполне объяснима - хамела в таком маленьком и удаленном от столицы городке, как Акилл, никто ни разу не видел. Но, скорее всего, были наслышаны. А вот слухи о них ходили самые разнообразные. Хамелам приписывалась и агрессивность, и кровожадность, и упрямство, и жестокость. Да вы посмотрите на эту усатую довольную морду! Какая жестокость?! Ему за ушком почеши, и он уже валяется кверху пузом! Но это все до тех пор, пока рядом не появится враг, покусившийся на хозяина. Так что все слухи в отношении хамелов полностью оправданы. Пусть бояться - мы целее будем.

Остановиться мы решили у Рэка, в 'Стрекозле'. Оказалось, Свид знает хозяина таверны уже довольно давно. И он, и Киранн обычно здесь останавливаются. 'Совпадение?!' - подумал я. То-то Рэк тогда даже имени моего не спросил - знал, кого принимает.

У таверны нас встретил сам хозяин в окружении своих слуг и помощников.

- Здравствуйте, уважаемые тэссы, - поздоровался Рэк, с интересом косясь на Кэсса. - Я так и думал, что это маги. А мне все - наемники какие-то странные, со зверем кровожадным. Сказочники! Проходите, лошадей ваших накормят, но вот что с котом делать?

- Привет, Рэк, - ответил я на приветствие, спешиваясь. - Ничего с ним не надо делать. Я его сейчас расседлаю, а потом он со мной пойдет. Даю слово, никого не тронет. На ужин ему только шмат сырого мяса. Ну и молока, если есть.

- Хорошо. Только как только стемнеет, он должен уйти из зала. А то у меня посетители все разбегутся.

- Нет проблем! Кэсс, не шали!

Я погрозил коту пальцем. Кэсс презрительно фыркнул и отвернулся. Мол, я, да ни за что на свете! Как ты мог обо мне такое подумать!

- А вот мог! - ответил я на его безмолвную реплику. - Смотри мне, серьезно предупреждаю! Иначе останешься на конюшне спать, а потом будешь лошадьми вонять!

Угроза подействовала. Кэсс терпеть не мог запахи других животных. Поэтому мне так легко удалось снять с него седло и, оставив его в конюшне, вернуться с котом в таверну. Посетители со страхом косились на Кэсса, но не уходили. Я глазами нашел своих спутников. Таю и Свиду повезло больше. От забот с лошадьми они были избавлены и уже сидели за столом в ожидании заказа.

- А мне что-нибудь заказали? - возмущенно поинтересовался я. - Иначе я на вас Кэсса натравлю!

- Заказали, успокойся, - невозмутимо ответил Свид, привыкший ко всем моим выходкам и нападкам. - Причем, то же самое, что и себе. Так что забудь свою версию об отравлении.

- Ну, знаешь ли! - я шумно выдохнул, усаживаясь рядом. - Я и не хотел этого говорить.

- Это ты Таю будешь доказывать. Я с тобой дольше общался.

Принесли заказ. Странно, а где Кайя? Уже нашла своего дворянчика или дядя отослал ее куда подальше?

- Тэссы, вам три комнаты или одну на всех? - подошел к нам Рэк.

- Три, - ответил раньше меня Свид. - С этим, - кивок в мою сторону, - опасно находиться в одном помещении.

- Хорошо. Ваши седельные сумки сейчас отнесут в комнаты. Если захотите подняться, скажите мне - вас проводят.

- Спасибо, - кивнул Свид.

Дальше мы ели в молчании. Только Кэсс смачно причмокивал своим ужином. Ему досталась большая баранья нога.

- Что-то ты притих сегодня, - осторожно начал я, обращаясь к Таю. После моего вопроса о Норрэне эльфенок действительно не проронил ни слова.

- Тебе спеть или станцевать? - язвительно ответил он вопросом на вопрос.

- Ни то и ни другое. Если б ты был девочкой, тогда другое дело. А так... Какое удовольствие смотреть на твое тощее тело?

- Я не тощий, я жилистый! - огрызнулся эльфенок, зыркая на меня из-под челки. - Посмотри на себя сначала!

- Дети, не ссорьтесь, - попросил Свид, прихлебывая из чашки подогретое вино. - Иначе по углам разведу.

Я хмыкнул, а Тай вновь уткнулся в свою тарелку. Через несколько минут я поднялся из-за стола, сказав, что хочу отвести Кэсса в комнату. Проводить меня вызвался сам хозяин. Я удивился, но покорно последовал за ним.

- Знаете, господин, - начал он, как только мы скрылись от любопытных глаз. - Последние несколько месяцев многие стали вами интересоваться.

- Например? - насторожился я.

- Помните, я вам говорил о человеке, который искал вас в день вашего отъезда?

- Ну?

- Он приходил опять. Я ему сказал, что вы съехали, но не сказал куда. Он пытался меня подкупить, чтобы выяснить это. Я ему все равно не говорил. Уж больно рожа у него подозрительная. Не верил я, что вы его друг. А потом и люди лорда Парконта сюда зачастили. А тот желтоволосый пропал. Потом еще одни личности приходили, о вас спрашивали. Много людей перебывало.

- Ясно, - кивнул я. Почему приходили люди Парконта и этот желтоволосый - понятно. Но кто эти другие личности? Кого еще я заинтересовал? И главное: когда успел-то?! - Спасибо, вы все правильно сделали, Рэк.

- Вот ваша комната, тэсс, - остановился мужчина возле одной из дверей. - Комнаты ваших спутников справа и слева от вашей.

Я благодарно кивнул и пустил вперед Кэсса. Ведь первой в дом должна зайти кошка, не так ли? Только у меня дом давно построенный, да еще и не мой. Плюс ко всему Кэсс - кот, а не кошка. Я попросил Кэсса остаться в комнате, оставил свои вещи здесь и вернулся обратно.

В зале уже произошли изменения - столики сдвинулись, появились игроки. Я поискал глазами Свида и Тая. Нашел, но Свид сидел за столом один.

- Где Тай? - обеспокоенно спросил я, подойдя к нему.

- Пошел проветриться. Ты зачем ребенка обидел?

- Я?! Да я его даже не трогал! Откуда я мог знать про дядю-изгнаннника?!

- В следующий раз будь осторожнее со словами.

- Буду, - пообещал я, садясь с ним рядом. - Ты поиграть не хочешь?

- Нет, - качнул Свид головой. - Боюсь, твой успех я не переплюну.

- Это было всего один раз!

- Не прибедняйся. Я тут посидел, послушал. Оказывается, тебя здесь хорошо знают. Люди говорят, что 'тот шулер опять приехал'.

- Я?! Шулер?! - изумился я. - Да я даже правил некоторых игр не совсем понял! Как я мог еще и обманывать при этом?

- Тебе виднее, - Свид уже открыто улыбался.

Я фыркнул и взял свой стакан. Понюхал. Вино. Нет, вина мне не надо. Я боюсь за свой 'слабый неокрепший организм'. Вдруг, спьяну таверну разнесу. Было у меня такое нехорошее предчувствие...

- Эй, ты, седой! - заорал кто-то сзади меня.

- А ничего другого кроме вина нет? - спросил я у Свида.

- Ты что, оглох?! К тебе обращаюсь!!!

- Квас, компот, что хочешь? - ответил Свид. - А чем тебя вино не устраивает?

- Тем, что там спирты, - поморщился я.

- Я тебе покажу, как людей не замечать!!! - надрывался все тот же голос, приближаясь к нам.

- Слушай, тебе не кажется, что это к тебе обращаются? - обеспокоенно спросил Свид, глядя мне куда-то за спину.

- Не кажется, - мило улыбнулся я. - Я же не седой.

- ...Ишь, выискался!!! А ну вставай!!! - негодовал человек сзади.

Отлично! Добился своего! Я в раздражении повернулся к этому голосистому субъекту и, не глядя, бросил стакан с вином в сторону звука. Звук оборвался. Попал. Молодец. Порой меня самого удивляют мои собственные поступки. Вот спрашивается, зачем бросал? Теперь жди последствий, которые незамедлительно начали вставать из-за своих столов.

Попал я в лоб какому-то мужику лет сорока с козлиной бородкой, глазками навыкате и большими красными губами. Он бежал ко мне, обнажая на ходу свой меч. Стакан настиг его посередине дороги и опрокинул на спину. Вино расплескалось на близ сидящих. Теперь мне достанется ото всех.

- Уважаемые господа, - с улыбкой сказал я, вставая из-за стола. Будем брать вежливостью. Ведь господами здесь и не пахло. - Извините за мою неловкость. Я всего лишь хотел отведать этого дивного вина и поднес стакан к губам, - скорее к носу, чтобы еще раз понюхать его содержимое. - Но этот господин испугал меня своим криком и стакан, к моему глубокому сожалению, просто выскользнул у меня из рук. Вы же всего лишь жертвы обстоятельств и вправе требовать от этого господина денежной компенсации. Ведь именно он стал причиной этого недоразумения.

Честно, я даже не знал, что им говорить, когда встал из-за стола. Слова сами пришли мне в голову. И, как бы нелепо они не звучали, но при слове 'денежная компенсация' у некоторых из окружающих загорелись глаза и они с жадностью уставились на жертву стакана.

- Ну что вы, господин, - обратился ко мне один из облитых вином. - Мы вас нисколько не обвиняем. А вы, случайно, не Шеймир?

Я невольно вздрогнул, но этого, похоже, никто не заметил.

- Шеймир ар'Линн, если быть точным, - поправил я.

- Очень приятно, господин ар'Линн, - кивнул все тот же мужчина - невысокий светловолосый толстячок. - Это вы около трех месяцев назад обыграли всех присутствующих в этом зале во все азартные игры?

- Я, - сознался.

Толстячок открыл рот, чтобы что-то мне сказать, но его перебил громкий визг снаружи. Очень знакомый визг. Я дернулся в сторону двери, но сразу уперся грудью в острия клинков - те, кто стоял между мной и дверью быстро обнажили свое оружие. Толстячок, недавно казавшийся мне добрым дядюшкой, с укором поцокал языком, глядя на меня жестким взглядом.

- Я бы вам не советовал, господин ар'Линн, - холодно обратился он ко мне. - И руку уберите со своего меча, пожалуйста. Я не хочу жертв.

Я внимательно осмотрел зал. Пятеро направляют в меня клинки, за их спинами стоит толстячок. Немного в стороне, слева лежит ударенный стаканом, так и не пришедший в себя. Ага, а это, видимо, люди моей жертвы. Четверо. Стоят рядом с 'телом'. Остальные посетители продолжают, как ни в чем не бывало, играть в карты. На нас только косятся, но вмешиваться не собираются. Итого: против нас с Свидом девять человек. Без толстячка и ударенного. У них нет шансов. Свид может уже сейчас, одним движением пальца разрядить в них пояс со своими кинжалами. Его удерживает только мой предостерегающий взгляд. Я тоже в стороне стоять не собираюсь. А если еще вспомнить, что наверху нежится хамел... В общем, они уже проиграли. Только вот не хочется устраивать драку или убивать в таверне Рэка, который уже давно обеспокоенно смотрит на нашу 'веселую' компанию. Он-то нам ничего не сделал. Хорошо, посмотрим, что будет дальше.

- Мы тоже не хотим, - так же холодно улыбнулся я. - Но вы нарываетесь, господа. Там кричал мой спутник.

- Мы знаем. Именно из-за этого ушастого щенка я вас и искал. Ведь именно с вами его видели в последний раз.

- Интересно, - протянул я. - И что вы хотите от бедного ребенка?

- Он мне кое-что должен. Раз кричал - его сейчас приведут. Так что не беспокойтесь, сейчас увидите вашего спутника.

Он как будто чувствовал, что дверь таверны сейчас откроется, и два человека введут внутрь Тая. Мальчишка не хотел мириться со своим пленением, поэтому метко брыкался и вертелся как юла в руках людей толстячка. Они ругались сквозь зубы, но бить Тая не осмеливались. Значит, приказ о физическом насилии толстячок пока не отдавал. Может быть, действительно обойдемся малыми жертвами. Сейчас выясним, кто кому что должен и разбежимся по-тихому. Только почему я так сомневаюсь в таком исходе дела?..

- Шеймир! Свид! - заорал Тай, заметив нашу живописную компанию.

- Успокойся, Тай. Один дядя просто хочет с тобой поговорить, не так ли? - с нажимом спросил я, глядя на толстячка.

- Так, - улыбнулся он. - Ты меня помнишь, Тай?

Эльфенок внимательно посмотрел на толстячка и заметно вздрогнул. А потом неуверенно кивнул.

- Отлично, - снова улыбнулся толстячок. - Значит, ты догадываешься, что я от тебя хочу получить.

Тай снова кивнул, со страхом глядя на него. Мне это перестает нравиться...

- И знаешь, что тебе будет, если ты мне его не вернешь.

Глаза Тая наполнились ужасом. Он судорожно задергался в руках державших его громил, пытаясь освободиться. Один из них достал большой кривоватый кинжал и начал подносить его к горлу эльфенка. Мне это совсем не нравится! Похоже, слова о нежелательности жертв были неправдой. Понимая, что каждая минута промедления грозит Таю смертью, я сделал знак Свиду убрать людей толстячка, сам же метнулся влево, на бегу обнажая меч. Как я и думал, люди 'жертвы стакана' не остались в стороне, когда упали семеро громил толстячка. Они сразу же ринулись ко мне, выхватывая клинки. Я отбил удар первого, ногой отпихнул второго на третьего, скрестил мечи с четвертым, потом опять первый. Пока третий и четвертый вставали, я уже разделался с первыми двумя. Несколько неуловимых движений, и на полу лежит и вторая двойка.

Я обернулся к Свиду. Он успокаивающе гладил по волосам перепуганного Тая. Семеро человек лежали у их ног с ножами в груди. Только толстячок стоял на своем же месте, неестественно выпрямившись и со страхом глядя на зависший у его груди нож. Я еще раз осмотрел мертвых людей. Что ж, про себя я узнал еще один факт - я уже убивал. И меня это очень не радовало. Правда, эта 'нерадость' не помешала мне только что убить четверых и отдать приказ о смерти семерых людей. Я вогнал меч в ножны.

- Шеймир, что делать будем? - тихо спросил Свид.

- Решать проблемы этого ушастого чуда, - ответил я. Таверна оказалась пуста. Тот десяток человек, что играл в карты, как будто испарился. Рэка тоже нигде видно не было. - Отведи Тая наверх, к Кэссу. Я пока с этим поговорю.

- А ты нож мой удержать сумеешь? - с сомнением спросил Свид.

- Постараюсь. Главное, чтобы он меня не злил, - кивнул я на толстячка. - Иначе я нечаянно вгоню ему кинжал в сердце.

Толстячок побледнел и еще сильнее втянул в себя живот.

- Хорошо, я его отпускаю, лови, - кивнул мне Свид.

Нож начал падать. Я подхватил его взглядом как раз на уровне...гм-м-м... мужественности толстячка. Паника в его глазах усилилась.

- Э! Ты поаккуратнее! - предостерег меня Свид. - Гуманнее будет просто убить его!

- Извини, - виновато улыбнулся я. - Не успел.

- Подними его выше, - посоветовал Свид, уводя Тая вверх по лестнице.

- Попробую, - пробормотал я. Нож заскользил выше и уперся в живот толстяку. Я плюхнулся на стул напротив него, стараясь не смотреть на пол. - Ну-с? Что там тебе должен Тай?

- Ты труп, - мрачно изрек толстяк, сверля меня ненавидящим взглядом. - Тебе это с рук не сойдет.

- Обычная угроза обычного члена темной гильдии, - констатировал я. - Что за вещь тебе должен Тай?

- Я глава темной гильдии. И если ты меня убьешь, то тоже недолго проживешь.

- Повторяю последний раз: что тебе должен Тай?

Наверное, что-то в моем голосе ему не понравилось. Он вздрогнул и нехотя выдавил из себя:

- Тай три месяца назад работал у мадам Зоравы. В ее доме у меня что-то вроде перевалочного пункта. Я приехал сюда из столицы. Тая видели возле комнаты, где хранился артефакт поиска. После этого он исчез. Мои люди пытались узнать у Тая, где он спрятал артефакт, но ты отбил его у них.

Вот оно и продолжение той истории. Я почему-то так и думал.

- Что вы за гильдия?

- Элитных убийц, ассасинов.

- Да? - удивился я. - Я почему-то думал, что в нее входят только оборотни.

- А ты думаешь, я не оборотень? - криво усмехнулся толстячок. - Я просто не в форме - старость и сидящий образ жизни быстро портят.

- А глаза - зелье?

- Да.

Оборотней всегда можно узнать по желтым глазам, в какого бы зверя они не превращались. Но это еще не значит, что они расхаживают с такими заметными глазами. Некоторые оборотни могли себе позволить маскирующее зелье. Остальные же старались меньше мелькать среди людей. У толстячка были неприметные серые глаза. На быстрого и неуловимого убийцу он был совсем не похож.

- А это, видимо, люди, - кивнул я на трупы.

- Люди, - подтвердил глава гильдии. - Акилл - безопасный городок. Я решил не брать с собой оборотней, а нанять обыкновенных людей. Теперь жалею об этом.

Толстячок замолчал, а я задумался. Оставлять за спиной гильдию элитных убийц, я не хотел. Всю дорогу до Кольцовых гор мы будем постоянно ждать удара в спину. Можно считать, что путешествие испорчено. Но и наладить отношения с этой темной гильдией после наших 'подвигов' вряд ли удастся. Хотя попробовать стоит.

- Я уверен, что Тай не брал ваш артефакт, - начал я. - Так что вы от него ничего не добьетесь.

- Да понял я уже, - раздраженно сказал толстячок (надо бы имя спросить). - Я надеялся заставить его найти артефакт.

- Кого? Тая?! - удивился я. - Да он же ребенок! Что он может?!

- Ну не скажи, он все-таки эльф. Я надеялся отправить Тая к его народу. Эльфы любят своих детей. Они бы ему помогли.

- Возможно. Но у вас теперь и это не получится. Тай уже был у своих родственников. И они очень приближены к Князю. Так что вашу гильдию, скорее всего, перестреляли бы, чем помогли найти артефакт. Я так понимаю, следов кражи не было?

- Не было. Абсолютно пусто.

- И что же нам теперь делать? - задумчиво проговорил я.

- Нам?! - удивился оборотень. - Я почему-то был уверен, что ты уже все решил.

- Нет, я еще думаю. У вас есть предложения касательно нашего будущего? Можно просто тихо расстаться, без претензий друг к другу.

- Без претензий?! - удивленно вскинул брови оборотень. - После убийства моих людей?!

Не получилось. И что я могу ему предложить за свою спокойную жизнь?

- Хорошо, - вздохнул я. - Что вы хотите?

- Услугу, - без паузы ответил он, как будто заранее готовил ответ.

- Я не буду искать ваш артефакт. У меня нет времени, - сразу же предупредил я.

- Я попробую обратиться к своим друзьям, - поморщился оборотень. - Я о другой услуге. Я заметил, что ты двигаешься быстрее, чем мои подчиненные. И...

- И убивать я больше никого не буду.

- Не зарекайся. Слишком много людей стало тебя искать. Глава гильдии воров Акилла тоже хотел тебя видеть. Но ты бесцеремонно запустил в него стаканом.

- Да? - я привстал, чтобы рассмотреть поверженного главу. Странно, он до сих пор лежал без сознания. То ли стакан был таким тяжелым, то ли при падении сильно повредил затылок. Хотя мне теперь многое понятно в поведении воров Акилла. Какое мастерство при таком-то главе?! - С ним потом поговорим.

- Я могу сразу избавить тебя от двух проблем. И от нас, и от гильдии местных воров. Тебе только нужно оказать мне услугу. Ну как?

- Говорите, - тяжело вздохнул я.

- Я хочу, чтобы ты отправился по дороге, ведущей к Тэрроку.

- Все? - после паузы спросил я.

- Все, - кивнул старый оборотень.

- В чем подвох? - подозрительно посмотрел я на него.

- Возможно, тебе придется отбивать от ассасинов одну личность.

- Подождите-подождите! Вы можете нормально объяснить?

- Убери нож, расскажу.

Нож действительно начал мешать нашему разговору. Я махнул рукой. Нож рукоятью вперед полетел в мою сторону. Я перехватил его и положил на стол рядом с собой. Оборотень облегченно вздохнул и упал на стул позади себя.

- Так вот. Мой незаконнорожденный сын поссорился с моими же людьми. Причем, крупно поссорился. Я вступиться за него не могу, так как еще при его рождении официально отрекся от него. Я тогда только вступил в гильдию и не хотел подвергать опасности его и его мать. Недавно я узнал, что Трэя по пятам преследуют мои люди. Я попытался их задержать здесь, но они были неумолимы. Есть у меня подозрение, что они уже его поймали и везут в Тэррок. Два дня назад мои люди были здесь. У тебя есть время до того как они приедут в Тэррок. В городе уже будет поздно его освобождать.

- Понятно, - протянул я. - Почему я?

- Подвернулся под руку, - пожал оборотень плечами. - Я хотел кого-нибудь другого найти, но раз уж такое дело...

- А как же эти? - кивнул я на трупы.

- Считай, что их я тебе прощаю за твою услугу. Все-таки они - люди, а не оборотни. Но если ты опять перейдешь мне дорогу... В общем, больше я тебе прощать ничего не намерен.

- Хорошо, я согласен.

- Я так и думал. Больше выхода у тебя все равно нет. С Сакотом, главой здешней гильдии воров, я поговорю. И выкуп за Тая ему заплачу.

Так Тай еще и выкуп не заплатил? Ушел из гильдии, называется! Попасть в темную гильдию можно любому, кто обладает нужными в конкретном деле знаниями и умениями. Но вот уйти оттуда можно только заплатив за себя выкуп.

- А если я все-таки не успею до того, как твои люди доберутся до Тэррока? - решил я уточнить этот 'маленький' нюанс.

- Значит, наше соглашение аннулируется, - равнодушно пожал плечами оборотень. - И за тобой сразу же поедут мои оборотни - элитные убийцы.

- Вы готовы потерять своих сородичей? - наклонился я к нему.

- Не будьте так самоуверенны! - презрительно фыркнул оборотень, тоже переходя на 'вы'.

- Вы тоже, - я вновь откинулся на спинку стула. - Возможно, какой-нибудь из посланных вами отрядов и убьет нас, но перед этим вы лишитесь не одного десятка своих оборотней. Меня вы в бою видели, Свид - мастер клинков, наверху лежит преданный мне хамел. Так что подумайте, прежде чем угрожать мне. И еще: я соглашаюсь оказать вам услугу только из-за того, что убил ваших людей. За жизнь нужно платить жизнью. В этом случае, я просто спасу жизнь вашему сыну.

Я встал со стула и брезгливо осмотрел творящийся в зале беспорядок. Оборотень изумленно смотрел на меня. Да, я и сам понимаю, что иногда не похож сам на себя. Из глубин сознания наружу выползают барские замашки и аристократические манеры.

- Приберите тут, будьте любезны, - попросил я толстячка и пошел в сторону ведущей наверх лестницы.

Оборотень мне не нравился своим отношением к окружающим. Люди для него были расходным материалом, и ничего кроме презрения не заслуживали. Готов поспорить, окажись на месте убитых не люди, а оборотни, простой услугой я бы не отделался.

- Датмей ви'Карн, - сказал сзади оборотень.

- Что, простите? - обернулся я.

- Мое имя - Датмей ви'Карн, господин ар'Линн.

- Не буду говорить, что мне приятно с вами познакомиться, - холодно ответил я. - До не скорой встречи, нэтт ви'Карн.

Нэтт - вежливое обращение к мужчине у оборотней. Для женщин существует другое - нэтта.

Я чинно начал подниматься по лестнице, тихо смеясь про себя над изменением в поведении оборотня. Конечно, хамоватый парень не может заставить относиться к себе с уважением, а вот аристократичный молодой человек - пожалуйста. Подумать только - я теперь знаю имя главы самой опасной из гильдий! Ничего себе - оказал доверие! Теперь мне точно не грозит преследование со стороны ассасинов. Можно даже не оказывать ему эту услугу, но я уже дал слово. Кроме того, во мне взыграло мое природное любопытство - что мог сделать такого сын Датмея, что за ним стали гоняться его собственные сородичи? Сам глава гильдии мне в этом не признается. А вот расспросить 'благодарного освобожденного' можно...

В моей комнате находились все мои спутники. Тай дрых на моей кровати, Кэсс - рядом с ним, а Свид дремал в кресле. На скрип двери он вздрогнул и открыл глаза.

- Что так долго? - сонно спросил Свид, потягиваясь и зевая. - Я уж начал беспокоиться.

- Я вижу! - ядовито произнес я, нарочито медленно окидывая его взглядом. - Так беспокоился, что даже в сон поклонило. А вдруг меня бы там на ленточки резали?!

- Вряд ли, - снова зевнул Свид. - Иначе об этом знал бы уже весь Акилл, и жители обогатили свой словарный запас новыми ругательствами. Так что давай, рассказывай. О чем договорились?

- То есть ты уверен, что он ушел живым?

- Полностью, - кивнул Свид. - Рассказывай.

Я коротко пересказал наш разговор с оборотнем, который внес некоторые корректировки в наш дальнейший маршрут.

- Уверен, что мы справимся с ассасинами? - теперь уже у Свида в голосе звучало сомнение.

- Не буду говорить, что полностью, но в целом да. Тем более, они не ждут нашего нападения. И у нас есть время разработать план. Выступаем завтра с утра.

- Ладно, - вздохнул Свид, вставая с кресла. - Я спать.

- Э! - я растерянно посмотрел на спящего на моей кровати Тая. - А мне куда податься?

- Рядом ложись, - ехидно посоветовал Свид.

- Была бы здесь девочка, лег!

Свид как-то странно посмотрел на меня, потом на Тая.

- Тогда иди в его комнату. Только Кэсса здесь оставь. Тай сильно перепугался, и если утром никого не обнаружит рядом, снова испугается. Кстати, я тут узнал, что этот оборотень обещал с ним сделать три месяца назад. И, знаешь, я бы его все-таки убил на твоем месте.

- Нельзя, Свид, - вздохнул я, - нельзя.

XI.

Утром, спускаясь в зал, я увидел, как Свид что-то яростно втолковывает Таю. Эльфенок виновато отводил глаза и кивал на каждую его реплику. Меня это насторожило. Я напряг слух, чтобы услышать, в чем опять провинился мальчишка.

- ... и чтобы рассказал ему не позже завтрашнего дня, понял? - были последние слова Свида.

Еще что-то узнать мне помешал Кэсс, который с радостным мурлыканьем устремился к сидящим и начал тереться о ноги Свида, чуть ли не опрокидывая его вместе со стулом.

- Шеймир! - возмутился Свид, держась руками за край стола. - Прекрати натравливать на меня свою зверюгу!

- Я его не натравливаю, - парировал я, садясь на свободный стул, рядом с Таем. - И, вообще, ты должен гордиться! Ты один из немногих, кто действительно нравится Кэссу!

- Лучше бы я ему не нравился, - пробормотал Свид, с опаской глядя на огромную мурлыкающую тушу.

- Ты там потише, - предупредил я. - Услышит - обидится.

Свид снова что-то проговорил себе под нос, опасливо косясь на кота. Кэсс мог действительно обидеться. И тогда обязательно жди подлянки с его стороны. То стул носом отодвинет, когда ты почти сел на него, то лицо все обслюнявит.

Тем временем к нам подошла девушка-разносчица, и с милой улыбкой на губах поинтересовалась, чего я изволю. Я попросил принести чая с какой-нибудь выпечкой. Девушка, кивнув мне, удалилась.

- Недолго ли ты спал? - спросил меня Свид. - Мы можем не успеть догнать оборотней до Тэррока.

- Успеем, - уверенно сказал я. - Кэсс двигается очень быстро.

- Кэсс?! Кэсс, может, и обгоняет ветер, но мы с Таем за вами не успеем!

- А вам и не надо, - я слегка улыбнулся, твердо глядя в глаза Свиду. - Около суток мы двигаемся вместе, затем мы вдвоем вырываемся вперед.

- Шеймир, тебе не кажется, что ты излишне самоуверен? - раздраженно поинтересовался Свид. - И это твой 'разработанный' план?! Ведь ты даже не знаешь, сколько там оборотней, чем они вооружены и справишься ли ты с ними один!

- Не один. Со мной Кэсс.

- Дурак! - махнул рукой Свид, отворачиваясь от меня в сторону.

Ну-ну... Пусть пока буду дураком. А если он такой умный, неужели трудно догадаться, что тащить с собой эльфийского принца неизвестно куда, опасно? То есть один из нас должен остаться при Тае, а другой отправиться на выручку этому демонову оборотню! Если он вообще существует, в чем я уже начинаю сомневаться. Слишком подозрительным выглядело предложение главы темной гильдии. Тем не менее, я подхожу больше на роль спасателя, потому что Свида Кэсс не послушается.

Тай удивленно посмотрел на обиженного Свида, потом на спокойного и внешне равнодушного меня, который уже поглощал принесенный завтрак, и вновь, молча, уткнулся в свою тарелку. Готов поспорить, он что-то хотел сказать, но не решился. Я уже хотел подколоть ершистого эльфенка, как вдруг у меня в голове раздался голос!

- Эй! Ты меня слышишь? - Я замер, сидя с полуоткрытым ртом. - Конечно, слышишь! Я же чувствую!

Я ошеломленно похлопал глазами. Этот голос только я слышу или еще кто-то?

- Прекрати отмалчиваться! Сначала мне заявляют, что он погиб, потом я демон знает, сколько времени убиваю на то, чтобы с ним связаться, а когда мне это наконец удается, то он молчит в тряпочку!

Нет, я, конечно, знал, что у меня с головой не все в порядке. Нормальные люди не теряют память просто так. Но чтобы до такой степени... Свид вон уже удивленно машет у меня перед глазами рукой, а Тай испуганно таращится своими огромными глазищами.

- Гад ты! - голос начал уже всхлипывать. Одно успокаивало - он был мужским, точнее - мальчишеским. Значит, это не возмущенная леди, которую я лишил чести. - Дома творится неизвестно что, а он смыться решил! Если ты не вернешься, то нашей семье конец, слышишь?!

Нашей?! Родственник?!.. Я же не мог ему ответить хотя бы потому, что не знал, как это сделать.

- Ой! - внезапно испуганно вскрикнул голос. - Я больше не могу говорить! И мне вряд ли удастся с тобой связаться! Возвращайся! - А потом в сторону: - Шарэсси! Как они меня нашли, уроды?!

И все! Поговорил сам с собой и отключился! И этот сумасшедший - мой родственник? Хотя кто бы говорил о сумасшествии... Может быть, мне это показалось. С чем, кстати, был принесенный чай? Да не, чай обычный, а вот булочка была... с маком.

Я медленно собрал глаза в кучу, помотал головой и сфокусировал взгляд на своих спутниках. Свид с тревогой всматривался в мое лицо, Тай все также таращил свои глаза. Для начала прокашлялся, прочищая пересохшее горло.

- Свид, - медленно начал я, повернувшись в его сторону. - Так я действительно дурак, да?

- Нет, - каким-то напряженным голосом отозвался он. - Я пошутил.

- Да? - я перевел задумчивый взгляд на стол. - А я всегда думал, что нормальным людям голоса не слышатся...

- Так ты и не человек, - пожал плечами Свид.

- А-а-а... - глубокомысленно протянул я, делая очередной глоток чая. Да, это аргумент. Булочка не причем.

- Что случилось-то? - уже спокойно спросил Свид. Будучи человеком импульсивным, в моей компании он с некоторых пор приобрел спокойствие удава. Неужели на него так действует моя харизма? Вот и сейчас, поняв, что я уже не сверлю бессмысленным взглядом пространство, он продолжил прерванную трапезу.

- Ты не поверишь, со мной только что кто-то разговаривал, - хмыкнул я.

- Поверю. С тобой я вообще скоро перестану чему-либо удивляться. Что сказали?

- Скорее не сказали, а устроили мне форменную истерику! Обвинили в том, что сбежал. И, знаешь, Свид, у меня все-таки есть семья.

- Поздравляю. Теперь попробуй еще и вспомнить ее!

- Бесполезно. Мой чулан отказывается вытаскивать наружу нужное мне барахло.

- О чем вы? - робко отозвался со своего места Тай.

- А, так ты еще не в курсе? - с улыбкой повернулся к нему Свид.

- В курсе чего? - уточнил эльфенок.

- Того, что Шеймир - немного болен. На всю голову.

- Ах, это, - облегченно улыбнулся Тай. - А я-то думал...

Вот гад! Я возмущенно показал кулак эльфенку под громкий и веселый смех Свида. О странном голосе в моей голове подумаю на досуге.

Из города мы выехали далеко за полдень. В принципе, могли выехать раньше, но тут во мне взыграла моя вредность. Свид, который утром ходил проверить наших лошадей, сказал, что за таверной следят. Сложив два и два, я понял, что Датмей ви'Карн решил перестраховаться и теперь контролирует меня. Хорошо, сам виноват. Пусть поволнуется.

Мы нарочито медленно собирались, седлали животных и выезжали из города. Несколько человек провожали нас от таверны до ворот Акилла. Почетный эскорт. Который, к тому же, внимательно следил по той ли дороге мы едем. А при выезде я, кажется, мельком увидел самого главу гильдии ассасинов, который провожал нас ну о-очень добрым взглядом! Я решил не огорчать его и демонстративно подмигнул. Оборотня даже передернуло!

Мы ускорили шаг, когда Акилл скрылся за холмом. Дорога к Тэрроку проходила как раз с той стороны города, где не рос лес. Кэссиль с радостью ребенка бросился в галоп, если этот вид бега применим к котам. Я не стал его удерживать. Сзади раздавались возмущенные крики Свида и топот их с Таем лошадей. Ничего, догонят. Пусть котенок набегается. Мы неслись вперед, обгоняя телеги и всадников. В ушах свистел ветер.

Набегался Кэсс только через двадцать минут. Он замедлил шаг и оглянулся на меня. Во время бега я сидел, пригнувшись к шее кота и держась за его загривок. Сейчас же облегченно откинулся назад.

- И куда ты побежал? - спросил я, потрепав его по загривку. - Забыл, что мы не одни?

Кэсс громко фыркнул, выражая тем самым все свое презрение к медлительным лошадям.

- Ладно, давай тогда поохотимся, пока они нас догоняют, - вздохнул я.

Кэсс всем своим видом выразил готовность. Я спешился, снял с него седло вместе со своими сумками и ударил его по 'крупу'.

- Вперед, Кэсс. Можешь добыть себе что-нибудь на обед и ужин. Вон рощица неподалеку. А в поле должны быть зайчики.

Кэссиль довольно 'улыбнулся' и помчался вперед скачками, как упомянутые мною зайчики. Я хмыкнул и устроился на обочине в ожидании спутников. По моим подсчетам мы с Кэссилем проехали за двадцать минут почти половину обычного дневного перехода.

Я поерзал на жесткой земле. Так, что мне там в спину впивается? Я провел по шее рукой. О, амулеты! Я опять забыл про них. Эти амулеты были со мной в тот день, когда я очнулся на кладбище. Первые несколько дней я вертел их и так и эдак, пытаясь обнаружить что-то новое. Но все бесполезно. В досаде так и зашвырнул их в ящик стола. И забыл амулеты там, когда уходил из деревни. Вернувшись, обнаружил их на том же самом месте и незамедлительно надел на шею.

Я вновь внимательно присмотрелся к буковкам на золотом и серебряном украшениях. Ничего не изменилось. На золотом по-прежнему написано 'Клан Рандвин', а на серебряном - 'Клан Синай'. Только вот... Почему мне кажется, что у них тоже есть свой перевод. Рандвин и Синай ... Шарэсси! Это же Золотой и Серебряный! Как я раньше не догадался! У меня сегодня день открытий! Сначала глас родственника в голове, теперь перевод. Неужели всему виной мое падение? Что-то явно сместилось в моем организме, и он начал вспоминать кое-что новое из моего прошлого. Чтобы еще себе разбить, чтобы вспомнить все?

О, вижу, на горизонте показались Тай и Свид, гоня своих лошадей галопом. Совсем с ума сошли? Это же не выносливый Кэссиль. Они так лошадей загонят! Я вскочил на ноги и отряхнул штаны.

- Еще раз так сделаешь, я вас привяжу к моей лошади! - еще издалека начал кричать Свид.

- Я не виноват! Кэсс решил размяться! - в ответ крикнул я.

- А то я не знаю, что ты мог его остановить! - уже приблизившись ко мне, сказал Свид. - Кстати, где он?

- Пошел питаться. А твоя идея с привязыванием нас к лошади - крайне неудачная. Если Кэсс опять сорвется, то волочиться вам вместе с лошадью по земле.

- Я знаю, - проворчал Свид, спешиваясь. - Где-то здесь неподалеку должна быть речка. Нужно лошадей напоить.

- Чтоб подохли? - решил уточнить я.

- Нет, все с ними будет в порядке. Я как знал - перед выездом напоил их зельем бодрости. Только после него обычно очень пить хочется. Пошли речку искать.

И он пошел к той рощице, где недавно скрылся Кэсс. Вздохнув, я подобрал свои вещи и седло кота и нехотя пошел следом за ним. Тай угрюмо шел рядом, ведя лошадь в поводу.

- Хватит дуться, - обратился я к нему. - Извини, я действительно не знал о Норрэне.

- Я не дуюсь, - покосился на меня эльфенок и жестом отбросил свою косу назад. Что-то меня насторожило в этом, казалось, обычном движении. Я нахмурился. Да нет! Это меня просто на солнышке разморило. Я тряхнул головой, пытаясь избавиться от глупых мыслей.

- А что же тогда хмуришься? - продолжил разговор.

- Ты тоже хмуришься, - парировал Тай. - Но я же к тебе с глупыми вопросами не лезу! Вот и ты отстань.

- Да пожалуйста!

Как будто я должен на коленях у него прощения вымаливать. Тоже мне, принц эльфийский! Я сердито раздвигал ветки деревьев, выбираясь на берег неширокой речушки.

Здесь Свид уже поил свою лошадь. Тай спустился к воде вместе со своим конем. Я сгрузил вещи на траву и подошел к ним, осматривая окрестности. Недалеко от нас была полянка с кострищем, а рядом с ней удобный спуск. В воде плавали желтые листья, склонившихся над рекой деревьев. Течение было плавным и неспешным, почти незаметным. Только от лошадей, которые утоляли жажду, расходились круги по воде. И в центре под золотистой дымкой закручивался водоворот...

ЧТО?!

- СВИД!!! - заорал, прекрасно понимая, что от этой пакости ничего хорошего ждать не стоит. - Назад!

Свид резко обернулся, увидел выражение моего лица, перевел взгляд на речку и быстро стал отступать от реки, увлекая за собой свою лошадь и хватая под уздцы коня Тая. Эльфенок, не понимая, что творится, не отцеплялся от лошади. А когда Свид с силой дернул за повод, Тай не удержался на ногах, поскользнулся на мокром спуске и упал, коротко вскрикнув. Я кинулся к нему на помощь. Свид уводил лошадей и не мог ему помочь.

А водоворот на реке увеличился, и прямо из его центра высунулась огромная голова рыбы. Шарэсси! Неужели очередной жутко редкий и вымирающий вид?! Это уже не смешно!

Я подхватил Тая подмышки и рывком дернул его наверх. Поднявшись по скользкому берегу, швырнул эльфенка подбежавшему Свиду.

- Спрячь этого балбеса где-нибудь! - крикнул я ему.

- Шеймир, не будь дураком! - 'посоветовал' Свид, принимая Тая. - Выбирайся, и бежим отсюда.

- Ага, щаз-з-з! - пообещал я, стаскивая тяжелые сапоги, отцепляя меч со спины и вытряхивая его из ножен.

- Шеймир!

- За Таем смотри. Я быстро.

Не факт, что эта рыбка тотчас броситься на нас, но что-то я с трудом верю в ее гуманность и миролюбие.

Рыба тем временем покрутила зеленой лобастой головой, открыла пасть, полную огромных зубов, загнутых внутрь. Причем, зубы нижней челюсти были больше зубов верхней челюсти. Какая милая у вас улыбка! Рыба, как будто почувствовав мой ехидный интерес, повернулась боком и уставилась на меня своим неподвижным вытаращенным глазом. Ну, давай, решайся. Или плыви куда-нибудь или нападай. Хотя куда тебе плыть? Ты же рыба-убийца, если я не ошибаюсь? Они водятся в Южном море и нигде больше. И едят все, что движется. Если такую здоровую рыбину сейчас не уничтожить, то она сначала поест всю живность в реке, а потом начнет двигаться в сторону деревень.

Я переложил меч в левую руку. Рыбе это движение не понравилось, и она стремительно понеслась в мою сторону. Я, как радостный возлюбленный, пошлепал по воде к ней навстречу, ногами нащупывая самое твердое место на дне. Вот, кажется здесь. Ждем.

Вода доходила мне до колен. Рыбине до меня оставалось около двух метров. Я быстро оценил ее размер. Метра три длиной. Похоже, это водоплавающее просто сядет возле меня 'на брюхо'. Если не использует свои плавники-лапки, позволяющие рыбе-убийце ненадолго выбегать за своей жертвой на берег. Я сплюнул в левую сторону. Скосил глаза. Шарэсси, ну я герой, конечно! Смачный плевок красовался на лезвие моего же собственного меча! Мне стало неожиданно смешно, и приблизившуюся рыбку я встретил широкой улыбкой от уха до уха. Рыбина последние метры действительно пробежала на своих плавниках-лапках. Я, пользуясь приобретенной после падения скоростью, сделал резкий шаг в сторону от нее, оказавшись как раз напротив выпученного глаза и, не особо целясь, направил меч ей в глаз. Рыбка как-то жалостливо запищала (не знал, что рыбы так умеют!), дернулась вперед, вырывая у меня из рук меч. Не думал, что она не будет уступать мне в силе. Или это боль придала ей столько сил? Я не отступал от нее, вгоняя меч глубже и глубже в глаз. Из него уже сочилась противная зеленовато-голубая слизь, заливая мне руки. В голове мелькнула мысль, что эти рыбки вроде как тоже ядовиты.

С другой стороны рыбы послышался грозный рык, и на ее спину запрыгнул на этот раз рыжий Кэссиль, впиваясь ей когтями в спину.

- Кэсс! Грызи ее шею! - крикнул я ему, не выпуская меч. - Там у них что-то вроде мозга!

'А если у рыбы шея?' - вихрем пронеслась в голове еще одна мысль. Но Кэсс понял, что я имею в виду, коротко рыкнул и стал упоенно раздирать когтями и зубами указанное мною место. Рыба уже визжала, оглушая нас. Ошметки ее плоти и слизи, заменяющей ей кровь, летели во все стороны от когтей Кэсса, попадая, в том числе, и на меня. К счастью, длилось это безобразие недолго. Вскоре рыбка затихла, обмякла и повалилась на бок. Но, почему-то, на тот, возле которого стоял я! Кэсс предусмотрительно спрыгнул с тела поверженного противника, а я отскочил назад, не успевая выдернуть меч. Рыба упала на него, вгоняя клинок себе в глаз. Кончик лезвия выглядывал из другого глаза.

'Гер-р-рой!' - 'порадовался' я за себя. Как всегда, у меня все пошло через пень-колоду. То на клинок плюну, то меч в 'теле' оставлю. Я ухватился двумя руками за торчащий кончик и с силой потянул на себя. Меч выскользнул из тела с противным чавкающим звуком. И, конечно, он был весь перемазан слизью. Какая прелесть! Я пнул мертвую рыбу ногой и пошел мыть меч выше по течению.

- Р-мяу! - окликнул меня Кэсс.

Я обернулся. Кот плотоядно облизывал усы.

- Да жри ее хоть всю! - махнул я рукой, правильно истолковав его взгляд. Кэсс очень любил рыбу, но только в деревне ему ее доставалось мало, так как единственным местом, где водилась рыба, был пруд. И, если не ошибаюсь, яд рыбы-убийцы для хамелов не опасен. Так что пусть наслаждается. Кот радостно вскочил на рыбину и продолжил грызть ее в том месте, с которого начал. Я покачал головой и принялся отмывать меч.

- Шеймир! - позвал Свид.

- Иду! - отозвался я, критически осматривая меч.

Сразу же вернуться у меня не получалось - моя одежда тоже была заляпана слизью, которую нужно было удалить. Я быстро разделся, ежась на прохладном осеннем ветерке, не менее быстро постирал вещи, ополоснулся сам. Надел на себя мокрые штаны, а рубашку и куртку взял в руки. Так, теперь собираем в комочек тепло в районе солнечного сплетения и резко его отпускаем. После такой процедуры по телу разлилось приятное тепло, а от штанов повалил пар, пахнущий рыбой. Нет, это не дело! Нужно полностью переодеваться, а одежду хорошо постирать.

Часть рыбы была съедена, и Кэсса уже рядом с ней не оказалось. Я выбрался на берег, подобрал брошенные мною сапоги и ножны и пошел в сторону зажженного костра. Здесь Свид деловито раскладывал наши припасы, а Кэсс сыто щурился на осеннем солнышке.

- А где Тай? - поинтересовался я, взяв свой заплечный мешок.

- Пошел прогуляться, - коротко обернулся в мою сторону Свид. - Оденься, чудо.

- Я надеюсь, ты это в хорошем смысле имеешь в виду, - пробормотал я, роясь в мешке.

- В самом лучшем. От тебя кроме чудес ничего не дождешься. Откуда здесь взялась редкая рыба?!

- Ты у меня спрашиваешь? - удивился я, заметив его негодование.

- Но не у себя же! Это же возле тебя всякая редкая живность вьется!

- Вот только не делай меня крайним! - возмутился я, бросая найденную в сумке одежду на траву и стаскивая уже сухие, но пахнущие рыбой штаны. Хотя уже и сам начал подозревать, что все встреченные звери непосредственно были связаны со мной.

- Шеймир! Стой! - внезапно крикнул Свид.

Я удивленно замер, держа в руках снятые штаны.

- Что? - спросил я.

- Уже поздно, - обреченно вздохнул он, глядя мне куда-то за спину. - Одевайся быстрее.

- Я вообще-то этим и занимался, пока ты меня не остановил, - ядовито напомнил я, оборачиваясь назад. Там тихо колыхались кусты, как будто кто-то только что пробежал сквозь них. Странно... Я пожал плечами, надел чистые штаны и сапоги и подошел к костру.

- Полностью оденься, - недовольно вскинул глаза Свид, продолжая резать хлеб.

- Зачем? Мне и так тепло. Или ты стесняешься меня? - я хмыкнул.

- Балабол, - пробормотал Свид. - Идеи насчет рыбы есть?

- Есть, - вздохнул я. - Очень много идей. Только я потом тебе расскажу, нужно все хорошенько обдумать...

- А ты уверен, что этот процесс доступен твоей голове?

- Какой? - не понял я, уже начиная думать о причине появления рыбы.

- Обдумывание, - также невозмутимо объяснил Свид.

- О-о-о, ты просто меня недооцениваешь!

- Зато ты себя переоцениваешь! - не выдержал Свид. Наконец-то! Я уж начал думать, что он превратился в ледышку! - Какого Нижнего ты опять один полез на очередную редкость?!

- Потому что я сильнее тебя, - просто ответил я. - Ты бы не справился.

- Ах, не справился?! А ты вспомни, что в чешуе этой рыбы находится металл! А я умею управлять ЛЮБЫМ металлом! Я бы просто сковал ее!

- Да?! - искренне удивился я. - Прости, забыл. А почему ты мне ничего не сказал до моей встречи с рыбой?

- Не знаю, - Свид смущенно отвернулся в сторону. - У тебя иногда что-то такое проскальзывает во взгляде, что запрещает спорить с тобой...

Я непонимающе посмотрел на Свида. Что он несет? Что такое может быть у меня во взгляде? Или я так давно смотрелся в зеркало?

- Ешь, - кивнул мне мастер клинков на выложенные сыр, ветчину и хлеб. - Я пока схожу, воды наберу.

- Ты что, решил здесь на ночь остаться? - полюбопытствовал я, набрасываясь на еду. Схватка с огромной рыбиной порядком вымотала меня.

- Нет, чаю нужно согреть, тебя и Тая напоить. Иначе простудитесь.

- Кто? Я? - у меня даже хлеб из рук вывалился. - Я не могу заболеть!

- Это еще почему? Вода, между прочим, холодная уже!

- Не могу и все! Даже не знаю, как тебе объяснить. Я просто уверен в этом.

- Скорее, самоуверен, - буркнул Свид, удаляясь.

Может, действительно стоит задуматься над его словами о моей самоуверенности? Я-то не считаю, что у меня она есть. Я просто делаю то, в чем полностью уверен. Доверяю своей интуиции. Если бы мне, хоть на минуту, показалось, что в одиночку я рыбу не убью, точно позвал бы на помощь Свида. А так...

Я смахнул крошки хлеба со штанов в ладонь, отломил еще кусок хлеба и протянул его Кэссу. Кот лениво высунул кончик языка и медленно слизнул лакомство.

- Да ты охамел совсем! - возмутился я. - Как будто я тебя каждый день с руки хлебом кормлю! Ты радоваться должен!

Кэсс приоткрыл свой голубой глаз, тяжело вздохнул и поменял цвет с ярко-рыжего на золотистый. Я пихнул бессовестного кота в бок. Обожравшийся рыбы Кэсс недовольно мяукнул.

- Кхм! - громкий кашель неожиданно раздался слева от меня.

Я повернулся в сторону звука. Кому там плохо? Возле тонкой осинки стоял Тай, сложив руки на груди, и сверлил меня тяжелым взглядом. Вид у эльфенка был, мягко говоря, потрепанным. А именно: грязные штаны, порванная мешковатая рубашка, которую он напялил на себя сегодня утром, перемазанное лицо и выглядывающий из рукава рубашки сбитый локоть.

- Ничего себе, ты поскользнулся! - присвистнул я. - Не мог осторожнее упасть, дитя леса?

- Вот именно: леса! Я не обязан падать красиво на мокром берегу реки! - привычно огрызнулся Тай, подходя ближе к костру.

Я громко фыркнул.

- И хватит надо мной смеяться, придурок! - рявкнул он, резко поворачиваясь ко мне.

Я опасно сощурил глаза. Нет, это уже ни в какие ворота не лезет! Что с ним сделали подлые эльфы в своем дивном лесу? Был нормальный, пусть и немного нагловатый подросток, а получился озлобленный и вечно недовольный тип, неадекватно реагирующий на каждую сказанную мною фразу! Или это началось чуть позже? Я ведь еще помню, как он радовался мне при встрече...

- Еще раз попробуешь меня оскорбить, помою рот с мылом, как когда-то обещал, - предупредил я.

- Свиду, значит, можно, а мне нет?! - возмутился подросток.

Ребенок! 'Ему дали конфету, а мне нет!'

- Свид заслужил это право, а ты только и делаешь, что нарочно пытаешься мне чем-то досадить.

- Не пытаюсь! - запротестовал Тай.

- Точно! Прости, - издевательски покачал я головой, как будто сокрушаясь по этому поводу. - Конечно, не пытаешься! Ты УЖЕ делаешь это!

Тай вскинул свой грязный подбородок.

- И чем же Свид 'заслужил' право тебя оскорблять? - спросил он.

- Хотя бы тем, что является частью моей новой семьи, - пожал я плечами.

- Да пошел ты!.. - Тай подробно, не стесняясь в выражениях, указал мне точную дорогу. Мне она, мягко говоря, не понравилась.

- Ну, все, сопля, ты доигрался! - предупредил я, вскакивая на ноги.

Тай поймал мой 'добрый' взгляд, испуганно вскрикнул и сломя голову бросился в противоположном от меня направлении. Не скроешься, малявка, я тоже быстро бегаю! Эльфийский принц, демон меня задери! Да я таких слов даже от деревенских никогда не слышал! А уж там собрались разнообразные слои населения. Ведь не только аристократы обладали магическим даром.

Тай побежал в сторону реки. То ли хотел утопиться, то ли решил сам, без меня, помыть рот с мылом. Догнал я его быстро, схватил поперек талии и поволок упирающегося мальчишку к воде.

- Пусти, придурок! - орал он.

- Конечно! - не стал я отказываться. - Пять минут подожди - и будешь свободен.

Я перехватил Тая правой рукой поперек груди. Ой! У меня под рукой оказалось то, что у нормального мальчишки быть не может! От неожиданности я ослабил хватку. Тай выскользнул и опять бросился бежать по берегу вдоль реки. Но через несколько метров остановился, поняв, что преследовать его никто не собирается. С недоумением обернулся ко мне. Я же стоял на том же месте, ошалело глядя на собственную руку, не веря в то, что она только что нащупала.

- Шарэсси! - я поднял на него глаза. - Ты что - девка?!

- Сам ты девка! - огрызнулся Тай, стягивая свою рубашку на груди.

- Я - точно нет! - покачал я головой. - СВИД!!! - проорал я.

Мастер клинков появился на берегу через несколько минут, недовольный и хмурый.

- Что еще у тебя случилось? Очередная зверушка попалась?

- Ты прав, - кивнул я. - Зверушка. Еще какая зверушка. Свид, у нас Тая украли.

- В смысле? - не понял он, глядя на Тая.

- Украли мальчика и вернули девочку, - объяснил я.

Свид поперхнулся.

- Ты-то как это узнал?!

- Нащупал.

- С ума сошел, принцессу щупать?! У нее пять старших братьев!

- Ты знал?! - теперь я изумленно смотрел уже на Свида. - И мне ничего не сказал?!

- Киранн просил ничего не говорить, - признался он.

- Так, значит, и Киранн знал. Отлично! Почему же Я ни о чем не догадывался?!

- Киранн узнал случайно, - объяснил Свид. - Хит просто упоминал, что у светлых эльфов появилась принцесса, а не принц, похищенная пятнадцать лет назад.

- Но как? - повернулся я к Таю. - Ты же вел... то есть, вела себя неотличимо от парней!

- Потому что почти всю жизнь я и являюсь парнем, - буркнул...ла Тай. - Меня нашла одна девчонка из гильдии воров на свалке. Решила взять меня к себе. И всем говорила, что я мальчик. Чтобы со мной... ничего не сделали... Вы же сами понимаете, куда может попасть девочка-эльф...

Конечно, понимаем. Если бы та умная девушка-воровка раскрыла всем пол Тай, эльфийка работала бы у мадам Зоравы не несколько месяцев, а, возможно, всю жизнь. И отнюдь не вышибалой. Акилл находится слишком далеко от тех городов, где появляются эльфы. Норрэн - исключение. Нужно еще как-то узнать у Тая... или Тай, как он причастен к ее появлению в Акилле.

А краснеть она начала только после возвращения от своих родственников. И жесты у Тая появились женственные после этого. Не хватало мне везти капризную принцессу к ее братьям! Они сразу же обвинят меня в том, что я ее обесчестил! Хотя теперь не только меня, но и Свида. Шарэсси! Вот кто был сзади меня, когда я переодевался! Да если бы я с самого начала знал, кем окажется вполне нормальный, пусть и ершистый эльфенок, сто раз бы подумал, прежде чем соглашаться на его сумасшедшее предложение! Конечно, братья не хотели брать с собой малолетнюю сестренку, недавно отпраздновавшую свое первое совершеннолетие!

Мне стало жарко, даже несмотря на то, что на мне были одни штаны. Версию, что это от волнения, я отбросил сразу.

- Свид, - повернулся я к нему, напряженно ожидающему дальнейших моих действий в отношении Тая. - Тебе не кажется, что воздух стал сухим и горячим?

- Что? - удивленно вскинул он брови. - Какой воздух, Шеймир? Мы вообще-то сейчас о другом говорили!

- Да, но все же... Как-то необычно для осени, не находишь?

- Да, сейчас жарко! Но...

Договорить раздраженный Свид не успел. Одновременно произошло несколько событий. За мгновение до них я увидел за спиной Свида уже становившееся привычным золотистое облако, услышал короткий рык Кэсса справа от себя. А потом из облака вырвался поистине огромный столб огня, а меня сбил с ног Кэссиль, протащив несколько метров по земле. Меня с силой приложило о землю, опалило горячим дыханием огня, но самого пламени я не почувствовал даже на своих ногах.

Оказавшись на земле, я услышал пронзительный крик Тай, которой и свалился под ноги. Я поспешно выбрался из-под кота, поймал безумный взгляд Тай, устремленный куда-то вперед, и резко повернулся в ту сторону.

Свид стоял как раз напротив меня, на пути столба пламени. Сейчас его там не было. Не может быть! Где он?! Я зашарил сумасшедшим взглядом по окрестностям. Свида нигде не было. ШАРЭССИ!!! Какой ублюдок это сделал?!

- Я начинаю думать, что твоя удачливость не божественного происхождения, а совсем наоборот, - проговорил ленивый смутно знакомый голос.

Я резко повернул в его сторону голову. На месте виденного мной золотистого облака стоял высокий парень с холодными раскосыми бирюзовыми глазами и хвостом длинных янтарных волос. Или желтых, как пренебрежительно назвал этот цвет Рэк.

- Где Свид? - сделал я шаг к нему навстречу, Кэсс угрожающе зарычал и на полусогнутых лапах двинулся мне наперерез, пытаясь оставить меня позади.

- Кто? - недоуменно нахмурился знакомый незнакомец. - Я никого не знаю... А-а-а, - внезапно улыбнулся он, - тот, кто стоял прямо перед моим порталом? Его сшибло в реку.

Все это было сказано равнодушным и холодным голосом, не смотря на проскользнувшую улыбку. Я опалил его ненавидящим взглядом и, сделав Кэссу знак, следить за ним, кинулся в сторону реки. Росшую на берегу растительность полностью выжгло, не оставив даже пепла. Просто голая земля. А на середине реки плавало тело, неподвижное тело. Я с размаху бросился в воду, почти не слыша за собой недовольных воплей желтоволосого. Ничего, тварь, я с тобой потом поговорю! Сначала нужно убедиться, что Свида еще можно спасти. Сердце предательски сжалось. Я плыл к Свиду, старательно гоня мысли о том, что моя спешка ему уже не поможет.

Шарэсси! Свид лежал на воде вниз лицом. Я чуть не наглотался воды, увидев, во что превратилась спина Свида. Один сплошной кровавый ожог. Демон! Я его убью! Я схватил друга за руку и поплыл к берегу. Выбрался, таща на себе Свида, нашел взглядом того, кто это сделал. Он продолжал спокойно стоять на месте, недоуменно смотря, как я осторожно кладу неподвижное тело Свида на землю возле Тая, стараясь не задеть его ран.

- Когда ты успел стать таким сентиментальным? - с легким удивлением в голосе спросил он. - Мне всегда казалось, что ты не способен на такие чувства.

- Ур-р-род! - прорычал я, инстинктивно шаря рукой на месте меча, который так и остался лежать возле костра, и делая шаг к нему навстречу...

- Стой! - прокричал он, выбрасывая руки вперед. Я не хотел останавливаться, но сделал это. Что-то сковало все мои мышцы, не позволяя даже пошевелиться. - Думаешь, я не знаю, что ты потерял память?! Прекрасно знаю! Только не понимаю, на руку нам это или нет? Сначала испугался, когда увидел тебя в Акилле, пытался убить тебя. Да-да! Все звереныши были посланы мною! И ты, любимчик небес, справился с ними! А потом я решил взглянуть тебе в глаза лично. Пущенная мною вперед сила тебя бы не убила, а всего лишь сбила с ног. Но ты слишком удачливый! А так не бывает, понимаешь?!

'Кто ты?' - хотел я спросить, но даже язык мне отказывался повиноваться. Правда, незнакомец догадался, что я хотел узнать. Или прочел мой немой вопрос в глазах.

- Кто я? - усмехнулся он. - Ты меня знаешь. Вернее знал. Я даже представить не мог, что когда-нибудь смогу сковать тебя самыми примитивными узами! А теперь ты надеешься, что я признаюсь? Не-е-ет! Как бы ни так! Пожалуй, все-таки будет лучше оставить тебя в живых и посмотреть, на какое время хватит твоей удачливости. Теперь ты погоняйся за мной! Попробуй, найди! Я жду тебя в Астране, столице этой страны. Не придешь в течение двух недель - пеняй на себя. Ты и не отомстишь мне за этого человека, хотя очень хочешь, и не узнаешь, кем являешься. Будь уверен - по эту сторону гор только я знаю, кто ты.

Я смотрел на него и недоумевал. Он просто сумасшедший, безумный! Сначала отправлял ко мне порталом зверей, потом заявился сам, а теперь хочет 'поиграть в догонялки'?!

- Кстати, твой дядя был очень недоволен мною, - поморщился желтоволосый. - И за его недовольство ты тоже заплатишь сполна. Но только потом, когда найдешь меня. Из-за тебя я в ссылке, и мне скучно здесь. Найди. Подсказок не будет.

Перед ним замерцало золотистое облако, и желтоволосый безумец шагнул в него. Понимая, что он сейчас исчезнет, я вновь напряг мышцы. Но пошевелиться я смог только тогда, когда этот отброс полностью скрылся в облаке портала. Я рванулся к искрящимся золотистым пылинкам, но поймал руками лишь воздух.

- Демон! - выругался я. Сзади всхлипывала Тай.

Я обернулся к ней. Девушка стояла на коленях возле Свида и пыталась хоть как-то прикрыть его обожженный затылок, спину и ноги широкими листьями лопухов.

- Ты что творишь?! - рявкнул я на нее, вырывая очередной лист. - Ты хочешь, чтобы он быстрее скончался?!

- А он... разве... уже... не... умер? - между всхлипами спросила Тай.

- Дура! Нет! - действительно, когда я транспортировал неподвижное тело, то почувствовал слабое биение пульса. Хотя прекрасно понимал, что с такими ожогами долго не живут.

- Я... просто не могу... смотреть на это, - прорыдала Тай.

- Отвернись! - грубо посоветовал я, вновь хватая Свида за руку и пытаясь нащупать на ней пульс.

Ну же, ну же! Шарэсси! Поздно! Пульса не было! Я осторожно приподнял его голову и попробовал найти пульс на более крупной, сонной артерии. Здесь ощущались редкие, едва заметные толчки крови. А может?.. Надежда не хотела умирать, и я быстро сморгнул, пытаясь рассмотреть ауру Свида. На спине у него была одна сплошная дыра. Демон! Как ее можно затянуть? Я попытался усилием воли потянуть края дыры. С третьей попытки мне это удалось. На месте дыры возник слабый мерцающий узор ауры. Но это ненадолго. Пока не начнется лечение самих ожогов что-то делать с аурой бесполезно. А в лекарской магии я вообще ничего не смыслил! Я нашел глазами Тая и рявкнул ей:

- Быстро! Собирайся! Едим в ближайшую деревню, до знахарки или лекаря!

Девушка послушно вскочила и бросилась к лошадям, по пути хватая некоторые вещи возле костра. Я же подозвал к себе Кэсса, велел стоять ему смирно и принялся осторожно поднимать Свида на спину коту.

- Что ж ты его не оттолкнул? - с болью в голосе спрашивал я. - Мне бы ничего не было, ты же слышал...

Кот виновато косился на меня, пытался лизать мне руки. Я отталкивал его морду, мешающую мне уложить Свида удобнее. Что толку обвинять глупого котенка? В первую очередь он спасал то, что ему было дороже. То есть меня. Если бы я не стоял на линии огня, то, скорее всего, Кэсс толкал бы Свида.

- Шеймир, я все! - доложил мне Тай, ведя в поводу лошадей.

- Отлично, - пробормотал я и, обхватив голову Кэсса, взглянул ему прямо в глаза. - Понесешь его на себе, но только очень осторожно. Понял?

Кэсс высунул свой шершавый язык и лизнул меня в лицо.

- Понял, значит, - заключил я, отпуская его голову и еще раз проверяя положение Свида. Его даже привязывать было опасно - ремни сразу бы впились в ожоги. - Побежишь сразу за нами. Тай, где ближайшее село?

- Я не знаю, - растерянно отозвалась девушка. Нужно чаще себе напоминать, кто она. - Я же из города ни разу не выбиралась...

- Демон! - вновь ругнулся я. - Ладно, поедем по дороге. Может быть, кого-нибудь встретим.

Я взял поводья свидовой лошадки у Тай и вскочил в седло. Тай последовала моему примеру. Мы быстрым шагом, обогнув рощицу, выбрались на дорогу. Через несколько минут нам встретился крестьянин с телегой. У него мы узнали, что ближайшее село находится недалеко, и лекарь там есть. Я пришпорил лошадь и галопом поскакал в указанную сторону. Кэсс не отстанет, я был уверен. Только бы успеть.

Деревни мы достигли, когда осеннее солнце покраснело и уже готовилось скрыться за горизонтом. Деревенские, скорее всего, еще издали заметили несущихся во весь опор всадников и огромного кота. Поэтому нас встретили не очень дружелюбно: ворота закрыты, а перед ними стоят двое хмурых мужиков с вилами. Я успел осадить коня за несколько метров от них.

- Моему другу срочно нужна помощь знахаря или лекаря! Пожалуйста! - выдохнул я. - Даю, слово, что ни я, ни мои спутники не причинят вам вреда. За помощь заплатим.

Мужики замялись, но вскоре все-таки открыли ворота нам и показали дорогу к местному лекарю. Им оказался невысокий старичок с абсолютно белой головой и гладко выбритым подбородком. Он суетливо заохал, увидев, в каком состоянии к нему доставили нового пациента. Я осторожно поднял Свида со спины Кэсса, мельком заметив, что аура у него находится все в таком же, пограничном состоянии. То есть за время пути ему не стало ни лучше, ни хуже. Что уже радует. Я занес безвольное тело в дом лекаря, уложил друга на указанное место, и тут же был вытурен седовласым старичком за дверь. Прекрасно осознавая, что каждая минута спора отодвигает помощь Свиду на неопределенный срок, я покорно вышел.

Возле домика стояла невысокая скамейка. Я без сил рухнул на нее и уставился бессмысленным взглядом в пространство. Через несколько минут ко мне присоединилась молчаливая Тай и непривычно тихий Кэсс. Кот положил свою большую голову мне на колени и тяжело вздохнул. Мы ждали.

Солнце вскоре скрылось за горизонтом, стало прохладнее. Я этого не замечал, хотя до сих пор на мне были одни штаны. По жилам бежал обжигающий поток ярости. Я найду тебя, ублюдок! Ты пожалеешь о том, что сделал!

- Извините, господин, - робкий голос справа.

Я поспешно вскочил навстречу старичку-лекарю, с надеждой глядя в его светлые глаза.

- Ваш друг не выживет. Он держится, но это ненадолго. Через несколько часов он умрет. Я ничего не могу сделать с такими ожогами, сожалею.

Что-то оборвалось у меня в груди, сзади тихо всхлипнула Тай. Шарэсси! Что ж я за друг такой-то? Почему Риана у меня получилось спасти, а Свида нет?! ПОЧЕМУ?!

- ТВАРЬ!!!! Я найду тебя!!! - оглушительно громко заорал я в темное небо. В деревне залаяли собаки, но мне было все равно...

XII.

- Шеймир, - тихо позвала меня лежащая недалеко Тай. - Ты не спишь?

Конечно, я не сплю. Не сплю уже вторые сутки. Вот и сейчас лежу на спине, закинув руки за голову и уставившись бездумным взглядом в чернеющее над нами небо.

- Нет, - также тихо ответил я.

- Шеймир, - краем глаза я заметил, что Тай приподнялась, пытаясь в темноте рассмотреть мое лицо, - мне показалось, что недалеко отсюда кто-то кричал.

Я напряг слух. Кричал? Кто может кричать посреди ночи недалеко от дороги? Птица? Зверь? Может быть. Но сейчас я никого не слышал, слишком погруженный в свои невеселые мысли.

- Спи, тебе показалось, - успокоил я ее.

- Вот и я говорю, - прошептала Тай, вновь приваливаясь к теплому мохнатому боку Кэсса. Кот нарочито громко вздохнул, показывая свое отношение к разговорам посреди ночи.

Я пошевелился, устраиваясь поудобнее на жесткой земле. Холодно мне не было. Последние сутки во мне бушевал огонь - сгусток ярости и ненависти. С каждым мгновением он, казалось, становился все больше и ярче. Думаю, когда я доберусь до Астрана, пламя станет совсем невыносимым, и я просто-напросто взорвусь. Главное, чтобы тогда рядом со мной находился этот ублюдок.

Из деревни мы уехали сразу после объявления лекаря о том, что Свид проживет всего несколько часов. Тогда я, не видя ничего вокруг, вломился в домик к лекарю, увидел ничком лежащего Свида с обработанными ожогами, посмотрел его ауру. Она тихо угасала. Действительно, ему уже никто не мог помочь. В последней отчаянной попытке я попытался влить в полупустой контур немного своей энергии. Бесполезно. Весь поток просто ушел в пустоту.

Я не хотел терять ни минуты, спеша найти желтоволосого. Поэтому щедро заплатил деревенским за помощь и за похороны Свида, взял самое необходимое, мельком взглянув в карту, вскочил на Кэсса и уже хотел послать его в 'галоп', но нам наперерез бросилась Тай, о которой я успел благополучно забыть. Она со слезами на глазах умоляла взять ее с собой, говорила, что не хочет оставаться одна в незнакомой деревне, и что я обещал отвезти ее к братьям. Чтобы не спорить, я просто схватил ее за шиворот и посадил позади себя на Кэсса. Кот даже не почувствовал лишнего веса.

Так мы двигались всю ночь. Тай тихо сопела, положив голову мне на плечо. Потом наступило утро, Кэсс остановился. Мы перекусили, размялись и двинулись дальше. В обед была еще одна остановка, а вечером я был вынужден прекратить подобную гонку. И Тай, и Кэсс выглядели не лучшим образом. Поэтому мы остановились на ночевку недалеко от дороги.

Я вздрогнул. Вот сейчас я действительно слышал, как кто-то кричал. Громко и протяжно. Как будто был в нескольких метрах от нас. Но нет, кричащий находился как минимум в двух сотнях метрах от нас. Просто я невольно после слов Тай напряг свой слух.

- Шеймир? - испуганно-вопросительное слева.

- Слышал, - ответил я, рывком поднимаясь на ноги и хватая меч. - Жди, я проверю.

- Я с тобой! - вскочила девушка.

- Сиди! - грубо оборвал я. - Кэсс, проследи, чтобы она не пошла за мной.

Тай обреченно опустилась на свою подстилку. Я раздраженно дернул плечом, поймав ее испуганный взгляд. Чего бояться, если даже не знаешь, что там? Это может быть и парочка влюбленных, уединившаяся в стогу сена. Мы все-таки ехали вдоль скошенного поля с оставленными на зиму стогами сена.

Я прикрепил ножны с мечом за спиной. Когда нужно двигаться осторожно, такое положение самое удобное. Потом быстрым шагом устремился на восток, откуда последний раз слышал крик. Поле, поле, а вот дальше была рощица или небольшой лесок. Очередной крик прозвучал именно оттуда. Теперь я точно был уверен, что это не парочка - крик был мужским, пронзительным и наполненным болью. Но сразу за ним я услышал какой-то натужный истеричный хохот кричащего человека.

Что там происходит? Последнюю сотню метров я пробежал бегом, вслушиваясь в разговор людей. В нос ударил резкий запах паленого мяса. Я усилием воли сдержал тошноту. После смерти Свида мне не скоро привыкнуть к запаху жареного мяса. Перед глазами сразу же вставала картинка его ожогов. Я остановился у кромки леса и попытался рассмотреть силуэты людей. Но ветки деревьев мешали мне сделать это. Только мелькали всполохи костра.

- Вам доставляет удовольствие запах моей жареной кожи? - спросил хриплым голосом один из них. В нем я с трудом различил кричащего. Его прижигают?!

- Нам доставляют удовольствие твои крики, - низким голосом ответили ему. - Когда ты кричишь, ты теряешь всю свою напыщенность.

Снова хриплый, слегка истеричный смех. Я осторожно крался сквозь деревья, постепенно приближаясь к говорившим.

- Ошибаешься, - ответил кричащий. - Ее я никогда не потеряю. А вот ты уже полностью пал в моих глазах, когда взялся за пытки. Это тебя совсем не красит.

Я спрятался за большим деревом, осматривая открывшуюся мне поляну. Обнаженный по пояс мужчина был за руки подвешен на ветке дерева, немного не доставая ногами земли. Не очень длинные, до плеч, некогда светлые волосы неопрятными патлами свисали по обеим сторонам его лица. Дерзкий взгляд желтых глаз был устремлен на своих мучителей. Рядом с ним стоял другой мужчина в темной, прилегающей к телу одежде и узком капюшоне с маской, закрывающей нижнюю часть лица, и держал в руках зажженный факел. Напротив пленника стояло еще двое, в такой же темной одежде, спиной ко мне - один ближе к пленнику, со сложенными на груди руками, второй позади него, у левого плеча.

- Много говоришь, - заметил мужчина, стоящий впереди. - Хочешь еще раз надорвать свое горло? Что ты за мужчина, если не можешь сдержать криков боли?

- А перед кем я должен здесь хорохориться? Перед вами? Вы того не стоите! Так что слушайте мой очаровательный голос!

После этих слов мужчина двинул пленника кулаком под дых. Тот слабо застонал, прогнувшись назад, но вскоре выпрямился и вновь уставился на своего мучителя.

- И что ты этим хотел мне доказать? - прохрипел он.

- Тебе? Зачем мне тебе что-то этим доказывать? Потерпи до Тэррока. Заказчик все тебе объяснит.

- Заказчик! - громко фыркнул пленник и сразу поморщился от боли. - Это не заказчик, а неизвестно что! В кого вы превратились?! Некогда самая опасная и сильная из гильдий теперь подчиняется неизвестно кому!

- Заткнись! - зарычал его собеседник и вновь с силой ударил его под дых. А факелодержец ткнул его пламенем в грудь. Пленник взвыл, но уже не так громко, как раньше.

Пламя внутри меня, казалось, достигло своего апогея. И я, уже не задумываясь, нужна помощь неизвестному или нет, бросился сзади на бездействующего участника этой сцены - третьего человека в темной одежде. Он, будто почувствовав что-то, начал поворачиваться в мою сторону. Я успел раньше. Выхватил меч и одним движением снес ему голову. Она с глухим стуком упала на землю. Из обрубка шеи хлынула кровь, тело немного покачалось и упало мне под ноги. Все это я отметил лишь краем глаза, когда ко мне уже повернулись оставшиеся противники. Человек с факелом швырнул мне его в лицо, когда второй пытался достать меня своими парными полуторными клинками. Я машинально уклонился от факела, отбил атаку человека с клинками, выбивая один из них у него из правой руки. Не растерявшись, тот продолжал нападать на меня с одним клинком. Его движения были быстрыми, он почти не уступал мне в скорости. Почти. Человек с факелом тоже выхватил свои клинки и уже хотел броситься с ними на меня, как вдруг забытый всеми пленник, раскачавшись на руках, ногами сбил его. Он упал, но клинки не выпустил. Я отбил очередную атаку однокинжального и ногой наступил на вытянутые руки лежащего. Он коротко вскрикнул, попытался выдернуть руки из-под моих ног, но я быстро присел, уклоняясь от атаки, и провел ему лезвием меча по горлу. Я чувствовал, как с каждым убитым огонь внутри меня становится все слабее и слабее. Остался один. Он почти достал меня, когда я находился в нижней позиции, приканчивая лежащего, но я вовремя успел откатиться. Он выхватил один из кинжалов у своего поверженного собрата и бросился на меня. Я вскочил на ноги, блокировал его атаку, отскочил в сторону, ударил его ногой по коленной чашечке, а когда он спотыкнулся, также быстро вогнал ему меч в сердце. Мне стало заметно легче, как будто с плеч упал большой и тяжелый камень. Ненависть и ярость на убийцу Свида никуда не делись, но стали терпимее.

- Браво, незнакомец! - рассмеялся пленник. - Были бы свободны руки, я бы еще и похлопал.

Я тщательно отер меч об одежду последнего убитого, вернул его в ножны и подошел к пленнику. Ярко-желтые, чуть светлее моих, глаза с интересом следили за каждым моим действием. Страха в них не было.

- Оборотень? - спросил я, поймав его взгляд.

Он вздрогнул, но тут же растянул треснутые губы в широкой улыбке.

- Оборотень, - подтвердил и сощурился: - Убьешь?

- А надо?

Он удивленно сморгнул, а потом громко и искренне расхохотался, откинув назад голову. И в этом смехе уже не проскальзывали истерические нотки. Скорее, это был смех облегчения.

- Ты первый, кто спрашивает меня об этом, - сказал он, закончив смеяться.

Ничего не ответив, я достал из-за голенища сапога нож и обрезал веревку, на которой висел оборотень. Осторожно подхватил его за талию, не дав мешком свалиться на землю. Он тяжело задышал, сдерживая стоны боли - своими руками я потревожил его не успевшие зажить раны и ожоги. Я осторожно опустил оборотня на землю.

- Спасибо, - выдохнул он, вытянув перед собой дрожащие руки. - Если тебя не затруднит, разотри мне запястья. Я совсем не чувствую рук.

Я кивнул и принялся осторожно растирать запястья оборотню. Его холодные руки постепенно становились теплее.

- Все, спасибо, - поблагодарил он, выдергивая руки. - Сейчас немного еще посижу и можно выдвигаться. Тебя как зовут?

- Шеймир, - представился я, вставая с колен.

- Эртрэй, но можно просто Трэй.

Я вздрогнул. Я уже успел забыть и о главе гильдии, и об услуге, которую я якобы обещал исполнить. А тут, оказывается, эта 'услуга' сама нашла меня! Ну, конечно, за последние сутки мы столько километров проехали. Вот почему в конце последнего дня Кэсс выглядел таким уставшим. Кажется, Тэррок находится отсюда всего лишь в одном дневном переходе. Надо же, как я успел. И даже подчиненных Датмея успел положить.

- А это ассасины, - полувопросительно заключил я, обведя рукой трупы.

- Они, - кивнул Трэй, вытягивая ноги и осматривая свои запястья. - Неужели не понял, на кого набросился?

- Понял, - мрачно кивнул я. Только тогда понимал я это задним умом, на первый план вышла накопленная ярость.

- Молодец, - хмыкнул оборотень. - Я поначалу даже решил, что ты сумасшедший, когда ты выбежал из-за деревьев. Но ты двигался быстрее оборотней! Ты же не оборотень, да?

- Не оборотень, - подтвердил я. - Ты уже можешь двигаться? Здесь недалеко остались мои спутники.

- Да, конечно, - Трэй не очень быстро поднялся с земли. Какая бы ни была у оборотней регенерация, но за такое короткое время все раны зажить не успели. - Только у этих на лугу еще лошади паслись. Хорошие. Давай заберем? Я пока долго ходить пешком не могу.

- Заберем. Может быть, еще что-нибудь?

- Ага, - широко улыбнулся Трэй. - Одежду, оружие и припасы. Я сейчас все соберу, а ты пока трупы хотя бы в одну кучу сволоки и ветками накрой. Пусть это и ненадолго, но лучше так, чем вообще никак.

- Хорошо, - сейчас я действительно был готов на все. На меня после шквала чувств напала какая-то апатия и безразличность. Надеюсь, это быстро пройдет.

Мы занялись каждый своим делом. Я быстро 'собрал' тела, уложил их рядом под ближайшим деревом, забросал их сушняком, который они же сами и готовили для ночного костра. Трэй, тем временем, методично обшаривал сумки ассасинов, откладывая в сторону необходимые ему вещи.

- Я закончил, - объявил оборотень, встряхивая мешок с отложенными вещами.

- Я тоже. Идем?

Мы вышли из-под деревьев. Оборотень остановился, водя носом и оглядывая поле вокруг себя.

- Нет, не получается, - удрученно покачал он головой. - Регенерация забирает все силы.

- Давай, я, - предложил я свои услуги, поняв, что Трэй пытается так найти лошадей.

- Ты? - удивленно взглянул он на меня. - Я, конечно, мог бы поверить в то, что ты оборотень, если бы не твой разрез глаз. Слишком он напоминает эльфийский. А так цвет глаз у тебя наш. Ты полукровка?

- Может быть, не знаю, - равнодушно пожал я плечами. Потом вдохнул полной грудью холодный осенний воздух. - Они там, - указал я в нужную сторону, - нам по пути.

Лошадей мы не заметили потому, что они стояли за стогом сена и методично обгладывали противоположную от нас сторону. Оборотень без слов вручил мне мешок и пошел ловить трех лошадок. Поцокал языком - животные навострили уши и прекратили жевать. Потом медленно подошел к ним и что-то сказал. Взял под уздцы одну, вторую. Жадно посмотрел на третью - рук не хватало, чтобы схватить и ее. Потом переложил поводья двух лошадок в одну руку, а другой хапнул оставшуюся лошадь.

- Ты на всех собрался скакать? - поинтересовался я.

- Нет, жалко просто. Таких лошадок мало. Их обычно специально для оборотней маги делают, чтобы они от нас не шарахались. Знаешь, сколько одна такая стоит? Тебе и за полжизни не заработать.

- А мне она и не нужна. У меня свой 'лошак' есть.

- Ну не скажи, не скажи, - покачал головой Трэй, ведя за собой лошадей. - Куда твоему скакуну до этих? Это все равно, что два разных животных.

Действительно, кот и лошадь - это разные животные. Сейчас Трэй в этом окончательно убедится.

Конечно же, Тай и не думала засыпать! Как только она заслышала наши шаги, так сразу оказалась возле нас. Но, увидев незнакомца с тремя лошадьми, резко притормозила, широко открытыми глазами рассматривая Трэя.

- Тай, это Трэй, - представил я оборотня, подходя к нашей стоянке за очередным стогом сена. Мы не стали зажигать костер - просто свалились возле почерневшего сверху сена.

- Шеймир, что там произошло? - подошла ко мне Тай, неосознанно сторонясь оборотня и прячась за меня.

- Уже все в порядке, Тай. Трэй - тот, кому нас просили помочь.

- Что? Просили? - удивленно спросил Трэй. - Кто просил?

Потом он заметил лежащего почти вплотную к сену хамела и замер.

- Трэй, это и есть мой скакун. Кэссиль.

Кот медленно открыл свои ярко-голубые глаза и поднял взгляд на оборотня. Осмотрел его с ног до головы и вновь прикрыл глаза. Я почувствовал легкое колебание воздуха - Кэсс поставил вокруг нас щит, поняв, что с израненным Трэем мы сейчас никуда не поедем.

- Да, это я погорячился, - протянул оборотень, с восхищением глядя на хамела.

- Устраивайся, - не обращая на него внимания, сказал я. На меня накатила такая слабость и сонливость, что я готов был свалиться рядом с Кэссом и проспать с ним несколько суток.

- Не хочешь уехать подальше от места своего преступления? - с любопытством спросил Трэй.

- Потом, все потом, - пробормотал я, все-таки падая рядом с Кэссом. Да что со мной творится такое? Нужно же принять элементарные меры предосторожности, со мной абсолютно незнакомый оборотень, эльфийский принц... тьфу!.. принцесса... Это были мои последние мысли перед тем, как я полностью провалился в блаженное забытье.

Разбудили меня громкие крики. Кричала Тай и мой вчерашний знакомец - Трэй. Я недовольно поморщился, не горя желанием просыпаться сейчас. Мне снилось что-то очень приятное, но абсолютно бессмысленное. Что - уже сказать не могу. Я открыл глаза. Надо мной висело хмурое небо, грозя в любой момент разразиться холодным осенним дождем. Я вновь смежил веки и вслушался в диалог оборотня и эльфийки.

- Убери от меня свои грязные лапы! - кричала Тай.

- У меня еще руки, милая, - тоном прожженного ловеласа сказал Трэй. - Лапы будут, когда я превращусь. Хочешь посмотреть?

- Отойди!

- Не кричи, дорогая. Разбудишь Шеймира. А я хочу поговорить с тобой до его пробуждения.

- Я не буду с тобой разговаривать, извращенец!

- О, какие эмоции! Но извращенец в данном случае ты. Точнее, извращенка. Нормальная девушка в парня переодеваться не будет.

- А нормальный парень не будет так лапать девушку!

После последних слов Тай я удивленно распахнул глаза и сел. Действо разворачивалось прямо передо мной. Тай направляла свой кинжал прямо в Трэя, который с наглой ухмылкой стоял напротив нее, скрестив руки на груди. Вид у него был все такой же потрепанный. Только приоделся немного и собрал грязные волосы сзади в небольшой хвост.

- Как раз таки нормальный и будет, - ответил он, вытягивая по направлению к Тай свою руку. Девушка резко отшатнулась, с испугом глядя на 'конечность'.

- Трэй, ты мог бы не приставать к моей спутнице? - вежливо попросил я, вставая с земли. - У нее пять старших братьев.

- Шутишь?! - недоверчиво хмыкнул оборотень. Но от Тай отошел. Эльфийка облегченно опустила кинжал. - У эльфов?

- Можешь не верить, - пожал я плечами и ухмыльнулся.

- Да ну? - оборотень подозрительно посмотрел на меня, потом на Тай. - Точно?

- Да, - хором ответили мы.

- Вы продолжаете меня удивлять, дорогие спасители, - и оборотень весело рассмеялся.

- Стараемся, - вежливо кивнул я. - Но Тай больше не лапай. Как это, кстати, случилось?

- Я упал, - призналась Тай.

- Упала, - машинально поправил я. - Ты девушка, привыкай.

- И я даже могу доказать, что ты ею являешься, - Трэй интригующе пошевелил бровями. Тай густо покраснела и шагнула за меня.

- Я упала, - снова повторила Тай, - и упала на него.

- Шеймир, я, правда, не ожидал, что твой спутник с утра пораньше грохнется на меня, да еще окажется такой симпатичной девушкой, - с широкой улыбкой сказал Трэй. Он явно был не прочь повторить это утро.

- Шеймир, я поскользнулась! - возмутилась Тай. - И упала на него.

- Ладно, все понятно, - хмыкнул я. - Успокойтесь.

Я еще раз взглянул на небо. Дождя не миновать. Нужно быстрее завтракать, надевать плащи и ехать. Странно, я чувствовал себя также как до смерти Свида. Нет, боль от потери друга никуда не делась, но стала глуше и терпимее. Вчерашнего клубка ярости и ненависти и последующего за ним равнодушия я тоже не ощущал. Желтоволосого я все равно найду. Или он меня. Вряд ли после двух недель данного мне срока он просто исчезнет. Захотел, чтобы я за ним погонялся. Что ж, хорошо. В Астран мы и так собирались заезжать. Теперь только ускорим его приближение.

Трэй, тем временем, похмыкал и начал копаться в вещах, которые он взял у ассасинов.

- Эх, сейчас бы помыться, - вздохнул он, доставая хлеб и мясо.

- Тэррок недалеко, съезди, - посоветовал я, вытаскивая наши продукты.

- Не-ет! Туда я теперь ни ногой, ни лапой!

Не стал спрашивать, почему. Просто пригласил Тай к завтраку. Кэсс, увидев, что мы едим, встал, встряхнулся и, молча, ушел. Охотиться. Трэй проводил его удивленным взглядом, а я подтащил свой меч ближе к себе. Оборотень понимающе хмыкнул. То, что хамел ушел, не делает нас беззащитными. И доверия к спасенному сами спасители не испытывают.

- А можно узнать, как зовут девушку? - вежливо улыбаясь, спросил Трэй.

- Тай, - вновь представил я эльфийку.

- Тай - это коротко. А полностью?

А, правда, как полностью зовут Тай? Вот дурак, так и не спросил. Хотя, когда бы я спрашивал?

- Тайлиниэль, - хмуро ответила Тай.

- Красиво, - улыбнулся оборотень. - А я - Эртрэй. Очень приятно с вами познакомиться, госпожа Тайлиниэль.

Трэй наклонился вперед и неуловимым движением схватил руку Тай с хлебом в ней и быстро поцеловал тыльную сторону ладони. Тай от удивления открыла рот и широко распахнула глаза. Потом рывком выдернула руку. Я не мешал Трэю, только тихо хмыкнул на реакцию Тай...лин. Да, Тайлин. Лучше буду так ее называть. Тай - звучит слишком по-мужски.

- Не трогай меня, - возмутилась Тайлин.

- Это всего лишь вежливость, госпожа Тайлиниэль.

- Трэй, не надо, - покачал головой я.

- Ладно, все! - защищаясь, поднял он руки вверх. - Раз ты просишь...

Я вопросительно вздернул бровь. Что значит 'раз ты просишь'?

- Ты же меня спас, - пояснил Трэй. - Пусть тебя и 'попросили'.

Оборотень твердо посмотрел мне в глаза. Я не отвел взгляда.

- Попросили - это слабое слово, - криво улыбнулся я.

- И кто это был?

- Датмей ви'Карн.

- Дед?! - удивленно переспросил Трэй.

- Он представился мне другим твоим родственником, - возразил я, доедая хлеб.

- Значит, отец, - вздохнул Трэй, отводя взгляд. - Это более вероятно.

- Объясни, - попросил я. Или дед и отец Трэя имеют одно и то же имя, или глава гильдии намеренно представился именем деда. Или дед решил представиться отцом. Демон ногу сломит в направлении мыслей главы ассасинов. Действительно, легче спросить самого Трэя.

- С чего бы? - холодно взглянул на меня оборотень, откладывая в сторону еду и подтягивая ближе к себе мешок с 'изъятым' добром. Насколько я помню, там лежали и парные клинки. - Зачем мне что-то объяснять человеку моего отца? Ты всего лишь выполнял работу, за которую тебе, скорее всего, заплатили.

Я прищурился. Нет, я на него не брошусь. Зачем? Он в своем праве. Но оскорблять меня, обвиняя в связи с ассасинами... Не слишком ли?

- Я не человек твоего отца, - также холодно ответил я. - Это он думает, что я буду бегать по каждому его поручению. Твое спасение - всего лишь случайность.

- Да? - насмешливо вздернул он брови. - Почему же я с трудом верю в это? Бескорыстный спаситель? - горько покачал он головой. - Какой я наивный! Сейчас такого днем с огнем не сыщешь!

- Отлично! - не выдержал я. - Я тебя спас, ты жив. Все довольны! Но все-таки подумай, зачем мне нужно было убивать ассасинов, если я человек твоего отца?!

- Да, зачем? - переспросил Трэй. - Они чем-то не угодили отцу?

- Шарэсси, я-то откуда знаю? - резонно спросил я, проводя рукой по волосам.

- Действительно, откуда? Ты простой исполнитель.

- Еще одно слово в таком же духе и ты поймаешь мой кулак, - ласково предупредил я. - Лицом.

Трэй внимательно посмотрел на меня. Потом, молча, отряхнул брюки от крошек.

- Тогда что же связывает тебя с моим отцом? - спросил он.

- Отнюдь не плотская любовь! - язвительно ответил я.

Пришлось рассказать обстоятельства встречи с главой гильдии ассасинов и о причинах, приведших к ней.

- Понятно, - протянул Трэй. - Отец, как всегда, хочет везде успеть и просчитать все варианты развития событий.

- Рассказывай, - потребовал я.

- Отец бросил нас ради гильдии. Его имени я не знаю, но, кажется, в гильдии его называют Вожаком. Впрочем, так раньше называли каждого возглавляющего клан. Как ты, наверное, слышал, оборотни не имеют собственного государства. Его лет пятьсот назад подмяла под себя Рония. С тех пор оборотни скрываются. Мы образовали один клан - к чему это деление, если нас осталось так мало? А тут еще и люди ополчились против нашего народа, уничтожая оборотней. Мы начали отвечать тем же. Таким образом, появились одни из сильнейших убийц в мире - ассасины. Постепенно гонения на нас прекратились, но ассасины так и остались. Они ничего не умели делать, кроме как убивать. Так и образовалась гильдия элитных убийц. Оборотни сначала убивали по заказу всех, но потом это им стало 'неинтересно'. Да и люди предпочитали платить меньшую сумму обычной гильдии убийц, нежели огромную - оборотням. Тогда ассасины стали убийцами кровников или тех, кто занимает высокие посты в разных государствах. Но не все оборотни были воодушевлены идеей помогать народу, зарабатывая деньги убийствами. Поэтому у нас сложились две конфронтирующие стороны. Те, кто против ассасинов, и те, кто за их существование...

- Я это все знаю, - перебил я Трэя. - Как насчет твоего отца?

- Знаешь? - удивился он. - Не каждый может похвастаться этим знанием. Что ж... Про отца, так про отца. Он, как ты знаешь, - глава той самой гильдии ассасинов. Мой дед и я - противники существования гильдии. Мы хотим возродить государство оборотней, а гильдийцы - нет. Им, видите ли, итак неплохо живется. Денег много - за каждый заказ они получаются огромные суммы и третью часть из них оставляют себе. Чем не жизнь? Отец, скорее всего, намеренно назвался именем моего деда, чтобы я понял, что ты от него. Шутник, мать его!

- Вы с ним не в ладах? - задал я глупый вопрос.

- Не в ладах?! Если бы! Я его ненавижу, а как он относится ко мне я до сих пор не пойму. То пытается вмешаться в мою жизнь, то с равнодушием следит, как его оборотни преследуют меня, а потом посылает тебя мне на выручку! Я его просто не понимаю!

- Может, он просто так показывает свою любовь? - осторожно спросила Тайлин.

Я недовольно покосился на нее. А Трэй горько рассмеялся.

- Любовь? - поднял он на Тайлин взгляд. - Какая может быть любовь у главы гильдии ассасинов? Он даже мать мою не спас, хотя прекрасно знал, что ее убьют. А потом решил объявить какие-то права на меня! Ладно, это неважно. Так вот, на чем я остановился?

- Про отца, - напомнил я. - И тебя с дедом.

- Ах, да. Я хотел рассказать, почему меня преследует оборотни. Около тридцати лет назад у ассасинов появился покровитель. Кто он такой и почему ему подчиняются все гильдийцы, я не знаю. Но то, что он существует - это точно. Ассасины подчиняются ему беспрекословно. А другие оборотни, даже те, кто поддерживает гильдийцев, не знают о нем. Считают, что это мой отец приобрел такой авторитет, что ассасины готовы умереть за него, выполняя теперь самые разные, порой даже странные 'заказы'. А я узнал об этом. С детства, знаешь ли, страдаю любопытством. И после очередного вмешательства отца в мою жизнь, я случайно встретил его. Мельком увидел отца на улице, проследил за ним и подслушал его разговор с каким-то странным субъектом в плаще. Они говорили о новых заказах, услугах, деньгах. Тогда я еще ничего не понял, но решил узнать больше. Странно, что меня тогда так и не обнаружили. Так вот. Начал искать дополнительную информацию о странных делишках своего отца, подключил деда, наших общих сторонников. В результате, узнал много, но... Попался. Причем, глупо попался. Еле успел сбежать от своих же соплеменников-гильдийцев. Но меня все равно потом нашли, поймали и повезли в Тэррок. На встречу с 'заказчиком'. То есть с тем самым покровителем. В Тэрроке других 'своих' оборотней нет. Так что ничего хорошего меня бы там не ожидало. Отец, может быть, и пытался меня защитить, но идти против заказчика не осмеливался. Вот и подключил тебя. Старый хрыч! У него всегда множество путей отхода или способов решения проблем. Встретил тебя, понял, что ты не хочешь иметь на хвосте гильдию - и сразу же нашел тебе применение!

- Ничего не скажешь, трепетные у вас отношения!

- Ты еще не знаешь всех подробностей жизни нашей семьи! Мой отец и дед со стороны матери - друзья детства. Были. До тех пор пока папочка не совратил дочку своего друга. А потом сбежал. У него были все шансы стать ассасином, и он не замедлил ими воспользоваться. Обо мне никто из его подчиненных не знает. Скрывает.

- А меня он все равно после исполнения хотел убрать, - утвердительно кивнул я. На нечто подобное я и рассчитывал, когда соглашался на предложение главы. Правда, тогда я хотел оказаться от него как можно дальше, и только потом разбираться с 'услугой'.

- Конечно, - кивнул Трэй в подтверждение моих слов. - Только тебе повезло - он, судя по всему, не скоро выберется из Акилла, чтобы натравить на тебя ассасинов.

- Почему?

- Если он действительно прошляпил артефакт поиска, ему лучше не встречаться с 'заказчиком' и своими подчиненными до того, как найдет его. Как он вообще умудрился потерять артефакт? Стареет что ли?

- Этот артефакт - что-то серьезное? - с любопытством осведомился я. Честно, я уже и думать забыл про него. Мне его искать не нужно, от Тайлин отстали - и все.

- Более того, на нем держатся самые 'дорогие' заказы гильдии. Когда заказчик просит убить своего кровника он, порой, даже не знает, где его искать. В этом и помогает артефакт. А сейчас папочке просто везет - таких заказов за последние месяцы, которые он проводит в Акилле, похоже, не поступало. А вот когда они будут, я даже не знаю, как он будет оправдываться и выкручиваться...

- Да уж... - протянул я.

- Слушай, - обратился ко мне Трэй. - Я все хотел тебя спросить, почему ты не убил моего папочку?

Почему? Если бы я сам знал... Может быть, в пылу драки и убил бы, но хладнокровно, когда он стоял передо мной безоружный...

- Не знаю, - пожал я плечами. - Что-то меня остановило, наверное.

- Ты должен быть благодарен этому 'чему-то', - сказал Трэй. - Если бы ты его убил, тебя бы начала преследовать гильдия убийц. Во-первых, затем, чтобы отомстить за смерть своего главы, а во-вторых, чтобы забрать у тебя артефакт поиска. Никто бы не поверил, что глава сам потерял его. Уверен, все бы грешили на тебя.

- За смерть тех трех мне тоже стоит ждать мести? - уточнил я.

- Конечно, - как само собой разумеющееся подтвердил Трэй. - Нас мало. Мстим за каждого. Особенно гильдийцы. Мою бы смерть они смогли бы скрыть, я уверен. Тем более, это наши внутренние дела. А вот тебе придется несладко. Правда, ты можешь рассчитывать на обычный смертельный поединок с одним из гильдийцев. Кстати, почти честный. Для этого тебе всего лишь нужно получить протекцию одного из оборотней. Я или мой дед можем предоставить тебе ее.

- Возврат долга? - вопросительно поднял я брови.

- Почему бы нет? - пожал оборотень плечами.

Теперь многие вещи стали яснее. Только вот... Какого демона сын главы гильдии ассасинов, существование которого скрывает сам отец, открывает мне практически все свои семейные тайны?! Откуда такое неземное доверие? Я подозрительно посмотрел на Трэя.

- Спрашивай, давай, - хмыкнул он.

- Зачем? - коротко спросил я.

Трэй, не говоря не слова, протянул мне руку. На ладони лежала стеклянная трубочка. Точнее, две ее половинки.

- Вот демон! - не удержался я, выхватывая из-за голенища сапога кинжал. Оборотень тотчас среагировал на мое движение - резко отпрянул назад, одновременно вскакивая на ноги и хватая мешок, где лежали длинные парные кинжалы. Тайлин испуганно вскрикнула, наблюдая за нами.

- Я бы на твоем месте этого не делал, - покачал головой Трэй. - Ты же не знаешь, что там было.

- Ты не на моем месте, - отрывисто произнес я, даже не поднявшись на ноги. Только внимательно наблюдал за оборотнем. И я бы не советовал ему попасть на свое место. Потом перевел взгляд на кинжал, провел пальцем по его лезвию и спрятал его обратно в сапог.

Трэй, поняв, что бросаться на него я не собираюсь, удивленно сморгнул. Медленно опустил мешок у своих ног, не отрывая от меня взгляда.

- Шеймир, что случилось? - жалобно спросила Тайлин, не понимая мотивов нашего поведения.

- У него, - кивнул я на Трэя, - было заготовленное заклинание, которое он активировал. И это может быть все, что угодно. От потери памяти до медленной смерти. Нашей с тобой.

Тайлин испуганно округлила глаза. Нет, я до сих пор не могу воспринимать ее как девушку! Обыкновенный испуганный пацан! Нужно хотя бы ее в платьице одеть. Может быть, после этого я пойму, что она не мальчишка.

- Не преувеличивай, - оторвал меня от мыслей о Тайлин Трэй. - Я не хочу вас убивать. Я же не бесчувственная скотина и прекрасно понимаю, что ты спас меня, рискуя своей жизнью.

- И что же там?

- Всего лишь магическая клятва, - пожал плечами Трэй. - Причем, двусторонняя. Я не буду трепаться о том, что ты мне рассказал, а ты никому не расскажешь о моих маленьких тайнах. Пока мы не позволим друг другу сделать это.

- Двусторонняя? - изумился я. - Зачем тебе это?

- Просто у меня ничего подходящего больше не было, - смущенно улыбнулся Трэй. - Остальное выпало, когда меня вязали. Как эта 'стекляшка' сохранилась, не знаю. Случайно обнаружил ее у себя в кармане брюк.

Я весело хмыкнул. А что еще мне оставалось делать? Недавно казавшийся грозным и опасным оборотень теперь стоял передо мной, как провинившийся мальчишка! Он, наверное, и сам прекрасно понимал, как нелепо выглядит со стороны наша ситуация. Двусторонняя клятва, надо же! Поймал он меня! Нужно еще узнать, какой маг делал ему 'стекляшку'...

- Девушка, а, девушка! - весело позвал Трэй, подъезжая ближе к Тайлин. - А почему вы такая грустная?

- Отстань от меня! - привычно огрызнулась Тайлин, дернув поводья своей лошади.

Мы только недавно осадили животных и теперь двигались неспешным шагом, давая им отдохнуть.

- Невыполнимое задание! - хмыкнул Трэй.

- Для твоего мозга - да!

- Девушка, не хамите мне. Вы сидите на одной из моих лошадей. Могу обидеться и забрать ее.

- Да, пожалуйста! - вспылила Тайлин, резко дергая поводья и останавливая лошадь. - Я с Шеймиром поеду!

- Трэй, - недовольно поморщился я. - Успокойся, пожалуйста. Тебе не хватило ночи в деревне, чтобы сбросить напряжение?

- Наоборот, - мечтательно улыбнулся оборотень. - У меня столько теперь энергии!

- Используй ее на нужное дело - молчание! - рявкнула Тайлин, вновь понукая лошадь. Быть гордой она передумала. Наверное, поняла, что я не предоставлю ей место на Кэссе.

- Какие вы... - не нашел слов Трэй.

Еще бы мы не были такими! Поспать всего час или два. И все из-за Трэя. После нашего разговора мы, наконец, выехали. Трэй ненавязчиво предложил сопровождать нас до столицы. Ему было по пути. В благодарность с пакостной усмешкой одолжил Тайлин лошадь. Потом наклонился к ней поближе и тихо прошептал на ухо, что он хочет взамен. Девушка густо покраснела, отпрянула и попыталась ударить его коленом между ног. Трэй был быстрее - отпрыгнул в сторону и с ухмылкой погрозил Тайлин пальцем. Я умиленно наблюдал эту сцену. Эльфийка и оборотень... Чем не пара? Было ли такое хоть раз в истории? Не помню... Вот будет сюрприз венценосному брату, когда его недавно обретенная сестренка принесет в подоле полукровку оборотня. Хотя... Нужно приглядывать за Трэем. Слишком активно выказывает он знаки внимания Тайлин. Или ему нравится именно эльфийка, или он просто бабник.

Оказалось, второе.

Из-за дождя, который все-таки пролился с нахмуренного неба на наши головы, как только мы тронулись, мы были вынуждены двигаться быстрее. В итоге провели почти целый день, ловя на себе противные мелкие капли. Ненавижу воду. А теперь еще недолюбливаю и огонь. Остановиться решили в деревне. Спать осенью на холодной, а теперь еще и мокрой земле никому из нас не хотелось.

Деревня, которую мы выбрали, была небольшой - всего двадцать-тридцать дворов. И все они праздновали свадьбу - дочь старосты выходила замуж за одного из стражников Тэррока (этот город находился всего в нескольких километрах отсюда). Трэй сначала попятился назад, а потом расслабился. Сказал, что 'наши до празднования человеческих свадеб не опустятся'. Может, те самые 'наши' и не опустятся, но сам оборотень с удовольствием окунулся в празднество. Но после того как исполнилась его заветная мечта о мытье.

Нас деревенские приняли, как родных. Даже Кэсса назвали 'кисуней' (кот брезгливо фыркнул, глядя в пьяные глаза смельчака, осмелившегося приблизиться к нему так близко и произнести эти слова) и обещали налить сметанки. Все-таки время приближалось к вечеру, а свадьбу начали еще с утра, и количество выпитого приближалось к той отметке, когда человек не может понять, где свой, а где чужой. Только ищет самого дорогого и любимого - того, кто его уважает. На этом празднике жизни Трэй и показал всю свою любовь к женскому полу. А девушек на тридцать дворов здесь, надо сказать, было много. Наверное, и из соседних деревень были приглашенные.

Девушки, не избалованные в деревнях мужским вниманием, не терялись. Активно бегали между столами, укрытыми от дождя навесом, и искали себе кавалера среди стражников - друзей жениха. В 'отбор' попали и мы. Причем, втроем. Девушки ведь тоже были слегка навеселе, поэтому в Тайлин, в которой и на трезвую голову было трудно распознать девушку, нашли местную диковинку - самого 'эльхва'! Мы-то с Трэем, несмотря даже на нашу тоже не очень обычную внешность были менее заметными по сравнению с Тайлин.

Но Трэй не захотел терпеть конкуренции в лице ненатурального 'эльхва', поэтому разрушил девичье восхищение ушастым чудом самым бесцеремонным образом.

- Очнитесь! - не выдержал он. - Это же девка! Просто у нее сисек на положенном месте нет. Точнее, - расхохотался он, уже выпивший крепкого деревенского самогона, - их вообще у нее нет!

Тайлин вспыхнула от обиды, в глазах у нее появились слезы. Вот дурак! Я от души хлопнул Трэя ладонью по затылку.

- Что? - возмущенно повернулся он ко мне.

- Держи язык за зубами, - ласково улыбаясь, посоветовал я.

- С чего бы? - огрызнулся оборотень.

- Мне не нравится, - уже без улыбки глядя ему в глаза, сказал я.

- Понял, Шеймир, - хмыкнул он. - Ухожу. Девушки, а покажите мне ваши местные достопримечательности?

Девушки радостно подхватили симпатичного и веселого парня под руки и потащили куда-то за околицу. Теперь 'местные' достопримечательности находятся за пределами деревни? Ну-ну...

- Спасибо, Шеймир, - робко улыбнулась Тайлин.

- За что? - удивился я.

- Просто. Я, наверное, пойду спать. Нам половину избы выделили, ты знаешь?

- Знаю-знаю, - пробормотал я, выглядывая исчезнувшего Трэя. - Иди.

- Ага, - кивнула Тайлин и тихо скрылась. Хотя в том шуме, который царил под навесом, даже медведь остался бы незамеченным.

После ее ухода ко мне тоже прилипло пару девиц. Но, поняв, что мой отсутствующий взгляд направлен не на них, а куда-то за пределы деревни, скоро ушли. Осталась одна, самая настойчивая.

'Ах, была, не была!' - подумал я, и вскоре мы тоже ушли вдвоем в сторону какого-то сарая. Но, к нашему общему сожалению, у нас ничего не было. Пара поцелуев - и все. Девушку искал ее отец. И нашел. В моих объятиях. Как ни странно, он не стал кричать или грозиться меня убить. Только добродушно попенял, что 'негоже чужих девушек сманивать', и попросил пойти спать. Я не стал портить праздник спорами и, кивнув, последовал его совету.

Разбудил меня громкий шепот Трэя.

- Шеймир, Шеймир, да проснись уже, чтоб тебя!

- Что? - сонно пробормотал я. Казалось, я всего пару минут назад закрыл глаза.

- Нам нужно ехать!

Я слегка приоткрыл глаза. Темно. Прислушался. Праздник все еще был в самом разгаре - крики и песни не прекращались.

- Утром, Трэй, утром, - пробормотал я, вновь закрывая глаза.

- Сейчас, Шеймир, сейчас, - не согласился со мной оборотень. - Это же в наших общих интересах!

В сонный мозг проникла одна подозрительная мысль, не дававшая мне покоя все то время, пока я высматривал Трэя. Сонливость как рукой сняло. Я резко сел на тюфяке, чуть не столкнувшись лбами с Трэем.

- Что ты натворил? - спросил я.

- Успокойся. Все было только по обоюдному согласию. Просто в самый неподходящий момент пришел жених одной из них. И обещал убить меня за посягательство на его невесту. Пока он не собрал всю деревню против меня, нужно срочно отсюда сматываться. Ты же знаешь, на что готовы люди в таком состоянии.

- Шарэсси, ты - придурок! - обласкал я его.

- Ага! - не стал спорить Трэй. - Но зато теперь довольный придурок.

Я покачал головой и отправил его седлать лошадей. Почему-то мне стало казаться, что Трэй попался гильдийцам в такой же неподходящий момент, который гнал нас сейчас с теплого местечка. Я разбудил Тайлин, приказал ей собрать нам со столов немного продуктов в дорогу, а сам пошел за Кэссилем. Огромный кот не смог поместиться в маленькую комнату старушки-вдовы, у которой мы остановились.

Кот обнаружился у конуры большой собаки. Он лежал возле ее входа и с интересом заглядывал внутрь. Из конуры раздавался жалобный полувсхлип-полувой. Время от времени Кэсс засовывал лапу внутрь, и тогда вой усиливался. Этот огромный котенок радостно начинал мурлыкать, вызывая собаку для игр.

- И ты туда же! - попенял я ему.

Кэссиль отпрянул от конуры, поняв, что был застукан на месте преступления. Виновато прижал уши и уставился на меня светящимися в темноте глазами.

- Пошли уже. Оставь в покое бедную собачку. Она, скорее всего, уже поседела, узнав, какие еще бывают коты.

Вот так мы и уехали из деревни. Тихо пробрались через перекопанный на зиму огород и выскочили на открытое пространство. А все из-за оборотня. И он еще после этого смеет возмущаться нашим поведением!

- Ладно-ладно! - поднял руки вверх Трэй. - Я все понял. Больше так делать не буду. Прошу прощения.

- А больше и не надо, - пробурчала себе под нос Тайлин.

- Принцесса, не будь такой сердитой, иначе отдам в мужской монастырь. Вроде бы, такие на западе есть.

- Зачем? - не поняла девушка.

- На перевоспитание, - глубокомысленно отметил Трэй. - Хотя нет. В мужской я тебя отдам только после женского. Должна же ты понять, как ведут себя женщины.

- Дурак, - хмуро бросила Тайлин и снова отвернулась.

- Принцесса-а-а! - позвал ее оборотень

- Трэй, ты не провидец, случайно? - решил я обрадовать оборотня. Он отрицательно качнул головой в ответ на мой вопрос. - Тайлин ведь действительно принцесса.

- А ты ее принц, - полуутвердительно заметил он.

Не поверил. Я бы тоже на его месте не поверил.

- Нет, - хмыкнул я. - Я - ее сопровождение. Почетное.

- Очень смешно. Ха-ха-ха! - абсолютно серьезным тоном сказал Трэй.

- Можешь не верить, - великодушно разрешил я. - Но я могу еще много чего тебе рассказать, что не вызовет у тебя доверия.

- Да? Рассказывай, - с готовностью согласился Трэй. - Кто ты такой, например? Зачем тебе эльфийская принцесса? А также: зачем тебе нужно добраться до Астрана за такой короткий срок?

- Клятва до сих пор действует? - покосился я на него.

- Без понятия, - беспечно махнул он рукой. - Я этой стекляшкой ни разу не пользовался. Уму непостижимо, как она вообще ко мне в карман попала.

- А ты постигай, постигай, - едва слышно прошептала эльфийка, ехавшая чуть впереди нас. Но Трэй услышал. Звериное чутье.

- Не язви, принцесса, - попросил он ее. - У тебя не получается.

- А у тебя, как будто, удается это блестяще? - огрызнулась Тайлин.

- Само собой, - серьезно ответил Трэй. - Слушай, Шеймир, давай действительно отдадим ее на перевоспитание женщинам?

- Давай, - легко согласился я.

- Шеймир! - возмутилась Тайлин, оборачиваясь ко мне.

- Что? - невинно похлопал я глазами. - Ты ругаешься, ходишь и ведешь себя, как парень! Нужно вернуть твоим братьям настоящую принцессу. А то за три месяца они так и не смогли полностью изменить твои манеры!

- Мы попали, Шеймир, - поймал Трэй злой взгляд эльфийки. - Я думаю, мы решили взяться за невозможное.

- Всякое невозможное возможно, - заметил я.

Трэй хмыкнул. Хотелось бы мне верить в свои собственные слова. Первое невозможное, которое я хотел бы исполнить - вернуть Свида к жизни. Дальше в моем списке стояло решение всех проблем с гильдией, месть желтоволосому и, как ни странно, на последнем месте - возвращение памяти. Рискнем?..

XIII.

- А ты уверен, что они к нам? - тихо прошептал мне на ухо Трэй. - Может быть, эти милые зайчики других ищут?

- Зайчики? - фыркнул я. - Никогда не думал об эльфах, как о зайчиках.

- Зайчики, зайчики, - покивал Трэй, выглядывая из-за поваленного дерева, где мы и прятались втроем. - Только им это не говори. Обычно обижаются. Да, зайка? - повернулся оборотень к Тайлин.

Девушка презрительно фыркнула и отвернулась. За неделю успела привыкнуть к постоянным фразочкам с подвохом, которые не переставал говорить ей Трэй. А ведь первое время она болезненно реагировала на любую из них. Обычно краснела и смущалась.

- Тайлин, узнаёшь кого-нибудь из них? - спросил я девушку.

Эльфийка тоже приподнялась на руках, разглядывая своих соплеменников, так неожиданно попавшихся у нас почти в конце пути.

- Нет, - вновь пригибаясь, доложила она. - Но я же пробыла в Лириане всего три месяца! Я не могу знать всех эльфов.

- А хотелось бы, - с сожалением вздохнул я. - И что нам теперь делать? Тихо пройти мимо или поздороваться?

- Поздороваться? - удивленно переспросил Трэй. - Так, как ты поздоровался с ассасинами?

- Нет, друг, намного дружелюбнее, намного, - покачал головой я.

Трэй подозрительно посмотрел на меня.

- Знаешь, - сказал он задумчиво, - я, порой, не понимаю, когда ты шутишь, а когда говоришь серьезно.

- Все очень просто - я всегда говорю серьезно, - хмыкнул я. - Все, я пошел здороваться. Сидите тихо.

Не обращая внимания на протестующий шепот своих спутников, я поднялся на ноги и, пригибаясь, пошел в сторону стоянки эльфов. На них мы наткнулись абсолютно случайно. Уже вечером въехали в небольшой, по-осеннему тихий лесок, и до нашего острого слуха донеслись чьи-то голоса. Естественно, мы с Трэем решили проверить, кто там обустраивается на ночевку. Тайлин была против, но ее никто не спрашивал. Оставили под присмотром Кэсса лошадей, а сами отправились на разведку. Девушка увязалась за нами, сказав, что 'такие дураки всегда нуждаются в присмотре'. Мы с оборотнем сделали вид, что не услышали. Так мы и оказались за поваленным деревом, разглядывая пятерку эльфов, методично подготавливающих место ночной стоянки. И я до сих пор не понимаю, как они нас еще не заметили. Или мы действительно умели вести себя тихо, или эти эльфы страдали глухотой.

К моему удивлению, Трэй послушался и остался на месте. Надеюсь, Тайлин не убьет его в мое отсутствие...

Я медленно огибал поляну, на которой устроились эльфы. Двое из них чистили своих снежно-белых скакунов, один аккуратно складывал из сухих веточек костерок, а остальные двое доставали продукты. И все эти действия они выполняли молча, хотя мы нашли их именно по разговорам. Я спрятался за кустом, еще не сбросившим свою листву. Что-то показалось мне странным и в самих эльфах, и в их поведении. Нет, не молчание. Мы тоже, бывало, готовили стоянку в тишине. Они были чем-то расстроены, а обычные действия выполняли слишком машинально. Да и потрепанная одежда говорила о том, что их хозяева недавно побывали в какой-то переделке. Некогда светло-бежевая она была теперь в бурых разводах крови и в черных пятнах земли. Светлые волосы у всех слегка растрепаны. И еще - на пятерых эльфов было шесть лошадей.

Тихий стон привлек наше общее внимание. Пятеро эльфов и я дружно повернули головы в сторону его источника - куче тряпья, сваленной эльфами возле ближайшего дерева. Один из тех, кто выкладывал еду из сумок, бросил ее в сторону и метнулся к вороху тряпок. А вот и недостающий член компании.

- Как он? - бросились к своему товарищу остальные.

- Плохо, - вздохнул тот, раздвигая тряпки. - Видимые раны я залечил, но с аурой у него творится, демон знает что!

- Не ругайся, Дарин, - сурово сказал ему эльф с волосами до лопаток и короткими косичками у висков. Его немного занудный взгляд зеленых глаз с укором смотрел на сквернослова.

- Тебе не кажется, что сейчас не время для твоих нравоучений? - язвительно поинтересовался высокий эльф с длинными, ниже пояса волосами, заплетенными в сложную косу и яркими голубыми глазами, отличающийся слишком массивным для тонкокостного эльфа подбородком.

- Извините, - сконфуженно произнес 'зануда'.

- Не ругайтесь, - повернулся к ним Дарин - светлоглазый эльф с темно-коричневыми, почти черными волосами. - Лирру сейчас очень тяжело.

- Может быть, в Астране среди людей найдется хороший лекарь? - робко спросил невысокий эльф чуть старше Тайлин - светлоглазый и светловолосый, без сомнения, вызывавший умиление не у одной особы женского пола.

- Велин, не будь дураком! - раздраженно сказал ему высокий. - Какие могут быть лекари у людей?! Да они все вместе взятые не могут сравниться с нашим Дарином!

- А ты не кричи на меня! - обиженно поджал губы Велин. - Я не виноват, что так получилось!

- А кто виноват?! Я?! - высокий эльф уже кричал, обернувшись к маленькому и щуплому Велину. - Это ТЫ, а не я поперся в самую глубь Смертельных топей! Вообразил себя неизвестно кем! Думаешь, вырос уже?

- Тадор, не кричи на брата, - спокойно попросил последний из эльфов - мрачноватый и сероглазый с длинным хвостом русых волос. - Мы уже выяснили, что это был несчастный случай, и никто в произошедшем не виноват. Давайте вернемся к своим обязанностям. Дарин, посиди возле Лирра. Велин и Тадор, накормите лошадей. А мы с Тоенном установим щит. Что-то неспокойно мне в этом лесу. Такое ощущение, что за нами наблюдают с двух сторон.

- Это тебе кажется, - пренебрежительно махнул рукой Тадор, возвращаясь к лошадям.

- Может быть, - не стал спорить сероглазый. - Но у нас на руках больной принц. Предосторожность не будет лишней.

Эльфы занялись своими делами, оставив Дарина возле вороха тряпок. А у меня уже не осталось сомнений в том, что Лирр - один из братьев Тайлин, который, к тому же, находится почти при смерти.

Проклиная свою доброту и способность влезать в жизнь каждого встречного, я вышел к эльфам. Реакция остроухих была вполне ожидаемой - они дружно схватились за свои длинные и узкие клинки, выхватывая их из ножен. Я преувеличенно спокойно остановился в двух шагах от стоящего первым сероглазого эльфа и медленно поднял руки вверх, показывая, что я не собираюсь нападать на них.

- Кто? Куда? Откуда? - скороговоркой проговорил эльф, явно служившей в эльфийском дозоре.

- Я. К вам. Оттуда, - ответил ему, большим пальцем показывая то самое 'оттуда'.

- Не время шутить, незнакомец, - холодно сказал сероглазый. - Тебя окружают пять мечников.

- А вас десять стрелков с взведенными арбалетами, - парировал я.

- Врешь, - констатировал эльф. - Как минимум двое, справа от меня, за тем поваленным бревном и без арбалетов, - кивнул он в ту сторону, где прятались Тайлин и Трэй.

- Услышал? - с интересом осведомился я.

- Нет, - краем рта улыбнулся эльф. - Почувствовал. Пятьдесят лет в эльфийском дозоре. Интуиция.

'Я угадал', - мысленно похлопал я себе.

- Тогда какой смысл вам, пятерым, бояться нас, троих? - спросил я.

- Никакого, - согласился сероглазый. - Тоенн, Тадор, приведите 'наблюдателей' сюда.

По тому, как беспрекословно зануда и вспыльчивый эльф бросились выполнять приказ сероглазого, сразу становилось ясно, кто является главным в их отряде на время болезни принца.

- Не стоит, - покачал я головой. - Они и сами могут подойти. Трэй, не сопротивляйтесь, - сказал я, не повышая голоса.

Эльфы в это время уже были возле поваленного бревна, и оборотень встал, насмешливо поклонившись своему 'конвою' и подхватив Тайлин под руку, чтобы помочь ей перебраться через дерево.

Сероглазый же сначала мельком взглянул на моих спутников, чтобы не упустить из виду меня, а потом резко обернулся к ним.

- Принцесса Тайлиниэль? - изумленно выдохнул он.

- Простите, мы знакомы? - удивилась Тайлин.

- Да, принцесса, - склонил голову в вежливом поклоне эльф. - Возможно, вы меня не помните, но я друг вашего брата. Мы виделись лишь один раз, на балу в честь вашего возвращения.

- Простите, я действительно не помню вас, - смущенно улыбнулась Тайлин. - Я была представлена огромному числу эльфов.

- Я понимаю, - кивнул сероглазый. - Что ж, представлюсь еще раз. Бэндариэль тиар'Тамиль, - склонился в поклоне эльф, не выпуская, тем не менее, меч из рук.

- Очень приятно, лаой Тамиль, - вырывая руку у оборотня, сделала реверанс Тайлин. Оказывается, у этой девчонки-пацанки есть светские манеры. Однако...

- Кхм, кхм! - покашлял я, привлекая к себе внимание. А то Трэй, не выносивший, когда его игнорируют, начал с подозрительным интересом посматривать на этого Бэндариэля. - Давайте для начала уберем оружие, а потом продолжим ваш светский разговор?

Бэндариэль бросил в мою сторону недовольный взгляд, но знак остальным эльфам убрать оружие все-таки сделал. Я медленно опустил руки.

- Ваше Высочество, - обратился к Тайлин главный в этой шайке, - вы доверяете этим... персонам?

Последнее слово он буквально выплюнул, смерив нас с Трэем недовольным взглядом. Тайлин тоже посмотрела сначала на меня, потом на оборотня.

- Э-э-э... Да, - как-то неуверенно выдавила она. - Они меня сопровождают.

- Вы уверены? - подозрительно прищурился Бэндариэль.

- Да, - уже тверже подтвердила Тайлин. - Позвольте вам представить, Шеймир ар'Линн и Эртрэй э-э-э...

- Эртрэй ви'Карн, - представился оборотень, складывая руки на груди и насмешливо глядя на эльфов.

- Тот самый? - недоверчиво осведомился Тадор.

- А то! - хмыкнул Трэй.

- Ты, зараза, пол леса спалил! - кинулся к нему вспыльчивый эльф, по пути выхватывая меч.

Это он зря. Я успел раньше. Толкнул назад еще не успевшего отреагировать Трэя и вскрикнувшую Тайлин, отбил первый удар Тадора, сделал ему подножку. Эльф упал, коротко вякнув. Я наступил ему на руку с мечом, а свой клинок приставил ему к горлу. Все произошло в течение пяти-семи секунд.

- С ума сойти!!! - восхищенно выдохнул Велин.

Тадор затравленно смотрел мне в лицо. Я не спеша убрал меч от его шеи, возвращая его в ножны, сделал шаг назад, убирая ногу с конечности эльфа.

- Я бы и сам справился! - раздраженно сказал Трэй, поднимаясь с земли и отряхивая свои штаны. - Зачем нужно было так швыряться?!

- Прости. Не подумал, - без тени раскаяния в голосе сказал я. Хотя и сам заметил, что моя реакция была слишком болезненной. Но теперь я просто не позволю кому-либо из своих спутников погибнуть.

- ...! - выругался Тадор, поднимаясь с земли. - Сумасшедший!!!

- Зато я теперь вижу, что принцесса была в полной безопасности, - меланхолично заметил Бэндариэль.

- Я бы не стал говорить об этом так уверенно до знакомства со всеми обстоятельствами дела, приведшими принцессу к нам, - занудным голосом сказал Тоенн.

- Заткнись, - поморщился Тадор. - Или говори нормальные слова!

- Я не виноват, что ты не получил соответствующего твоему статусу воспитания и образования! - огрызнулся Тоенн.

- Прекратите! - повысил голос Бэндариэль.

- Бэнд, неужели ты не видишь?.. - начал было Тоенн.

- Вижу. Вы ругаетесь при принцессе и ее спутниках. А еще рядом при смерти лежит принц Лиррантиль.

- Лирр здесь? - вскинулась Тайлин. - Где? Почему он при смерти?

Наверное, она не слышала разговор эльфов. Чем они с Трэем там занимались?..

- Э-э-э... - смущенно протянул Бэнд, понимая, что сболтнул лишнее, и сообщить принцессе о состоянии брата нужно было как-то мягче...

- Ваше Высочество, состояние вашего брата вполне э-э-э... нормальное, - сказал Дарин, пятясь назад, чтобы заслонить ворох тряпок.

- Где он? - неестественно выпрямляясь, холодно спросила Тайлин. Вот именно сейчас эта девушка выглядела, как настоящая принцесса. Даже при отсутствии положенных ее статусу тряпок и побрякушек.

- Там, не видишь что ли? - бесцеремонно показал пальцем за спину Дарина Трэй. За что сразу удостоился пяти недовольных взглядов.

Тайлин вздрогнула и рванула к Дарину. Тот предусмотрительно уступил ей место у кучи тряпок. Эльфийка стала быстро разматывать их, пытаясь найти в этом ворохе своего брата. Эльфы и мы с Трэем тоже постепенно переместились в их сторону. Я и Дарин осторожно присели по обе стороны от девушки.

Показалось бледное лицо эльфа со спутанными и грязными волосами. Глаза закрыты, но веки время от времени подрагивают.

- Что случилось? - сглотнула Тайлин, пощупав лоб брата и подняв огромные фиолетовые глаза на Дарина.

- Мы были в Смертельных топях, - отвел глаза эльф. - И там произошел несчастный случай. На него напало одно из местных растений.

- Да если бы не этот... - начал Тадор.

- Тихо! - зашипел ему на ухо Бэнд.

Тайлин непонимающе посмотрела на обоих, но, не дождавшись продолжения, обратила свой умоляющий взор на Дарина.

- Все в порядке, - неуверенно 'заверил' он ее. - Нужно просто добраться до целителя...

Тайлин вновь опустила глаза на брата, осторожно убирая с бледного лица пряди волос. Я же посмотрел на Дарина, кивнул на принца, отрицательно покачал головой, а потом вопросительно поднял брови. Как ни странно, эльфийский целитель прекрасно понял мою выразительную мимику. Он твердо кивнул головой и опустил взгляд.

Принц не выживет.

Я тяжело вздохнул и посмотрел на ауру Лирра. Едва заметно вздрогнул - она напоминала мне ауру Риана до его исцеления, но имела больше темных пятен в своем узоре. Которые, к тому же, расширялись и росли. Хотя у Риана они просто пульсировали, становясь то больше, то меньше. Когда эти пятна максимально расширялись, у ребенка происходил приступ. Шарэсси! Я не могу просто так оставить это! Тем более, когда я знаю как 'исправить' ауру.

- Дарин, да? - спросил я целителя. Он утвердительно кивнул. - Я работал с аурой. Могу попробовать.

- Ты?! Работал?! - изумленно округлил он глаза.

- Да. А что здесь такого?

- Просто действительно работать с аурой могут либо некроманты, либо настоящие целители, которых очень и очень мало. И я их всех знаю по именам.

- Я новичок, - хмыкнул я. - Думай быстрее. Время.

- Конечно, да! - спохватился Дарин. - Отойдите все!

- Зачем? - возмутилась Тайлин.

- Тебе сказали отойти, значит, отойди! - очень 'вежливо' сказал ей Трэй.

- Да как ты смеешь!.. - это уже Тадор.

- Шарэсси! Заткнитесь и отойдите уже! - рявкнул я. Дышащие в затылок эльфы просто мешали сосредоточиться. Тадор замолк, с опаской глядя на мое недовольное лицо, и первым сделал шаг назад. Трэй подхватил Тайлин, а остальные эльфы подчинились настойчивому взгляду Дарина.

- Что от меня требуется? - деловито поинтересовался он.

- Пока ничего, но потом ему может быть плохо. Будь готов.

- Хорошо, - кивнул Дарин.

Я распутал все тряпки. Лирра, ко всему прочему, еще и в ознобе трясло. Теперь понятно, зачем его так запеленали. Я моргнул. Появилась аура. Точнее, ее последние ошметки. Что же это за растение такое? Обязательно нужно потом расспросить эльфов об их походе. От принцессы же они, надеюсь, не будут скрывать правду? Так, а теперь дело.

Я протянул обе руки над телом эльфа. Провел ими по ауре, едва касаясь остатков узора. Пятна, как и в случае Риана, дрогнули. Я аккуратно начал счищать их. Медленно, намного медленнее, чем это происходило у ребенка. Во-первых, аура была в худшем состоянии, а во-вторых, фронт работы был больше. Я чувствовал, как у меня по лбу, шее и спине течет пот, но отвлечься на то, чтобы вытереть его, я не мог. Перед глазами стояла только очищенная аура - тускловатая, но целая, и темные пятна 'грязной' ауры, которые напоминали мне о том, как много у меня еще работы.

Сколько прошло времени с тех пор, как я начал 'зачистку' ауры, не знаю, но, едва закончив, я обнаружил, что сижу возле больного эльфа практически в одиночестве. Рядом находился только Дарин, который помогал принцу освободиться от черной жижи. Я устало опустил руки и обернулся. На поляне горел костер (и это у тех, кто так любит природу?!), эльфы и Трэй с Тайлин спали, а недалеко от меня лежал Кэсс, глядя на меня голубыми глазами. Увидев, что я закончил, он вздохнул, поднялся и подошел ко мне. Чтобы слюняво, но, по его мнению, нежно лизнуть в лицо.

- Кэсс! - возмутился я, не любивший такие ласки огромного котенка.

Тот в ответ только боднул своей башкой, заваливая меня набок. Я шутливо потрепал его за ухом и повернулся к целителю.

- Все в порядке, - облегченно улыбнулся он, заметив мой вопросительный взгляд. - Спасибо!

Я только кивнул. Никак не научусь принимать чужие благодарности. Просто не знаю, что отвечать в таких случаях. 'Не за что' или 'Не стоит'? Такими словами можно и обидеть того, кто искренне благодарит тебя за помощь.

- Ауру нужно подпитывать? - спросил я, помня, что в случае Риана это было просто необходимо.

- А тебе не сложно будет? - смущенно посмотрел на меня Дарин. - Я пытался, но у меня не получилось. Хотя раньше все нормально было...

- Похоже, это побочный эффект моего лечения, - вздохнул я. - Теперь его ауру только я могу подпитывать...

С этими словами я положил руки на грудь Лирра и начал вливать в него энергию, которой у меня после лечения и у самого осталось не очень много. Хотелось просто упасть и спать, спать, спать... Лицо эльфа расслабилось, дыхание выровнялось, и он просто заснул.

- Как ты это делаешь? - удивился Дарин. - Я ни разу не видел, чтобы целитель работал именно ТАК.

- Все просто - я не целитель, - объяснил я удивленному эльфу. - А почему ты не умеешь работать с аурами?

- Не тот уровень, - вздохнул он. - Телесную рану могу вылечить любую, психическую - почти любую, а вот с аурой... Что-то не то. Учитель говорил, что у меня руки неправильно выросли. Одна - из положенного ей по природе места, а другая - из самого неожиданного.

Я хмыкнул. Веселый у него учитель. Кстати, до встречи с этими многочисленными эльфами я был полностью уверен, что остроухие - бесчувственные снобы и холодные гордецы. Но пока мне таких не попадалось. Начиная с Норрэна и заканчивая самим Дарином, все эльфы оказались вполне нормальными.

- Подозрительно, - кивнул я на спящих, - как это они не замерли в ожидании возле меня.

- А-а-а! - улыбнулся целитель. - Я их просто усыпил. Чтобы под ногами не мешались.

- Спасибо! - с чувством поблагодарил я, оценив, какой подарок сделал мне и принцу Дарин. Теперь можно спокойно лечь и проспать до самого утра.

- Иди, ложись, - заметил мой невольный зевок Дарин. - Завтра расскажешь все. Тем более, наш Бэнд не оставит тебя в покое, пока не выяснит, как с тобой в компании оказалась принцесса, оборотень и хамел.

- Почему со мной? - возмутился я. - Может быть, это я с ними!

- Вот как раз это и будешь доказывать Бэндариэлю, - хмыкнул эльф. - Спи, давай. А я еще немного посмотрю за Лирром.

- Угу, - согласился я. - Кэсс!

Кот встал и пошел к костру. Я послушно двинулся за ним. Так и есть - мои вещи лежали недалеко от спящего Трэя. Я достал одеяло, шепнул Кэссу про щит и его обязанности грелки Тайлин и только после этого облегченно упал на твердую холодную землю. Твердую и холодную? А так ли это сейчас важно?..

Утро встретило меня чем-то шершавым и мокрым, которое медленно скользило по моей щеке. Я недовольно отмахнулся от этого 'чего-то' руками, бормоча спросонья:

- Кэсс, убери от меня свою морду!

- Вот ты ж дурак! - донесся до меня полный ехидства голос Трэя. - Нормальные парни с утра подумали бы, что это его так девушка целует, а ты сразу на кота!

- Это ты нормальный? - сонно спросил я, открывая глаза. Так и есть. Кэссиль сидел рядом со мной и с любопытством смотрел на меня.

- Я, - довольно подтвердил оборотень, палочкой вороша краснеющие угли костра. - Между прочим, когда твоя скотина будила меня, я именно так и подумал!

- Зря, - буркнул я, садясь и проводя рукой по всклокоченным волосам.

- Что 'зря'? - не понял Трэй.

- Скотиной его зря назвал, - пояснил я, зевая. И улыбнулся. Кэсс, чья морда недовольно скривилась при упоминании 'скотины' незаметно подкрался к оборотню, встал за его плечом и теперь с удовольствием пускал слюну ему на воротник и плечо куртки.

- Почему? - обернулся ко мне Трэй и увидел, как на него течет слюна. - Фу! - вырвалось у него.

Кэссиль игриво отскочил назад, проводя языком по морде. Оборотень брезгливо начал оттирать слюну с воротника первой попавшейся под руку тряпкой.

- Что за животное такое? - недовольно бормотал он, кидая на Кэсса полные раздражения взгляды.

Я хмыкнул и еще раз огляделся по сторонам. Все эльфы, в том числе и Тайлин, кружком сидели возле пришедшего в себя Лирра и о чем-то тихо с ним шептались, не обращая на нас с оборотнем и Кэссом внимания.

- Давно он очнулся? - спросил я.

- Минут десять назад, - ответил оборотень. - И все дружненько рванули к нему.

- А сколько сейчас времени? - подозрительно осведомился я. Пасмурным осенним днем, да еще в лесу, пусть и наполовину оголенном, трудно было определить время суток.

- Да уже больше полудня.

- ЧТО?! - вскинулся я. - Нам нужно быстрее выезжать! И так столько времени потеряли.

- Успокойся, - сказал Трэй, отбрасывая в сторону тряпку, которой он вытирал слюну. Мне она показалась смутно знакомой. - Успеем мы найти твоего 'друга'.

Я все-таки рассказал оборотню, зачем мне так срочно нужно в Астран. Кратко, но рассказал. У нас оставалась всего одна неделя, чтобы добраться до столицы. Оборотень говорил, что мы успеваем, а я хотел приехать туда раньше установленного срока.

- Конечно, найдем, - уверенно сказал я, складывая одеяло. - Но для этого у меня должна быть хотя бы пара дней в запасе!

- У меня есть знакомый человечек в столице. Он может найти все, что угодно и кого угодно, - все еще пытался успокоить меня оборотень.

- Это все, конечно, очень хорошо, но мы все равно сейчас выезжаем. Ты со мной?

- Конечно! Эльфы меня не любят. И я их тоже.

- А-а-а, - вспомнил я. - Что ты там у них спалил?

- Случайность, - отмахнулся оборотень. - Познакомился с одной эльфийкой, но скрыл от нее, что я - оборотень. Думала, что человек. А с людьми они могут спокойно провести ночь-две и забыть об этом. Я не мог не воспользоваться таким шансом! Вот она и притащила меня в свой домик на краю их леса. Но надо же такому случиться, что одна из ее служанок оказалась человечкой, с которой я был кхм... знаком! Пришлось убегать из леса сломя голову. И я совершенно не виноват в том, что пара 'стекляшек', выпавших у меня из кармана, оказалась с заклинаниями огня! Вот и занялась половина леса. Может быть, его и потушили бы сразу, если бы эти 'стекляшки' мне не делал один из самых сильных магов огня. Пока не вызвали навишей, не потушили.

- Навишей? - вздернул я брови.

- Ну да, - удивленно посмотрел на меня Трэй. - Народ воды.

- Да слышал я про навишей, но думал, что это сказки, и этот народ давно исчез.

- Никуда они не исчезли. Просто живут очень замкнуто, на островах. Но эльфы с ними неплохо контактируют.

- Понятно, - хмыкнул я. - Зачем же ты тогда представлялся своей эльфийке? Теперь все эльфы знают, как тебя зовут.

- Каюсь, сглупил, - смущенно отвернулся Трэй. - Пьяный был. Да не спеши ты так! - прикрикнул он на меня.

- Отстань! Лучше сам собирайся! Выезжаем!

- А как же наша принцесса?

- Я обещал доставить ее к братьям, вот и доставил. Тем более, с нами ее теперь никто не отпустит, а ждать пока они соберутся, мне некогда.

- Ну, хорошо, - вздохнул Трэй. - Собираюсь.

Оборотень подтащил к себе свой мешок, заглянул внутрь, встряхнул и затянул завязки. А потом положил его к себе на колени и стал наблюдать за тем, как я прячу одеяло, проверяю оружие и седлаю Кэссиля. Собрался, называется.

- Шеймир! - позвала меня Тайлин. Я обернулся. На меня выжидательно смотрели семь пар глаз. - Ты уезжаешь?

- Если кого-то интересует, я тоже уезжаю, - пробормотал оборотень, поднимаясь.

- Нам нужно спешить, ты же знаешь, - пояснил я.

- Я предлагаю вам ехать с нами, - сказал все еще бледный Лирр.

- Спасибо за твое предложение, Лирр, но мне нужно оказаться в Астране как можно быстрее.

Принц недовольно поморщился, когда я обратился к нему так фамильярно.

- Я не знаком с вами достаточно близко, чтобы вы со мной так разговаривали, - холодно сказал он, выпрямляясь. - Я, конечно, благодарен вам за свое спасение, но держите, будьте любезны, дистанцию. И к моей сестре обращайтесь уважительнее.

Вот, значит, как... Я внимательно посмотрел на Тайлин. Она виновато отвела взгляд, но ничего не сказала. Очнулся принц - привет официальность? Я перевел взгляд на Дарина, с которым мы так запросто болтали ночью. Эльф даже не смотрел в мою сторону, делая вид, что занят смесью, которую он толок в ступке. Отлично!

- Твое Высочество, - полным яда голосом обратился я к принцу. Тайлин испуганно вздрогнула и настороженно уставилась на меня, справедливо не ожидая от меня ничего хорошего. - Ты тоже будешь разговаривать со своими братьями в таком официальном тоне?!

- Причем здесь мои братья? - яростно полыхнул синими глазами эльфийский принц.

- Конечно, не причем! - наигранно удивился я. - Какое отношение они могут иметь к нашей с тобой связи?!

- Какой связи? - зашипел Лирр, краснея от гнева. Ну, хоть румянец на щеки вернулся.

- Да как ты смеешь? - вскочил на ноги Тадор, но почти сразу осекся, вспомнив свое вчерашнее падение. А тут еще и Бэнд потянул его за штанину вниз, чтобы не вмешивался. Эльф послушно упал на свое место.

- Ты, Твое Высочество, теперь мой побратим. Так что оставь этот тон для своих подданных, - холодно закончил я, вновь поворачиваясь к Кэссу. На него осталось положить всего две сумки и можно трогаться. Поймал восхищенный взгляд Трэя, который, к тому же, мне еще большой палец показал, глядя мне за спину. Кстати, что-то эльфы притихли после моего заявления.

- Это правда? - наконец, тихо спросил принц кого-то из эльфов.

- Похоже на то, - удивленно ответил Дарин. - У тебя аура теперь изменилась. Яркая, с красными и оранжевыми всполохами. Почти как у него. Только у него тусклее.

Конечно, тусклее. Я свою давно начал изменять, делать менее яркой. А так она у меня намного ярче ауры Лирра. Принц, чтоб его! Первый побратим мне больше нравился. А этот...

- Демон! Только этого мне не хватало! - взорвался принц.

- Лирр, успокойся. Он спас тебе жизнь, - попытался его урезонить Бэндариэль.

- Он подкинул мне новые неприятности! Можно как-то скрыть эту ауру?

- Я не могу, - виновато сказал Дарин.

- А кто может?

- Шеймир, - шепнула Тайлин.

Уже и до меня дошли. Я подтянул последний ремешок и вскочил в седло. Трэй свистнул. Из-за деревьев вышел его украденный 'табун' и робко приблизился к оборотню. Трэй легко вскочил в седло ближайшей к нему лошадки.

- Шеймир, подожди! - подбежала ко мне Тайлин. - Прости его, пожалуйста. Он очень недоверчивый!

- Спасибо за столь ценную информацию о моем новом побратиме! - язвительно поблагодарил я.

- Шеймир! - возмутилась Тайлин. - Шеймир, успокойся. Он попросит прощения.

- Да неужели? - 'удивился' я. - А оно мне так необходимо?!

- Может быть, дуэль? - робко отозвался со своего места Велин, за что сразу же получил подзатыльники от Тадора, Бэнда и Дарина.

Мне стало неожиданно смешно. Я фыркнул. Дуэль! И кто кого должен вызывать? Я принца или он меня?! Отлично, нет побратима, нет проблемы! Был бы здесь кто-нибудь из деревни, он бы уже истерически хохотал, услышав слово 'дуэль' в отношении меня.

- Шеймир, мы едем или нет? - нетерпеливо спросил Трэй.

- Едем, конечно, - кивнул я. - Прощай, Тайлин. Может быть, еще встретимся.

Я похлопал Кэсса по загривку. Кот бросил последний взгляд на Тайлин и послушно пошел шагом прочь с полянки.

- Лирр, ты дурак, - услышал я позади голос Бэнда. - Ты думаешь, это безродный селянин? Ты бы видел его вчера в деле! Он двигается в несколько раз быстрее оборотня.

- Не сватай мне его! - раздраженный голос принца.

- Это уже невозможно! Он твой побратим, - весело расхохотался друг Лирра.

Я фыркнул. Трэй рассмеялся.

- Отличный у тебя родственник, - восхитился он, выезжая на лесную дорогу.

- Сам под впечатлением, - пробурчал я.

- Настоящий представитель своего народа, - продолжал восхвалять принца Трэй. - Интересно посмотреть теперь на их Князя.

- А ты не видел?

- Нет. Не дорос я еще, чтобы меня с Князем знакомили. Но дед говорит, что видел.

- Почему моя рубашка вся мокрая?!!! - донесся до нас вопль Тадора. - Я же ее только утром почистил!

А я все думал, где я видел эту тряпку...

Эльфы догнали нас к вечеру этого же дня. Трэй ехидно заметил, что они боятся ночевать без нас, поэтому так старательно гнали своих скакунов. Впрочем, ничего удивительного в том, что они нас нагнали. Лошади Трэя и эльфов были такими же быстрыми, как и Кэссиль. Странным было то, что они все-таки решили нас догнать.

Лирр осадил своего жеребца возле меня. Впереди него в седле сидела Тайлин. В голове мелькнула мысль, что эльфы так спешили, чтобы выкупить у Трэя одну из его лошадок, потому что высокомерный братик отказывался делить своего коня с младшенькой сестричкой. Поэтому родственников я встретил с улыбкой. Принц от неожиданности дернулся, а Тайлин одарила подозрительным взглядом.

- Добрый вечер, - вежливо поприветствовал их я. Трэй громко фыркнул слева. Остальные эльфы пока держались позади.

- Добрый, - подтвердил Лирр. - Шеймир, да?

- Шеймир, - подтвердил я. - Что-то хотел?

- Попросить прощения.

- Проси, - милостиво разрешил я, не желая упустить возможность лишний раз поиздеваться над зарвавшимся побратимом.

- Извини, - мрачно сказал он. Я хотел сказать, что извинение было недостаточно искренним, но поймал умоляющий взгляд Тайлин и промолчал. - А так же я хотел бы предложить тебе и твоему другу ехать вместе до столицы, а там остановиться в нашем доме. На правах моего родственника.

- Хорошо, - легко согласился я.

- Хорошо?! - недоверчиво переспросил принц.

- Хорошо, - подтвердил я. - А почему бы нет?

- Кхм, - кашлянул принц, вопросительно посмотрев на сестру. Тайлин только пожала плечами. - Какой ты... непредсказуемый...

- Привыкай, - посоветовал ему Трэй. - Вы теперь родственники.

- Я бы вас попросил... - начал принц.

- Лирр! - возмутилась Тайлин.

Лирр глубоко вздохнул и просто махнул рукой, отворачиваясь. Мы с Трэем весело хмыкнули. Конечно, мы уже обсуждали возможность того, что эльфы решат нас догонять. И Трэй предложил в таком случае попробовать перевоспитать принца. Я легко согласился, почему-то уверенный, что с эльфами мы распрощались надолго. Оказалось, нет. Похоже, Тайлин была более убедительной. Или - быстро обернулся я назад - его свита тоже пыталась повлиять на него.

XIV.

Я внимательно разглядывал свое отражение в большом, в полный рост, зеркале. Какого демона я туда еду? Я еще раз провел рукой по волосам. Бесполезно. Они снова медленно выпрямились. Ну и демон с вами! Я одернул полы своего темно-серого камзола, поправил белый шелковый галстук на шее и повернулся к кровати. На ней, занимая все немалое пространство, лежал хамел. Кэссилю было скучно, поэтому он лениво менял свою окраску: черный, серый, белый, желтый, оранжевый, красный...

Только я протянул руку к лежавшему возле кота мечу, как дверь моей комнаты, любезно предоставленной мне моим новым побратимом, резко распахнулась. Внутрь широким шагом вошел Трэй с улыбкой от уха до уха и предвкушающим блеском в глазах.

- Чего светишься? - недовольно спросил я.

- Мы едем на бал! - как дураку объяснил оборотень мне. - А ты почему такой пасмурный?

- Как ни странно, по той же причине: мы едем на бал! - мрачно пояснил я, беря в руки меч.

- Шеймир! Не будь занудой! И меч положи на место - тебя с ним не пустят.

- Без него я уж точно не поеду.

- Поедешь! Я собираюсь познакомить тебя с несколькими вдовушками и не хочу, чтобы ты в танце цеплялся этой железякой за их юбки.

- Что-то не хочется мне выезжать без него, - с тоской посмотрел я на клинок. После последних неприятностей я просто не желал оставаться безоружным. Тем более, интуиция практически вопила о том, что сегодня вечером стоит ждать новых проблем.

- Да что может случиться на обыкновенном балу? - удивился Трэй. - Всю территорию дворца уже не раз проверили лучшие маги королевства. Да и во время бала маги будут присутствовать там.

- Мне бы твою уверенность, - вздохнул я, оставляя меч на столе. Но не смог отказать себе в удовольствии спрятать кинжал в высоком ботфорте.

- Шеймир, - застонал Трэй. - Теперь будешь бряцать при каждом шаге!

- Не буду, - пообещал я и попрыгал. Удовлетворенно кивнул сам себе - кинжал не мешал и не бряцал. - И никогда не поверю, что ты совсем безоружен.

- Не безоружен, - улыбнулся оборотень. - Взял с собой пару стекляшек и несколько иголок с ядом. Для бала сойдет. Я собираюсь веселиться, а не драться со всеми подряд за каждым углом. И, кстати, твой кинжал могут просто-напросто изъять.

- Пусть, но это будет потом. Мы же еще и до дворца не доехали.

- Это будет самый охраняемый бал! - попытался успокоить меня Трэй, покидая мою комнату. Я отправился за ним, напоследок пригрозив пальцем Кэссу, который оставался дома. - Будет присутствовать вся местная аристократия плюс послы некоторых стран. Думаешь, король и принц позволят совершиться чему-либо? Да Виленок славится своими магами!

- Угу, - буркнул я, следом за оборотнем спускаясь вниз по лестнице. Нехорошее предчувствие и не думало покидать меня. - Эльфы уже уехали?

- Да, несколько минут назад. Нас уже ждет карета.

- Какое счастье, - пробормотал я.

Дом эльфийского принца, куда мы приехали еще вчера вечером, был двухэтажным. Его использовали больше как посольство - здесь останавливались все приезжающие эльфы. Не каждая человеческая страна могла похвастаться наличием эльфийского посольства. Виленок был одним из исключений. С чего началась дружба эльфов с этой страной, неизвестно. Но теперь ее можно было справедливо назвать крепкой. Правда, это еще не значило, что в Виленоке в каждом городе встречались эльфы. Этот народ отличался замкнутостью, поэтому не так уж и часто наведывались в другие государства, даже в дружественные.

Дворецкий на выходе поклонился нам, открывая дверь. Мы кивнули ему, и вышли наружу. На город уже опустились серые сумерки. Перед крыльцом стояла запряженная парой гнедых лошадей карета. Слуга открыл перед нами дверцу. Первым залез оборотень, устроившись спиной по направлению движения кареты, следующим - я, разместившись напротив него. Дверцу закрыли, карета тронулась.

- Ты уверен, что для тебя безопасно ехать на бал? - спросил я Трэя.

- Конечно! - удивленно посмотрел он на меня. - Я же сказал - это самый...

- Я помню, - оборвал я его. - Только я имел в виду другое. Как насчет гильдийцев?

- Ах, это, - улыбнулся оборотень. - Не беспокойся, в Астране кроме ассасинов есть и 'свои' оборотни. Они просто не посмеют напасть на меня, зная, что мне в любой момент могут придти на помощь оборотни, не уступающие им ни в силе, ни в умениях. Да и дед упоминал, что тоже собирается в Астран на помолвку принца Аннара.

- Все стекаются сюда... Как бы это 'течение' во что-нибудь 'не вылилось'.

- У тебя паранойя, - уверенно заявил Трэй.

- Возможно, - не стал спорить я и отвернулся к окну.

Мимо кареты проплывали по-вечернему тихие улицы. Никакого шума в связи с помолвкой наследного принца не наблюдалось. Такова традиция - с помолвкой венценосную особу поздравляет только аристократия, а вот свадьба праздновалась всей страной - выкатывались бочки с вином, проводились шумные празднества.

Так что я отправлялся на помолвку принца, как полноправный аристократ, имея в родственниках не только человека-мага, но и эльфийского принца. Который, к слову сказать, оказался не таким высокомерным, как показалось в начале. Нет, за четыре дня путешествия 'пламенной братской любви' у нас не возникло. Но он хотя бы не вел себя со мной и оборотнем, как с чем-то, не заслуживающим его внимания. Оказалось, они были отправлены в Смертельные топи, чтобы кое-что проверить. Что - нам, естественно, никто не сказал, информацию мы собирали по обрывкам случайно услышанных разговоров. Или у самих эльфов пошло что-то не так, или они обнаружили там совершенно не то, что ожидали, но убегали они оттуда в спешке и через портал. Да еще и с умирающим принцем на руках, который бросился спасать куда-то влезшего Велина и сам стал жертвой одного из хищных растений топей. Поэтому принц был 'слегка' на взводе из-за неудавшегося похода. Вот и срывал злость на всех подряд. Даже сестре крупно влетело за ее побег из дома.

Когда я захотел подробнее узнать, зачем ушастых понесло в Смертельные топи, мне вежливо объяснили, что это не мое дело и вряд ли когда-нибудь станет моим. Даже когда меня официально объявят членом эльфийской семьи. 'Когда', а не 'если'! Вот так совершенно случайно я узнал о своем новом статусе. Лирр посчитал, что лучше сразу сказать обо мне, чем ждать, когда ему начнут задавать вопросы эльфийские маги, увидев изменения в ауре принца. Только официально мы стали побратимами через кровь, а не через энергию ауры. 'Мой' способ был очень уж подозрительным и непонятным.

Вот так меня и решили 'вывести в свет', познакомив с принцем. О том, что я уже встречался с ним, я решил тактично промолчать. А поехать согласился только из-за того, что мне необходимы были новые знакомства, позволяющие узнать больше о желтоволосом. И Трэй, и Лирр обещали меня свести с нужными людьми. Готов поспорить, мой враг - известный в Астране человек. Не может быть, чтобы тот, кто обладает таким явно выраженным самомнением, оставался в тени и прятался по темным кварталам. Скорее всего, он являлся одним из аристократов. Значит, не стоит исключать возможности нашей встречи на балу. Только среди нескольких сотен гостей это будет маловероятно. А я без меча. Конечно, он не будет устраивать бойню на помолвке принца, но... Он - сумасшедший, однозначно.

От вариантов возможных действий в случае заварушки меня отвлек неожиданный рывок кареты, которая резко остановилась. Я чуть не упал на противоположное сиденье, а Трэя вжало в мягкую спинку.

- Что случилось? - недовольно спросил он, открывая дверцу. Что он там увидел, не знаю, но дверцу мгновенно захлопнул. - Вот ...! Демон меня забери! - выругался он.

- Кто там? - с любопытством спросил я.

- Неприятности, которые, кстати, именно ТЫ накаркал! - огрызнулся оборотень.

- Все-таки нужно было брать меч, - пробормотал я, наблюдая, как дверь и с моей стороны начинает открываться. - Он мне понадобился задолго до бала.

С этими словами я руками резко оттолкнул от себя воздух. Хрупкая дверца слетела с петель, снеся по пути того, кто ее открывал и остальных, находящихся на траектории ее полета.

- И мою, - попросил Трэй.

Я послушно оторвал и его дверь. Полет стоящих за ней людей повторился.

- Кто это? - спросил я, выхватывая спрятанный кинжал.

- Обычные наемные убийцы, - поморщился оборотень и достал из-за пазухи трубку и несколько иголок. - Не ассасины, конечно, но без оборотней здесь точно не обошлось. Ассасины их 'крышуют'.

Я кивнул и выскочил из своей двери. Карета остановилась в каком-то темном переулке. Не думаю, что дорога к дворцу вела именно через него. А я, погруженный в свои мысли, проморгал, когда карета с освещенной улицы повернула сюда. Я быстрым взглядом оценил количество противников. Шесть. С моей стороны. Двое еще лежат, сбитые скорее сильным потоком воздуха, чем хлипкой дверцей кареты, но скоро и эти встанут. И еще несколько у Трэя. А у меня только кинжал! Шарэсси! Теперь всегда буду прислушиваться к своей интуиции, а не к оборотню!

Ко мне приблизился первый из наемных убийц. Их одежда чем-то напоминала одежду ассасинов, но в тоже время и отличалась. Ассасины одевали свободную, не стесняющую движений тунику с узким капюшоном-полумаской, закрывающей пол лица, такие же удобные штаны и перчатки. У этих же одежда напоминала больше легкий доспех с рисунком косы (имелся в виду инструмент, которым орудовала Смерть) на груди - знаком гильдии. И владеют они не парными клинками, а одним облегченным мечом, который с натяжкой можно назвать эльфийским, но, скорее всего, такие делали оборотни, а потом продавали своим 'коллегам'. Вот этот меч и был направлен в мою сторону. Шарэсси! Я даже такой меч не смогу отбить обычным кинжалом! Поэтому второй свободной рукой вновь 'толкнул' воздух, отбрасывая первого противника от себя. После этого на меня бросились сразу трое. Сразу видно профессионалов - друг другу не мешают, не топчутся. Сначала один 'вежливо' ткнул в меня клинком. В ногу. Я недоуменно нахмурился, отскакивая назад. Что за?.. Метнул кинжал в правую руку противника слева. Зашипев, он уронил меч. Пока он не опомнился, я быстро метнулся к уроненному клинку, схватил его за рукоять, перекатом ушел от остальных 'косарей'. Так, с мечом будет теперь легче. Нужно проверить свою догадку.

Я вскочил на ноги, краем глаза заметив, что ко мне приближаются уже все шестеро. Правда, один из них покачивается, несколько секунд назад сбитый мною, а второй обматывает окровавленное запястье тряпкой. Только эти двое и остались на месте. Остальные же бросились на меня. Конечно, люди намного уступали в скорости оборотням, но в остальном... Я отбивал их удары, преимущественно направленные в руки и ноги. Они не собираются нас убивать. Только покалечить. Иначе, их атаки были бы направлены в корпус. Но и долго так скакать, попеременно отбивая удары то одного, то другого противника, я не собирался. Хотя, в отличие от них, продержался бы достаточно долго. Нужно заканчивать это представление. Я резко отскочил назад, увеличивая расстояние между нами. Вчера, да и сегодня с утра шел дождь. Поэтому на брусчатке скопились лужи. Я всего лишь осушил их, обрушив на противников грязные потоки воды, а потом добавил еще воздушную волну. Они разлетелись в стороны.

- Уходим! - прозвучала команда.

Я резко поднял голову в сторону ближайшего одноэтажного дома. На крыше мелькнул силуэт, в котором я без труда различил одного из ассасинов. Вот, значит, как! Пока 'косари' выполняют свою работу, ассасины наблюдают за качеством ее выполнения. Ассасин уходил по крыше. Напоследок я не удержался от маленькой гадости. Взглядом нашел свой валяющийся на брусчатке кинжал, 'подозвал' его к себе, схватил и, пока не поздно, метнул в сторону удаляющегося по крышам ассасина. До меня донеслись приглушенные ругательства, а сам оборотень спотыкнулся, но путь свой продолжил. Попал.

- Шеймир, ты в порядке? - спросил Трэй.

Я обернулся. Оборотень подходил ко мне с другой стороны кареты.

- Да, - отозвался я. - Этих догонять? - кивнул я в сторону убегающих 'косарей'.

- Нет, - Трэй поморщился. - Они все равно ничего не скажут. Ассасины все заранее предусматривают. В том числе, и полную неосведомленность наемных убийц. Тем более, здесь скоро будет стража.

- Уверен?

- Ага. Ты же заметил, что нас и не собирались убивать? - Я согласно кивнул. - Они устроили шумное представление только для того, чтобы нас покалечить. А потом просто прибежит стража, заберет наши окровавленные, но живые тушки, и отправит к ближайшему лекарю. И все это для того, чтобы...

- ... мы не попали на бал, - продолжил я.

- Вывод? - азартно глядя на меня, спросил Трэй.

- Нам ОЧЕНЬ нужно на бал, - сказал я.

- Вот так бы с самого начала! - жизнерадостно хлопнул меня по плечу Трэй.

- Не ты ли это подстроил? - подозрительно покосился я на него.

- Конечно, я! - не стал спорить оборотень. - Ради такого случая даже сторонником гильдийцев стал!

Вдалеке послышался топот ног стражников.

- О, вот и они! - улыбнулся оборотень. - Не будем дожидаться доблестную стражу, да? Бежим отсюда! Мы итак опаздываем.

И мы рванули в противоположную от стражи сторону. Трэй уверенно бежал впереди и, не задумываясь, выбирал нужный поворот, что наталкивало на мысль, что оборотню не впервой скрываться от погони в столице Виленока. В итоге, мы достигли дворца буквально через пять минут.

Недалеко от резиденции виленокских монархов, оборотень резко притормозил. Оглядел себя и меня.

- Демон! - выругался он. - Нас в таком виде даже через вход для слуг не пустят! Похоже, неизвестному вредителю все-таки удалось нам помешать!

Я внимательно посмотрел на Трэя, на себя. Да уж... Как будто собаки потрепали. 'Косарям' хоть и не удалось ранить нас, но наши камзолы и штаны они хорошо порезали. Теперь одежда лохматилась в некоторых местах. А моя, к тому же, была и забрызгана грязной водой, которой я 'поливал' 'косарей'.

- И что делать теперь? - задал я риторический вопрос. Вернуться и переодеться мы не успеваем. Пока туда, пока обратно - и наше появление будет выглядеть слишком вызывающим. Ведь ТАК поздно имеют право приезжать только короли, которыми мы не являлись. Только если у Трэя поблизости есть кто-нибудь из знакомых, готовых одолжить нам приличную одежду. Но, судя по его унылому лицу, вряд ли такие имеются.

- Слушай, - внезапно лицо оборотня озарилось надеждой. - Ты же маг, Шеймир! Попробуй что-нибудь намагичить!

- Я?! Как?! - одежду я еще не восстанавливал.

- Не знаю, - пожал плечами Трэй. - Сосредоточься, представь целую одежду, или как вы там делаете?

- Трэй, я этого ни разу не делал, - предупредил я.

- Ничего. Все бывает первый раз в жизни. Попробуй.

Я задумался. Рискнуть? Посмотрел на Трэя, прикидывая, с чего начать.

- Только, Шеймир, - осторожно начал оборотень, с опаской глядя на меня. Я вопросительно поднял бровь. - Начни, пожалуйста, со своей одежды. А то что-то мне твой взгляд не нравится.

Я хмыкнул, прикрыл глаза. Когда совсем не представляешь, с чего начать, нужно просто закрыть глаза. Тогда ты отсекаешь себя хотя бы от одного потока информации, который представлен зрением. Так, а с чего теперь начать? О, точно! Не зря же так внимательно осматривал себя в зеркале. Просто вспоминаем себя в зеркале и...

- Получилось! - радостно сказал Трэй.

Я открыл глаза, осмотрел одежду. Как будто и не было драки с наемными убийцами и быстрого бега по улочкам Астрана. Полный порядок! С Трэем получилось намного быстрее. Образ, энергия. Готово.

- Все, мы готовы, а теперь вперед к главному входу! - настроение Трэя вновь поднялось до предела.

Мы обошли дворец по дуге, подошли к подъездной аллее. Кареты все прибывали и прибывали. Нам не составило труда затеряться среди вновь прибывших. Гости даже не заметили отсутствие у нас такого важного для каждого дворянина атрибута, как средство передвижения.

Перед главным входом гости выстраивались вереницей, ожидая своей очереди. На входе стоял дворецкий, приветствовавший вновь прибывших и показывавший им дорогу в зал. Вскоре очередь дошла и до нас. Дворецкий вежливо поприветствовал нас, взял наши приглашения и сказал, что принц и его невеста будут ждать поздравлений в тронном зале, куда нас любезно проводит 'этот юноша'. Лакей поклонился нам и повел в сторону 'места сбора'.

В тронном зале нас накрыло волной множества голосов, ароматов и красок. Огромный зал мог вместить в себя около тысячи людей. Сейчас в нем было человек пятьсот. Люди смеялись, общались друг с другом, осматривали вновь прибывших. Справа налаживали свои инструменты музыканты. Из зала вело еще несколько дверей, где находились прохладительные напитки и закуски, а также входы в 'дамские' и 'мужские' комнаты. На противоположном от входа конце зала находился королевский трон, который все еще пустовал. Короля и его детей ожидали после того, как соберутся все гости. Трон представлял собой большое кресло с твердой спинкой, обитой красным бархатом и усыпанной драгоценными камнями. Справа от него стояло кресло поменьше, для королевы. Но оно пустовало уже более десяти лет - король был вдовцом. Слева стояли четыре кресла поменьше - для детей короля и его будущей невестки. Кроме принца Аннара в венценосной семье имелось еще двое детей - девочки-близняшки, четырнадцати лет отроду.

- Теперь нам нужно разделиться, - сказал Трэй. - Ты ищешь эльфов, а я - своего деда. После церемонии представления невесты встречаемся у того куста. Я тебя с дедом познакомлю.

Я посмотрел в сторону куста. Им оказалось какое-то экзотическое растение в кадке, одно из многих стоящих вдоль стен тронного зала. Наверное, чтобы уставшие гости не смели прислоняться к стенам, когда прием слишком уж затянется.

Оборотень шагнул вперед и сразу же был поглощен людским морем. Я в нерешительности потоптался на месте, не зная, с чего начинать поиски эльфов. А потом просто двинулся по тронному залу, огибая группки хихикающих барышень, ведущих неторопливую беседу друзей и других людей. Оказывается, в таком столпотворении проще всего найти именно эльфов. Вокруг них было больше всего людей. Каждый из золотой молодежи, ни разу не видевший эльфа в своей жизни, старался сейчас оказаться к ним как можно ближе. Я втиснулся в эту толпу, услышав о себе много нового, высказанного, правда, в вежливой форме.

И с трудом узнал в стройной девушке с длинными вьющимися волосами и в темно розовом платье с фиолетовым поясом нашу... Тайлин?! Это Тайлин?! Жаль, что Трэй не пошел со мной. Такое зрелище! Не осталось и следа от того худого язвительного подростка. Передо мной стояла красивая и юная эльфийка, с царственной осанкой и волнующим взглядом фиолетовых глаз. И мы с Трэем еще собирались учить ее тому, как вести себя в обществе?..

Пока я во все глаза рассматривал девушку, меня заметил Дарин. Он сделал шаг ко мне навстречу и тихо спросил:

- Почему так долго? Лирр уже начал нервничать. Скоро явится вся королевская семья!

- Так получилось, - кратко пояснил я. - Потом расскажу.

Я поймал недовольный взгляд эльфийского принца и обеспокоенный Тайлин, но высказать все свои претензии, они мне так и не успели.

- Король Рогарэд I Виленокский, принц Аннар Виленокский, принцессы Тея и Рея Виленокские и герцогиня Валлита ар'Сантир, - объявил громкий голос.

От входа к трону образовался длинный коридор - дворяне расступились, освобождая своему королю дорогу. Меня за рукав потянул Дарин, увлекая в положенное послам по статусу место. Король медленно шествовал вперед. Я с интересом рассматривал монарха. Аннар лицом очень походил на него. А вот в остальном... Король Рогарэд был худым и длинным. У меня складывалось впечатление, что если он сейчас нагнется, то просто переломится! Говорят, он сгорел после смерти супруги, которую очень любил. А до этого был высоким и широкоплечим гигантом, которого за глаза называли Медведем. Аннар, конечно, не обладал ростом своего отца, но и слабым и хилым его нельзя было назвать. Близнецы Тея и Рея пошли в мать - светловолосые и голубоглазые. А вот невеста принца кардинально отличалась от королевской семьи - иссиня-черные волосы, темные глаза и загорелая кожа. Явно мать была из южных народов, представили ведь ее виленокским именем, с приставкой 'ар'.

Королевская семья прошла по проходу, улыбаясь окружающим. Возле трона они остановились, повернулись лицом в зал. Король шагнул вперед, принц с невестой встали справа от него, принцессы - слева и чуть позади. В зале наметилось шевеление, 'коридор' исчез, но перед троном образовалось пустое пространство. Рогарэд I начал свою праздничную речь: поприветствовал гостей, поблагодарил их за то, что они нашли время посетить 'его скромную обитель' (в зале послышались смешки, король улыбнулся), рассказал о любви своего принца к девушке 'с горячим южным темпераментом и теплым нравом Виленока', а потом дал слово и самому принцу.

Аннар подтвердил слова своего отца, сказал, что еще этим утром их помолвка была заключена в Доме Демиургов, и теперь ничто не может разорвать ее, кроме смерти одного из помолвленных. Теперь же это важное событие в жизни принца будет праздноваться в этом дворце. Аннар кивнул переполненному залу и сделал шаг назад.

Вот и все. Я ожидал чего-то большего, какого-то красивого обряда. Но его не было. Хотя нет... Заиграла музыка. Принц подхватил под руку свою невесту и повел ее в танце. Люди расступились, давая им дорогу.

- Вот ты где! Пошли к кусту, дед ждет.

- Никуда он не пойдет! - раздраженно запротестовал оказавшийся рядом Лирр. - Я обещал представить его королю!

- Подождет твой король, не убудет с него! - огрызнулся Трэй.

- Дед тоже подождет!

- Лирр, - тихо позвал я побратима, глядя ему за спину.

- Что?

- Король уже здесь.

- Что?!

Эльф резко обернулся, чуть нос к носу, не столкнувшись с Его Величеством Рогарэдом I.

- Лаой Лиррантиль, - коротко, как равному, поклонился ему король.

- Ваше Величество, - вернул поклон Лирр. - Позвольте представить Вам моего побратима Шеймира ар'Линна.

Я поклонился королю.

- Ар'Линн? - вопросительно взглянул на меня Рогарэд. - А кем, позвольте спросить, приходится вам Киранн ар'Линн?

- Отец, - кратко пояснил я.

- Странно, - задумчиво проговорил король, - я думал, его сыну всего два года...

- Вы не ошибаетесь, Ваше Величество. Риану действительно два. Я приемный сын Киранна.

- Вот как... - с интересом посмотрел на меня Рогарэд. - Вы извините меня, если я ненадолго похищу лаойя Лиррантиля?

- Да, конечно, - улыбнулся я.

Король и эльф удалились. Справа вновь появился Трэй.

- Куда исчез? - спросил я.

- Не хочу пока с королем встречаться, - поморщился оборотень.

- Что так? - с любопытством поинтересовался я. - Готов поспорить, дело не обошлось без женщины!

- Да ты провидец! - кисло 'восхитился' Трэй. - Ты прав. В прошлом году нечаянно напоролся на его последнюю фаворитку, и нас с ней чуть не застукали. Еле успел ноги унести!

- А говорил, что тебе ничего не грозит здесь...

- Не грозит. До тех пор, пока не буду попадаться на глаза королю. Хотя в присутствии деда мне действительно вряд ли что грозит.

Я хмыкнул - Трэй точно не умрет своей смертью. Его придушит муж или жених его очередной 'любови'.

Я резко выпрямился, незаметно оглядевшись по сторонам. Только что мне показалось, что кто-то сверлит меня тяжелым, далеким от любви взглядом.

- О, ты, похоже, завоевал чье-то сердце, - весело сказал Трэй, глазами показывая в нужную сторону. Я проследил за его взглядом и еле заметно вздрогнул. Взгляд именно этой девушки я почувствовал несколько секунд назад. Но откуда в нем столько ненависти?

- Ошибаешься, - покачал я головой. - Если судить по ее 'пылкому' взгляду, я, как минимум, убил ее самого близкого родственника.

- Да, ты прав, - задумчиво проговорил Трэй. - Сам момент убийства помнишь?

- Если бы помнил, было бы легче, - не отрывая взгляда, смотрел я на незнакомку.

- Подойди, узнай, - посоветовал Трэй.

- А как же твой дед?

- Подождет, - махнул он рукой. - Возможно, эта девушка что-то знает о тебе. Тем более, я заметил очень интересную эльфийку.

- Эльфийку? - удивился я. Ведь кроме Тайлин здесь эльфиек не было... Оборотень кивнул в сторону своей новой 'жертвы'. Я посмотрел и хмыкнул. Стоит ли ему говорить, что с этой эльфийкой он уже знаком? Нет, пожалуй, не буду. Пусть сами разбираются. - Удачи, - пожелал я.

Трэй нацепил свою дежурную улыбку 'вы-самая-обаятельная-девушка' и быстрым шагом пошел к Тайлин. Надеюсь, она не растеряется от его напора и покажет, что значит приставать к эльфийкам. Тем более, недалеко от нее находится Тоенн. Присматривает за принцессой в отсутствие брата. А где сам Лирр? Я осмотрел все пространство зала. Эльф стоял недалеко от трона, разговаривая с королем и принцем, который уже закончил свой танец с невестой. Сама герцогиня болтала с несколькими дамами. А зал заполнялся все новыми и новыми танцующими парами.

И только после этого я вновь повернулся к незнакомке. Она находилась на том же самом месте, болтая с... Тадором. Он ее знает? Я взял бокал у проходящего мимо лакея и незаметно приблизился к этой паре, спрятавшись недалеко от них за растениями, которые Трэй пренебрежительно называл 'кустами'. Незнакомка больше не старалась прожечь во мне дырку, поэтому и не заметила, как я исчез со своего места. Зато я теперь мог во всех подробностях рассмотреть ее. Невысокая, едва ли макушкой дотянется мне до плеча. Темные, почти черные волосы, светлая кожа и синие, нет зеленые глаза. Я присмотрелся. Ни зеленые и ни голубые. Такой цвет обычно называют цветом морской волны. Но сейчас они отливали именно зеленым, оттененные изумрудным платьем. Красивая. А главное - у нее очень знакомое мне лицо. Где я мог ее видеть? Хотя, зачем гадать?

Я решительно направился в сторону Тадора и незнакомки, по пути поставив опустошенный бокал на поднос мимо проходящего лакея. Тадор заметил мое приближение раньше девушки. Он нахмурился, оценив мою уверенную походку, и вопросительно вздернул брови. Нет, милый, я не к тебе. Незнакомка обратила внимание на меня после того, как взглянула на странную мимику своего собеседника. Меня мгновенно опалило ее ненавистью и злостью, но потом эти эмоции резко исчезли, как будто их и не было. Как отрезало!

- Добрый вечер, Тадор, леди, - вежливо поздоровался с эльфом и девушкой. Вспыльчивый дружок Лирра коротко кивнул мне, незнакомка присела в реверансе. - Не познакомишь ли меня со своей спутницей, Тадор?

Эльф недовольно скривился, повернувшись так, что выражение его лица было видно лишь мне.

- Конечно, - согласился он. - Позволь представить тебе: посол страны навишей Окенны принцесса Нэйтира, - принцесса вновь присела в реверансе. - Принцесса, тэсс Шеймир ар'Линн, побратим нашего Лирра.

И опять только я заметил выражение гнева в ее глазах, когда она услышала мое имя.

- Очень приятно, принцесса, - я поцеловал ей руку, затянутую в светлую перчатку.

- И мне, тэсс ар'Линн, - негромко ответила она. - Вы маг?

- В некотором роде, - улыбнулся я. - А вы принцесса?

- В некотором роде, - в тон мне ответила Нэйтира. - А также кузина Тадора.

Я знал, конечно, что Тадор не чистокровный эльф, но понятия не имел, какой еще из народов приложил гм... руку к его созданию. Оказывается, навиши, водный народ. О них ходит много слухов. Даже об эльфах люди знают больше, нежели о навишах. Их государство расположено на островах в Северном море. Добраться до них невозможно. Только имея специальный 'разрешающий' значок-амулет. Своеобразной границей на пути в Окенну служит туман. Навиши просто 'запускают' его на пути корабля случайного или нет визитера, и он просто проплывает мимо. Навиши имеют две 'формы' или ипостаси. Первая - обычное 'человеческое' лицо. И вторая - трансформированная. У навишей появляются жабры за ушами и на шее, перепонки между пальцами ног и рук, гребень на спине. В таком виде они могут очень долго находиться под водой. Так же долго, как и рыбы. Кроме всего прочего, они в совершенстве владеют магией воды.

- Что же Тадор раньше не упоминал, что у него такая красивая родственница? - спросил я эльфа, ехидно покосившись в его сторону. Он разве что только зубами не клацнул. Что же тебя так задело, длинноухий? То, что я оказываю внимание ТВОЕЙ девушке? Ничего, потерпишь. Мне всего лишь нужно узнать, почему она так на меня смотрела.

- А ты и не спрашивал, - процедил он.

- Прости, виноват, - покаянно наклонил я голову. - В следующий раз обязательно спрошу полный список всех особ женского пола, которые приходятся тебе родственницами.

Каюсь, не удержался.

- Конечно, - ядовито ответил Тадор. - И первым в нем будет мой брат!

Принцесса весело рассмеялась, лукаво стреляя глазами на меня и на Тадора. Велин, младший брат Тадора, действительно напоминал хрупкую девушку. Я, наученный горьким опытом, расспросил всех эльфов, не переодетая ли это девушка. Оказалось, нет. Просто поздний ребенок, избалованный вниманием. Его и в Смертельные топи взяли, чтобы набирался опыта. Никто и не догадывался, чем этот опыт обернется для принца.

- Осторожно! - предупредил я Тадора. - Иначе твой брат прислушается к твоим словам и поменяет пол. Сейчас маги могут и не такое.

- Не поменяет, - заверил полуэльф. - У него уже есть невеста. Через сотню лет - свадьба. К тому времени он уже повзрослеет.

- Да, у Велина все получится, - вмешалась в нашу перепалку Нэйтира. - У него очень хороший старший брат.

Тадор с превосходством посмотрел в мою сторону. Да не собираюсь я у тебя ее отбивать! Только лишь...

- Принцесса, - обратился я к Нэйтире. - Не подарите ли мне следующий танец?

- Она обещала его мне, - поспешно вставил Тадор.

- Хорошо, - бросил я на него недовольный взгляд. - Тогда следующий после следующего?

- С удовольствием, тэсс ар'Линн, - томно взмахнув ресницами, ответила принцесса.

Тадору это не понравилось. Совсем не понравилось. Он, дождавшись окончания предыдущей мелодии, поспешно утащил Нэйтиру танцевать. Я же с недоумением проводил их взглядом. Что творится с этой девушкой? Сначала смотрела на меня, как на заклятого врага, потом начала заигрывать. Конечно, когда я почувствовал на себе ее взгляд, первой мыслью было, что я удостоился внимания со стороны желтоволосого. А когда обладателем тяжелого взгляда оказалась девушка, я немного растерялся. Даже решил, что она следит за мной по просьбе желтоволосого. Но, увидев незнакомку в компании Тадора, сразу же отбросил эту мысль. У нее что-то личное ко мне. Где я успел так 'нашалить'? Явно не в новой жизни. Самый очевидный вывод - она знала меня до потери памяти. И я мог действительно убить кого-то из ее родственников. Ведь я убивал, бесспорно. Шарэсси, мне теперь еще больше захотелось поговорить с ней наедине!

Я провожал взглядом каждое движение Тадора и Нэйтиры. И ловил самые разнообразные эмоции девушки. За несколько минут они сменились от ненависти до приторно-сладкой любви, минуя, при этом, ярость, гнев, злость, недовольство, безразличие и решимость. Удивительное дело, она была первой, чьи эмоции я ощущал так ярко! Или все навиши обладают такой особенностью?

- Красивая, да? - раздался у меня голос за плечом.

- М-м-м? - вопросительно повернулся я к подошедшему Велину.

- Я говорю, что Нэйтира очень красивая, - повторил он. - Я буду рад, если Тадор женится на ней.

- А разве уже все ведет к этому?

- Насчет Тиры не уверен, но Тадор настроен серьезно. Она ему с детства нравится. Сначала у него не было никаких шансов - она была помолвлена с самого рождения. Но тут недавно выяснилось, что ее жених погиб. Вот Тадор и решил рискнуть!

- Ясно, - ответил я только лишь для поддержания разговора.

- Он вас познакомил?

- Да, я попросил.

- А-а-а, - протянул Велин. - Я пойду.

- Иди, - согласился я.

Велин ушел. Я же все никак не мог понять, что за чувство я испытал, когда он сказал мне о возможной свадьбе Тадора и Нэйтиры? Забудем. Тем более, уже возвращается Тадор и раскрасневшаяся Тира.

- Спасибо за танец, - поклонился он ей.

- И тебе спасибо, - улыбнулась девушка. - Не принесешь мне сока? Очень пить хочется, а спиртное я не хочу.

- Да, конечно, - кивнул Тадор, бросил на меня предостерегающий взгляд и удалился.

Нэйтира с улыбкой повернулась ко мне, обмахиваясь веером.

- Тэсс ар'Линн, не проводите меня на балкон? Здесь очень душно.

- Вы уверены? - пристально глядя ей в глаза, уточнил я.

- Конечно, уверена, - девушка улыбнулась. - А вы разве не ощущаете эту жару?

Я-то ощущаю. Но вот почему ее ощущает она? Насколько я помню, навиши легко меняют температуру своего тела, приспосабливаясь к окружающей. Ей не может быть жарко. И жажда принцессы наигранна. И все, для того, чтобы избавиться от эльфа и увести меня на балкон? Ведь ее предложение звучит недвусмысленно. Если бы я не видел ненависть в ее глазах, то купился бы как младенец. А так посмотрим, что из этого выйдет. К тому же, я хотел поговорить с ней наедине. Чем не шанс?

Я предложил принцессе руку. Она с благодарностью оперлась на нее. Мы медленно пошли в сторону балкона. Быстрее двигаться мешали окружающие люди. Балкон скрывался за шторами из толстой ткани. Я поднял одну из них, пропуская Нэйтиру. Девушка прошмыгнула вперед. Я бросил последний взгляд назад. Вроде бы никто не видел нашего ухода. Может быть, сама Нэйтира сейчас была готова на все, но я не хотел скомпрометировать принцессу. Неизвестно, во что это мне выльется...

Принцесса стояла, опершись на каменные перила балкона, и смотрела на по-вечернему таинственный королевский сад. Я тихо стал за ее спиной. Нэйтира обернулась, сверкнув своими необычными глазами.

- Тэсс ар'Линн, - томно потянувшись, промурлыкала она, - расскажите мне о себе...

Однако... Необычная просьба в устах той, которая, как я уже решил, знала меня прежнего.

- Вам будет не интересно, - ответил я.

- Позвольте мне решать, - прижалась она ко мне, обдав ароматом моря и цветов. Я почувствовал, что начинаю сдаваться. Она потянулась ко мне губами.

- Принцесса, - прошептал я, - вы уверены?

- Да, - выдохнула она. - Расскажите!

Рассказать? Что рассказать? Ах, да! О себе! Но разве ей это сейчас надо?!

Я решительно обхватил ее за плечи, наклонился и поцеловал, мельком заметив в ее глазах тень страха. Поцелуй долго не продлился. Не успел я насладиться ее сладкими губами, как девушка резко сжала челюсти. Я отпустил ее. Она меня укусила! Нет, крови не было. Но разве она сама не хотела поцелуя?! Зачем надо было выводить меня на балкон и так прижиматься?!

Нэйтира отскочила назад, насколько позволяли находящиеся позади нее перила балкона, и брезгливо начала вытирать губы тыльной стороной ладони, бросая на меня злобные взгляды.

- Идиот! - наконец 'обласкала' она меня. - Совсем с ума сошел?! Какого демона ты распускаешь свои конечности? Жить надоело?!

- А ты разве не первая начала?! - ядовито напомнил я.

- Я?! Первая?! - возмутилась девушка. - Это ТЫ сделал вид, что не узнал меня!

- Я и не узнал! - огрызнулся я.

- Ах, так! Не узнал, да?! Изверг! Его страну на части уже разбирают, а он шляется, невесть где!!!

- Какую страну?! - опешил я.

Нэйтира открыла рот, чтобы вновь накричать на меня, но остановилась, закрыла его. Подозрительно осмотрела меня с ног до головы.

- Ты ДЕЙСТВИТЕЛЬНО меня не узнаешь? - тихо спросила она, как-то странно глядя на меня.

Я хотел повторить свой прежний ответ, но внезапно в голове что-то щелкнуло, и такой знакомый голос закричал:

- Убери свои лапы, ящерица-переросток! Я тебя ненавижу! Я не хочу тебя видеть!!!

Ее голос. Только тогда она была маленькой девочкой с короткими встрепанными волосами и худыми острыми коленками и локтями.

- Не совсем, - посмотрел я на нее. - Кое-что сейчас промелькнуло. Мы знакомы с детства?

- Можно и так сказать, - осторожно ответила она. - Что с тобой произошло, Мировир?..

XV.

- Мировир? - переспросил я.

- Да, это твое имя, - в глазах Нэйтиры промелькнул едва заметный страх. - Что же теперь делать? - прошептала она, отворачиваясь от меня к саду.

Я сделал шаг вперед и встал возле нее. Хотел начать разговор, но нас прервали.

- Принцесса Нэйтира, - раздался сзади голос принца Аннара.

Девушка резко отскочила в сторону от меня, одновременно оборачиваясь в сторону принца. Я же медленно развернулся к нему. Аннар стоял не один, а с графом Парконтом. Какие все знакомые лица!

- Да, Ваше Высочество, - испуганно выдохнула Нэйтира. Как же, ее практически скомпрометировал дворянин без титула. Я презрительно фыркнул.

- Принцесса, вас не тяготит общество этого человека? - спросил граф. Я еще раз фыркнул, на этот раз громче. На меня покосились все трое.

- Лорд Парконт, - Нэйтира вздернула подбородок. - У вас сложилось обо мне неправильное мнение.

- Простите меня, принцесса, если я вас обидел, - покаянно склонил голову граф. - Мое мнение о вас остается все таким же кристально чистым. Но вот об этом молодом человеке оно прямо противоположно.

Я прислонился спиной к перилам и, сложив руки на груди, опять громко фыркнул. Все трое решили просто не обращать на меня внимания.

- Что вы имеете против тэсса ар'Линна? - опасно прищурила глаза принцесса.

- Нет, ничего, - поспешно исправился Дознаватель. - Просто зная этого человека, я бы не советовал вам с ним уединяться...

- Граф! - возмутилась Нэйтира. - Да как вы смели подумать обо мне такое?!

- Нэйтира, извините графа за его слова, - бросил предостерегающий взгляд на Парконта принц. - Он ни в коей мере не хотел вас оскорбить. Мы просто искали тэсса ар'Линна по очень срочному делу. Поэтому вынуждены были прервать вашу... беседу.

- Хорошо, Аннар, - царственно кивнула Нэйтира. Венценосным особам позволялось обращаться друг к другу по имени, но на 'вы'. - Возможно, я неправильно поняла вас, граф. Не буду мешать вашему делу.

Принцесса навишей слегка наклонила голову в знак того, что покидает нас. Во время их взаимных расшаркиваний и попыток не оскорбить друг друга я стоял на удивление тихо. Если не считать громкого фырканья, я и слова не сказал! За что удостоился двух подозрительных взглядов - лорда Дознавателя и Аннара. Но сейчас я не мог отпустить принцессу просто так, без надежды на новую встречу! Ведь она являлась для меня бесценным источником информации обо мне самом. Поэтому я резко встал на пути Нэйтиры, поклонился ей, беря в руки ее узкую ладошку с длинными пальцами в светлой перчатке. В голове мелькнула мысль, что между этих пальцев очень хорошо будут смотреться перепонки навишей. Вот дурак...

- Ваше Высочество, - прошептал я, поднося ее руку к губам. - Я был бы очень счастлив, увидеть вас снова. Чтобы продолжить нашу... беседу.

Яркий румянец на щеках Нэйтиры и моя многозначительная пауза перед последним словом дали самое полное представление тому, чем мы занимались здесь. Так думали принц и граф. Но только я почувствовал гнев принцессы, который и проступил красными пятнами на ее лице. Она вырвала руку, коротко кивнула изумленным мужчинам и вылетела с балкона, чуть не запутавшись в тяжелой шторе. Я с широкой улыбкой смотрел ей вслед.

- Тэсс ар'Линн, - угрожающе начал граф, - потрудитесь объяснить, что здесь произошло.

- Граф, - все также улыбаясь, повернулся я к нему, - а это не вашего ума дело!

Лорд Парконт вспыхнул от ярости. А я только сейчас подумал, что у лорда Дознавателя Виленока отнюдь не типичное для жителя этого королевства имя. Нет характерной частицы 'ар'. То есть его предки эмигранты. Да еще и мать - гнома! И этот получеловек занимает одно из ведущих мест в государстве?

- Тэсс ар'Линн, - а это уже принц. - Вы отдаете себе отчет, с кем именно вы разговариваете?

В голосе Аннара сквозило любопытство, а не гнев, ярость или злость. Наверное, именно поэтому я и продолжил говорить в том же самом насмешливом тоне.

- Безусловно, Ваше Высочество, - ответил я. - Лорд Парконт попросил объяснить ситуацию, я отказался. Согласен, мог отказать в более вежливой форме, но если графу не понравилась моя манера излагать свои мысли, пусть вызовет меня на дуэль. Я всегда к его услугам.

Я коротко кивнул Дознавателю. Он сверкнул глазами, но промолчал.

- Увольте, - хмыкнул принц. - Только не в день моей помолвки. Тем более, насколько я слышал, вы уладили возникшее между вами недопонимание.

- Не совсем, - выдавил граф. - У меня все еще есть к тэссу ар'Линну пара вопросов. Но, думаю, мы поговорим о них потом. Сейчас возникла другая проблема.

- Не здесь, Коррот, - оборвал его Аннар. - Думаю, вам будет удобнее в моем кабинете. И господина ви'Карна пригласите. Он тоже в этом заинтересован. И не только в этом...

Граф поморщился. А я насторожился. Что он имеет в виду? Нашу сегодняшнюю стычку с 'косарями' или что-то, произошедшее ранее?

- Пойдемте, тэсс ар'Линн, - широко улыбнулся лорд Парконт, заметив мой настороженный взгляд.

Идти придется в любом случае. Даже если меня ведут в застенки местной тюрьмы. А все потому, что я один, а их много. Шарэсси! Зачем сразу думать о плохом? Может быть, они просто предложат поговорить за чашкой чаю! Ага, с бубликами!

- Надеюсь, у вашего кабинета не голые каменные стены и унылый вид из окна на местное кладбище, - пробормотал я, отправляясь вслед за принцем и графом.

- Ну что вы, тэсс, - покосился на меня Парконт, выходя за штору и придерживая ее для идущего следом принца. - Эти апартаменты мы приберегли для вас на крайний случай. Еще пара ваших выходок и вы будете счастливым обладателем описанной вами комнаты.

- Спасибо за предложение, граф, но я пока не готов получить столь щедрый подарок! - ядовито поблагодарил я.

- Господа, не ругайтесь, - тихо сказал принц Аннар. - На вас уже смотрят люди. К сожалению, я не могу к вам присоединиться. Я итак очень долго отсутствовал. Коррот, ты знаешь ключ. Идите. Я пока найду ви'Карна. Если получится, то обоих.

Граф Парконт увел меня из зала незаметно для окружающих. Хотя кому нужно было обращать внимание на мою персону? Оказалось, есть кому. Шесть эльфов, одна эльфийка и одна из представителей навишей заметили мое появление вместе с принцем и лордом Дознавателем. Но граф скользнул в толпу, пряча меня от любопытных глаз, а потом просто вывел в холл дворца, затем открыл неприметную дверь под широкой лестницей, ведущей на второй этаж. Пропустил вперед. Я, молча, шагнул в проем. Граф закрыл за нами дверь и пошел вперед. Коридор был узким, тускло освещенным. Один из тайных ходов дворца. Откуда такое доверие?

Дознаватель привел меня все-таки в кабинет. Большой, богато обставленный в красно-золотистых цветах Виленока. Массивный стол из темного дерева, стоящее за ним кресло, несколько стульев перед ним, шкаф с книгами и, скорее всего, несколько тщательно скрытых тайников - вот он кабинет наследного принца Виленока.

- Присаживайтесь, тэсс, - кивнул на стул с мягкой обивкой Коррот Парконт. Сам же уселся за стол принца. Неуважение к будущему монарху или полное доверие оного к графу? Я больше склонялся ко второму варианту. - Вашего друга оборотня приведут с минуты на минуту. А пока я хотел бы поговорить лично с вами.

- Я вас слушаю, - я опустился на стул, приняв намеренно расслабленную позу.

- У меня к вам несколько вопросов, - начал граф. Если бы несколько! Уверен, у вас их сотни! - Что вас связывает с принцессой Нэйтирой? Зачем вы приехали в Астран? И когда вы успели познакомиться с молодым ви'Карном?

- Это все? - удивленно вскинул я бровь, когда Парконт замолчал.

- Нет, - покачал он головой. - Сначала ответьте на эти.

- Сожалею, но нет, - твердо ответил я.

- Почему? - граф откинулся на спинку кресла.

- Это просто вас не касается. Это МОИ дела.

- Тэсс ар'Линн, будьте осторожны в своих словах, - опасно прищурился получеловек.

- Не сомневайтесь, буду. Но не сейчас. Я просто хочу внести ясность - не лезьте в мои дела.

- Боюсь, это невозможно.

- Почему же?

- Сейчас узнаете, - кивнул граф на потайную дверь, откуда послышались шаги. - Ваш друг пришел.

Дверца открылась, и вошел Трэй. Один, без сопровождения.

- О, вы уже познакомились! - радостно улыбнулся он. - А я с ног сбился, разыскивая вас обоих. Хорошо, Аннар перехватил и направил сюда!

Я напрягся и подобрался. Все говорило в пользу того, что Трэй здесь не в первый раз.

- Мы давно познакомились, Трэй, - сказал я. - Около трех месяцев назад.

- Да?! - удивился оборотень, усаживаясь на стул рядом со мной. - Что же ты сразу мне не сказал? Я ведь собирался свести тебя именно с Корротом! Он найдет тебе твоего...

- СТОП! - осадил я Трэя, пока он не успел все выболтать. Лорд Дознаватель с интересом подался вперед. Собака напала на след.

- Что? - удивленно посмотрел на меня Трэй. Потом взглянул на графа, что-то понял. - То есть ваше первое знакомство прошло не самым лучшим образом? - заключил он.

- Я вызвал его на дуэль! - с каким-то удовольствием сообщил лорд Дознаватель.

- ТЫ?! На дуэль?! - широко распахнул глаза оборотень. - А как же твоя знаменитая выдержка?

- Тогда она мне отказала.

- У меня нет слов, - покачал головой Трэй. Потом повернулся ко мне: - Получается, я не выполню свое обещание.

- Ничего. Я сам, - успокоил я его. Действительно, лучше самому попробовать найти желтоволосого, чем привлекать к этому делу графа или любого другого из его окружения. Если он сам, конечно, меня не найдет.

- Разобрались? - поинтересовался граф. Трэй кивнул. - Тогда начнем. Трэй, что это было за представление в переулке Рос?

- А что там было? - поднял на него невинные глаза оборотень.

- Трэй, не заставляй меня жаловаться твоему деду, - ласково, как неразумному дитяти, посоветовал 'дядя Коррот'.

Я хмыкнул. Трэй покосился на меня. Я едва заметно качнул головой в знак согласия. Какой смысл что-то скрывать, если сразу видно, что граф обладает почти всей возможной информацией? Оборотень вздохнул.

- На нас с Шеймиром напали наемные убийцы. Кучер незаметно завез нас в Росяной переулок, а потом исчез. Ассасины наблюдали за действиями нападавших с крыши. Целью было задержать нас или покалечить. Целились, в основном, в конечности, даже когда я намеренно подставлялся под клинки.

- Потери? - коротко спросил Парконт.

- Ни одного убитого. Стекляшки я не использовал, а яд в иглах был не смертельный. На меня напало четверо, двоих из них уносили. На Шеймира - шестеро. С трудом уходили все шестеро.

- Ясно, - кивнул граф.

- Теперь ты, - поощрил его Трэй.

- Стража обнаружила карету с гербом послов Аллены. Двери валялись отдельно от нее, на камнях видны следы драки, нашли пару твоих иголок. Да плюс еще вода залила намного большую, чем накануне территорию. Капитан стражи решил обратиться к магам. Тем более, сегодня помолвка принца, и такие дела опасно пускать на самотек. Маги выяснили, что здесь работал их коллега. А один из моих парней узнал, что на этой карете ехали гости эльфов. Один из них подходил под твое описание. Да еще и сами потерпевшие неожиданно исчезают с места происшествия, чтобы потом, как ни в чем не бывало, заявиться на бал. Стоило задуматься, не так ли?

- Ты, как всегда, быстр, - уважительно кивнул Трэй. - Только какие к нам претензии?

- Лично к тебе - никаких. А вот к уважаемому тэссу...

- И какие же претензии лично ко мне? - слегка наклонился вперед я.

- Почему вы, тэсс, все время оказываетесь в самой гуще событий? - спросил лорд Парконт, цепким взглядом смотря мне в лицо.

- Не всегда, - не согласился я.

- Всегда, - твердо заявил граф. - И всегда играете в них отнюдь не последнюю роль. Скажете, это случайность?

- Скажу, - пожал я плечами. - И не моя вина, что эта 'гуща' бросается мне под ноги. Я влезать в ваши события не собираюсь.

- Поздно, - покачал головой лорд Парконт. - Нападали на вас двоих. Причем, у Трэя противников было меньше. То есть вас посчитали более опасным противником и, скорее всего, знали, чего вы стоите. Вас в покое не оставят, будьте уверены.

- Кто? - наигранно удивился я. - Кто не оставит меня в покое? Вы даже не знаете, кто направил к нам наемных убийц! Это не может быть Вожак - глава гильдии. Трэй знает, почему. Трупы убитых мною ассасинов можно записать и на счет Трэя. Никто не видел, кто их убивал. Тогда кто? У меня нет больше врагов, связанных с ассасинами!

- У Трэя и той оппозиции оборотней, которую представляет он, такие враги есть. Если раньше 'свободные' и ассасины вели негласную борьбу, то теперь она выходит на новый уровень. Уже начались нападения на верхушку 'свободных', в частности на Трэя. Вы путешествовали в компании Трэя, тэсс ар'Линн. Они сделали правильные выводы. Это раз. Насчет того, откуда они знают ваши возможности. Я предполагаю, среди ассасинов есть тот, кто вас неплохо знает. Задумайтесь об этом.

- В общем, ассасины меня в покое не оставят, - сделал я правильный вывод. - И что вы от меня хотите?

- Примкнуть к оппозиции, - пожал плечами граф.

'Ну да! Конечно! Как я сам не догадался! Такой очевидный выход!' - съязвил я про себя.

- Примкнуть? Очень хорошо! Только разрешите мне один мой вопрос: почему об этом просите вы, а не Трэй? Какая выгода в этой борьбе Виленоку?

- Все очень просто, - положил руки на стол граф. - Если раньше люди и остальные народы могли не обращать внимания на оборотней из-за их малочисленности, считая их неопасными, то теперь оборотней стало больше. И практически все из них - воины. Дальше игнорировать эту расу просто опасно. Но навести с ними связи очень трудно. Во-первых, из-за отсутствия у них собственного государства, которое они только собираются себе вернуть. А во-вторых, из-за их внутренней конфронтации. 'К кому примкнуть?' и 'Кому помочь?' - эти вопросы мы и решали. Выбрали 'свободных' - оппозицию гильдийцев. Думаю, объяснять, почему, не стоит?

- Нет, - качнул я головой.

Виленоку просто не нужны в стране профессиональные убийцы, убирающие, преимущественно, главных фигур королевства. Поэтому помощь была оказана 'свободным'. Заодно заранее наладят отношения с будущей сильной расой. Шарэсси! Куда я вляпался? Зачем мне нужна вся эта политика, если Нэйтира говорила, что МОЮ страну разбирают по частям?! Да еще и долг к желтоволосому все еще висит на мне неотвратимым грузом! Оставлять смерть Свида неотомщенной я не собирался.

- Тогда каково ваше решение? - спросил Парконт.

- А разве еще требуется и мое согласие? - язвительно ответил я вопросом на вопрос.

- Тэсс ар'Линн! - слегка повысил голос граф. - Мое терпение не безгранично! Если бы не ваше своевременное усыновление одним из магов Совета и не побратимство с принцем Аллены, с вами никто бы так не церемонился!

- Я знаю, - выпрямился я. - Спасибо, что своевременно напомнили мне о том, что без своих 'родственников' я - никто!

- Всегда к вашим услугам, тэсс, - ядовито сказал лорд Дознаватель, наклоняя голову. - Только примкнуть к оппозиции я прошу вас не по этой причине!

- А по какой?

- По личной просьбе принца. Он - будущий король Виленока. Ему уже сейчас нужны преданные люди, которые будут поддерживать его на троне. Вы ему почему-то при