Book: Серая стена (СИ)



Вступление

РФ, г. Мурманск, здание конгресс-отеля Меридиан, конференц-зал Љ2, 15-45, 07.12.1993г

В комнате пока было не людно - не пустовало только место во главе стола и 2 соседствующих с ним. По центру сидел аристократичного вида мужик лет 40. Если бы не возраст и строгий костюм, он смотрелся бы педиковато - слишком уж красивыми - почти женственными чертами лица наградила его природа. По левую руку от него сидел человек очень похожей наружности, но лет на 15 младше, по правую - какой-то подросток (лет 17 от силы) с отсутствующим и слегка одурманенным видом. Глаза у парня были странные - куда он смотрит, понять было невозможно.

- Ни стыда, ни совести у этих даманов! Полчаса уже их ждём. Распустил ты их, отец....

Проворчал сидящий слева.

- Даманы - огромная сила - и концептуально, и чисто математически, Зарксис. С этой силой нужно считаться, а не воображать себе, что она обязана нам подчиняться просто так. У них сейчас много дел, неудивительно, что они опаздывают.

Голос у сидящего в центре был приятный - сильный, красивый, правда, по-русски он говорил с едва уловимым шипящим акцентом.

- Кстати, Илитавел, ты их видишь? Где они?

- Сейчас будут, Сатти....

У Илитавела голос был под стать внешности - тихий, укуренный и монотонный.

И подросток не ошибся - почти в ту же минуту в зал вошла небольшая толпа - человек 30 самого разного возраста, внешности, стоимости и стиля одежды. Чисто внешне в них не было ничего необычного, если не считать одной девушки, прятавшей лицо под капюшоном. Вот только если бы в этот момент в зале оказался бы обычный человек, он сразу испытал бы крайне неприятное чувство - словно нечто невидимое мешает думать, пригибает к земле, угнетает.

- Присаживайтесь, господа.

Начал Сатти.

Полагаю, все вы догадываетесь, по какой причине я потребовал от вас всех присутствия на этом совете....

- Догадываемся - хотите сообщить нам всем пренеприятнейшее известие?

С явной издёвкой спросила девушка в капюшоне.

- Замолчи, Мария. Твой стремительный карьерный рост не даёт тебе права перебивать меня.

Сидящий во главе стола вроде бы не повышал голоса, но воздух вдруг мелко завибрировал, и по всему залу прошло что-то вроде судороги - пространство на миг словно исказилось и всех присутствующих передёрнуло. Возможно, причиной тому были даже не вибрации пространства, а то, что из-за них с Маши сорвало капюшон, открывая всем более чем неприятное зрелище. Лицо девушки явно раньше принадлежало другой, при жизни, наверное, очень красивой представительнице женского пола. Но потом его просто оторвали от головы и превратили в жуткую, неведомо как предохраняемую от разложения маску, за которой Мария прятала своё настоящее лицо. Судя по каплям свежей крови, время от времени срывавшимся из-под "маски", она не была пересажена хирургическим путем. Её просто привязали к голове, причём лицо под ней представляло собой сплошную незаживающую рану. Единственным достоинством маски было то, что на месте ноздрей, глаз и рта она совпадала с лицевым диском так точно, словно там была Машина собственная кожа.

- Итак, мы здесь, чтобы обсудить крайне злободневную проблему - проблему государственной безопасности.

Вид Маши, сидящей буквально в метре от его места, Сатти совершенно не смущал.

- Всем вам известно, что наша империя включает в себя 3015 миров с общим населением примерно 200 миллиардов душ, из которых 6 миллиардов проживают на этой планете. Это представители 3 рас - людей, даманов и бескудов. Они ничего о нас не знают, считают, что их цивилизация полностью автономна. Они почти никак не участвуют в военной промышленности, гражданской экономике, политической и культурной (кое-кто за столом позволил себе смешок) жизни империи. По мнению многих, для нас они и их сравнительно маленький мир - всего лишь парк-заповедник вокруг столицы, источник развлечения и, иногда, для разнообразия, пищи. На фоне этих фактов даже полное уничтожение доминанты, известной, как планета Земля, не должно нанести нам непоправимого ущерба. Однако есть 1 неприятный деловой момент - они нам концептуально необходимы. Они для нас - источник вдохновения, поле для социальных экспериментов, неисчерпаемый кладезь великой мудрости простых истин и бытия смертных. Они, наконец, единственный мир во всех 4 обитаемых галактиках, который полностью свободен от Радужного Покрова. Единственная планета, на которой всё ДЕЙСТВИТЕЛЬНО плохо, на которой жить ДЕЙСТВИТЕЛЬНО трудно. Именно поэтому нас до сих пор не завоевали другие сверх государства, несмотря на всю их военную мощь. В связи с этим мы не можем их потерять. Но если так пойдёт и дальше - потеряем. На протяжении 7000 лет мы с них сдували пылинки. Не вмешивались в их дела, не устраивали геноцида, не останавливали их, даже когда они скатывались в откровенный идиотизм. Падение Египта, бубонная чума, Вторая Мировая война - всё это было нам поперёк горла, но мы не вмешивались. Однако люди в безграничной глупости своей дошли до весьма специфического положения дел. Его специфичность заключается в том, что максимум к 2700 году от Рождества Христова произойдёт самое неприятное для нас событие в их истории. "Белая", или европеоидная ветвь человечества перестанет существовать. А, значит, перестанет существовать, целый ворох социальных моделей и большой пласт людской культуры, которые составляли для нас наибольшую ценность из всего, что давало человечество. Всем даманам и бескудам придётся покинуть Землю, ведь мы можем маскироваться только под "белых". Беда не в том, что тогда эта планета станет бесполезной, и её можно будет уничтожать, а в том, что замены ей нет, и не предвидится. Мы понесём невосполнимую потерю, друзья мои. Думаю, вывод вы уже сделали и вполне однозначный - чтобы предотвратить это бедствие, нам придётся вмешаться в их жизнь и в их историю. Вмешаться всерьёз и надолго и возможно это вмешательство будет грубым и кровавым. Именно поэтому многие из вас удостоились чести сегодня сесть за один стол со мной, несмотря на свои сравнительно невысокие чины. Не бескудская аристократия, Совет Вознесшихся, или офицеры генштаба и Легиона Серых Теней, а именно вы. Правда, помощь Легиона нам всё же может пригодиться, поэтому вы здесь и присутствуете, Мария. Вы все - Библиотекари, инкубы, шаманы, некроманты, Стражи - рождены на этой планете. Все когда-то были людьми, и я знаю, что каждый из вас по-своему любит и уважает свою родину. Если с кем-то и обсуждать планы того, что возможно войдет в людскую историю, как Армагеддон, то это с вами. У меня и моих коллег, разумеется, есть кое-какие наработки, но я буду рад выслушать и принять на вооружение, любые ваши предложения. Разумеется, если обсуждение покажет, что они конструктивны. Итак, господа, моё вступительное слово завершено, теперь я слушаю вас. Как, по-вашему, можно сохранить "белых", максимально бережно обходясь с человечеством? В разумных пределах, конечно.

- Бережно - никак - это уж точно.

Усмехнулся очень волосатый и абсолютно седой мужик лет 50 в джинсовом костюме.

- Люди, мягко говоря, дошли до ручки. С целью приведения в норму рождаемости у европеоидов и нацеливания их на светлое будущее, здоровый образ жизни и далее по тексту, надо начать идеологическую промывку мозгов. Для этого придётся перерезать всех их власть предержащих. А мы слишком плохо владеем магией наложения и подмены, чтобы уничтожить человеческую верхушку незаметно для них. К тому же придётся вывозить из Европы, США, России, ЮАР, Австралии и Новой Зеландии сотни миллионов набившихся туда цветных. Учитывая текущую ситуацию - вывозить вперёд ногами. Я, между прочим, в своё время предупреждал - не надо позволять Гитлеру приходить к власти - боком выйдет! И вот, пожалуйста, после этого идиотского фашизма люди ударились в другую крайность - политкорректность, причём одностороннюю... Белым её надо соблюдать, а остальным - нет - кромешный маразм.

- Ты как всегда полон оптимизма и доброты, Владимир.

Подал голос молодой человек лет 20. Вид у него был умный, интеллигентный, правда, слегка замороченный. Русые волосы вились крупными завитушками, на носу шатко сидели очки, к его стулу был прислонён навороченный костыль. Время от времени в движениях парня проскальзывало нечто хищное. Тогда появлялось ощущение, что это не временно покалеченный студент "из хорошей семьи", а нечто среднее между мастером рукопашного боя и танцовщиком балета.

- В твоём ворчании не к чему придраться - всё верно и всё правда, но оно не даёт ответа на вопрос - что делать. Лично я предлагаю опереться на Китай...

- Ну вот, опять он за своё....

Проворчал коротко стриженный, накачанный парень на другом конце стола. Звали этого субъекта Андрей. Его смело можно было бы назвать красавчиком, если бы не глаза - они имели невероятно скотское и порочное выражение.

- При чём тут твой Китай, Коля, если мы белых спасаем....

- Заткнись!

На мгновение голос Николая "загустел", понизился почти до инфразвука и стал столь громким, что в зале затрясло стол и заходили ходуном стёкла в рамах, а одно даже осыпалось. Андрея вжало в спинку стула, и он смолк, словно поперхнувшись воздухом.

- Повторюсь, надо опереться на китайцев и всё, что с ними связано. Они сейчас ведут мирную экспансию - заполоняют собой мир - ведь так? Ну, вот и сыграем на их притязаниях - создадим их основной массе впечатление, что на мировую доминацию претендуют другие, что конкуренция с этими другими может выйти боком. Китайцы, если их как следует убедить, резко начнут давить всех, кроме европейцев - их же никто не воспринимает как угрозу. Выведем из-под контроля США всех исламских радикалов, пусть объявят Китаю джихад. Ну, скажем, за то, что китайцы, мол, казахов из Казахстана выдавливают, Россию вместо кавказцев под себя подмять хотят - да мало ли что... Устроят пару взрывов с внушительным количеством жертв - КНР им живо покажет, если США мешать не будет, а уж это мы обеспечим. Ударят так, что с пылью смешает все исламские страны от Пакистана до Марокко вмести со всем их населением. Аппетит, как известно, приходит во время еды, раззадорим Китай, будим рулить им исподтишка, как Федеральный Резервный Фонд Америкой! Натравим его на Индию, Африку, Японию, Южную Америку... У людей сейчас всё очень резво делается. Сотня лет не пройдёт - мир уже не узнать будет! Мировая война разорит те страны, куда сейчас все стремятся, уровень жизни там сильно понизится - так всегда бывает. Все, кто туда "понаехал", оттуда свалят, а учитывая, что китайцы почти всех изведут, то и сваливать будут тоже китайцы - в новый, богатый, пожравший полмира Великий Китай. Вот вам и решение проблемы - человечество поумерит свою численность, белые будут отделены, можно будет спокойно брать их под контроль. Или даже не брать - просто оставить им в качестве резервации только Европу и западную часть России. От недостатка площади и ресурсов они резко поумнеют и станут более живучими, а там, глядишь, вымирать прекратят.

- Сам понял хоть, что сказал?

В голосе Илитавела даже прорезались эмоции.

- Ты ругал Владимира за пессимизм, а сам предлагаешь план, последствия которого ничего кроме пессимизма не внушает! Столь глобальные перемены неизбежно приведут и тотальной перестройке людской системы ценностей, изменению концептуального строения культуры человечества - а для нас это как раз и неприемлемо. Мы ведь не из гуманизма стремимся минимизировать жертвы, а из желания сохранить их культуру максимально не изменённой. Так, если у кого-то ещё есть предложения вроде "а давайте как-нибудь убьём всех ненужных, а нужных заставим спариваться шустрее", то сразу снимайтесь с обсуждения. Или вы не согласны, дасу кел император?

Он вопросительно покосился на Сатти.

- Да нет, почему же - я полностью согласен, просто предложения всё равно хотелось бы послушать. Владимир - я тебя неплохо знаю - ты предпочитаешь подождать, пока другие опозорятся, и лишь потом выступить самому. Акт позора я официально зачитываю, так что излагай - ну не верю я, что сам Архибиблиотекать Марморона ничего не придумал!

- А что тут думать? Начнём постепенно подсаживать своих ставленников на важные посты - это даже могут быть обычные люди. Начнём потихоньку разгребать тот культурный коллапс, в который сейчас угодила "белая" раса. Николай верно сказал - за сотню лет можно изменить многое - мы и изменим. Настанет время, и наши подопытные морские свинки забудут о таких вещах, как наркотики, толерантность, политкорректность, общество потребления - и ещё много о чём. А проблему уже иммигрировавших в такой ситуации решить будет несложно - возможно люди даже сами справятся.

- Я, конечно, ожидал, что даже от тебя не услышу ничего нового, но вы меня всё же разочаровали... Что ж, полагаю больше конструктивных предложений нет?

Сатти оглядел сидящих за столом.

- Ну, тогда я объясню, почему нам не подходят ни простые и естественные схемы старшего поколения, ни надуманные и кровавые схемы поколения младшего. Вы все вносили предложения, исходя из того, что мы работаем со смертными, а они слабы, легко поддаются обработке и не могут всерьёз оказать сопротивления. И хотя вы отчасти правы, есть 1 важная деталь, вами упущенная - мы не одни во вселенной. Есть и Саоданская империя, и Эгест, чтоб его, и Стасис, и ещё кое-кто, о ком вы здесь, в сердце империи и не слышали. Вы не бываете "на большой политической арене", где на деловых встречах первых лиц боги работают официантами. Вы отвыкли - а многие из вас и не привыкали - от сложности БОЛЬШИХ политических игр и проблем, которые могут создать хотя бы те же шпионы соседних сверхдержав. Именно по этому - и только по этому - здесь присутствует принц Зарксис - начальник Объединённой Службы разведки и контрразведки нашего государства. Зарксис, прошу...

- Да, сейчас.

Сын императора повел над столом рукой, и из его ладони посыпалась какая-то мерзкого вида серая крупа, отдалённо напоминающая пепел. Несомая невидимым ветром, она неспешно поплыла над столом мимо гостей, по пути образуя в воздухе жутковатые фигуры и странные письмена. Временами откуда-то из завихрений этой дряни слышались дикие вопли, словно где-то вдалеке кого-то жестоко пытали. Сидящие за столом, однако, субстанции не чурались - напротив, они склонялись поближе к ней, и каждый как будто всматривался и вслушивался в нечто, видимое и слышимое лишь ему одному.

- Любуйтесь, запоминайте, мотайте на ус - это собранная мной информация - лишь за последние 10 лет. Имена шпионов, протоколы допроса, список пыток, вероятность того, что под ними можно было соврать, объем информации, просто собранной противником... Отдельно обратите внимание на объём не только собранной шпиками, но и переданной своим правительствам. За 10 лет - 386 агентов - это только те, кого мы поймали и кто достоин упоминания на этом собрании. Они в курсе наших проблем - по крайней мере - в общих чертах. Логично предположить, что если мы используем в решении этих проблем какую-нибудь примитивную, и от того ожидаемую схему, для них это не станет сюрпризом! А, значит, они ответят хорошо просчитанной контригрой и сорвут все наши планы. Нужно нечто, чего они не ждут, или хотя бы ждут с малой долей вероятности. Это по логике смертных. Но даже наши "малоожидаемые" действия пресекутся на корню - нам как-никак противостоят те, кто куда выше богов. Они могут предусмотреть всё. Но не всё могут преодолеть. Нам нужно запустить в действие такую схему, с которой они ничего поделать не смогут, как не считай - схему, иммунную и к внешнему, и к внутреннему воздействию. Насколько я понял, нечто подобное создали отец и Илитавел. Так что пусть они и объяснят.

- Наши противники в своих планах видят 2 основных способа испортить нам жизнь - открытая атака и саботаж изнутри социума Земли. Первый способ не действенен, пока сохраняется текущее положение дел - у этой планеты концептуальный иммунитет к вторжениям "колдунов", как их здесь называют. Второй не поможет тоже - в данной ситуации наша контрразведка пресечёт любой беспредел. Но стоит нам вмешаться в дела смертных, этот "статус-кво" нарушится. Если мы будем действовать грубо, как предложил Николай, у планеты пропадёт концептуальный иммунитет, а значит, на нас обрушится вся мощь континентальных и космических сил вторжения всех наших соседей. Действуя мягко, как предложил Владимир, мы откроем дорогу их шпионам и диверсантам. Единственный путь для нас - прибегнуть к обоим способам сразу. Наиболее реально сделать это следующим образом. Мы изолируем часть поверхности планеты от остального мира мощным барьером, который нельзя будет пробить физически и почти невозможно магически - только с помощью массированного удара сил вторжения. В качестве такого барьера целесообразно использовать Серую, или Туманную Стену. Снаружи этой стены человечество будет гнить дальше, как ему нравится - правда мы будем за этим процессом тщательно следить. Также мы организуем несколько чисто символических катастроф и откроем тем, кто снаружи, а точнее их правителям, "великую тайну" нашего существования. Пусть бесятся, пытаются пробиться через барьер. Эти действия приведут к тому, что территория Земли вне барьера окончательно превратится в гадюшник и будет играть роль минного поля. Десантироваться сразу за Стену наш "условный противник" не сможет, а внешняя территория, сохранив часть концептуального иммунитета, останется для оккупантов крепким орешком. К тому же мы сможем им очень сильно там гадить. На территории в пределах Стены мы себя раскрывать не будем - преподнесём случившееся, как глобальную катастрофу неизвестного происхождения, и будем действовать по сценарию Владимира. Медленное оздоровление общества, которое возглавит "предприимчивая политическая элита, не растерявшаяся в страшной ситуации". В качестве изолируемой территории максимально подходит совокупность Скандинавского и Кольского полуостровов. Вопросы?



- Что делать с цветными, которые непременно останутся в нашем "заповеднике"?

Поинтересовался напоминающий бомжа мужчина в дальнем конце стола. Единственной деталью его внешности, говорившей об истинной сути своего обладателя, являлись глаза - слишком умные и ясные для бомжа, слишком жестокие для человека. Казалось, что в них отражается боль сотен замученных людей.

- Мы, конечно, можем их перерезать, но как же тогда "мягкие перемены"? Да и выдать за необъяснимую катастрофу произошедшее тогда будет очень сложно.

- Даша, будь добра, проинформируй, сколько Детей Праха мы сможем подключить к решению этой проблемы?

Спросил Сатти.

- Более восьмисот тысяч, лорд владыка. Они всё сделают за полчаса, случайные свидетели ничего не поймут и не увидят. А если и увидят, подобное зрелище повергнет их в глубокий шок и убедит, скорее всего, что происходящее - результат вмешательства сил ада...

Помолчав девушка со злой усмешкой добавила.

- По сути, это почти правда.

- С этим понятно, но что делать с людской экономикой? Если мы не будем явно им помогать, нехватка ресурсов на изолированной территории приведёт к промышленному коллапсу их общества!

Заметила холёная, богато одетая женщина.

- Именно поэтому я собрал вас сегодня, а не лет через 20-30. Нужно тайно организовать на этой земле кучу предприятий и систем экологически чистых и экономичных источников энергии, ветряные и терм градиентные электростанции, к примеру. Нужно создать эффективное сельское хозяйство в условиях севера - это множество технически продвинутых теплиц по всей территории. И ещё многое, многое другое. Так мы обеспечим им нормальную экономическую ситуацию. И для этого нам придётся потратить не один год. Создание материальной базы для энергоёмкой экономики технократического толка для нас - задача нетривиальная, но оснований сомневаться в успехе нет. Главное - обеспечить секретность всех этих приготовлений.

Император позволил себе неприятную усмешку.

- Итак, господа, всё должно быть готово не позднее осени 2015 года по их летоисчислению. За работу!...

Глава 1. Авария.

РФ, трасса М18, в 27 километрах к югу от Петрозаводска, 12-17, 27.10.2010г

Дима Михеев вёл машину спокойно, без нервов и напряжения, несмотря на отвратительную погоду, мокрый, покрытый выбоинами асфальт и небольшую ссору с женой, произошедшую накануне. Сейчас его вторая половинка мирно спала на переднем сидении, надёжно пристёгнутая ремнём. Ссора и впрямь была пустяковая. Димины мысли она не занимала потому, что за почти 4 года совместной жизни он не полюбил жену и даже не привязался к ней. Просто привык к человеку, который вечно где-то неподалёку и всё. Он вообще по натуре не был склонен испытывать сильные чувства к другим людям. Поэтому сейчас не мучился ни обидой, ни угрызениями совести - ему было всё равно. В юности он ещё нервничал и стыдился своей бесчувственности - было как-то совестно быть "таким холодным" (благо совесть у парня была). Но потом привык и перестал забивать себе этим голову - слава богу, симулировать любовь и привязанность за 26 лет жизни Дмитрий научился не хуже, чем проститутка - оргазм. Пасмурную погоду он вообще любил, а мокрой дороги не боялся подсознательно. Просто на протяжении всей жизни его преследовало подспудное ощущение, что ничего по-настоящему страшного с ним не случится. Ему приходилось бояться и беспокоиться - в детстве и юности из-за всякой ерунды, позже - из-за серьёзных проблем. Но при этом ощущение, что всё кончится хорошо всегда сидело где-то глубоко внутри - и никогда не обманывало. Дима считал это относительное (манна небесная на него всё же не падала) везение наградой за то, что живёт он "по совести" и, наверное, был отчасти прав. Сейчас же дорога была пустынна, жена спала и не отвлекала от приятных мыслей о всякой ерунде.... Небо затянули столь милыми сердцу тучи, привязанности молодого человека к которым никто никогда не понимал - что ещё нужно для счастья?

Однако эта идиллия внезапно была нарушена самым неожиданным способом. Сначала накатило волнение - беспричинное, но такое сильное, что организм буквально скрутило. Здоровый, в общем-то, мужчина подумал, что ещё чуть-чуть, и он натурально описается. Нога рефлекторно вдавила газ в пол, стремясь увезти хозяина от неведомой опасности. А затем Дмитрий увидел то, чего ему не доводилось видеть даже в самых навороченных фантастических блокбастерах. Широкая полоса облаков, проходящая с востока на запад, выделилась из основного серого купола, закрывавшего небо, и стала стремительно вытягиваться вниз, почти падая на землю. Пикантность ситуации заключалась в том, что автомобиль четы Михеевых находился как раз в той зоне, куда должна была упасть эта напоминающая исполинскую гильотину облачная стена. Если движущемуся существу угрожает опасность, оно подсознательно стремиться убежать от неё, не меняя направления движения, а только ускоряясь. Поэтому Дима постарался выжать из мотора всё, что можно, продолжая ехать вперёд, повернуть ему даже в голову не пришло. Так плохо ему ещё никогда не было - волнение перешло в иррациональный, гасящий рассудок ужас. При этом на задворках сознания крепло ощущение, что происходящее - лишь сон, типичный кошмар-преследование. Слишком уж похожей была иррациональная потребность убежать на ту, что возникает во сне. Почему-то к страху примешивалась злость на жену - та продолжала мирно спать, не замечая творящегося вокруг, хотя Диме казалось, что наступил конец света. Он хотел разбудить её, заставить разделить его ужас, но сил не было даже на то, чтобы просто позвать. Только гнать, гнать, гнать вперёд, судорожно вцепившись в руль и вдавив в пол педаль газа.

Несмотря на скорость, успели проскочить они в последний момент. Стена то ли из облаков, то ли из тумана соприкоснулась с землёй буквально в 10 метрах позади машины. И тут же напряжение, страх, а вместе с ним и последние силы оставили Дмитрия. В полуобморочном состоянии он попробовал затормозить, но его хватило лишь на то, чтобы столкнуть онемевшую ногу с педали газа - руки же словно приросли к рулю и даже не двигались - только сжимали "баранку". Если бы не подарок судьбы - редкий для этих мест прямой участок дороги длинной километра 3, машина бы точно разбилась! А так она просто заглохла и по инерции проехала почти всё это расстояние и, наконец, остановилась. В этот момент Михееву всё-таки удалось отодрать руки от руля, и он обессилено упал на него, надавив головой на клаксон. Правда, гудка он почти не услышал - ощущение было такое, словно он только что вопреки своим физическим возможностям пробежал 100 метров за 4 секунды. Мужчина сомневался, что когда-нибудь вообще сможет отдышаться и успокоиться.

- Дим, что случилось?

От гудка жена наконец проснулась.

- Ты, кажется, проспала небольшой судный день!

С трудом выдавил Дмитрий.

- Мы еле успели убежать от изрядного куска неба, который упал и сейчас лежит невдалеке, если соизволишь обернуться.... Ощущения были - мама не горюй - не понимаю, как ты умудрилась ничего не заметить и не почувствовать!

- Нууууу... Мне снилось что-то тревожное, но не более того. Я, конечно, всё понимаю, но то, что я сзади вижу, скорее всего, просто сильный туман, с утра ещё остался. Не знаю, что тебе в голову стукнуло, но несёшь ты полный бред... Возможно, у тебя температура или ты устал вести, но вызванные этим глюки - не повод для паники! Некоторым приходится в жизни и похуже - и ничего. Заводи мотор и поехали дальше....

- Заткнись!!

Рявкнул Дима. Спокойный монолог Наташи окончательно вывел его из себя. Всё проспала, ничего не смыслит в происходящем, а уже упрекает в трусости, чтоб её....

- То, что ты ничего не почувствовала, ещё не означает, что и другие тоже! Тут произошло нечто из ряда вон - такой чудовищной силы ужас человек не может испытать лишь потому, что что-то не так с облаками! Возможно, началась мировая война, или просто кто-то испытывает здесь какое-то психотропное оружие - иначе мои ощущения не объяснить.....

Не успела Наталья ответить чем-нибудь хлёстким, как их прервало появление нового действующего лица. Метрах в пятистах спереди от машины из леса на трассу вышел человек с какой-то длиннющей палкой в руках и не спеша двинулся в сторону туманной стены - а значит и машины супругов Михеевых.

Шёл незнакомец неровно, словно был то ли пьян, то ли очень ослаблен. Одежда на нём висела, как на садовых граблях, но при этом смотрелась очень уместно, даже, можно сказать, шла. Состояла эта одежда из длинных джинсовых шорт, явно бывших в прошлом штанами, длинной же серой футболки, невесть зачем разрезанной на груди от горловины до самого низа, и от того напоминающей жилетку. На голове у идущего была "гопниковской" шапка, на ногах - старые кроссовки, под которыми не было носков и.... всё! Больше на парне (на вид - лет 15) ничего не было, несмотря на то, что осень активно радовала пятью градусами выше нуля и сильным промозглым ветром. Но его такая погода вполне устраивала - но самым настораживающим было не это. Что действительно должно было настораживать, Дима понял, когда в очередной раз моргнул.

Парень с палкой двигался медленно - от силы 5 километров в час, но стоило моргнуть, или просто перестать пристально на него смотреть, как расстояние между ним и машиной мигом сокращалось метров на 15! Где-то в глубине души родилось ощущение, что этот субъект как-то связан с туманной стеной и ничего хорошего от него ждать не стоит. Ощущение это лишь окрепло, когда парень приблизился настолько, что стало видно - в руках у него не палка, кусок арматуры или что-то в этом роде, а весьма необычное копье. Необычность его состояла в том, что, во-первых, оно было цельным - не лезвие на древке, а стальной шест, которому с одного конца кто-то придал форму одностороннего лезвия. А, во-вторых, это полуметровое лезвие было загнуто острой стороной наружу, тупая же образовывала крюк. Таким багром нельзя было колоть, зато можно цеплять и рубить. В сочетании с безумным выражением лица своего обладателя этот инструмент красноречиво свидетельствовал о необходимость убираться отсюда.

Именно это Дмитрий и попытался сделать. Он завёл мотор и попытался сбить неизвестного, благо за те 30 метров, что их разделяли, достаточную скорость набрать было можно. Но у подростка были иные планы. С неожиданной прытью он поднял с земли камешек и запустил его точно в капот машины. По идее такой "снаряд" и лобовое стекло вряд ли разбил бы, но на этот раз он, игнорируя законы физики, насквозь пробил капот и двигатель, и машина начала сбавлять ход, так его и не набрав. А за секунду до столкновения юный метатель подпрыгнул и ловко приземлился на капоте машины, которая почти тут же замерла. Затем он слез и, вальяжно подойдя к передней левой двери, сунул лицо в салон прямо сквозь поднятое стекло, которое вежливо разбилось, словно в него всадили железный лом. Порезы, оставленные осколками стекла на лице вандала, начали заживать прямо на глазах.

- Добрый день, старший лейтенант Иванов. Чего это мы нарушаем, с пробитым двиганом катаемся?

Умело имитируя скучающий тон сотрудника ДПС, поинтересовался он.

- Кто ты?

Выдавить из себя нечто большее Дима просто не смог. Случившееся не оставляло сомнений, что этот человек, если это вообще человек, способен прикончить их обоих даже не сбивая дыхания.

- Я - старший лейтенант Легиона Серых Теней, континентальный заградительный корпус Марморона, если тебе это о чём-то говорит. Временно назначен ответственным за силовые акции на участке стены, протяжённостью в 10 километров, включающем и эту трассу. Зовут меня Роман. А твоё имя?

- Михеев Дмитрий Николаевич, 1984 года рождения, место рождения - город Омск, окончил Горный по специальности инженер отопительных коммуникаций. Жена - Михеева Наталья Дмитриевна, 1987 года рождения, место рождения - город Петрозаводск, окончила Горный по специальности инженер турбоустановок. В браке 4 года, детей нет, судимостей нет, из совместного имущества - двухкомнатная квартира на Комендантском проспекте. Я, конечно, понимаю, что лазить в людских мозгах - не твоя специальность, но, Рома, столь поверхностную информацию, которая часто крутится в голове в виде воспоминаний считать очень просто. К тому же, зачем столько им рассказывать о себе? Понятно, что они не смогут этим воспользоваться, но такое поведение может войти в привычку и подведёт тебя при встрече с равными "коллегами".

Спокойный, неторопливый говор раздавался словно из неоткуда.

- Во-первых, Саша, у меня от твоих нотаций уже челюсти сводит, а во-вторых, перефразируя народную мудрость, "если ты такой умный, то где твоя рожа"?!

В Ромином голосе прорезалась ярость.

- Покажись, будь любезен!

- Да как угодно!

С этими словами на заднем сидении машины возник интеллигентный молодой человек в джинсах и свитере чёрного цвета.

- В связи с острым приступом откровенности у моего друга я так же представлюсь. Александр, архи Библиотекарь города Петрозаводска. Я на этом участке слежу за соблюдением законов империи и общим ментальным фоном. Не подумайте лишнего, мы с Ромой не играем в "доброго и злого полицейского", да и вообще здесь находимся не ради ваших прекрасных глаз. Просто вы под руку попались, так что убить вас нам ничто не мешает. Из этого следует, что перечить нам для вас чревато.... А теперь минуту внимания! Выуживать из ваших умов что-то кроме самой легко извлекаемой информации как то: время, место и мотивацию различных ваших действий я считаю неразумной тратой сил. Поэтому будьте добры пошевелить языком, и ответить на ВСЕ Ромины вопросы!

- Д-да, конечно, я всё скажу, только не убивайте...

- Ну ты и тряпка, Димка! Какой-то малолетний придурок накачался наркотой до потери чувствительности, ходит по дороге с багром и несёт всякую чушь, а ты трясёшься, будто нас накрыло подразделение ОМОНа.... Ты мужик вообще, или где?! Дал бы ему по морде, да посмотрел, что с движком - сомнительно, что он и впрямь пробит!

Наташа явно не видела второго гостя и не воспринимала происходящее всерьёз.

- А ты чего уставился, выродок малолетний?! Пошёл отсюда!

С этими словами она достала из сумочки газовый баллончик и от души прыснула в лицо парню с копьём.

Результат не заставил себя ждать, но был не совсем обычным. Вместо того чтобы ослепить незнакомца, струя из баллончика словно смыла с его лица слой косметики. Открылась синевато-белая, как у трупа кожа и чёрные вены. Роме такое обращение явно не понравилось - он издал звук, отдалённо похожий на визг, от которого осыпались все уцелевшие стёкла в машине. Затем выбросил вперёд руку явно намереваясь сомкнуть её на горле обидчицы, но тут вмешался Александр. С немыслимой для человека скоростью он дёрнул сиденье водителя назад, убирая Диму со своего пути, а затем дотронулся - не ударил, не схватил, а лишь дотронулся до руки Романа. Эффект впечатлял - блеснула небольшая тусклая вспышка и рука, уже почти вцепившаяся Наташе в горло, с мерзким хрустом сломалась точно в месте прикосновения. Агрессор взвыл и отпрыгнул от машины, баюкая повреждённую конечность. Не успела женщина хотя бы взвизгнуть, библиотекарь уделил внимание и ей - отвесил слабенькую пощёчину, от которой и больно-то быть не могло. Но жертва "шлепка" почему-то вырубилась наглухо.

- Твоя жена не отличается пугливостью! Как, впрочем, и догадливостью и ментальным потенциалом - не видела, и не слышала меня, даже когда я снял внешнее маскирующее поле. В отличии от тебя - ты явно видишь и ощущаешь всё в истинном свете, судя по твоему плачевному психологическому состоянию.

Продолжил, как ни в чём не бывало разговор "библиотекарь" Саша.

- Так, поскольку наш бравый лейтенант сейчас не в духе и может в запале откусить тебе, скажем, гениталии, допрашивать тебя буду я. Итак, первое - когда ты заметил, что что-то не так, в каком положении был облачный покров?

- Что откусить?

Переспросил Дима. Ясность мыслей к нему вернулась не до конца, зато пришла какая то истеричная лёгкость и уверенность в нереальности происходящего. В качестве ответа Саша не торопясь вышел из машины, открыл дверь со стороны водителя, слегка отошёл и плавно размахнулся. Из ниоткуда в его руке появилось множество цепей, которыми он "захлестнул" собеседника и дернул на себя. Тело Дмитрия отреагировало на это так, словно весило от силы килограмма три - пулей вылетев из салона, оно оказалось схваченным за грудки. Подержав свою ношу на вытянутой руке с пол секунды, библиотекарь болезненно припечатал её об асфальт спиной и возобновил разговор на менее любезных тонах.

- Я повторюсь, то, что мы с вами вежливо разговариваем, не бьём всерьёз и не пытаем - не более чем наша прихоть. Когда я сказал "откусит гениталии", я имел в виду именно это и ничто другое. В Легионе Серых Теней служат очень эпатажные и экспрессивные ребята, у них там свои порядки.... А теперь членораздельно и честно отвечай на заданные вопросы, или я тебе череп об асфальт расшибу!! Когда ты, придурок, заметил, что что-то не так, в каком положении был облачный покров?



- В ест-ественном, в к-каком ещё.... Потом это хрень из туч полезла, стало страшно, я начал гнать.... Не убивайте, пожалуйста, я же вам ничего не сделал....

Ощущение, что всё вокруг реально и страх вернулись к Диме одновременно и слова полились неудержимым потоком.

- Возьмите, что хотите - в бардачке кошелёк, там карточка и наличка...

- Говорим по существу, без отсебятины!

Допросчик пощёчиной прервал словесный понос. От его вежливости и спокойствия уже ничего не осталось.

- В гробу я видел твоё бабло.... Коротко отвечай, а то сломаю что-нибудь, понял?!

- П-п-понял....

- Когда Стена опустилась, вы под ней были?

- Нет, уже проехали....

- Когда ты Романа увидел, как далеко тот был от вас?

- Метров 500, н-наверное, не знаю. Я увидел его, когда он из леса выходил!

- Когда он к тебе рожей сунулся, ты боль почувствовал?

- Нет.

- Хорошо, пока разговор окончен....

Слегка успокоившись, Александр выпрямился и обернулся к Роме, рука которого уже восстановилась. Видимо предположение Дмитрия о физической неуязвимости этого субъекта имело под собой основание...

- Машину я сейчас подлатаю, сядешь за руль, отвезёшь эту дуру в ближайший гарнизон - там ей найдут применение. Я с этим кадром в город пойду.

- Нахрена ты мне руку портил, скотина? Подумаешь, порвал бы эту бабу... И как ты собрался с поста валить?

- Да какой это пост?! Смертным стены не пробить ни туда, ни обратно, мы здесь на случай появления кого-нибудь посерьёзнее.... А это появление, при системе печатей, наложенных нами, точно не состоится. "Пост" чисто формальный, вот некоторые и распоясались! Потому я тебе и руку сломал - забыл вдали от старших офицеров на халявной работе, что такое дисциплина, позволяешь себе всякое... Такое напоминание о твоей сущности и обязанностях тебе лишним не будет!...

Глава 2. Утро.

РФ, Мурманская область, в 57 километрах к востоку от Мончегорска, 11-17, 27.10.2010г

Проснуться легко. Только легко - не значит безболезненно. При нашем роде занятий народная мудрость "утро добрым не бывает" очень злободневна. Настолько злободневна, что в нашем присутствие её озвучивать боятся. Не дай бог попасться под руку взбесившейся Серой Тени, как нас называют. Так, теперь о делах насущных. Поднимаем то, что осталось от тела, с матраса, доползаем до умывальника, споласкиваем то, что выше шеи, холодной водой. Хотя чёрт её знает, холодной, или горячей - температуру я всё равно не чувствую. Смотримся в грязное, пыльное зеркало над раковиной - красавчик! Волосы седые, белок в левом глазу насыщенного кроваво-красного цвета. Правого глаза просто нет - ну ещё бы - попробовали бы вы сохранить глаз, получив пощёчину, по силе соответствующую взрыву гранаты наступательного типа! Вылетел из глазницы, болезный, а вместе с ним голову покинули 4 крайних правых зуба с каждой челюсти, часть скулы (кость раскрошилась) и что-то ещё по мелочи - я точной описи не помню. В общем, правая сторона моего лица почти полностью утратила сходство с лицом человека. Слабым утешением является то, что, если поврежденный участок прикрыть, оставшийся смотрится неплохо - я раньше и правда был красив... А прикрывать надо по долгу службы - это ж не просто уродство, любой зевака определит на глаз, что такие травмы с жизнью несовместимы и пойдут ненужные вопросы.... Ладно, это всё не о том - главное - задание от начальства. Оно вроде и не серьёзное, и не опасное, но дураком себя выставить - раз плюнуть! Надо как следует покопаться в голове и воскресить память о временах, когда я был культурным, милым и образованным...

Истёртая чуть не до дыр в корпусе nokia 33-10 разразилась мерзким звоном.... Почему мерзким? А какой ещё звон, когда голова болит (уже 18 лет, без перерыва)? Вот и начальство, легко на помине! Аккуратно берём трубочку....

- Здравствуйте, дасу кел главнокомандующий!

- Тебе того же, Иван! Не забыл инструкции?

- Что вы, как можно! Всё будет исполнено, а что не исполнено - пустим на фарш!

- НЕ СМЕТЬ.

Организм скручивает так, что он принимает горизонтальное положение.

- Расслабился.... Учти, твоё дело - бесить их и по возможности не выглядеть дураком. Ничего больше. Сработаешь плохо - лично подпишу приказ о твоей отправке на суд Совета Вознесшихся. Понял?

- Д-да, разумеется.

- Ну и прекрасно! Лично я, ясное дело, с тобой больше связываться не буду, но кто-нибудь из старших офицеров за этим всем проследит. Отбой.

Не успел я положить телефон на стол, как позвонили те, ради кого мне поручили "повисеть на проводе". На этот аппаратик, не без помощи шаманов, конечно, теперь переводились все звонки из кремля. Те самые, которые раньше адресовались сотрудникам силовых структур и высокопоставленным чиновникам на территории РФ, сейчас скрытой за Серой Стеной.

- Алло, Виктор Геннадьевич? Тут возникли определённые проблемы....

- Не, это Иван Дмитриевич! Оперативно вы среагировали - мы только стену опустили.... А Виктор Геннадьевич подойти сейчас может только по частям. Впрочем, как и все, кому вы могли бы позвонить, чтобы выяснить, как там "в зоне поражения".

- Что ты несёшь?!

В голосе послышалась тщательно скрываемая растерянность.

- Я не знаю, кто ты, но у тебя большие проблемы! И они станут только больше, если ты немедленно не скажешь, где наши люди и что происходит!

- Ой, боюсь, боюсь! Не бейте меня, плохие дяди, я вам всё расскажу! Вы нас так достали, что мы решили отгородить себе небольшую территорию, а там уже установить разумные порядки. Стена, которую вы, наверное, уже видели на картинках со спутников, никуда не денется и вам её никак не пробить. Так что сидите и не рыпайтесь, а то как бы мы не решили, что нам надо ещё что-нибудь в свою пользу отторгнуть!

- Свои понты можешь засунуть себе в задницу вместе со своей брехнёй! Если ситуация не прояснится в ближайшее время, мы применим силу. Так что, последний раз повторяю, объясни, каких это "вас" мы достали и с чего вы решили, что такие выкрутасы сойдут вам с рук?

- Ну, допустим, я сделаю вид, что испугался. Сыграем в "веришь - не веришь": я предлагаю тебе версию событий, а ты говоришь, устраивает тебя она, или нет. Кстати, с кем имею честь говорить? А то ты так и не представился, даже не знаю, как к тебе обращаться.

Учитывая тот факт, что звонят мне из Кремля, звонок точно прослушивают, а учитывая все обстоятельства, прослушивает куча самых разных специалистов, вооружённых соответствующими приборами. Они наверняка могут по голосу нарисовать чуть ли не полный психологический портрет того, кто стал объектом их работы. То-то они, наверное, сейчас удивляются! Ведь по их выкладкам выходит, что им - крутым профессионалам одной из лучших спецслужб мира е...т мозги сопляк с манией преследования, комплексами и патологической неуверенностью в себе! Ну откуда же им, бедненьким, знать, что это только часть моей личности?... Главное - не менять этот отстранённо-насмешливый тон - ощущение, что я несерьёзно отношусь к разговору, должно внести ещё больше непонимания в их умные головы.

- Чего попроще спроси, придурок малолетний! Не дорос ещё моё имя знать! Мне не нужны версии, мне нужна правда, если ты хочешь жить.

Напускное спокойствие, презрение, вызов - комплексы обнаружили, стараются спровоцировать, вызвать на откровенность.

- Скучный ты! Ну и ладно - не хочешь представляться - будешь Иваном Ивановичем. Итак, Иван Иванович, вот вам первая версия - мы - ваши конкуренты! Иностранная разведка, провернули сложнейшую операцию при помощи новейшего сверхсекретного оружия, и отобрали у вас, таким образом, кучу территорий, месторождения апатитов, Стокмановский шельф и ещё кое-чего по мелочи.... Устраивает?

- Из тебя такой же "разведчик", как из бутылки топор! А более дурацкую мотивацию придумать - это надо ещё постараться. Если ты сейчас же всё не расскажешь, мы запустим по вам ядерные ракеты!

Заместитель советника президента по вопросам государственной безопасности (официально эта должность называлась иначе, но такое название отражало её суть полнее), сидевший на другом конце провода, блефовал. Так сразу бить по своим же территориям оружием массового поражения никто не собирался. А вот накрыть возможные места дислокации противника (аналитики уже предложили несколько вариантов) высокоточными ракетами для острастки можно было уже сейчас.

- Ну, вы даёте! По населённым своими же гражданами территориям, да такой дрянью! Прямо совсем у вас сердца нет!

Наигранность и глупость должны прямо сочиться из моей речи. Так они, возможно, быстрее поверят, что имеют дело с обезьяной, которой дали в руки гранату (а ещё лучше - ядерный чемоданчик). Для их же блага будет лучше, если они поверят как можно раньше!

- Ну, давайте, запускайте свой радиоактивный фейерверк! Посмотрим, что из этого выйдет.... А я пока предложу ещё одну версию. Мы - злобные зелёные человечки. Прилетели из глубин космоса за вкусными мозгами землян, а эта туманная стена - ограда нашей фермы, где вместо скота мы разводим на мясо людей. Кстати, кроме шуток - вам эту ограду никак не преодолеть.

- Если ты думал, что нас умиляют дебилы, то сильно просчитался - наше терпение иссякло. Твоя смерть уже на подлёте.

С этими словами собеседник попытался оборвать связь, но не тут то было - я хоть и не шаман, но кое что могу и по части магии! Связь вопреки всем разомкнутым контактам не обрывалась достаточно долго, чтобы я успел выдать на другой конец провода сильно удивлённому сбоем системы человеку:

- Ну, пока, Иван Иванович! Вижу, вторая версия тебе тоже не понравилась. Ладно, когда созвонимся вновь, я тебе расскажу, что там было неправдой.

А вот теперь можно и повесить трубку.

Подойдя к окну, я аккуратно распахнул грязные, облупившиеся ставни с ещё более грязными стёклами, впуская в комнату ледяной ветер и снег. Снаружи бушевала буря. Это в обычном - Первом - плане бытия моя "квартира" на 5 этаже, а в "обители Владык" - Третьем плане - она расположена в 130 метрах над землёй.

- ТИЛЬТА!!!!

Чтобы ИХ позвать, лучше орать по громче.

- ТЫ ЗДЕСЬ?!!

- Дааа.....

Среди снежных вихрей появилась, колеблясь, в порывах ветра, странная фигура. Она вроде бы была близко, но очертания были столь неверными и смазанными, что нельзя было даже понять - человеческое это тело, или нет. Впрочем, Конкери с ней, с видимостью, спасибо следует сказать уже за то, что Тильта выполнил просьбу и ошивается поблизости. Скрийлинги - существа крайне легкомысленные и не относятся серьёзно ни к чему, будь то просьба старого знакомого или их собственная жизнь. Даже сейчас нельзя с уверенностью сказать, выполнил ли "дух Мармарона" мою просьбу или просто случайно оказался поблизости.

- Яяяя здесссссь, Ваня......

- Люди запустили свои хлопушки?

- Даааа, ннноо только маленькие, ссслааабенькие..... Те, чтоооо нессссут тяжёлый ветер, пока не летают....Ааааааааааааааааааа.....

Внезапно, как это с ними всегда и бывает, скрийлинг "прошёлся" зрением и осязанием по "зоне наблюдения". При этом его так закоротило, что в стенах комнаты появились трещины, а у меня из уцелевшего правого уха потекла кровь.

- Врезззалисссь, ониии - вреззалиииииссссссссь!!!!!!!!!

Как ребёнок радовался Тильта.

- Вссееее ииииихх дуркацкиееее ракеты взоррррвались об наааашу прекрррасную стену! Яяяяя полетаю, с тобой скучноооо.....

И он растворился в снежной каше.

Теперь остаётся только ждать. Скоро они очухаются, оценят ситуацию и позвонят снова. Возможно, даже станут повежливее......

Глава 3. Дорога, вымощенная серым кирпичом.

РФ, трасса М18, в 20 километрах к югу от Петрозаводска, 12-57, 27.10.2010г

Библиотекарь, в отличие от психа с копьём, шёл, как обычный человек, причём достаточно медленно, так что Диме не составляло никакого труда за ним поспевать. Трудности вызывали мысли, бродившие в его черепной коробке. Дмитрий всегда умел чётко чувствовать степень своей вины в происходящем, и сейчас эта степень была максимальной. Да - он никак не смог бы помешать этим тварям забрать свою жену, да -она не была пределом мечтаний и повела себя глупо, да - он её никогда не любил. Но это не отменяло того факта, что он даже не попытался вступиться за свою женщину! А ведь его воспитывали в системе ценностей, которая обязывала если и не быть рыцарем, то хотя бы не быть тряпкой и ничтожеством. Почти такие же угрызения совести вызывало то, что даже объяснить произошедшее своим эгоизмом было нельзя - ведь он не смог оказать сопротивление, даже когда опасность угрожала ему! Настроение было столь поганым, что накатили даже давно забытые, казалось бы, мысли из серии "я кусок говна", которые нередко посещали его в подростковом возрасте. Только, в отличие от тех времён, сейчас он уже был взрослым человеком, а потому прекрасно понимал, что незнание закона не освобождает от ответственности. Равно как и то, что осознание ошибки не извиняет того, кто её совершил. Это вносило дополнительный букет "приятных ощущений".

-Если есть совесть, но нет сил поступить по совести, то лучше быть невежественным! По крайней мере, не знаешь, "как надо", а потому не осознаёшь, что накосячил. Ты сильнее, сильнее переживай - если так пойдет и дальше, возможно в Легионе Серых Теней станет на одного солдата больше. Чтобы туда вступить как раз нужно как следует потрепать свою душу, испытать сильное потрясение, или что-то ещё из этой серии...

- Пошёл ты.... Вы устроили весь этот беспредел, наверняка стену из тумана тоже поставили вы, а, значит - вы во всём виноваты! И после этого ты ещё будешь меня упрекать и подначивать? Скажи лучше, куда ведёшь - на фарш, небось, пустите?...

Пережитое потрясение словно исчерпало лимит страха и теперь Диме стало почти всё равно. Если бы не паскудное состояние, можно было бы сказать, что он успокоился.

- А ты, я смотрю, охамел.... Не иначе решил, что терять уже нечего, а весь страх уже вышел в штаны? Ошибаешься, причём сильно - у тебя есть ещё много чего такого, что мы можем отобрать... Да и если взаправду подвести тебя к мясорубке, чтобы пустить на фарш, резко вспомнишь, как бояться! Так что поменьше выпендривайся и побольше слушай. Я сегодня добрый, так что могу ответить на пару РАЗУМНЫХ вопросов... Если ты, конечно, сподобишься их задать.

- Тогда скажи, куда мы идём?

- В Петрозаводск, куда же ещё?

- А почему пешком, и без магии?

- Что, что?!

Александр остановился и полунасмешливо, полу сердито взглянул на собеседника.

- Ну, допустим, после всего увиденного тобой сегодня, в "магию" поверить несложно. Но, во-первых, учти на будущее - слово "магия" следует употреблять пореже - оно у нас считается убогим просторечием. А, во-вторых, я дал тебе право спрашивать потому, что от природы болтлив и имею на твою тушку определённые планы, подразумевающие сохранение твоей жизни.... По крайней мере, в ближайшее время. Упрекать меня в том, что я не трачу сил на то, на что не считаю нужным, а особенно - на твою персону и её быстрое и комфортное перемещение - я тебе права не давал. Равно, как и упрекать меня вообще в чём бы то ни было! Так что, попридержи язык, если не хочешь получить.

- А что за планы такие?

- То, что ты зразу заметил стену и Романа и то, что его аура подействовала на тебя не в полную силу, говорит о наличии у тебя неплохого потенциала. Я навскидку могу предположить, что твой возможный максимум - 67 ранг по шкале Селена, а это не мало. Для сравнения, у того же Ромы - 64 ранг. Я планирую взять тебя в ученики.

- А моё мнение, то есть желаю ли я быть твоим учеником, тебя не колышет?

- Как ни странно, колышет, догадливый ты мой. Поэтому, чтобы получить твоё согласие, я предлагаю тебе сделку. Ты подряжаешься быть моим учеником, а я сделаю - без всякой магии, кстати - так, что на душе у тебя станет полегче, а впереди забрезжат неплохие перспективы. Скажем так, намного полегче и очень неплохие. Если ты отказываешься, то я отпускаю тебя на все 4 стороны - и делай, что хочешь. А главное - живи, как хочешь с тем, что сегодня произошло. Правда, спешу утешить - жить ты вряд ли будешь долго - где-то здесь бродят солдаты и офицеры из роты Романа. А они, хоть и послабее своего командира, но тебя скрутят на раз. Тут же и порвут - сдерживающих факторов у них всё равно нет. Вероятность того, что ты с ними разминешься - процентов 30. Ну, что скажешь?

- Какое интересное предложение! Вроде выбор есть, но по сути его нет.... Я так понимаю, просто сказать "я согласен стать твоим учеником" мало? Надо, небось, расписаться где-нибудь кровью и поклясться в верности тёмной стороне Силы?

Мрачно усмехнулся Дмитрий.

- Не паясничай. И не путай кислое с длинным! Кровью расписываются только при сделках с демонами, потому что им нужен образец ДНК "клиента". Мне же от тебя нужно просто искреннее согласие - без пафосных клятв и магических сделок. Кстати, полегче насчёт "тёмной стороны"! У того, что ты называешь Силой, нет никаких сторон, а есть планки, то есть, различные школы, стили использования ментального усилия. В нашей Империи, кстати, тёмная планка не используется, говоря вашим языком, мы практикуем магию Праха, "серую" магию. Итак, я последний раз спрашиваю, ты согласен на моё предложение?

- Да, согласен. Теперь твоя часть сделки - ты, помниться, обещал мне сеанс психотерапии и "перспективы"....

- Да, обещал....

Библиотекарь несколько секунд всматривался Диме в глаза, видимо, высматривая там искренность, так нужную ему при согласии, и, высмотрев, продолжил:

- И от своих слов не отказываюсь. Психотерапии не будет - я просто расскажу тебе всё как есть. За жену не волнуйся - там, куда её отвезёт Роман, ей ничего не грозит - я снабдил её своей печатью, когда вырубил, а в республике Карелия я - далеко не последняя шишка! Причинять вред тому, на ком мой охранный знак, вряд ли кто-то осмелится. Себя тоже сильно казнить не надо - ты повёл себя, как последнее говно, потому, что рядом был Роман. Вокруг тех, кто служит в Легионе, распространяется жуткий ментальный фон, очень дурно влияющий на людей. Учитывая твою чувствительность, а она у тебя, судя по всему, феноменальная, ты ещё легко отделался. А Наташа ничего не почувствовала потому, что, во-первых, я её прикрывал, а, во-вторых, он поразительно нечувствительна к возмущениям ментального фона. В этом вы - прямые противоположности. Так что, не переживай так - вести себя недостойно может любой, главное - докажи, что способен и на достойное поведение! А что касается перспектив, тут всё просто. Если будешь учиться, как следует и реализуешь свой потенциал, то сможешь прожить очень долгую и весьма неплохую жизнь. Властелином мира тебе, конечно, не стать, но в верхние страты нашего, да и вашего сообщества пробиться сможешь!

- Ясно.... Тогда ещё вопрос - куда мы идём?

- В Петрозаводск, я уже говорил. Там моя библиотека.

- Надо же! А я думал, что Библиотекарь - только пафосное название. Ты что, и правда, книжки выдаёшь?

- Библиотекарь - не только и не столько пафосное название вроде каких-нибудь "Детей Праха", которых никакой прах, на самом деле, не рожал. Это слово во многом отражает суть моего рода занятий. Мы, Библиотекари - хранители знаний, мудрости прошлого, настоящего и будущего. Мы - пастыри младших и старших даманов, судьи и учителя. Мало кто в Империи пользуется большим почётом, чем мы.

- Меня тоже на библиотекаря учить будешь?

- Нет. Чтобы стать одним из нас, надо сначала перестать быть человеком и стать даманом. Тебе это вряд ли грозит - староват ты для инициации.

- Мне всего-то 26 лет!

- Для инициации и 20 - уже поздновато...

- А что это за стена такая, для чего вы её поставили. И о какой Империи ты всё время говоришь? У вас что, потайное государство, типа как у волшебников из Гарри Поттера?

- Ну, ты и сравнил! Те волшебники были по отношению к обычным людям меньшим сообществом, а мы, наоборот - большее. Всё ваше человечество - что-то вроде живности в заповеднике, окружающем нашу столицу, и планета Земля - этот заповедник. В нашем государстве тысячи миров и десятки миллиардов населения. Правда, надо отдать вам должное, Земля - крупнейший и самый густонаселённый из всех наших миров. Стену мы поставили потому, что ситуация обострилась. Великий Дом Саариарт Сее-Леен Раскраториард, как ещё называют нашу империю, основали в результате гражданской войны. Она началась в империи бескудов и переросла в Третью Мировую Войну. Мировыми, естественно, считаются только те войны, в которые оказалась втянута вся галактика.... После этой войны часть расы бескудов откололась от своих сородичей, перебралась на другие, не принадлежавшие раньше им планеты, и создали это государство. Было это примерно 9000 лет назад. Одной из первых колонизированных планет стала ваша Земля. Думаю, тебе не стоит напоминать, что в те времена у вас ещё никакой вменяемой цивилизации не было. О сопротивлении говорить не приходилось, о сотрудничестве тоже, однако эти собаки увидели в людях потенциал и...

- Какие собаки?

Перебил Дима. Библиотекарь сердито посмотрел на него, явно собираясь как минимум отчитать за невежливость. Спеша объясниться, человек зачастил:

- Ты как будто бескудов этих оскорбить хотел, но по интонации вроде не похоже....

- А, ты про это.... Ну люди вот произошли от обезьян, а бескуды - от существ, больше всего похожих на собак. Особого пиетета перед ними тут никто не испытывает, вот и называем их так иногда, безо всякой злобы, правда.... Как бы там ни было, основатели нового великого дома в изгнании предвидели, что их раса не сможет и дальше играть в галактике ведущую роль. Что скоро роль навоза, на котором произрастают исторические события, станут играть люди. Они стали пытаться найти точки соприкосновения двух самых многочисленных народов вселенной, желая сблизиться с будущими хозяевами мира. Так появились даманы - бывшие люди, чья психика, эндокринная система, а, иногда - и анатомия - претерпели сильные изменения. Изменения эти произошли в результате тесного контакта с культурой бескудов и ментальных манипуляций с их личностью, которые на первых порах активно проводились в качестве экспериментов. Даманы - единственная раса, способная размножаться двумя способами - половым и привлечением в свои ряды бывших людей. Кстати, именно даманы, не без помощи бескудов, конечно, создали то, что многие называют "магией Праха". Хотя формирование нашего народа и нашей культуры давно завершено, среди нас по-прежнему велик процент бывших людей. По отношению к ним нет никакой дискриминации, но вступить в их ряды ты вряд ли сможешь - как я уже говорил - староват. Так появилась и постепенно разрослась империя, населённая даманами, бескудами и людьми. И до недавнего времени всё всех в целом устраивало, но случилось то, что стало поперёк нам всем - белые люди стали стремительно вымирать. Не смотри на меня, как на умалишённого - я не шучу. Дело в том, что большинство обитаемы миров, где зарождались наиболее мощные цивилизации, лишены пустынь, и вообще зон с жарким, тропическим, да впрочем - практически любым климатом, кроме умеренного - так уж получилось. Поэтому большинство рас и народов - бледнокожие существа, в галактике "негров", в общем-то, нет. Есть, правда, расовые типы, очень мало похожие на привычных тебе "белых" и представителей этих типов большинство, но что-то я отвлёкся. Те же бескуды, к твоему сведению, вообще по цвету лица больше похожи на утопленников. Ваше светило уникально для населённой планеты - слишком близкое, маленькое, нестабильное, агрессивное. Почти такой же выросла и ваша цивилизация. По понятным причинам бескуды потянулись к тем, кто был больше на них похож, менее агрессивен и вспыльчив. Наши "отцы-основатели" сами не прочь порвать обидчика, так что контакты с южанами быстро обрывались вместе с их жизнью. Не последнюю роль сыграла маскировка - бескуды похожи на людей достаточно, чтобы, слегка затемнив кожу, сойти за своих. Но делать кожу совсем тёмной и сужать глаза они не умеют. К тому же, идеи, которые бескуды вырабатывали со своими первыми учениками для формирования концепции социума будущей империи, лучше ложились на социальные модели западного типа. Даже новая великая крепость - Мармарон - столица империи, хоть и стремилась к центрам людской цивилизации, всё равно кочевала на север, как только представлялась возможность...

- Как это кочевала?!

- Так это же не обычный город - его можно перемещать! Фактически Мармарон - не совокупность зданий, а расслоение пространства, теневое лицо того места, на которое накладывают это расслоение. В этом его, как теперь модно говорить, "фишка". Мармарон - это то, во что превратиться людской город, если мы решим перенести в него столицу. Сначала у него вообще в первом плане бытия воплощения не было, потом, когда построили Вавилон, наши переехали туда. Дальше гастроли шли по маршруту "Мемфис-Афины-Рим-Лютеция-Лондон-Санкт-Петербург-Мурманск". На крайний север, как видишь, перебрались при первой же возможности. Одно время думали обосноваться в Скандинавии, но как-то не срослось. Вот так в итоге и получилось, что все даманы - европеоиды, нет белых людей - нечего нам делать на Земле. А уходить очень не хочется по политическим и стратегическим соображениям. Мы здесь уже как-то пригрелись, даром, что за всю историю так себя ни разу перед вашей цивилизацией не раскрыли и в историю вашу ни разу не вмешались. Да и отдавать "хлебное место" врагам не охота. Крупных государств и без нас хватает, планет, способных прокормить такую орду народа в галактике меньше десятка - уйдём мы - вас захватят - чихнуть не успеете! Вот наше начальство и решило отделить Стеной заповедник, где намерено разводить уцелевших белых для своих нужд. А вы с женой случайно успели проскочить, когда двери в этот заповедник закрывались.

- Ни разу не вмешались, говоришь? А Гитлер и Вторая Мировая, значит, не ваша работа? Очень уж идеология фашизма вашим целям отвечает!

- А вот на эту тему рекомендую не трепаться!

Библиотекарь резко построжел.

- У нас было неписанное правило - не вмешиваться - мы и не вмешивались! Уж если бы хотели защитить свои интересы, то не таким глупым путём... В этой войне белых погибло намного больше, чем всех остальных вместе взятых! А потом из-за всей этой кровавой бани любой, кто говорил о том, что белые тоже люди и им тоже жить надо, становился в глазах общественности фашистом и моральным уродом. В восьмидесятые, когда в США начала набирать обороты политкорректность, у нас траур был! Ведь это значило, что теперь народы, с которыми мы связали свою судьбу, не будут считать за людей! Наши так разозлились, что несколько молодых и несдержанных некромантов выковыряли Гитлера с того света и на практике показали ему, что такое Ад.... А наши мучают долго - его только 12 лет назад наконец убили. Глупость, ваша собственная глупость довела нас до того, что мы вынуждены были вмешаться! Не надо кого-то обвинять в том, что они "понаехали"! Они лишь сделали то, что могли сделать для своего блага. Вы - а не кто-то там - должны были жить так, чтобы у них не было возможности понаехать! А так они лишь заполняют бреши, выбиваемые в ваших рядах преступностью и наркотиками - от крека до клея и от спирта до героина...

- Ты так говоришь, словно мы ВАМ что-то должны. Сам вышел из людей, решил за счёт магии все свои проблемы, а теперь ругаешь нас, какие мы неправильные!

Обличительная речь дамана сильно задела Дмитрия.

- Попробовал бы жить как мы, я бы на тебя посмотрел!

- Все проблемы, говоришь?

Тихо переспросил Саша. Весь его облик неуловимо изменился. Теперь от него исходили сильные угроза и злоба. От них, казалось, загустел воздух. Дима невольно попятился.

- У тебя, друг мой, скоро будет возможность узнать, какие проблемы привносит в жизнь волшебство. Ты ПОЙМЁШЬ, что ничто не дается просто так! Как бы незавидна ни была ваша участь, у вас всегда есть выбор. Я ВЫШЕЛ, как ты верно сказал из людей в первую очередь потому, что отказался выбрать упадок и моральное разложение, как это сделали те, кого нам теперь придётся нянчить... Посмотрим, что хватит духу выбрать у тебя, многострадальный ты наш... А теперь - шагом марш! Поговорим о вечном позже, когда доберёмся...

Глава 4. Интересный собеседник.

Планета Аксаон, Акранская Империя, провинция Фесет, замок Келери, 37 день месяца Рот 9981 года от свержения Лживых Богов (311 год нашей эры по летоисчислению Земли), полдень.З десь и далее время приводится в годах Земли. Для сравнения - на Аксаоне в минуте 100 секунд, в часе 100 минут, в сутках 17 часов, в году 9 месяцев по 40 дней.

Райен Леруа, граф Фесет и правитель одноимённой провинции, нервно переминался с ноги на ногу. Вообще-то, заставить его нервничать было очень не простым делом. Всё-таки граф принадлежал к высшей аристократии и, несмотря на небольшой, по меркам этой самой аристократии, возраст - 178 лет - успел повидать немало. Он участвовал в 4 военных кампаниях,32 битвах, не раз был ранен, а однажды его даже взяли в плен демонопоклонники. Прежде, чем ему удалось сбежать, он пробыл в лапах этих отродий хаоса 17 дней и с честью выдержал все пытки, которым его подвергли. По меркам простых смертных это вообще был человек-кремень, несгибаемый и несокрушимый. Но сейчас причина для беспокойства была, и вполне уважительная. Сколько бы своей и чужой крови не пролил граф, в первую очередь он был не воином, а изобретателем. И сейчас его сиятельство ожидал гонца из столицы, который должен был привести ответ комиссии министерства обороны. Комиссия занималась изучением и испытанием его изобретения - Стальной Плети. Это оружие, страшное в ближнем бою и обладающее огромным концептуальным потенциалом, можно было назвать делом всей жизни Райена. Конечно, у него были и другие наработки, но именно над Плетью он работал 54 года к ряду, доводя до идеального баланса каждый элемент конструкции, устраняя малейшие огрехи. Если чудо-оружие будет одобрено комиссией, его производство поставят на поток и солдаты империи станут забирать в бою больше жизней врага - а, значит, отдавать меньше своих. Тогда живо закроют пасть коллеги-учёные, насмехавшиеся над молодым изобретателем, который вместо того, чтобы улучшать старое решил создать новое! Но решение комиссии могло быть и иным - разработка интересна, но применение нецелесообразно. А, значит, её сдадут в архив и предадут забвению, как и имя автора. Вот тогда-то коллеги не преминут посмеяться над ним... А ведь они там, в столице, могут попробовать повлиять на решение комиссии! Убедить её в том, что новое оружие неэффективно! Граф, правда, приложил максимум усилий к тому, чтобы никто не смог сказать такого о его изобретении. Плеть была очень эффективна - опытный боец, снабжённый парой довольно простых амулетов, мог за пару часов боя уложить ею целый батальон врагов! Даже психологический эффект от применения такого оружия был бы колоссален! Но козни столичных хитрецов неисповедимы. Именно поэтому Леруа и нервничал - до прибытия гонца оставалось совсем немного. А гонцы императора прибывали секунда в секунду... Райена терзала неизвестность.

- Лорд-владыка, к вам гость из Карасиндереса! Прикажете впустить?

Появление дворецкого с долгожданным сообщением о прибывшем вызвало бурю эмоций. Графу стоило колоссальных усилий сохранить видимое спокойствие и с достоинством произнести:

- Прекрасно! Проводите господина гонца ко мне.

- Как прикажете, мой лорд. Только...

Дворецкий слегка замялся.

- Что - только?

- С вашего позволения, это не просто гонец. Это лорд-инквизитор.

- Тем лучше! Проводите со всем почтением, положенным ему по рангу.

Граф чуть ни подпрыгнул на месте от радости - инквизитор, ИНКВИЗИТОР! Да ещё и высокого ранга - простого клирика искушённый в придворной субординации дворецкий лордом бы не назвал! Церковь Всеединого существовала в империи многие тысячи лет, но в последнее время сильно возвысилась. Произошло это после появления и стремительного распространения сект поклонения демонам. Они были и раньше, но теперь еретиков стало чересчур много, особенно там, куда не дотягивались руки императора. Они начали создавать на окраинах континента свои королевства, заключать союзы со всякой дрянью вроде дроу и дарайцев, нападать в открытую. Очень скоро выяснилось, что мощь демонов, питающихся душами и магов, справлявших кровавые жертвоприношения, намного превосходит силы обычных колдунов. Церковники же, используя светлую магию, умудрялись как бы отменять то силовое преимущество, что давала своим адептам грязная магия Хаоса. Эта их способность сильно повысила их роль в армии, но особенно они возвысились, когда в сражении пал консервативный император Таирос, а престол занял его единственный сын Анатонет. После этого церковники, которым молодой монарх всегда симпатизировал, превратились в основные силы гвардии - как обычной, так и высшей. Сам факт убийства хаоситами императора, бывшего могущественнейшим воином, в честном бою очень сильно повлиял на общественное мнение. За прошедшие с тех пор 753 года демоны и их приспешники превратились в глазах народа и аристократии из дикарей с окраин в главного врага, могучего и страшного, а церковь - в главного защитника. Поэтому прибытие инквизитора значило, что изобретение Райена Леруа признали в самых высоких военных кругах. Возможно, его даже сделают герцогом...

- Славен Свет, граф Фесет!

Появление светлого мага отвлекло Райена от открывшихся перед ним перспектив.

- И славен Всеединый, лорд инквизитор! Ваше появление для меня немалый сюрприз. Приятный сюрприз - нечасто Церковь со столь большим вниманием относится к чьим-либо разработкам.

- Да, вы совершенно правы, друг мой, нечасто.

Спокойно ответил гость. Леруа забеспокоился - никакой торжественности в голосе священника-воина не ощущалось. Зато явственно ощущалась настороженность и скрытая враждебность. Что могло произойти там, в столице, на испытаниях? Неужели погиб кто-то из высокопоставленных специалистов? Но это невозможно - он же отправил с образцом подробнейшую инструкцию с указаниями - что можно, что нельзя... А они слишком умны, чтобы её нарушать! Надо было плюнуть на официальный запрет и самому ехать на испытания!! И какая моча им в голову ударила, что они приказали выслать образец, не появляясь в столице лично?!

- И если обращаем, то не без серьёзного повода. Как вы, судя по вашему выражению лица, уже, наверное, поняли, император и церковь не лучатся восторгом по поводу вашего изобретения.

- Н-но почему? Неужели оно неэффективно? Или неуправляемо? Я ведь всё учёл!..

- Эффективность и управляемость у него - выше всяких похвал. Как и множество других параметров. Вы и впрямь учли многое - но не всё. Вы, друг мой, не учли морально-концептуальную сторону вопроса. Иначе говоря, не учли, какую - положительную или отрицательную - силу представляет из себя ваша Плеть. Вас разве не удивил запрет на сопровождения своего изобретения в столицу?

- Я был удивлен, но потом подумал... Возможно, не будучи уверены в полезности моего изобретения, власть предержащие не желают видеть меня при дворе по столь незначительному поводу!

- Напротив, при дворе вас не желали видеть потому, что повод вашего появления мог оказаться чересчур значительным!

- Я не понимаю, что это значит! Что вы имеете в виду?

Мрачные речи инквизитора привели графа в полное замешательство. По всему выходило, что его обвиняют чуть ли не в государственной измене...

- Не понимаете?

В тоне священника прорезалось раздражение.

- Возьму на себя труд объяснить. То, что вы создали - по сути своей оружие Хаоса первородного! Для его активации требуется агрессия, а семиметровая гибкая стальная лента, хлещущая в воздухе и превращающая всё живое в фарш - истинно темное оружие, жестокое, страшное, грязное всей своей сущностью. Вас не пустили в столицу потому, что сочли, что вы впали в ересь. А, значит, можете использовать магию хаоса и своё изобретение для террористических актов, диверсий, а то и вовсе попытаться захватить Карасиндерес. Благо в вашем распоряжении провинция с 500 миллионами населения и земли на границе с этой провинцией, где хаоситы кишмя кишат! Мне было поручено не донести до вас решение комиссии, а прикончить, если окажется, что вы и впрямь примкнули к врагам империи. Я, однако, вижу, что это не так. Вы не еретик, вы просто глупец, который не смог вовремя понять, что создаёт в порыве тёмного вдохновения и остановиться. На этот случай у меня тоже есть инструкции...

- Что вы несёте?! Ересь, тёмное оружие - при чём здесь они? Я верный слуга Церкви, Государства и Императора, во имя процветания всего этого проливший больше своей крови, чем течёт по жилам у десятка взрослых мужчин!! Я не желал делать ничего, посвящённого богам Тьмы и Хаоса! Я лишь хотел, чтобы солдатам нашей империи было легче побеждать! Да плеть приводит в действие гнев, но он неизбежен в сражении, это идеальный источник энергии, достаточно мощный для такого действия. На схожих принципах строится магия огня, я вообще черпал вдохновение в традиционных магических практиках! Ни о каком зле и Тьме здесь не может быть и речи....

- Умолкни, мальчишка, не то я вынужден буду доложить о твоих речах, и твоя вина ещё возрастёт!

От спокойствия инквизитора не осталось и следа, теперь перед опешившим Райеном стоял бывалый воин, а не царедворец и тем более не священнослужитель.

- Традиционная магия, как же!! Может тысячу лет назад твой проект и прошёл бы "на ура", но с тех пор мы многое поняли! Из всех планок только магия Света, основанная на благих намерениях и самоотречении, способна противостоять Хаосу, Тьме и Злу вообще. Только служители Света могут спасти мир от этой заразы! Все остальные виды магии так же легко поддаются совращению Хаосом, как фрукты на солнце поддаются гнили. Всю эту "радужную" магию, палитру стилей, видов, цветов применяют другие народы. Что угодно - только не Свет! И может ты не заметил, но из всего этого множества рас только Лесные и Светлые эльфы, да ещё пара гномьих королевств не склонились ко Злу! А, между прочим, помимо Светлых и Лесных, эльфы бывают ещё Кровавые, Тёмные, Ночные и Огненные! Вот уж действительно - пример благородства и доброты Высшей расы - ты не находишь?! А сейчас вся эта шваль у наших границ объединяется - скоро к ним присоединятся некроманты из-за Сереотской Дуги и с запада на Империю обрушится лавина живого дерьма! Какое трогательное единодушие проявляют "тёмные" и "радужные" маги в желании уничтожить зарождающуюся планку магии Света! Вот и ты чуть не внёс свою лепту в их большое и общее дело! Что тобой двигало - помимо желания помочь Родине - когда ты создавал эту душегубку? Я отвечу за тебя - тщеславие, желание утереть всем нос и встать выше других. На этом Хаос и ловит "радужных", этим и совращает - в каком бы стиле вы не работали, к какой бы школе не принадлежали!.... Всеми вами движет жажда обрести с помощью магии побольше благ, могущества, власти. А Хаос предлагает всё это - много и задарма! Истина же в том, что за способности к магии, полученные при рождении, надо отблагодарить судьбу и мир, давшие тебе их. Надо посвятить себя служению обществу, Свету, справедливости. Лишь тогда Хаос не властен над тобой и его сила не страшна тебе, потому что с тобой - истина! Таков верный путь, путь, за которым будущее, которым пошла наша империя. И ты, друг мой, со своими амбициями с этого пути свернул!

- Я не знал...

Больше граф ничего не смог выдавить из себя. Речь собеседника произвела на него огромное впечатление, хотя за почти 2 века жизни он слушал немало искусных ораторов. Он был умным человеком и всегда анализировал услышанное. И сейчас не мог найти в сказанном ни одного лживого, необъективного или глупого утверждения. Церковник открыл ему глаза на правду нового мира. И эта правда ему очень не нравилась. Потому, что она перечёркивало всю его систему ценностей, его амбиции, разрушала его мир! Мир, где главным было достигнуть большего, где важны были только цели, но не средства, где он так органично и успешно существовал...

- Ты входишь в элиту империи, дружок! А элита принимает в себя по заслугам и способностям, а не по происхождению. Ты должен был давно сам понять то, что только что услышал. Теперь, раз ты не поступил верно сам, за тебя это сделают другие. Решение императорского суда и совета лордов церкви такого. Твоё изобретение подлежит уничтожению. Ты временно отстраняешься от управления провинцией с сохранением титула и содержания. Завтра в графство прибудут войска Инквизиции. Они будет следить, нет ли в здесь приспешников и шпионов врага, её старшие офицеры возьмут на себя функции временных управляющих провинцией. За вами же они будут наблюдать в течение определённого времени. Если по итогам этого срока, в течение которого вам запрещено покидать провинцию, у них не останется сомнений в вашей преданности и благонадёжности, для вас всё вернётся на круги своя. И небольшой совет от себя. Очень хорошо было бы для вас послужить в одном из церковных рыцарских орденов. Это существенно улучшит мнение о вас в столице. Там давно уже недовольны тем, что вы тратите себя на науку, вместо того, чтобы проявить свои, весьма кстати немалые, воинские таланты. Теперь моя миссия выполнена, спешу откланяться!

И он ушёл, оставив Райена сидеть, раздавленного всей этой информацией.

- Забавно...

Пробормотал граф, находясь в полной прострации.

- Я 54 года трудился для того, чтобы меня фактически арестовали....

Священники проявили завидную пунктуальность - 8 континентальных дивизий инквизиции пересекли границу на рассвете нового дня, я их руководство не пожалело сил телепортироваться прямо в замок Келери в ту же секунду. Примерно 100000 солдат и офицеров высшей гвардии - они стоили пяти миллионов обычных воинов, и для надзора за провинцией их было более чем достаточно. Эта армия быстро рассосалась по всем мало-мальски крупным населённым пунктам и начала бдительно следить за местным населением, особенно - за воинскими гарнизонами. Надо отдать им должное - по отношению к своим подопечным они вели себя сдержанно и вежливо. Никто не пытался осуществлять политику "сапога не лице". Если бы так же вели себя и с графом.... Нет - его не пытали, не издевались, не унижали. Однако ему в первый же день дали понять - к нему прислали не нянек, а надзирателей. Все инквизиторы, независимо от ранга вели себя с Райеном подчеркнуто холодно и официально. Никакой властью граф больше не обладал - как быстро выяснилось, даже замковая прислуга по решению столицы теперь подчиняется только священникам. Сразу же по прибытии они учинили в замке обыск, вопреки уверениям, что "я вам сам всё сейчас отдам и покажу". Они сами всё осмотрели, не доверяя Леруа. К их чести следует заметить, что нашли они абсолютно всё - ни один тайник и закоулок замка не укрылся от их взгляда. Всё, что было хоть как-то связано со Стальной Плетью - образцы, записи, испытательные тренажёры, лаборатория - было безжалостно уничтожено. Райен чуть кровавыми слезами не плакал, глядя, как гибнут результаты его трудов! Как очень скоро выяснилось, под запретом для него теперь были не только отдельные результаты его научной деятельности, но и сама деятельность вообще. Император запретил ему вести любые изыскания на не определенный срок. Такая формулировка обычно означала, что к науке он сможет вернуться не ранее, чем лет через 800, а при нынешнем своём ментальном потенциале он столько просто не проживёт. Фактически, решение высокого суда лишило графа Фесета двух основных и любимых его занятий - разработки нового оружия и управления вверенными землями, которое раньше тоже требовало немалого времени и сил. В этом и состоял весь ужас ситуации - занять себя, чтобы отвлечься от грустных мыслей о своей ошибке и суровом наказании за неё, было просто нечем. Если бы Райена не воспитывали в лучших традициях аристократии, он бы, наверное, ушёл с горя в запой. А так его удерживала установка - так гробить здоровье и способности недостойно дворянина. Не оставляла одна очень неприятная мысль - как бы неправ он ни был, он действовал из лучших побуждений. А на него накинулись, как на врага всего сущего. Фактически, его лишили права на собственное мнение, на жизнь согласно своим убеждениям. Теперь по всему выходило, что всем обитателям Империи будет навязываться только одна модель поведения и жизни, вместо прошлого разнообразия! Как бы правильна не была позиция церковников, она не должна быть единственной. Конечно, хаос ужасен, граф это прекрасно знал, да и помимо Хаоса за имперскими рубежами хватало всякой дряни.... Но там были и хорошие вещи - мирные, светлые народы, древняя, природная магия, просто приятные во всех отношениях представители самых разных рас. Не верилось, что всё это в одночасье может быть опоганено и совращено Хаосом лишь потому, что не относится к чистому Свету. Райен был уверен - при условии взаимного доверия и сотрудничества можно преодолеть все соблазны Тьмы во всех её формах. Если и не извести на корню, то, по крайней мере, свести к минимуму проявления этой заразы в их мире. Лишать ради этого подданных империи свободы убеждений, и объявлять полмира заведомыми злодеями и скотами явно было чересчур крутой мерой!

Такие примерно мысли занимали голову графа Фесета поздним вечером 39 числа месяца Рот, когда он сидел в своей комнате, просматривая от нечего делать одну из старых хроник, посвящённую войне против Лживых Богов.

- Неприятно, когда тебя не ценят, не так ли?

Тихий, красивый голос, прозвучавший почти над самым ухом, заставил Леруа напрячься. Граф уже достаточно пообщался со своими надзирателями, чтобы запомнить их голоса. И этот голос не принадлежал ни одному из 39 старших офицеров инквизиторской армии, которые находились в замке. Тем более ни один из них не стал бы вести такие речи. Эти ребята с ним вообще почти не разговаривали! Особенно напрягало то, что говоривший сумел подобраться к нему незаметно. Конечно, инквизиторы не скрывали своё присутствие, просто не считали нужным. Но граф был достаточно опытным и сильным воином и магом, чтобы подкрасться к нему незамеченным не мог никто из присутствующих в замке. Даром, что командующий корпусом генерал-полковник Раф, присутствовавший в Келери, был Владыкой 5 класса. Если кто-то вот так неожиданно возник рядом, то одно из двух - либо Райен растерял все свои навыки, либо этот кто-то - Великий Владыка. А такие персонажи нигде не появляются без веской причины.... Да что это ещё за напасть?!

- Кто вы такой?

Осторожно начал Леруа. Злить незнакомца, возможно столь опасного, было глупо.

- О чём вы говорите?

- О твоей незавидной участи, о чём же ещё? Так старался, создавая что-то новое, а вместо признания и благодарности - опала, а главное - не дают жить так, как привык, практически лишают самого смысла жизни! Да ты не нервничай, можешь спокойно обернуться - я настроен мирно и не нападу. Можно было бы даже сказать, что я белый и пушистый, если бы не моё одеяние.

Обернувшись, Райен убедился, что одеяние и впрямь не белое - незнакомец был одет в чёрный балахон, полностью окутывавший его и не оставлявший открытыми даже руки. На его лицо был надвинут глубокий капюшон, явно сопряжённый со скрывающим заклинанием. Сколько не вглядывайся под эту тряпку, АБСОЛЮТНО ничего было не рассмотреть. Саму фигуру балахон не скрывал совершенно - было очень отчётливо видно, что визитёр отличается могучим, хотя и слегка оплывшим телосложением. Такое характерно для матёрых пожилых воинов-тяжеловесов - мощные руки, широкие плечи, небольшой животик. Рядом с гостем стоял, держа равновесие благодаря какому-то заклятью, чёрный резной посох, тонкий и длинный (больше 2 метров). Хозяин посоха таким ростом похвастаться не мог - от силы сантиметров 180. Но всё это были несущественные детали физического облика. Главным было то, что Леруа точно определил по ауре - перед ним некромант. НЕКРОМАНТ - здесь, во владениях империи, воевавшей с этими повелителями воскрешённых уже не одну тысячу лет! В замке, где полно сильных светлых магов, способных почувствовать такую ауру за многие километры! Вдобавок, они ведь наверняка все увешаны специальными амулетами, следящими за ментальным фоном, даже когда хозяин спит! Какой же силой надо обладать, чтобы закрыться от всей этой оравы наблюдателей?! Впрочем, падать на колени перед этим родственником Смерти Райен не собирался. Граф никогда не был трусом. Если перед тобой враг - борись до конца! Если борьба бессмысленна и даже невозможна, как сейчас - умри с честью. Так учил его отец, так учила его жизнь во время военных походов, и он не намерен был отступать от этих правил. Поэтому задал вопрос в том тоне, в каком следует говорить аристократу Акрана с некромантом.

- Что отродью Тьмы угодно в моём замке?

- Ты всё перепутал, Райен!

Отродье сохраняло дружеский настрой и на конфликт идти не собиралось.

- Я некромант, а не тёмный маг, к которому логично было бы так обратиться. Да и замок этот сейчас тебе не принадлежит. А ругаться и готовиться к смерти тебе совершенно нет смысла - я пришёл с миром. То, что я изрядно превосхожу тебя в силе и принадлежу к другой планке - не повод встречать меня в штыки!

- С миром? Помниться лет 50 назад ваши уже приходили к нам с миром. Говорят, тогда на северо-западе империи в некоторых провинциях население сократилось вдвое! Ели прогнали ваших "послов мира".... Не знаю, откуда тебе известно моё имя, но что ты мне там начал говорить - "неприятно, когда тебя не ценят", да? Очень похоже на попытку перетянуть меня на свою сторону под предлогом того, что "свои несправедливо обидели". Причём попытка эта очень грубая и топорная, учитывая твой уровень силы, предполагающий немалый возраст и опыт. Так что иди искушать переходом во Тьму кого-нибудь другого, господин некромант - я не в настроении сегодня!

Леруа откровенно зарывался и хамил, вымещая накопившуюся злость на своих тюремщиков.

- Я же сказал, хватит конфликтовать.

От голоса незнакомца у Райена в голове словно колокол ударил и все мысли спутались, хотя никакой волшбы он вроде не почуял.

- Искушает бутылка, стоящая на прилавке, пьяницу, который пытается завязать, а я хочу тебе помочь. Или ты намерен всю оставшуюся жизнь так прожить - без своих изысканий, исповедуясь и каясь после каждой неправедной мысли - про действия я просто молчу! На что ты рассчитываешь? На то, что за время, пока здесь будет торчать инквизиция, ты не загнёшься от скуки, потом помашешь мечом? Благо, дело привычное - в одном из высших рыцарских орденов, а там всё устаканится и ты будешь жить как прежде? Очнись - как прежде уже не будет! Планка Света уже установила свою власть надо всей империей и не пойдёт на попятный. Напротив, они будут только укреплять свои позиции внутри, и втаптывать в пыль тех, кто вне ваших границ! Тебе в этой новой, монолитной системе ничего не светит!

- Я знаю! Я не настолько глуп, чтобы всего этого не понимать! Но в этом мире есть одна истина, которую таким, как ты не постичь никогда - помимо того, как хочешь ты, есть ещё то, как требует справедливость, то, как надо. Да - мне "ничего не светит", да - меня это не радует, но церковь во многом права, а я не хочу идти против правды. Я намерен поступить по совести. Иные отказывались от вещей поважнее, чем любимое дело ради Империи!

- "Не хочу идти против правды" - какое благородство. Только, боюсь, это не совсем верно. Ты не "не хочешь" - ты боишься идти против правды. Боишься не потому, что за это церковь порвёт тебя на части, а потому, что в тебе говорит детский страх и нежелание "быть плохим мальчиком". Это нежелание в вас, аристократах империи, бережно взращивают, доводят до предела, именно из него вырастает ваше благородство, патриотизм и многое другое. Смешно сказать - все ваши хвалёные качества основаны на детском комплексе! А жить по своим принципам ты ещё как хочешь! И тебя очень сильно возмущает и огорчает тот факт, что эти принципы не вписываются в реалии нового мира. Смущает и сдерживает тебя лишь то, что "церковь во многом права". Но во многом - не значит во всём. Надеяться, что все люди (особенно - маги) станут праведниками и отринут низменные помыслы ради сколь угодно великой цели - глупо. Стремиться истребить всех, кто практикует другие виды магии, даже если при этом погибнут целые народы - мягко говоря, грешно. Мир света, который они хотят построить - утопия, они ещё нескоро это поймут. А те же демоны - не абсолютное зло, как бы странно это не звучало. Ты, возможно, не знаешь, но армии Хаоса никогда не ведут в бой демоны - только люди. Демоны - не более чем оружие - могучее, обладающее порочным разумом оружие, которым легко управлять, если знать как. Тот, кто питается душами, никогда не достигнет того уровня знаний и мудрости, который нужен, чтобы править! По сути, демоны и магия хаоса, как и другие виды "грязной" магии - просто ещё один путь развития, ещё один способ достижения цели. В чём-то он лучше, чем ваш Свет, в чём-то - хуже, но он равноправен со всеми остальными путями. Ты волен сам выбирать путь, которым следовать и идеологию, к которой примкнуть. Империя и Свет уже отвергли тебя, тебе нет никакой веры, а, значит, твои действия по сути даже не будут предательством. Если тебе с кем-то не по пути, а в данном случае это понимаешь не только ты, но и твои тюремщики, нет ничего постыдного и удивительного в том, что вы перестанете быть заодно.

- Надо же, какая прекрасная формулировка! "Вы перестанете быть заодно", подумать только, как невинно звучит! О том, что в скорости времени мы, скорее всего, встретимся с ними на поле брани, где меня, скорее всего, пришибут, как бешенного зверя, вы скромно промолчали! О том, что до того, как произойдёт это событие, я буду по мере своих и отнятых у других созданий сил гнобить всё живое на землях своей бывшей родины, давшей мне всё, что у меня есть, вы умолчали тоже! Равно как и о том, что люди будут ненавидеть и презирать меня, что я изуродую свою душу и, скорее всего, тело множеством ужасных преступлений... А в остальном Хаос и впрямь - просто ещё один путь развития! Как бы много недостатков и недоработок не было у той концепции, что следую я, она, по крайней мере, не калечит все, до чего может дотянуться! И не ведёт своих последователей к концу света, а даёт людям стабильность и относительное процветание. А ваш хаос, по сути - просто тупик! Вы меня сильно разочаровали. Просто перечислять тому, кого склоняете к предательству сомнительные оправдания его возможных действий - дилетантство! Не знаю, кто вы, но ваша сила, а, значит и опыт - колоссальны. А аргументы я сейчас слышал такие же, как и у обычного шпиона-провокатора, каких я лично казнил не один десяток. Вы совершили большую ошибку, явившись сюда - пока длился этот разговор, я успел отправить ментальный сигнал. В этом замке полно могучих инквизиторов, вместе они точно смогут вас скрутить!

- Расслабься, любезный мой - никто меня не скрутит. Говоря, что моя сила колоссальна, ты сам не знал, насколько прав! Я погрузил всех твоих инквизиторов в стазис, а на крепости - специальный силовой купол. Ни один сигнал его не преодолеет и никто потом ничего не вспомнит, не поймёт и не заподозрит. По тому, как ты побледнел, видно, что ты понял, с кем имеешь дело! А теперь по поводу моих "дилетантских" аргументов. Во-первых, насчёт перечня обязательных злодеяний и гибели на поле брани, ты сильно преувеличиваешь. Равно как и насчёт уродств - физических и моральных. Во-вторых, ты в силу излишнего оптимизма и дезинформированности упускаешь из виду одну простую истину... Люди, как и почти все расы, порочны по самой своей природе. Создай идеальное, стерильное общество, где не будет зла - они в нём либо загнуться, либо "разобьют оковы морали" и ударятся в содомию. Хаос как раз в этом и превосходит Свет - в нём не ресурсы тратятся на подавление порока, а порок, выпущенный на свободу, является мощнейшим индустриальным ресурсом! Порой это принимает уродливые формы, но не всегда, да и стоит оно того - нет социальной или иной напряжённости. Хаос не абсолютен, не абсолютна и его власть над людьми, но не абсолютен и Свет, так как все живые состоят и из хорошего, и из плохого. Только для Хаоса это плюс, а для Света - большой минус - его последователи пытаются быть теми, кем не являются! Они строят плотину, которую рано или поздно пробьёт и будет кровавый потоп! Хаос льёт кровь всё время, но в умеренных дозах и всё в пределах нормы. Жестокость этой силы очень преувеличена, ведь вы, имперцы видите лишь армии Хаоса, бушующие на границах, не зная, что в тылу у них есть и что-то хорошее. Теперь, когда я обосновал, почему Хаос равноправен с другими путями, я скажу "в-третьих" и объясню, почему этот путь подходит тебе и обязан существовать. Если Свет изведёт всё, кроме себя, прекратятся войны. А в нашем мире это - главный двигатель прогресса, ты, как учёный-изобретатель, должен это понимать. Если цивилизация пошла по ментальному, "магическому" пути развития, без войны ей никуда! В войнах рождаются аристократия и Великие владыки, куётся их характер, войны потом позволяют им держать себя в тонусе и не закисать. Все существующие планки, академии магии и более-менее серьёзные магические достижения изначально появились для военных целей. На войне развивают свой талант маги - основа нашей промышленности. Это в технократических цивилизациях, состоящих только из простых смертных, война - зло, для нас она - благо! Ты же, аристократ, маг, воин, учёный - ты кость от кости этого процесса, в Войне рождённый, в Войне выращенный и для Войны созданный! А насчет того, что всё это просто оправдания - ну да, так и есть, и что с того? Любая мотивация, любое объяснение поступка по сути своей - не более чем оправдание своих внутренних потребностей, зачастую неблаговидных. Та же Империя и её Церковь нередко ОПРАВДЫВАЮТ свои жестокие и противоправные действия высокими мотивами. Так что решай, друг мой, решай какой путь ты выберешь. Оправдать можно любой разумный выбор, только глупость не поддаётся оправданию. И помни, тот, кто идёт не своим путем, причиняет боль себе и другим, обрекает себя на несчастливую, бессмысленную жизнь и, в конечном счёте, подведёт и себя и других!

Некоторое время Райен Леруа молчал. Нет, он не боролся со своей совестью, не колебался - он анализировал. Со всем, сказанным только что, он был согласен, все аргументы, которые использовали светлые, он уже использовал - ему показали их несостоятельность. Но он не был бы умным человеком, если бы с ходу согласился бы на предложение того, кто связан с демонами - пусть даже косвенно. Он искал в речах собеседника малейшую недомолвку, оговорку, ложь, подмену понятий, которые говорили бы о том, что ему ездят по ушам и соглашаться нельзя. Искал и не находил. Да ему не обещали золотые горы, никто не гарантировал сохранение жизни и души... Но незнакомец был прав - это единственный путь, которым он сможет идти. Единственный способ жить дальше, а не мучительно существовать, лелея мысли о суициде. Позже, вспоминая этот момент, он осознал, что искуситель был прав не во всём, но не пожалел о своём выборе. Потому что никто не может быть прав во всём. И судьбоносные - для очень многих - слова прокатились под каменными сводами палаты старого замка:

- Я согласен присоединиться... к вам. Что теперь? Прикажете перебить всех инквизиторов?

- Друг мой, то, что ты согласился, прекрасно, но, похоже, торжественность момента затуманила твой рассудок. Зачем убивать возможных союзников, совокупная сила которых, кстати, пока намного больше твоей? Если я сумел убедить тебя - почему бы тебе не убедить их? Хаосу не помешают реформы, которые сделают его лучше и правильнее, а какие реформы без толковых, дисциплинированных кадровых специалистов, знающих смысл слова "закон"?! Задача таких, как мы, не в том, чтобы укреплять своими действиями в глазах населения Акрана имидж сторонников Хаоса, как уродливых безумных грешников и палачей. Напротив, мы должны реформировать и совершенствовать Хаос и смежные планки, чтобы сделать их более достойными альтернативами Свету. Кстати, я не оговорился, поставив тебя в один ряд с собой. Твой истинный потенциал очень велик, в будущем ты сможешь стать Великим владыкой... Хотя до моего уровня, конечно, не дотянешь немного. Именно поэтому я потратил на тебя своё, кстати, весьма ценное, время. Я намерен стать твоим наставником и помочь достичь высот. Поэтому, не надо говорить "что прикажете". Я не приказываю тебе, я лишь рекомендую. Когда твой опыт позволит тебе обходиться в принятии сложных решений своим умом, я перестану рекомендовать. Мне не нужен ещё один болванчик, исполняющий приказы, иначе я просто подчинил бы тебя своей воле при помощи заклятий. Мне нужна самостоятельная личность с большой буквы!

- Если вы не деспотичный тиран по отношению ко мне,

Леруа позволил себе бледную улыбку.

- То позвольте указать на некоторую ошибочность ваших суждений. Во-первых, у меня абсолютно точно нет способностей к некромантии, и я не могу быть вашим учеником. Во-вторых, я сомневаюсь, что даже вам удастся склонить к Хаосу кучу матёрых инквизиторов - я-то как смогу это сделать?!

- Я не сказал, что буду учить тебя на некроманта - у меня ещё множество талантов помимо этого вида волшбы. Я в первую очередь буду натаскивать тебя в большой политике, потом - в магии Хаоса, потом - во всём остальном. Убедить инквизиторов - первое задание в твоём курсе обучения, как политического лидера. А насчёт того, что их ничем не проймёшь... Так и твоя убеждённость в том, что путь Света - единственно верный до разговора со мной была твёрдой, как заговорённая гномья сталь. Шутка ли - даже попав в опалу, ты не утратил уважения и доверия к тем, кто тебя так обидел и был готов стяжать мученический венец ради их правил и идеалов. И ничего - согласился же, обдумав, как следует, сказанное мной!

- Да не будут они "как следует обдумывать" то, что я им скажу! Они стойки к попыткам соблазнения и вербовки, это входит в курс их обучения! Они просто не будут обращать внимание на мои речи, не станут анализировать - убьют, и всё.

- Ну а вот это уже - дело поправимое. Я дам тебе амулет, который заставит их прислушаться к тебе. Нет, поверить всему, что ты скажешь, или проникнуться к тебе доверием под действием его силы они не смогут. Это слишком грубо, такое заклинание опытные бойцы быстро почуют и порвут тебя. Эта побрякушка даст тебе шанс их убедить, а дальше - твоя забота. Прояви мудрость и красноречие! Обстоятельства позволяют мне не ограничивать тебя во времени, но чем быстрее справишься - тем более способным учеником покажешь себя, и тем быстрее пойдёт твоё обучение.

Слова эти ещё звучали в комнате, а говоривший уже исчез - без всяких телепортационных вспышек и прочих эффектов, которые обычно почти невозможно скрыть. Просто - был - и не стало. О том, что всё это не было галлюцинацией, свидетельствовал только небольшой камень, испещрённый рунами, который лежал теперь на столике у окна.

Глава 5. Тосты.

Как следует подумав над способами выполнения своего задания, Райен решил, что изобретать что-то слишком уж сложное - верный путь к тому, чтобы перемудрить самого себя и провалиться. Поэтому, он остановился на в меру необычной задумке, которую для простоты можно было назвать "тост провокатора". Обычно этим методом пользовались простые имперские шпионы. Во время застолья начинаешь произносить сначала тосты, поддерживающие и славящие действующую власть. Потом, опираясь на принцип смежных тем, постепенно переходить к тостам откровенно бунтарским и следить за реакцией окружающих - не выражает ли кто бурного согласия? Леруа же не собирался следить - он собирался постепенно подвести господ-инквизиторов к мысли, что они "не под тем флагом стоят". Затея была крайне рискованной. Пусть амулет и брал на себя идеологическую непробиваемость церковников, но их острые, цепкие умы предстояло переубеждать, полагаясь лишь на собственное красноречие и мозги. Причём в случае неудачи ему не жить - 39 очень сильных светлых магов - смертный приговор при его нынешних способностях. Но отступать граф не привык - ни в бою, ни в лаборатории. Так что за дело он взялся без промедления. Повод для застолья, к счастью, высасывать из пальца не пришлось - это породило бы лишние подозрения. Рохот был последним зимним месяцем и с его окончанием все жители империи - от батраков до императора - праздновали начало нового годового цикла и пробуждение природы. Назывался праздник День Пришествия Весны, или просто Пришествие и справляли его все слои общества примерно одинаково - по возможности богатым пиром и танцами. Поскольку коллектив в Келери подобрался сплошь мужской (если не считать прислуги) - граф был холост, то обойтись решили только пиром, так как танцевать было не с кем. И вот инквизиторы расселись за богато накрытым столом в главной пиршественной зале замка. По случаю праздника Райену временно вернули статус хозяина и сейчас он сидел во главе стола. Когда, отдав дань этикету и субординации, все, наконец, умолкли, Леруа, досчитав про себя до десяти и собравшись с духом, поднялся, держа в руках кубок.

- Лорды-священнослужители! На правах хозяина торжества я хотел бы произнести первый тост - за весну и обновление! Я сбился с пути, видит Всеединый, мои ошибки привели к тому, что мы сидим здесь не как радушный хозяин и гости, но как поднадзорный и надзиратели! Это омрачает великий и истинно светлый праздник. Но ошибки совершают, чтобы их исправить - и как природа в этот день начинает новую жизнь, так и я хочу начать новую жизнь, ступив на путь Истины и Света. А потому - за обновление!

- За обновление!

Эхом откликнулись инквизиторы и пригубили из своих кубков. Граф Фесет старался говорить искренне, самого себя заставляя верить в каждое слово. Это был довольно сложный прием - он собирался вновь пережить все свои огорчения, колебания и, наконец, обращение в новую идеологию. А также склонить слушателей пройти этот путь с ним, проникнуться его новыми убеждениями так же как он, и ещё сильнее. Важно было не повторять слово в слово за своим "наставником". Никакой амулет не помешает опытным профессионалам распознать, что он поёт с чужого голоса и прибить обманщика. Правда, своё дело амулет делал и сверх того! Он не только внимание аудитории сосредотачивал на восприятии речи, но и позволял улавливать ментальные импульсы, которыми тайком перебрасывались монахи-воины...

"Неплохо он задницу лижет!" - "Не делай поспешных выводов - он просто болтун и хочет поскорее убедить нас в искренности своего раскаяния, чтобы от него отвязались. У меня нет ощущения, что он врёт" - "Да, кажется, говорит то, что думает" - "Посмотрим, что будет дальше".

Через некоторое время, когда за столом все более или менее расслабились, и даже стали изображать благодушную беседу между собой, Райен вновь поднялся для тоста. В плане пауз между этими тостами очень важно было не перебрать - иначе их не будут подсознательно воспринимать, как целостную информационную цепочку. Но нельзя было и пожадничать - иначе набор тостов превратиться в явную речь, выступление с целью пропаганды, а за такое его не похвалят.

- Свой второй тост я хотел бы посвятить Императору и Церкви. Неприятные обстоятельства, в которых я оказался, являются следствием моего необдуманного поведения и не правильного понимания того, что есть благо для нашей родины. По здравом размышлении я понял, что был неправ и отринул печаль и обиду. Для нас, тех, от кого зависит судьба нашего народа и государства, очень важно не только желать блага, но и чётко понимать, в чем это благо заключается - вот какой урок я вынес из всего этого! Тем приятнее осознавать, что в стране есть те, кто обладает этим самым пониманием, кто может направить всех на путь истинный. Потому - за Церковь и Императора!

Теперь настал один из самых сложных моментов речи, рискованный, так как Леруа так и не смог придумать способ его сгладить. Момент перехода от восторженного писка в стиле "Боже, царя храни" к философскому рассуждению на тему "дай Всеединый Императору мудрости не оступиться, ибо политика - путь скользкий и тернистый". Такие рассуждения могли аудитории не понравиться, к тому же они могли заметить сам переход - вот он говорит одно - теперь раз - и уже другое. Это было недопустимо. Нельзя было использовать сейчас слова "но", "однако", "и всё же" - нельзя было противопоставлять. Напротив, ему надо было объединить речь, убедить слушателей, что уважение к власти и забота о её непогрешимости - одно и тоже. Граф позволил себе миллисекунду на то, чтобы собраться с духом и приготовиться ко всему, и, прежде чем инквизиторы подняли бокалы и открыли рот, продолжил, словно по рассеянности забыл сказать раньше:

- И за справедливость, за истину. В жизни Империи наступили тяжёлые времена, нас - светлые и радужные народы - хотят рассорить и ввергнуть в пучину мрака и войны. Именно поэтому, а не в целях экономии вина (он улыбнулся - небольшая шутка может слегка разрядить обстановку, раньше, чем она накалиться) я объединил это два тоста в один. Сейчас для тех, кто стоит у руля Акрана как никогда важно то понимание справедливости, правильного пути и пользы для государства, которое они проявили, вынося решение по моему делу. Только это понимание может провести нас через непростой период нашей истории! Поэтому, провозглашая тост за Императора, я пью и за чувство истины!

- За чувство истины!

Вторили слушатели. Райен слегка успокоился, но не все прошло так гладко. Как и ожидалось, кое-кто был не согласен. Как только собравшиеся пригубили вино, слово взял генерал-лейтенант Фром.

- Ваши слова, граф, вызывают у меня недоумение и ненужные подозрения. Вы что, хотите сказать, что и Церковь и Император могут ошибаться, а то и вовсе, по глупости своей, подтолкнуть страну к Хаосу? Вам эти речи крамольными не кажутся? Или вы думаете, что раз сами сплоховали, то и другие поведут себя так же?

- Вы хотите намекнуть на то, что я дурак?!

Леруа добавил в голос немного надрыва и детской обиды. Лучше заставить оппонента недооценить себя. К тому же, эта микро-истерика отвлечёт его от мыслей типа "Фесет - изменник".

- Я учёный и аристократ, чьи достижения несмотря на молодость и огрехи вроде нынешнего, получили всеобщее признание. Если ошибся я, то может и любой! К тому же сама Церковь учит - не верь слепо, проверяй и обдумывай, ибо непогрешим лишь Всеединый!

- Как это ни странно, я вынужден признать правоту лорда Леруа. Так что успокойся, Алевис.

Обратился к Фрому командующий Раф.

- От ошибки действительно не застрахован никто, желать Императору и Церкви мудрости - разумно и правильно. Сам Император не против разумной критики и объективной оценки своих действий! Так что это очень правильный тост, который я всецело поддерживаю. Он говорит о том, что лорд Леруа не просто чувствует вину или обижен наказанием, а понимает, как теперь должно поступать и какому пути следовать.

- Благодарю, лорд-владыка! Мнение того, кто наблюдает за тобой со стороны всегда ценно, так как он менее пристрастен, чем ты сам. Ваши слова для меня много значат! И, раз уж мы всё равно заговорили о пути, которым я теперь следую.... Я хотел бы поделиться с вами некоторыми наблюдениями, уже сделанными мной на этом пути! Дело в том, что я - учёный по натуре своей, для меня познавать так же важно, как для других - дышать. Поэтому запрет на ведение научной деятельности поначалу привёл меня в полное отчаяние. Но, поразмыслив, я нашёл для себя выход - Свет не отнимает смысл жизни у тех, кто его действительно ищет! Для меня таким выходом стал анализ текущей ситуации - это ведь тоже исследование. Ваш соратник, прибывший сюда первым, в сердцах высказал многое, но в его речи не было ни слова неправды - мы действительно живём в небывалое, тяжёлое, непохожее ни на один период прошлого время. Я решил понять, почему. Почему то, что было раньше благом, стало злом, как наши друзья стали нашими врагами? Я проследил по историческим хроникам и убедился, что последние несколько тысячелетий раса людей непрерывно возвышалась. Сейчас на Аксаоне живёт примерно 11,5 миллиардов разумных существ, более шести из них люди! Шесть миллиардов граждан сейчас проживает в нашей сильнейшей на планете Империи и пять из них - люди тоже! Мы заняли господствующее положение на планете за последние 3500 лет. Поначалу меня удивила эта загадка - ведь мы не являемся первыми ни в чём. Меткий глаз, острый слух, огромная сила, фантастическая плодовитость или гениальный ум - всё это не про нас! Наше простонародье и вовсе имеет самую маленькую среднюю продолжительность жизни по сравнению с прочими расами. Но, поразмыслив, я понял в чём дело - мы самые приспособленные, организованные и талантливые, как бы странно это не звучало в связи со сказанным выше. Да, наши простые смертные стоят ниже всех, но зато выше всех стоят наши Владыки - зная, что такое самое дно, мы умеем подниматься в недоступные прочим выси. Люди - единственная раса, представители которой встречаются абсолютно везде и практикуют абсолютно все разновидности волшбы - от Света до Хаоса. За прошедшее со дня изгнания Лживых Богов время наша наука, поначалу шедшая в самом хвосте, выбилась в абсолютные лидеры. Достаточно сказать, что это нам мир обязан появлением Планки Света! Там, где эльфы обскакали всех в стрельбе из лука, мы придумали автоматическое стрелковое оружие. Гномы похвалялись своим хирдом - мы постепенно создали великие рыцарские ордена - сильнейшие войска в мире, сметающие этот хирд без особого труда. Морлоки или гоблины могут за 30 лет увеличить свою численность вдесятеро, но всю эту ораву можно легко согнать с занятой земли! Мы же за 100 лет достигнем такой же численности, но укрепимся на новом месте на совесть. Мы - не высшая, но ЛУЧШАЯ раса, самая успешная из всех, но не следует делать из этого ошибочных выводов и впадать в гордыню! Не случайно Свет, который учит чистоте и благородству помыслов, открыли для себя именно люди. Наша роль - не поработить или истребить все иные расы и виды магии, а стать скрепляющим раствором, основой этого мира! Но мир не состоит из одного лишь Света - в нём есть и Зло. Чем сильнее становилась церковь Всеединого в империи, тем выше поднимал голову в заокраинных землях Хаос. И тем плотнее сгущались тучи над землями дроу, некромантов, раннаитов и многих других стран и народов, где прежде было место и для чего-то хорошего. В этом мне видится проявление негативной стороны принципа равновесия злых и добрых сил, который даже лучшие наши умы ещё не до конца постигли. Враги всего сущего быстро поняли, что нас не победить просто силой оружия в открытой войне, и решили взять хитростью и измором. Количество союзных нам государств неуклонно падает, всюду за пределами империи, да и, чего греха таить, в её пределах, снуют гнусные провокаторы и вербовщики - вам ли этого не знать! Они сеют вражду и непонимание, разврат и моральное разложение. Они породнили с Хаосом все кроме Света планки, страшно их тем самым скомпрометировав. Пользуясь завистью многих к нашим успехам, они настраивают против людей иные расы, подбивают их на войну с нами, убеждают, что Акран - зло, что мы хотим захватить весь мир. Пользуясь слабостью людской натуры, они совращают - и уже совратили множество людей. Так, подточив наше общество изнутри и бросив против нас силы всего остального мира, они желают нас уничтожить. И самое ужасное в том, что финальный аккорд их мерзкой симфонии близится! Вы, полагаю, знаете о моей беседе с посланником из столицы, прибывшем сюда раньше вас, ведь у служителей Всеединого нет секретов друг от друга. В этой беседе прозвучала фраза "с запада на Империю обрушится лавина живого дерьма". Именно это нужно нашим врагам - нашествие других народов под предводительством Хаоса, которое мы встретим в штыки, чтобы началась мировая война. Я обдумал её возможные результаты - и ужаснулся! Если мы проиграем, Хаос воцарится по всему миру, а это равносильно концу света. Если же победим, то, в согласии с мыслями, которые уже не раз из самых благих побуждений озвучивали обманутые Хаосом политики, мы истребим все прочие народы. Поначалу я подумал, что это кошмарный, но необходимый шаг, но потом вспомнил один очень важный момент. Давно доказано, что Всеединый был с нами всегда, ещё до основания его Церкви. Именно его помощь и одобрение помогли нам свергнуть власть лживых демонов, назвавшихся Богами. И, как известно, ничто великое в мире не происходит без воли Его. Следовательно, все глобальные политические перестройки были угодны ему. Лишь Хаос с некоторых пор начал вносить некоторое нестроение в этот порядок, так как, не являясь творением Его, он глубоко противен и не подотчётен Всеединому. Теперь же вспомните, чем кончили все, кто пытался извести под корень хоть один народ! Крах и гибель - вот был их удел! Если мы перебьём всех, кроме себя, Всеединый отвернётся от нас. А может быть и вовсе устроит Армагеддон - это тоже, кстати, в интересах Хаоса! Я долго думал над этим - ведь не может быть так, чтобы наш Бог не оставил нам возможности поступить правильно! И я понял, в чём она заключается! Все усилия Врага направлены на то, чтобы повысить в мире долю агрессии и непонимания, чтобы ожесточить даже Свет - и ему это почти удалось. Мы убиваем несогласных вместо того, чтобы переубедить их, мы отталкиваем от себя всех, кто прежде был дружен с нами. Мы провоцируем войну уже хотя бы тем, что не оставляем свободы выбора! Мы НАВЯЗЫВАЕМ Свет, а насильно мил не будешь, к Свету каждый должен прийти по своей воле! Изначально цель Хаоса - сделать всех рабами своих страстей, и он стремится к порабощению всего сущего - пусть и не всегда под своей пятой. Он хочет отобрать у живущих свободу выбора, ибо знает - в этом ключ к гибели мира. Ему почти удалось сделать нас РАБАМИ Света, тогда как на самом деле мы - его дети и служители. А единственный наш шанс в том, чтобы сделать то, от чего нас так старательно отговаривает отягощенный пороками, ожесточённый тяжёлым временем и затуманенный придуманными обидами разум. Мы должны предоставить всем свободу выбора! Вернуть то, что отнял у нас прислужники хаоса! Тогда и только тогда, когда каждый сможет выбирать то, что ему по сердцу, а не то, что навязано тяжёлыми временами, у Хаоса исчезнет возможность править миром. Даже если не все выберут Свет - не страшно! Всеединый в милости и любви ко всему им созданному не прогневается - ведь не гневался же он, когда никто в мире не исповедовал Свет, и не было Церкви. Ему мило естественное природное многообразие. Поэтому единственный возможный путь для меня, вас, всей Империи - свобода! Не завоевать, но освободить мир есть великая и священная миссия нашей расы! И потому, следующий мой тост - а всё выше сказанное было предисловием и объяснением к нему - за свободу выбора!

В зале воцарилась звенящая тишина. Леруа замер с поднятым кубком, а инквизиторы в нерешительности смотрели на свои хмельные чаши. Стороннему наблюдателю могло показаться, что граф Фесет спёкся, но на деле он торжествовал. Потому что знал - амулет сделал своё дело, его услышали и сейчас, как и он несколько дней назад, ощупывали сказанное на предмет недомолвок, вранья, нелогичности. Но Райен то знал, что всего этого в его речи нет вообще! Он действительно перерыл много литературы, пытаясь понять, как некромант смог логично и обоснованно доказать, что дело Света - не Истина в последней инстанции, и выяснил, что оно и впрямь не являлось таковой! Во многом благодаря текстам, предоставленным самим "наставником", он смог выяснить, что хотя Хаос был злом почти в чистом виде, Всеединый не был в чистом виде добром. Не был он и творцом всего сущего. Это значило, что его заповеди, действия, пожелания и мотивы подвержены различной трактовке, их можно истолковать по-разному, в том числе и так, как он только что. И нисколько не покривить при этом душой! Так что сейчас господа инквизиторы оказались в тупике - им доказали, что воля Всеединого вошла в противоречие с политикой Церкви и Императора. А значит выхода было два - поддержать старых начальников с их заблуждениями, сыграв на руку Хаосу, или послать руководство, фактически совершив тем самым мятеж, но не погрешить против истины. Во втором случае логичнее всего для них было присоединиться к Леруа, который открыл им эту истину. Этого граф и добивался. В первом случае следовало убить его как мятежника, что они и попытались бы тут же сделать. Но ключевое слово здесь - попытались. Пойдя против воли света (Фесет не ошибся, трактуя её), они бы существенно ослабли, сомнения, посеянные в их умах речами графа, усугубили бы этот эффект. Так что, он сумел бы ускользнуть, а потом, совратить падших. Ведь именно ими бы стали инквизиторы, выбери они первый вариант, более примитивными способами. Но Райен сомневался, что они выберут первый вариант. Задача перевода их на свою сторону потому и была столь нетривиальна, что все они были настоящими священнослужителями. А такие всегда в первую очередь стоят за своего бога, а уж потом - за своё земное начальство. И Райен не ошибся.

- Прежде чем выпить, или не выпить за то, за что вы предложили, граф Фесет, я хотел бы спросить вас.

Начал генерал Раф, сумевший даже в минуту величайшего сомнения в своей жизни сохранить хладнокровие.

- Не хотите ли вы сказать, что наши повелители ошибаются и, если мы хотим нести Свет и дальше, наши и их дороги расходятся?

- Да именно это я хочу сказать! Именно на распутье я намекнул первым тостом, именно на ошибку Церкви и Императора намекнул вторым. Как не прискорбно признавать, истина покинула их. Иначе они не отказали мне в свободе направления исследований, а затем и в возможности исследований вообще.

- А вы понимаете, что к вашим словам не прислушается сейчас ни престол, ни совет кардиналов? Всё сказанное здесь объявят тягчайшей ересью, к которой причислят и нас только за то, что мы вас не убил сразу же. Надеяться на то, что эта истина восторжествует - глупо. И всё это может привести нас всех к гибели!

- ПОКА ГЛУПО - позже, при иных обстоятельствах, нас, возможно, выслушают и согласятся. Я же хотел бы напомнить вам всем, что гибель во имя Всеединого и Истины - великий подвиг, который, не сомневаюсь, никто из вас не убоится совершить! Вы правы, сейчас мчаться в столицу и излагать всё власть предержащим не стоит. Но и сидеть, сложа руки, преступно! Мы можем взять под контроль всё графство - абсолютно бескровно, кстати. Эти земли станут нашим плацдармом, на который будут стекаться все, кто пожелает жить по новым законам свободного выбора - как извне, так и из иных областей империи. При вашем уровне профессионализма укрыть это всё от взора столицы вполне возможно. Со временем мы установим дружеские отношения с другими державами, усмирим хаос и перетянем многих его адептов на свою сторону.... Тогда эта провинция превратится в герцогство, и нас никто не сможет уничтожить одним махом. Тут мы и откроемся, а Карасиндерес поневоле нас выслушает! И, скорее всего, присоединится к нашим убеждениям. Всё это будет осуществлено по возможности без жертв.

- Вы понимаете, сколько ПОКА не пролитой крови содержит в себе это ваше "по возможности"?

- Понимаю. Но если мы не поступим таким образом прольётся больше крови! Возможно - вся кровь этого мира! Итак, господа, что скажете?

Инквизиторы помолчали ещё пару секунд, а потом дружно встали, подняв свои чаши.

- Вы помниться, говорили тост.

Молвил генерал-полковник (теперь, наверное уже бывший) Раф.

- Так вот, мы его поддерживаем! За свободу выбора господа!

- За свободу выбора!

Хором отозвались остальные.

- За свободу выбора!

Повторил Райен Леруа и отпил из кубка, следя за тем, чтобы на его лице не отразилось выражение торжества.

Глава 6. Мгла.

- Вот зануды! Всем ведь ясно дали понять, что никаких постов на входе в город ставить не надо, так нет же - припёрлись и стоят, щёки надувают!

Возмутился Александр, глядя на троих костлявых парней, топтавшихся вдоль дороги там, где вокруг неё уже начинались дома. В целом вид у них был весьма затрапезный, да и вообще они производили жалкое впечатление. Впрочем, Дима не был склонен доверять презрению к этим личностям, возникшему как-то очень уж быстро. Если вокруг Романа была какая-то аура, влиявшая на окружающих, то почему бы и этим ребятам не иметь чего-то похожего? Ведь, раз Библиотекарь обратил на них внимание, можно предположить, что они тоже какие-нибудь даманы.

- А ты, я смотрю, очень подозрительный! Ну и правильно - у нас так и надо. На счёт этих, по крайней мере, ты прав - это Девиаты.

- Расскажи поподробнее, пожалуйста. Ты вроде не говорил, что такая раса живёт на территории вашей империи.

- Они не раса, а рыцарский орден. Великий Старший Чёрный орден. Легион Серых Теней, кстати, Великий Старший Серый орден. Формально. На деле это, в отличие от Девиат, не орден, а гвардейская армия, сильнейшая из всех.

- То есть, они ещё хуже, чем такие, как Рома?! Он-то - форменный маньяк и мясник, а кто они тогда такие?!

За время, проведённое в дороге до Петрозаводска, Саша немало рассказал Дмитрию. Об Империи, ментальных действиях, а так же о роде войск, к которому относился Роман Иванов. Легион Серых Теней, или Великий Старший Серый орден, был самым опасным боевым соединением во всей разведанной части вселенной. Ни особый легион ТАО (лучшая армия Эгеста), ни равноапостольные спецподразделения армии Всеединой Саоданской империи не могли сравниться с ним, хотя превосходили числом в разы. Одного появления Серых Теней на поле боя было достаточно, чтобы обратить в бегство почти любую армию. Их боялись до одури, до потери сознания, потому, что они были самыми сильными и почти самыми жестокими (не считая армий Хаоса). Вокруг них распространялись волны боли, поражавшие всё живое, перед ними по земле катился страх. В эту армию, крохотную на фоне прочих (меньше 300 тысяч), вступали не от хорошей жизни. Тяжёлые душевные потрясения, потеря всего, включая смысл жизни, физические увечья, исковеркавшие всю жизнь - вот причины, по которым люди с ментальным потенциалом вступали туда. После вступления всё их существование окончательно становилось почти нескончаемой чередой душевных и физических мук, в которых они и черпали свою силу. Даже такая малость, как хорошее настроение, становилась для них почти недосягаема, не говоря о таких вещах, как дружба, любовь, спокойствие. Не удивительно, что милосердие и добрый нрав не входили в число их достоинств! Фактически это были бешенные цепные звери Марморона, несчастные, нечеловечески-жестокие. Согласно цветовой кодировке, к которой привык Дмитрий, Чёрная сила должна быть хуже Серой. Но куда уж хуже?!

- То, что у них форма более мрачного цвета, не значит, что они хуже! Тьма олицетворяет ненависть, ярость, страх, физическую боль, пороки. Она не так страшна, как Серый Прах, олицетворяющий отчаяние, гибель, боль душевную. Девиаты - древний орден, рыцари которого черпают силы в боли, страхе, ярости, презрении и ненависти к врагам. Они коптят небо без малого 67 тысяч лет, говорят, что их основатель и идейный вдохновитель - ни кто иной, как сам Конкери!

- Кто это такой?

- Ну, у него много имён - Конкери, Дьявол, Кишин, Рантарирамон, Отец Тьмы, Дитя страданий. По сути, он - олицетворение Тьмы и Боли. Только Всеединый, атавра Света в мироздании, может с ним совладать. По счастью, большую часть времени эта тварь спит невесть где.

Тем временем, Девиаты, чей неопрятный облик отнюдь не располагал называть их рыцарями, обратили внимание на Диму и Александра. Разделявшие их 15 метров эти существа преодолели мгновенно, но не как Рома - резкими скачками в пространстве, а прыжком. Заодно стало заметно специфическое строение их ног - с удлиненными, как у собак стопами, игравшими роль третьего сустава. Странно было, что на таких ногах держится обычная человеческая обувь. Впрочем, когда эти трое приземлились, стало понятно, как - их ноги становились такими только во время прыжка, а после него стопы вновь стали нормальными.

- Кто такие, куда прётесь?

Проворчал тот, что был за старшего. Выглядели эти "рыцари", как видимо и все даманы, молодо - лет 18-20. Внешность у них была вроде обычная, ничем не примечательная, но впечатление они создавали самое негативное. Видимо, сказывался тот самый "ментальный фон", о котором уже упоминал Библиотекарь.

- Прёмся мы в город, если ты слепой! Кто такие - тоже видеть должен - я - из планки Библиотекарей, этот - со мной, никаких отчётов мы вам давать на обязаны. Откуда такие наглые?!

Александра такое обращение искренне возмутило.

- СЛЕПОЙ?!! Да ты я смотрю сам наглее некуда! То, что ты - Библиотекарь - ещё не повод здесь шастать просто так. Я - рыцарь 6 ранга Великого Черного Ордена Девиата и имею полное право требовать от тебя отчёт. Так что, живо выходи во Второй план бытия - и на подробный досмотр! И дружка своего с собой возьми!

- Ну как хочешь!

Проворчал Саша, и тяжело вздохнул. Вопреки погоде, изо рта у него вырвалось облачко пара, которое тут же начало разрастаться, вбирая в себя всё вокруг. Миг - и весь мир погрузился в туман. Всё, что было доступно взору, исказилось - дома невдалеке стали выше, деревья рядом с дорогой - ниже. Стало холодно, кожа всех присутствующих побледнела, стемнело, как если бы солнце закрыли ОЧЕНЬ плотные тучи. Туман вроде был везде, но сквозь него всё было видно, и чем больше всматриваешься в одну точку, тем лучше и дальше видишь, отведешь взгляд - опять видимость портится. Дул ветер - вроде не сильный, но свистел в ушах, как во время бурана. А ещё, как в скорости заметил Дима, в этом "втором плане бытия" лица у всех окончательно переставали скрывать эмоции - малейшее чувство или мысль тут же на них отражались. Внешность "рыцарей" тоже поменялась - они стали ещё более тощими, лица их приобрели странное сходство с акульими мордами, глаза превратились в бельма, как у слепых. Вместо обычных ветровок и джинсов на них теперь были чёрные балахоны без швов, зато с капюшонами и своеобразными погонами. Через плечо были серебряной нитью вышиты полоски, на которых были поперечные нашивки кроваво-красной нитью. Чем больше было нашивок, тем дальше полоса была от головы. У того, что начал разговор, на плечах было пять полос, на ближайшей к голове - шесть нашивок, у прочих - 4 полосы и нашивок не меньше семи.

- А теперь, давай кое-что проясним! Я - старший Библиотекарь республики Карелия и города Петрозаводска, иду к себе домой, веду с собой подопечного - это всё - в моём праве!

- Только если ты не врёшь и вокруг - и впрямь твоя земля! Сейчас время суматошное, начальство злое, вам между участками курсировать не положено. Я что-то не чувствую, что это место тебя принимает - это как объяснить?

В Сашу упёрлись 3 пары глаз. С учётом того, что внешне они казались слепыми, выглядело это жутковато.

- Тут надо не объяснять, а доказывать! Что я сейчас и сделаю. Смотрите!

И Библиотекарь, достав из кармана финский нож в чехле, освободил его от "упаковки" и от души ткнул широким лезвием себе в ладонь, оставив приличную рану. Кровь, которая активно полилась из раны на асфальт трассы, повела себя необычно - сначала собралась каплями, как ртуть, а потом резко впиталась, не оставив и следа.

- Видите! Эта земля меня признаёт, чего вам ещё надо?!

- Не делай из нас идиотов! Если земля признаёт, почему мы сразу не почувствовали - чутьём ведь не обижены? Нет уж, или проводим детальный осмотр, либо ты объяснишь, что за фигня с твоим ментальным фоном!

- Ладно, чтоб вас!! Этот человек со мной имеет ментальный потенциал, я старался это скрыть - вот аура и исказилась!

- "Имеет ментальный потенциал", да? Это можно понимать так, что он твой ученик!

- Пока нет.

- Но скоро - да. Хотел, чтобы "слухами земля не полнилась" - ничего, перебьёшься! Всё желаемое я уже выяснил, можете проходить.

С издёвкой закончил девиата, сделав картинный приглашающий жест.

- Да чтоб вас Кишин не в добрый час с девками перепутал!

В сердцах сплюнул Александр.

- Пошли, Дима!

Теперь, пройдя этот своеобразный КПП, они свернули налево и шли по Суоярвскому шоссе в сторону улицы Халтурина.

- А он и правда такая важная птица, что ты ему отчитываться должен? Ты же вроде говорил, что сам здесь не из последних?

- Да как тебе сказать... Таких, как он, в ордене около 8 сотен, я вхожу в 1000 сильнейших Библиотекарей Империи, но мы выше их Ордена... В общем, можно ещё поспорить, кто из нас главнее. Я с ним особо пререкаться не стал не поэтому. Просто девиаты - как дети, вроде и умные, и опытные, а хлебом не корми - дай побегать на поводу у своих комплексов. Вот я ему и подыграл - сначала оскорбил, потом сдался. Эта маленькая победа удовлетворит его самолюбие, он успокоится и вспомнит, что Библиотекарей и их тайны надо уважать. А значит, поступив так, я оставил информацию о тебе в пределах умов только этих троих. В противном случае этот упырь дал бы знать о тебе всему городу, а я всё равно ничего от него не добился бы - по силе мы примерно равны, да ещё эти двое.... Тоже не сосунки - седьмой ранг всё же!

- А почему ты хочешь скрыть, что у тебя ученик? Боишься, что переманят?

Съехидничал Дима.

- Боюсь, что перережут! Горло одному очень сильно себя ценящему человеку. У меня, как и у всех, есть недоброжелатели. Только меня прибить у них кишка тонка, а тебя, чтобы меня позлить - запросто! Так что, запоминай, как и что ты будешь делать ближайшее время!...

- Уже составил учебный план?

Вместо ответа Библиотекарь сделал правой рукой резкий жест, сложив её в подобие клюва, и Дмитрий просто поперхнулся воздухом.

- Итак, у меня, как у Библиотекаря, есть обязанности. В это время года я патрулирую вверенный мне район с 06-00 до 10-00 и с 22-00 до часу ночи. В остальное время мы будем заниматься твоим обучением. С 10-00 до 13-00 каждый день лекции на различные темы, затем до 19-00 практические занятия. В течении этого времени ко мне могут приходить по работе - тогда ты прячешься! Никаких манипуляций с убранством моей библиотеки без моего разрешения! Первое время на улицу не выходишь, а тем посмотрим.... Продуктами и всем необходимым я тебя буду снабжать сам. Живу я один, так как являюсь даманом, а, значит, семьи у меня нет. Так что привыкай к моему обществу! Кстати, твой новый адрес - улица Калевалы дом 6. Всё понятно?

- Понятно.... А что это за "второй план бытия" - типа сумрака из Ночного дозора?

- Не совсем. В тех местах, где активно идёт наша жизнедеятельность, мы можем разделить реальность на несколько частей - "расслоить в ранговом спектре", как у нас это официально называют. Фактически, никаких измерений нет - просто мир делиться на несколько составляющих. Это похоже на то, как белый цвет делится на 7 цветов радуги и наоборот. Только цвета делятся по длине волны соответствующего излучения, а планы бытия - на основе 5, 6 и 7 измерений - магия ведь зачастую твориться на основе многомерной материи. Магия Праха, которую мы практикуем, позволяет разделить бытие на 4 плана. Первый - обычный, доступный простым людям, - Пыль, второй, где мы сейчас находимся - Мгла, третий - Крепость, четвёртый - Обитель Владык. Основные наши коммуникации и строения расположены во Втором Плане. Моя библиотека - не исключение, поэтому мы сейчас и находимся во Мгле, хотя тебя в ней держу я, да и идти пешком ближе по Первому Плану.

- А что, во втором плане дорогу что-то перегораживает?

- Нет, просто, чем выше План, тем больше расстояние в городе и меньше - за его пределами. Все эти расслоения - порождение цивилизации, искажённое отражение бытия в кривом зеркале нашей и вашей культуры. Они неестественны с точки зрения законов живой неразумной природы, поэтому подавляют её. Наша цивилизация от вас не зависит материально, но очень зависит культурно. Низшие слои нашего общества - а это подавляющее большинство, так как у нас социум имеет пирамидальную структуру - постоянно паразитируют на вас. Пока для тебя это кажется бредом, но скоро ты поймёшь, как всё это происходит. Одни просто наблюдают за вами, другие впитывают эмоции и чувства, третьи - мысли, и так далее.

- А почему у этих девиат во втором плане бытия внешность и одежда изменились?

- У тебя что, любопытство воспалилось? Такое ощущение, что я с пятилетним разговариваю - одни вопросы!

- Нет, просто я попал в другой, новый для себя мир и хочу знать о нём как можно больше.

- Не другой, а тот же самый, просто теперь ты знаешь его в других проявлениях. А внешность и одежда - часть их истинного облика, которую сложнее скрывать в других Планах бытия. Кстати, в третьем не сложнее, чем во втором. Ты ведь заметил, что у них на глазах бельма?

- Да! А ещё их старший сильно взъелся, когда ты его упрекнул в слепоте... Они что, плохо видят?

- Они вообще не видят. В твоём понимании этого слова. В переводе с языка Бескудов "de vero utu" значит "тот, у кого нет глаз". В истинном облике глазные яблоки у них отсутствуют. А то, что ты видел - просто бесполезные куски плоти в глазницах. Они ими даже вращать не всегда могут - только если долго тренироваться. Их зрение - в 7-мерном пространстве, они видят ментальный облик мира.... Можешь продолжать спрашивать - мне всё равно кучу всего тебе надо объяснить.

- Ну...

Дима оглянулся по сторонам, думая, что бы ещё спросить и только тут заметил, что пейзаж вокруг отнюдь не такой спокойный, как ему сперва показалось. Он заметил трупы. Они, конечно не лежали горами, как в фильмах про войну, но попадались часто - на видимом отрезке улицы их было несколько десятков. Мужчины, женщины, дети - они висели на фонарных столбах, валялись на асфальте, торчали на половину из разбитых окон домов. Но самым страшным было не это, а то, что убитых в данный момент убирали. Их тела утилизировались путём поедания. Дмитрий не понимал, как мог раньше не заметить творящегося вокруг кошмара - не иначе постарался Библиотекарь со своей магией. Повсюду сновали, потихоньку пожирая мёртвых, жуткие твари. Больше всего они походили на помесь мутантов из голливудских фильмов и зомби, известных от туда же. У кого-то из них не было волос, глаз, конечностей, носа, рта. У других - наоборот присутствовало что-то лишнее - хвост, колени в другую сторону, рога. Серая кожа, нарывы, кривые и гнилые зубы, жуткие когти - более разнообразной коллекции уродств было сложно себе представить. Впечатление от всего этого складывалось такое, словно настал конец света и гражданское население Ада пирует на руинах человеческой цивилизации.

- Что это?

У Димы даже сел голос.

- Это тоже часть вашего Второго Плана?!

- Не психуй! Это очередные издержки ваших ошибок, которые мы сейчас исправляем. Подумай сам - если ты собрался разводить очень редкий, вымирающий вид кобр, ты же не запустишь к ним в вольер мангустов! А если мангусты уже живут на облюбованной тобой территории - выгонишь их. Или потравишь. В нашем случае проще оказалось второе. На землях, отгороженных стеной, жило полно "цветных" - гастрарбайтеры, мигранты, даже те, у кого есть гражданство... Мы не могли их оставить, они слишком быстро плодятся, заполонили бы тут всё, извели бы вас под корень - зачем нам это? Вот и пришлось их перебить - мы не в том положении, чтобы рисковать из гуманных соображений.

- "Из гуманных соображений"?! И ты ещё говоришь, что вы были против Второй Мировой?! Да провернуть такую бойню за такое время весь вермахт не смог бы - надорвался!! У вас вообще совесть есть?!! Сколько же народу в это утро убили?

- Около полутора миллионов. Это всего за 10 минут и только в рукопашной! Неплохой результат, согласись!

Александр насмешливо посмотрел на шокированного собеседника. В его облике что-то неуловимо изменилось, и Дима очень чётко осознал, что перед ним не человек. Глаза этого существа не выражали ни капли раскаяния, жалости, доброты. В них ясно отражалось злое веселье, жестокость и знание. Знание чего-то, что недоступно очень многим, что высушивает душу до такой степени, что можно смотреть, как сдирают кожу с живого человека и смеяться.

- Ты может и не понял, но вы все очень крупно попали - всё человечество! С вами никто не будет нянчиться, а такие понятия, как "жестокость", "грех", "зло", вам придётся переосмыслить. Эти 1,5 миллиона - капля в море по сравнению с тем, на что мы способны! Молись, чтобы у ваших правителей хватило ума не вынуждать нас нырять в это море! Ситуация ясна?

- Да, я понял.... Но это не значит, что я согласен с вашими методами!

- Твоё согласие никому и не нужно. И мой тебе совет на будущее: если хочешь, чтобы оно кому-нибудь понадобилось, а с твоим мнением стали считаться, учись тому, чему я буду тебя учить, не жалея сил. Потому, что в нашем обществе, как и в вашем, все понимают только силу. Просто у вас она меряется в основном деньгами, а у нас - степенью развитости ментальных способностей и возможностей.

- Непременно. Судя по вашим нравам, я рискую разделить участь этих несчастных, если не наберусь магических умений и сил! Скажи, кто эти твари вокруг?

- Их называют "Дети Праха". Они - подшефная организация Легиона. Тоже "сирые и убогие", тоже озлоблены на весь мир, только они слабее и их больше. В Легион попадают те, чья жизнь стала невыносима, а для этих тварей она была невыносима с самого начала. Это отродья пророков человечества - инвалиды детства, мутанты, результат инцеста, куренья, пьянства, наркомании и венерических заболеваний своих родителей. Проклятые, изуродованные, они должны были умереть, но мы дали им возможность жить - и мстить! Магия Праха открывает путь ко многим возможностям. В частности - позволяет поддерживать жизнь в телах, в которых она не может теплиться по законам вашей биологии. В том числе - разумную жизнь. Хотя, сказать по совести, далеко не все они разумны, а многие - лишились рассудка от душевной и физической боли. Они - кошмарное оружие! Смерть их не пугает, боль от ранений они почти не чувствуют - даже демоны Эгеста их побаиваются, а это дорогого стоит!

- В вас есть хоть что-то человеческое?! Как вы могли с ними так поступить?! Позволить им умереть было бы во сто крат милосерднее!!

- Верно. Но все они здесь потому, что по глупости и недальновидности пожелали жить - и теперь мучаются. Мы не обязаны беречь вас от ошибок, если нам это не выгодно.... Кстати, мы пришли!

И действительно, за разговорами Дима и не заметил, как они добрались по адресу. Во Мгле здание с библиотекой смотрелось вполне нормально, вряд ли сильно отличаясь от своего вида в Первом Плане. Правда, во Втором Плане стены были строго серые, этажей около 18. Да и трупы жертв "чистки" валялись тут тоже, но Дмитрий уже более или менее привык и почти не обращал внимания. Само жилище Библиотекаря изнутри напоминало помесь квартиры, библиотеки и муравейника. В обширном (как только помещалось на первом этаже обычного дома?) лабиринте коридоров и комнат вперемежку громоздились шкафы с книгами и бытовая мебель. Хозяин завёл своего нового ученика в комнату. В ней большую часть пространства занимали стеллаж с книгами и старая советская односпальная кровать. На оставшемся пятачке ютился старый же столик с электрическим чайником. После этого Александр дал "ценные" указания.

- Значит так, сейчас 16-11. Через час я вернусь с продуктами для тебя. Другие бытовые предметы мы потом по ходу дела отыщем. Пока можешь здесь осмотреться, расположиться, только не трогай книги, которые хотя бы слегка светятся - я тебе потом новую руку отращивать не буду! Приду - проведу небольшой вводный урок, так что готовься усваивать знания.

Библиотекарь не соврал - уроки начались в тот же день. Только их нельзя было назвать ни небольшими, ни лёгкими.

Урок первый.

- Присаживайся, начнём нашу "лекцию"!

Проворчал Библиотекарь, вернувшись и проводив Диму в комнату, где было окно в пол стены и минимум мебели - один стол и один стул. На этот стол тут же легла книга, в которой Дмитрий с удивлением узнал советский учебник сопромата для ВТУЗов.

- Это что, тоже волшебство?

Усмехнулся человек, указывая на книгу.

- Это - твой конспект.

Ответил Саша.

- Тебе будет проще вникать в то, что я говорю, если не придется это за мной записывать. А так книга будет работать за тебя. Смотри!

Открыв учебник на той странице, где начинался текст, он положил ладонь на бумагу и забормотал.

- Жарче огня, холоднее льда, выше небес и ниже бездны.... Проходя на сквозь мироздание и проникая в душу и разум, замыкая круги и давая ответы... Истина ведёт богов к краху, смертных к свету, правда рушит миры и затмевает истину, ложь усыпляет разум и исчерпывает сущее.... Тысяча мечей в одной руке, тысяча глаз на одном лице.... Да не умрёт истина, да запечатлеется правда, да не родится ложь здесь, как и везде! Изрекаю слово 847 - Кносс!!!

Словно реагируя на этот бред, текст в книге зарябил, буквы покинули свои места и стали хаотично бегать по бумаге.

- Вот! Теперь всё, что я скажу, будет записано здесь печатным текстом, в который сложатся эти буквы! Получше клавиатуры и печатной машинки, только нужна уже готовая книга.... Итак, начнём! Во-первых, запомни - в волшебстве нет ничего сверхъестественного, как и в любой другой части мироздания. Всё, что происходит, происходит согласно законам физики, биологии и других наук. Просто не все эти законы вы, в смысле, человечество Земли, пока открыли. На самом деле, вселенная не 3-мерная, а 7-мерная и то, что вы называете душой - типичный пример высокоорганизованной 7-мерной материи. Она такая же телесная, как эти стены, а волшебство, или ментальное усилие, соотносится с душой так же, как и удар кулака с телом. Иначе говоря, это результат её организованной, направленной деятельности. Вот ты вроде не дурак, значит должен был понять, что за тарабарщину я произнёс над книгой?

- Ну да, это было заклинание! Только оно и впрямь похоже на тарабарщину, а не на "организованное направленное усилие". Как оно действует вообще? Ведь, бьюсь об заклад, повтори какой-нибудь человек это посреди улицы - ничего не произойдёт!

- Верно, потому что для срабатывания заклинания нужно 3 условия. Первое - наличие у заклинающего ментального потенциала. Второе - колдун должен сформировать у себя в сознании и подсознании множество сложных ассоциативных рядов. Это когда определённые сочетания слов, звуков и интонаций рождают в мозгу определённые образы, а в душе - определённое состояние. И третье - нужно осуществить ментальное усилие - напрячься, только не умственно, не физически, а духовно! Это сложно и тоже требует долгих тренировок. Как и формирование ассоциативных рядов, кстати. Эти тренировки немного похожи на медитации. Они-то и будут занимать большую часть твоего обучения, то есть практические занятия. Всё понятно?

- Пока да.

- Отлично, тогда продолжим! Заклинание кажется тарабарщиной потому, что это максимально чёткое и эффективное скопление слов, своего рода "стартовый код". Он позволяет тому, кто строил ассоциации по общепринятой методике, настроится на нужное ментальное действие, но при этом в обычных разговорах не встречается. Как не смешно это звучит, но эти "абракадабры", как и саму общепринятую методику, разрабатывали лучшие Владыки на протяжении тысяч лет! Кстати, Владыка - официальный термин, обозначающий мага, который поднялся выше сотого ранга по шкале Селена.

Далее - магия, как и душа, любит символизм, поэтому у нас всегда всё завязано на различные руны, знаки, метафоры. Заклинания, включающие ассоциативные ряды, цели и средства, общее направление деятельности любого мага - всё это тем лучше срабатывает, чем оно символичнее. Также, тебе стоит запомнить, что заклинания - удел далеко не всеобщий. На просторах вселенной, точнее, той их части, что нам известна, существует 5 ментальных планок - Тьмы, Света, Соцветия, Хаоса и Праха. Каждую из них мы позже обсудим поподробнее, а пока я хочу сказать только, что заклинания активно практикуются только в планке Праха. Хаосу не позволяет их использовать специфика их силы, Тьма и Свет - примитивные планки и обходятся без таких изысков, а Соцветие плохо справляется со словесными формулировками, предпочитая руны. Заклятия, или, как мы их называем, "Слова", чисто наша "фишка", между прочим, весьма полезная. Она позволяет повысить "КПД" использования ментальных сил при колдовстве. Кстати, если тебе интересно, слово "магия" считается просторечием по аналогии со словом "физия" - так ведь спорт никто не называет. Вот и волшебство магией звать не принято.... О чём это я... Ах да, "слова"! Всего их 1010 штук и каждое, как ты заметил, имеет свой порядковый номер. Первая сотня - наиболее примитивный набор для начинающих, вторая - перемещающие "слова", далее идут защитная, атакующая, лечащая, материализующая, ментально контролирующая, некромантская, искажающая и оскверняющая сотни - до 999 слова. Все слова с 4-значным номером - оружие колоссальной мощи, хотя и не все они атакующие! Их применение требует огромной силы и опыта. А без санкции высших Владык оно вообще запрещено под страхом попасть на суд Совета Вознесшихся - самый жестокий и ужасный суд во вселенной! Запомни это на будущее - я надеюсь, что когда-нибудь ты поднимешься достаточно высоко, чтобы быть способным изречь 4-значное слово. Кстати, любое слово тем сильнее, чем полнее ты его изрекаешь. То, что ты слышал в начале лекции - полная форма, есть ещё полная с начертанием руны - эффективнее, но дольше. В колдовстве всегда так - чем лучше, тем дольше надо париться.... Слово можно изречь ещё в краткой, предельно краткой, именной (только само название Слова без заклинания) и мысленной форме. Последнее - самый быстрый, но и самый трудный способ.

Теперь, когда самую общую информацию ты узнал, я хочу рассказать тебе кое-что о нашем социуме. Точнее - не только о нашем конкретно, но и вообще о любом сообществе, пошедшем по пути ментального прогресса, а не технического. Я понимаю твои чувства - то, что ты увидел, ужасно с точки зрения вашей морали, но ты должен понять, что наш мир живет по совсем другим законам. Технический и менталистический прогресс отличаются не результатами (в конечном счёте и тот и другой ведут к контролю над мирозданием), а путями, ведущими к этим результатам. Вы приумножаете своё могущество качественно, познавая всё новые закономерности существования мира, а мы - количественно, наращивая мощь отдельно взятых магов и всех их в целом. Нам из-за специфики нашей деятельности изначально известны все законы физики и прочих наук - на интуитивном уровне. Ведь чтобы воздействовать на материю изнутри, надо её изнутри же и изучить, причём досконально. Нас сдерживает только наша слабость, ведь нам не помогает техника, мы достигаем всего усилием души. И вот, поколение за поколением, в медитациях и бесконечных попытках, постепенно возрастает средний ментальный потенциал сообщества и отдельных личностей.... Рождаются и достигают пика силы Владыки, а затем - главный феномен нашего общества - Великие Владыки. Они по вашим меркам - больше, чем боги, они живут невероятно долго и могут невероятно много, они с высоты своего опыта, мудрости и силы правят нами. Они - не самодуры и способны достаточно трезво и здраво мыслить, чтобы почти безошибочно принимать важные решения исходя из позиции общего блага. Поверь мне, я сам близок к такому явлению, как власть и знаю, что говорю. Если порой решения Владык кажутся жестокими, а зачастую они жестокими и являются, важно понимать - они руководствуются соображениями блага общего. Им, в отличие от ваших короткоживущих правителей, не надо удовлетворять свои тайные и явные амбиции и комплексы - для них это всё в прошлом. Их настоящее - бесконечное соревнование в дисциплине "кто создаст сильнейшую страну". Поэтому не суди их за эту бойню - наших Владык в особенности не стоит судить за жестокость - они же - порождения культуры бескудов. Эта раса - самая жестокая из всех, что населяют галактику. Такими их сделала их непростая история развития. Они - единственная разумная раса, произошедшая от хищных существ, поэтому агрессия у них в крови и принцип "всё получает сильнейший" для них естественен. Как и в любой хищной стае, в их обществе правит тот, кто чаще всего побеждал своих соперников в бою насмерть, больше всех проредил ряды врагов стаи. Иными словами, тот, на чьих руках больше всего крови. Со временем из таких вождей-мясников вырастали их Владыки и Великие Владыки - хозяева их цивилизации. Низы их общества - тупые звери. Дело в том, что у этой расы самое долгое и разбитое на много этапов развитие организма. Конечные этапы этого развития, примерами которых являются их высшие иерархи, появились не сразу, а в процессе долгой социальной эволюции. До этого их культура развивалась в отсутствии умных и талантливых индивидуумов. Результат - культура эта стала ущербной, примитивной, примером чего может служить их простейший язык, полное отсутствие литературы и поэзии в ранние периоды. Когда появились те, кто мог двигать их культуру вперёд, было уже поздно... И тогда их раса стала паразитировать на других социумах - воровать концепции и идеи, использовать чужие языки в письменности и разговоре. Постепенно это стало неотъемлемой частью их жизни, бескуды начали мигрировать, проникать в другие цивилизованные миры, скрываться в них и использовать как замену своему примитивному сообществу. К тому времени, как возникла империя Саа, эти твари имели уже многотысячелетние традиции жизни среди людей и прочих инородцев. Дом Саа стал кульминацией этой тенденции, вершиной бескудской социальной эволюции. Общество без самих бескудов, представляющее собой искажённый человеческий социум, паразитирующий на социуме неискажённом. Даманы - результат слияния безумия людей и жестокости бескудов, носители худших качеств обеих рас! Мы не привыкли к мягким методам и все вопросы решаем через кровопролитие. Всю культурную базу мы взяли от людей, став кривым зеркалом ваших страхов, мечтаний и комплексов, но методы у нас - бескудские. Так что эта бойня - ещё цветочки...

- То есть скоро пойдут "ягодки"?! Это надо понимать так, что вы всех людей под нож пустите?

- Не всех, дружок, не всех. И вовсе не обязательно! Если ваши правители не будут нам слишком докучать, мы больше никого не тронем - это не в наших интересах!

- Знаете...

Монолог о структуре и особенностях мироустройства магов произвёл на Дмитрия большое впечатление, но нельзя сказать что хорошее. Невольно приходила в голову мысль, что почти безграничная власть и сила по воле судеб достались скопищу безответственных придурков с садистскими наклонностями. И теперь эту силу нужно уважать, боятся и обходить десятой дорогой от греха подальше.

- Вы произвели на меня впечатление честного человека... Поэтому спрошу, надеясь на вашу откровенность - ваше государство Саа ведь является чем-то вроде империи Зла? Не поймите меня неправильно, но от ваших рассказов складывается впечатление, что те, кого вы назвали служителями Тьмы - просто обычные злобные убийцы. Вы построили на крови целую империю, живущую по волчьим законам, постоянно отнимаете жизни у своих подданных и считаете это совершенно нормальным!

- То, что мы постоянно льём кровь - действительно вполне нормально. Больше того, всего 6-7 столетий назад в вашем обществе это тоже считалось нормальным! Вы быстро развивались, прогресс набирал обороты... И вот уже смертные, ещё вчера державшие в руках копья, получили возможность взрывать атомные бомбы! Но сами остались при этом такими же, как и тысячи лет назад. Это в нашем обществе каждый, кто обладает силой, чётко понимает, что можно, а что нет. Ведь этой силы он с большим трудом достигал на протяжении десятков, сотен, а то и тысяч лет, успел уже перебеситься, всё попробовать.... А у вас этого процесса просто нет - на него не хватает времени! Вот и приходится ограничивать жестокую человеческую природу дополнительными моральными нормами, чтобы стимулов жать на красную кнопку было меньше. На этой почве у вас буйным цветом расцвёл гуманизм, возросла чувствительность к насилию. И печётесь вы теперь о каждой человеческой жизни! Для вас это правильно, для нас - нет. Ты ведь пойми - у даманов 3 стадии развития - младшая, старшая и высшая. Если даман не смог пробиться на следующую ступень - он умрёт от старости. Срок жизни Младших - 20 лет с момента рождения или инициации, а среди даманов их больше 70 процентов! Вот они и режут друг друга всю свою короткую жизнь. Так идет естественный отбор, в боях выявляются лучшие, оттачивают мастерство, учатся чему-то новому, потом шагают на следующую ступень развития. Им в любом случае скоро умирать - а так у них есть смысл жизни, состоящий в собственно драке и в надежде выжить в этой драке и пройти дальше. Ты будешь смеяться, но они даже по-своему счастливы! У них психика и разум как у детей - и время течёт медленнее и происходящие вокруг зверства не воспринимаются всерьёз, ведь к ним эти создания привычны с рождения. Так что наше общество фундаментально основано на насилии и это нормально - пойми и прими. Что же касается тех, кто погиб сегодня утром, поверь мне - они приняли мученическую смерть, а это на том свете дорогого стоит. Царство мёртвых и некромантию мы, кстати, позже затронем - в этой области тебе точно успеха не добиться, но знать в общих чертах надо всё равно.

Теперь что касается Тьмы и Зла. Раз уж ты затронул эту тему, я сразу расставлю все точки над "ё". Ты должен чётко понимать, кто и чем хуже других в мире ментальных цивилизаций. Планка Праха - самая страшная из всех. Вкратце наш принцип прост - всякая сила должна быть оплачена. Физическая боль, потеря человеческих качеств, страх, душевные страдания, неспособность любить или испытывать радость - вариантов платы множество и они отпугивают многих. Итог же налицо - мы - самые опасные в галактике маги. Мы не так хорошо управляемся с неодушевлённой природой, зато, если надо убить или сокрушить человекоподобное существо - тут нам равных нет. Нас ненавидят и боятся многие, но даже самые наши непримиримые противники признают, что есть вещи похуже нас. И это вовсе не Тьма. Тьма базируется на 5 чувствах - страхе, ненависти, презрении, боли и ярости. Планке Тьмы дали начало боевые техники бескудов, они и являются основными её носителями, наряду с девиатами и расой Дзебед. Тьма не всесильна, в ней нет ничего ужасного, не считая Конкери. Она упорядочена и не занимает ведущего места в мироздании. Если и есть нечто действительно плохое во вселенной, то это Хаос и демоны. Ни в коем случае не путай их с даманами - не простят! Демоны - не орден и не раса, а форма существования разумной жизни. От прочих она отлична тем, что питается не только обычной 3-мерной едой, знакомой любому человеку, но и 4-, 5- и 6-мерной. Это чувства и эмоции, которые вы тоже иногда впитываете неосознанно, но демоны пошли дальше, они пожирают и 7-мерную пищу - души! Такая диета даже обычного человека может сделать очень опасным магом, способным на многое, что уж говорить о талантливых в ментальном смысле индивидуумах! Но, во-первых, это страшное зверство - поедание душ - увечит душу и тело поедающего. Чем искуснее, умнее и сильнее от природы маг, тем легче ему минимизировать эти увечья, но свети их к нулю почти невозможно. Если ты не владеешь техниками, позволяющими игнорировать заёмные силы демонов, отнятые ими у пожранных душ, бойся вступать с ними в схватку! Они невероятно сильны, а нередко ещё и огромны. Ментальная диета тело не только уродует но и увеличивает. С нами граничит Скопище или Белёсое княжество - великое царство демонов. Один из их лидеров, Лампариус Селиг, Великий князь Аем-Инорен, по размеру сравним разве что с вашими небоскрёбами... Помимо демонов в полчищах Хаоса множество магов, которые служат этой планке, но душ не едят по различным причинам. Они довольствуются человеческими жертвоприношениями и высасыванием ментальной или жизненной силы из живых врагов и рабов. Эти маги тоже подвержены уродствам и мутациям, но не всегда, они в среднем слабее и искуснее демонов. Из-за того, что их сила базируется на менее противоестественных процессах, её сложнее блокировать, чем мощь демонов.

Демоны есть нескольких видов. Самый многочисленный - спрайты. Мелкие, любят жить на природе, большими общинами, куда слабее, добрее, миролюбивее прочих демонов. Вместо душ, которые им жрать и слабо и неохота, они питаются жизненной силой неразумных живых тварей, почитанием, уважением и страхом к своей персоне от местного гуманоидного населения. Поэтому они любят слаборазвитые, небольшие миры, где люди и другие расы достаточно слабы и несведущи, чтобы терпеть спрайтов рядом с собой. Дальше - райханы - классические демоны всех форм и размеров. В их облике лучше всего (по сравнению с прочими демонами) отражены моральные уродства. Гневливые горят, ненавистники истекают кровью и ядом, развратники, обжоры, предатели гниют, трусы и лжецы становятся хрупкими и неуклюжими и так далее.... Эти твари живут ради того, чтобы сожрать ещё душ, стать больше, сильнее, углубить своё уродство и падение. Для них нет ничего святого, никаких принципов, но наиболее умные и сильные из них достигают поразительных высот, сохранив рассудок и интеллект. Тот же Селиг - яркий тому пример. Дальше идут те, кто называет себя Богами. Не удивляйся - Боги, какими их рисуют ваши мифы и какие они есть в реальности - типичные демоны. Бог - это очень хитрый маг, который решил не есть души, по крайней мере, большую часть времени. Вместо этого он предпочитает собирать налог со своей паствы. Они находят себе нетронутый мирок, скидывают тамошних заправил с их тронов, запаривают мозги населению и правят. Они убеждают подданных, что создали мир, в котором те живут, что нет других планет, а есть другие измерения, куда обычно ходить запрещают. Убеждают, что вся сила мира - их сила, что они всемогущи, а каждый, кто колдует, берёт силу у той части мира, что олицетворяет Бог, которому молится и служит маг. Нередко такие Боги объединяются в небезызвестные тебе пантеоны, разделяя обязанности и сферы влияния, паству и страны в подконтрольных мирах. Вот так, или примерно так они обманывают своих подданных. Благо при той частоте, с которой меняются поколения у большинства разумных рас, запудрить мозг целой цивилизации нетрудно. У вас это делают обычные люди из СМИ. На самом деле принцип сбора силы у Богов такой - бог - самый искусный и опытный маг в своём мире или в своём секторе пантеона. Это значит, что он может эффективнее всего направлять ментальное усилие. Поэтому, божество берёт всю силу, неосознанно направляемую магом, обращающимся к нему при волшбе, и более эффективно использует. Условно говоря, маг потратил бы на это действие 100 единиц, а, обращаясь к богу, экономит 20 единиц, так как бог обходится 50 единицами и 30 забирает себе в качестве налога. Получается прекрасная схема - бог впаривает пастве удобную ему схему обращения, они её практикуют, и преуспевают. А у бунтарей, не желающих иметь дело с Богом и справедливо подозревающих того в махинациях и вранье, колдовать получается хуже. Им же "Всевышний" не помогает за свою тайную долю! На них все смотрят косо, стараются уничтожить, как ослушников Творца, что, в конце концов, и происходит всегда. А боги даже не всегда выражают своё недовольство непокорными - паства сама разберётся, ещё и будет считать более милосердным - это полезно. В своих мирах Боги поддерживают кучу мифов и суеверий, стимулируют искусственное невежество местных в ментальной области. Также они следят, чтобы не рождалось потенциальных конкурентов. Чтобы никто из "смертных" не поднялся слишком высоко и не понял, что происходит. Боги - основные и непримиримые враги Морморона. Мы боремся с ними всеми силами и стараемся сокрушать все обнаруженные пантеоны во всех мирах. Они - опасные противники, умные и сильные, их ворованную мощь сложнее блокировать, чем силу обычных демонов. Губит этих засранцев разобщённость - они подозрительны и тщеславны, не желают объединяться даже с себе подобными из других пантеонов. А мощь одного мира с десятком богов - ничто перед силой нашей Империи.

Про последний, самый необычный вид демонов, тебе, наверное, будет узнать печальнее всего. Расставаться с иллюзиями всегда печально.... Так вот, последний вид демонов - верокарас, или, как вы их называете, ангелы. Это маги Света, подпитывающиеся любовью, почитанием и верой своих последователей и соратников. Планка Света, как и планка Тьмы - позднейшая эволюционная ветвь развития, упрощённая система боевых, защитных и лечебных техник. Отличие от Тьмы в том, что базируется она не на негативе, а на праведном гневе, отваге, желании защитить тех, кто тебе дорог, на вере и надежде. Ангелы - бывшие светлые маги, и, по сути, светлые демоны, как бы парадоксально это не звучало, потому, что с ними разумные существа делятся своей душой добровольно и сознательно и от этого ничего почти не теряют. Правда, техники ангелов не совершенны, сила не безгранична. Да и использовать её, как и любую технику планки Света, можно в основном против демонов и тёмных, а также против смертных, чья душа сильно затронута пороком. А в остальном ангелы - прекрасные, в высшей степени достойные существа, союзники Мармарона. Мы стараемся не вспоминать об их демоническом происхождении...

- Не понимаю, где здесь обещанное вами крушение иллюзий! Если ангелы и впрямь несут свет, то такие мелочи, как их демоническое происхождение лично меня не волнуют. Ведь важно содержание, а не форма....

- Но пока ты не умеешь отличать форму от содержания, так что помолчи! "Крушение иллюзий" заключается в том, что ангелы из-за своей природы подвержены совращению и самосовращению. Знал бы ты, сколько в рядах армий основного царства демонов - Эгеста - падших ангелов.... Впрочем, хватит об этом! На сегодня всё - у тебя, я думаю достаточно тем, чтобы подумать. Ужинай и свободен до утра... Кстати, рекомендую почитать конспект - с утра залезу в мозг, проверю, всё ли ты запомнил и понял. Ещё с завтрашнего дня у тебя практические занятия.

- Медитации?

Усмехнулся Дима.

- Да, медитации....

Урок второй.

- Сегодня я постараюсь вкратце изложить тебе устройство нашего общества и наши основные законы.

Начал Александр.

- Как я уже говорил, большая часть населения империи - люди и даманы, причём первые кормят вторых, а вторые защищают первых, составляющих большую часть населения. Про 3 класса даманов я тоже сказал. Теперь подробнее о каждом. Младшие - примерно 30 % населения - псевдо человеческие существа с интеллектом и мировосприятием как у 8-9 летних детей. Плодятся как кролики, мрут как мухи - срок беременности у них 2 месяца, половая зрелость наступает в 5 лет, 10% от их количества - постоянно рожающие самки. Прав у них почти никаких, спрос с них такой же - живут себе своей стайной жизнью, ходят стенка на стенку и ладно. Все их действия, противоречащие воле Мармарона, пресекаются увечьями, каторгой или смертью. Увещевания на них не действуют, только если Старшие даманы, которые обычно руководят их стаями, повлияют на своих подопечных. Если Империя не вовлечена в крупный военный конфликт, эти существа привлекаются к строительным и сельскохозяйственным работам в качестве рабов. В остальное время предоставлены сами себе.

Старшие даманы - другое дело. С момента Посвящения они могут протянуть до 70 лет. По уму сравнимы с вашими 12-14 летними детьми, если брать наиболее одарённых детей, конечно. Ты, вообще-то, не думай, что почти все наши граждане - глупая малышня. Взгляд на многие вещи и общая жизненная философия у них - детские, но их богатый опыт выживания в трудных условиях и природная смышлёность и ясность ума ставят их выше детей человеческих. Так вот, Старшие - наш средний класс. Их около 5% населения, они собираются уже не в стаи, а в организованные команды, боевые отряды с весьма чёткой дисциплиной и подчиняются уже своим Высшим собратьям. На них распространяются все наши законы, у них есть право официально занимать некоторые должности с соц-пакетом и зарплатой. Они в некотором смысле рабочий класс, все предприятия, где не работают люди, укомплектованы ими. Ещё они - костяк нашей армии, в мирное время, когда не нужно пушечное мясо, она только из них и состоит.

Высшие даманы - это уже квалифицированные специалисты, которых у нас меньше 0,3%. Они - гвардия, аристократия на подобии средневекового мелкого рыцарства, шаманы, некроманты и инкубы, офицеры в армии и начальство на производстве. У них есть определённые права - собирать налоги, отправлять коллективные петиции в руководящие органы, официально планировать и распределять ресурсы общества. Живут эти создания до 410 лет при хорошем раскладе. Те же, кто не остановился на этой ступени развития, или сразу скакнул из людей во Владыки, зовутся Вознесшимися.

Вознёсшиеся - правящая элита нашего мира. Это весь Легион Серых Теней, все Библиотекари, Стражи и наиболее продвинутые представители тех родов деятельности, которыми занимаются Высшие. Численность Вознёсшихся, считая с теми, кто не достиг ранга Владыки, около 20 миллионов, а непосредственно Владык - миллион с копейками. Кстати, Легион - уникальное подразделение ещё и тем, что официально входит в этот миллион, хотя Владык там - меньше 10 процентов. Дело в том, что, как я уже говорил, нам нет равных в убийстве разумных существ, в особенности - магов. Поэтому, рядовой Легиона, от силы - 30 ранга по шкале Селена, может прибить Владыку и уравнивается с ним в статусе. Возможно, ты когда-нибудь дойдешь до самого верха, станешь Вознёсшимся, хотя не уверен....

Теперь подробнее о наших боевых организациях. Помимо Девиат и Легиона Мармарону служит ещё Великая Ледяная Армия - элитное подразделение Старших даманов и Великая Снежная Армия - элитное подразделение даманов Младших. Также в тайных подземельях под нашими городами обитают солдаты и обслуживающий персонал так называемого Мокрой Армии. Служат там Высшие даманы и бескуды, они сочетают планку Праха и стихийную планку воды, контролируя все наши пресные водоёмы. Также в составе наших вооружённых сил есть техника и армии, специализирующиеся на ней. Это и бронепоезда, не нуждающиеся в рельсах, и летающие замки из ледяного мрамора, и военно-морской флот, корабли которого одинаково хорошо плавают по воде и под водой. Есть и непосредственно космический флот - небесные бастионы разных размеров, способные летать и в небе, и в космосе. Экипажи всех этих боевых единиц в основном составляют Старшие и Высшие, причём технического персонала среди них не намного меньше, чем воинов. Есть ещё истребительная авиация, тяжёлая пехота и элитная кавалерия, правда в этих родах войск бескуды составляют подавляющее большинство. Но все перечисленные подразделения только 50% нашей армии, а в военное время - меньше 20. Остальное - регулярные легионы Старших, снабжённые артиллерией и поддерживаемые шаманами, Дети Праха и аналогичная им часть Ордена Девиат - Черная Армия. В случае большой войны ко всему этому присоединяются Младшие, доводя численность наших войск почти до 10 миллиардов солдат. Ты, конечно, понимаешь, что такая армада крайне недолговечна, прокормить её империи очень трудно. Поэтому она или выедает подчистую захваченные земли, или гибнет в боях, или расформировывается за ненадобностью по истечении года с момента призыва, если не раньше. Всё это я тебе рассказал, чтобы ты понял, частью какой огромной силы теперь стал! Искренне надеюсь, что это внушит тебе чувство гордости и некоей ответственности...

Тут, прерывая Александра, в комнату ворвался порыв ледяного ветра, донёсший чей-то далекий вопль отчаяния. Диму почти не удивил сам факт появления ветра в квартире, где нет ни одной открытой форточки - от колдунов всего можно ждать. Когда стало понятно, что услышанное - сработавший дверной звонок Библиотекаря, человек слегка опешил. А Саша тем временем, ворча, что, мол, "ходят тут, лекцию прочитать не дают, просители хреновы...", пошёл открывать, велев следовать за собой. Объяснил он это тем, что в работе Библиотекаря ничего секретного нет, а посмотреть на то, как в государстве Саа ведётся делопроизводство и рассматриваются жалобы населения, будет для Дмитрия познавательно. Видимо, это был не тот случай, когда надо было прятаться от пришедших "по работе". Именно так, в прихожей могущественного представителя воли Мармарона, Дмитрий Михеев впервые столкнулся с простыми жителями великого государства Саа, то есть с Младшими даманами.

Ещё в первый день пребывания в доме Александра Дима открыл интересное свойство так называемых Планов Бытия. Они, не являясь отдельными и самостоятельными измерениями, могли быть доступны взору одновременно, словно несколько похожих картинок накладывались, друг на друга. Однако при этом всегда можно было отличить, что относится к одному Плану, а что - к другому. Когда человек спросил об этом феномене у Библиотекаря, тот ответил, что Вознёсшиеся и ментально одарённые люди, которым помогли мощным внешним воздействием, видят все Планы, на которые у них хватает сил. Дмитрий пока видел только Первый и Второй. Картина получалась интересная...

В Первом Плане даманы выглядели как обычные, немного неопрятные дети в не слишком новой и не слишком дорогой одежде. Обычные курточки и джинсы, обычные, еще не испорченные "взрослыми" пороками мордашки.... Но зато во Втором Плане, во Мгле... Отец Дмитрия был директором в школе для детдомовцев, и так получилось, что однажды, когда мальчику было лет 6, его оказалось не на кого оставить, и папа взял его с собой на работу. Там его никто не трогал, не обижал, но в тот день Дима увидел и навсегда запомнил глаза мальчика, который в непростом мире трудных и беспризорных детей играл роль боксёрской груши. В этом взгляде была глубокая, истинная, неутолимая Боль. И ещё один взгляд Дмитрий запомнил навсегда - взгляд незнакомого ему человека на пожелтевшей фотографии времён Великой Отечественной, которую показывал ему дедушка. Этот взгляд принадлежал однополчанину деда и в нем застыло тяжёлое, кровью оплаченное, болезненное Знание. Знание того, что такое Война. И сейчас, глядя на Младших, человек понимал, что в их глазах удивительным образом отражаются эта Боль и это Знание, переплетённые и слитые в одно.

Сами тела даманов во Мгле выглядели иначе. Даже доступная взгляду малость - шея и лица говорила о том, что они куда сильнее обычных детей. Нет, больших мышц не было, но под кожей вздувались разработанные, как у качков, вены, шея, казалось, состояла из одних только жил. Вообще эти "просители" производили впечатление стаи гончих - поджарых, быстрых, выносливых, готовых броситься в погоню в любой момент. Правда, сейчас эти "гончие" вели себя перед Библиотекарем, как крепостные перед барином - смотрели в пол и мяли в руках шапки.

- Дасу Кэл Библиотекарь!

Начал, помявшись, тот, что по виду был у просителей за главного - его выделял рост, седые пряди в волосах и розоватые, воспалённые белки глаз. Дима определил его, как Старшего.

- Мы смиренно просим вас наложить запрет на действия стай с соседних улиц и официально объявить, что у нас всё нормально и нового вожака, то есть меня, выбрали окончательно и единогласно!

- Интересно, с чего это я должен вмешиваться в ваши междоусобицы?

Нахмурился Александр.

- Вас потрепали в очередной "игре"? Ну, так делайте выводы, зализывайте раны, меняйте тактику - и снова в бой! Я-то тут причём?

- Мы так и делали... Раньше, пока эта байда со Стеной не началась... А теперь пришли эти Дети Праха...

Дамана передёрнуло.

- Они же никаких правил не соблюдают! Порвали нашего предыдущего вожака в клочья, как звать не спросили! Хотя он ведь и не делал им ничего - просто под руку попался! Все соседние стаи тут же объявили, что мы теперь не стая, раз без вожака, на землю у нас права нет, нас теперь можно всех перебить! Стали вместо обычных Игрищ побоища устраивать... Мы посовещались, меня новым вожаком сделали - не просто так, за дело, я доказать могу! Отправили к ним послов с вестью, чтоб успокоились, так они послам пальцы отрубили на руках, в жопу засунули и жопу сапожной дратвой зашили! А это уже совсем не по закону... Дасу Кэл Искандер, вы же нас знаете - мы стая большая, хорошая, законы уважаем, вас слушаем, плодимся исправно, чужие зоны не жжем, не рушим... Остановите вы их, именем Мармарона, а то житья от них нет!....

В голосе дамана слышалась мольба и приниженность, но не вынужденная приниженность раба, а искреннее и очень глубокое уважение к тому, кого он по праву считал высшим существом.

- Ну, допустим...

Пока проситель говорил, Библиотекарь стоял неподвижно, прикрыв глаза и вслушиваясь во что-то, не достигавшее ушей остальных. Дима подумал, что тот проверяет, не лгут ли даманы.

- Ладно, вы правы! Но и ваши соседи тоже не далеко ушли от своих прав - они не виноваты, что удача отвернулась именно от вас. Так что, за свою помощь я требую платы...

- Всем, чем сможем - заплатим, Дасу Кел Искандер!...

- Вот и хорошо... Не волей Мармарона, но своей волей я ввожу на вашей земле и всех соседних землях Безветрие! Готовы ли вы подчиниться и разнести эту весть всем прочим стаям?

- Да, с радостью!

- Тогда ступайте....

Когда за даманами закрылась дверь, Дима полюбопытствовал, что такое Безветрие, а также что означал титул, которым они величали Библиотекаря.

- Безветрие - официальный запрет на междоусобицы и на убийства вообще. Вроде того, что в древней Греции на олимпийских играх практиковалось. Титул Кел используется по отношению к тому, кто превосходит обращающего силой в 3 и более раза, а Дасу Кел - в 30 и более раз... Мда, подкинули нам проблем эти Дети Праха.... А ведь это только самые явные нарушения, да и то лишь те, о которых потерпевшие не побоялись, и УСПЕЛИ сообщить! Надо срочно подавать прошение о выводе этих тварей из города, а то хлопот не оберёмся! Так, теперь, что касается наших занятий. В принципе самые общие моменты я тебе сообщил. Дальше буду рассказывать о ментальных конструкциях: заклинаниях и их внутридуховных каркасах, необходимых для того, чтобы они работали. История у нас - предмет секретный, тебе пока знать не положено, потом дорастешь - сам всё разведаешь. Для изучения всяких нюансов, законов и правил буду брать тебя с собой в патрулирование - "полевая практика", так сказать... Правда, для таких дел ты ещё совсем не подготовлен, так что первые лекции по менталистике будут посвящены основам боевых техник. Через несколько недель - небольшой промежуточный зачёт - надо будет выйти против меня и достойно себя показать. Про "победить" речи не идёт.... Ладно, иди пока, поешь, а я подумаю, что бы такое из боевого подобрать, чтобы ты поскорее освоил!

Глава 7. Эгест.

Старая крепость спокойно спала. Немало передряг видели эти каменные стены за свою почти 3000-ю историю - осады и штурмы, магические бури и мятежи аристократии. Под её стенами успели от души повоевать дроу и раиты, хаос и сатиры, гномы и даро. Но Тилет Акра, или в переводе с бескудского - древнейшего языка этого мира, Стальная Крепость, выдержала всё. И сейчас к её стенам вновь приближались иноземцы. Только на этот раз они шли не на штурм, а в гости. И были это не солдаты, а те, кто обычно посылал этих солдат в бой десятками и сотнями тысяч. По приглашению своего нового союзника в Тилет Акре собирались провести небольшой саммит цари и принцы доброй трети государств Аксаона!

Сам "новый союзник", Райен Леруа, бывший граф Фесет, бывший профессор Института Военных Разработок Карасиндереса, стоял на дозорной башне, находившейся ближе всего к западным воротам крепости. Он высматривал в ночной темноте кортежи высоких особ. Каким бы секретным этот совет не был, венценосная нелюдь точно не станет появляться без сопровождения. Глядя на уходящие в равнинное редколесье от ворот дороги, Райен думал о событиях последнего времени....

С момента перехода инквизиторов на его сторону прошло 4,5 года. За это время столица ни разу не усомнилась в том, что в графстве всё идет как надо. Всё-таки гвардия Всеединого умела не только убивать, но и скрывать важные факты. А ещё, что немаловажно, она умела убеждать. Леруа поначалу очень беспокоился, как бы личный состав подразделений, командиров которых он убедил, не встал на дыбы, но ничего подобного - как и в бою, в измене солдаты остались со своими офицерами. Графство Фесет бурлило. С фантастической ловкостью от всех, включая соседние провинции, скрывались военные учения и рекрутские наборы, строительство новых и ремонт старых крепостей, открытие новых военных учебных заведений и полевых лагерей подготовки. И при этом ни у кого не создавалось впечатления, что границы графства закрыты! Одновременно с наращиванием военной мощи решалась задача комплексного реформирования и перевооружения всех армий, находившихся в распоряжении графа. Проводилась так же и законодательная реформа - провинцию накрыла настоящая политическая весна. Отменена была так и не успевшая толком прижиться религиозная монополия церкви Всеединого, разрешён въезд и проживание представителям других рас. Всё это, преподнесённое в должном свете, прибавило Райену, как правителю, популярности в народе. А после того, как силами бывших инквизиторов (обычно они такими делами не занимались) была практически искоренена преступность, население провинции готово было носить своего сюзерена на руках. Но это было только начало. Никакие реформы и ухищрения не могли позволить графству стать на одном уровне с Империей, где населения было раз в 10 больше. Нужны были союзники. Именно по этому, после долгих и трудных переговоров, наконец, настало время открытого диалога с теми, для кого Империя традиционно была врагом, с теми, кого ещё недавно считал врагом сам Райен. И хотя внешне это никак не проявлялось, но сейчас, стоя на крепостной стене, бывший граф немного нервничал. Ему предстояло говорить с теми, чьими именами его пугали в детстве, как и множество человеческих детей. Теми, кто уже многие сотни, а то и тысячи лет сотрясал границы Акрана нападениями своих армий. Когда-то эти личности казались Леруа воплощениями Зла, обладающими колоссальной, недостижимой силой. Теперь он сам достиг силы не меньшей (если не большей) и ему предстояло взглянуть своим детским страхам в глаза. И не просто взглянуть, а переиграть в "гляделки" и заставить их испытывать уважение к своей персоне, убедить согласиться со своими предложениями.

И вот они появились. Что характерно, появились все разом, очевидно желая напугать и удивить "выскочку Фесета" доверием и единодушием, царящим между ними. Разумеется, на большие расстояния давно телепортировались, но границы Империи (и с этим ничего не смогли поделать инквизиторы предатели) были закрыты от вражеских порталов надёжной системой заклятий. Пробить эту систему было можно, а вот пробить незаметно - нельзя. Поэтому путь от границ графства до крепости высокопоставленным особам пришлось проделать верхом, о чём свидетельствовал запылённый и усталый вид их ездовых зверей. Правда, надо отдать должное уровню подготовленности этих самых зверей. Несмотря на усталость, они держали быстрый темп и не шарахались от представителей других биологических видов под представителями других делегаций, когда 5 групп всадников неподалёку от ворот собрались в одну кавалькаду. А шарахаться было кому и от кого - Райена Леруа почтили своим присутствием послы даро, сатиров, тёмных, огненных и кровавых эльфов. Приехали они, соответственно, все на своих "национальных" зверюшках. Даро - на гигантских пауках, дроу - на звероящерах, раиты - на саламандрах, сатиры - на айтанах и только кровавые эльфы - на обычных лошадях. Пока Райен разглядывал эту диковинную процессию, она проследовала во внутреннее пространство крепости через гостеприимно распахнутые ворота и начала спешиваться. Решив тоже слегка произвести на гостей впечатление, Леруа переместился прямо к коновязи, где те "распаковывались" не левитацией и не на своих двоих. Он использовал Судорогу Сущего - сложнейшую технику тёмных магов, которой его недавно обучил некромант, подбивший графа на мятеж. Она позволяла переместиться в любую точку, доступную взору в обход всех анти портальных барьеров. Как ехидно заметил граф, его позёрство увенчалось успехом - кое-кто из прибывших даже вздрогнул, когда хозяин замка вдруг исчез со стены... И тут же возник рядом в сопровождении маленьких чёрных молний и громкого треска раздвинутого телом воздуха, не выдержавшего такого надругательства над собой. Кое-кто - но не венценосные особы. Дариос, старший принц семьи Калерано, правящей династии тёмных эльфов, даже не прекратил типичный для этой расы высокомерный словесный понос.

- Эти люди неисправимы! Волею случая расплодившись как тараканы, они за счёт своего количества заняли господствующее положение на планете, но так и не смогли стать достойными этого положения.... Вся их Империя - это сплошной беспорядок, неустроенность и грязь! Взгляните вокруг, лорды! Как они могут называть себя высшей расой, если даже эта великая крепость, устоявшая под натиском стольких армий, столь неопрятно выглядит! Они ею гордятся но не могут содержать предмет гордости в чистоте.... Нет, люди определённо лишены чувства прекрасного! А их правители, поднявшись столь высоко, тем не менее не делают ничего, чтобы перевоспитать своих скотоподобных подданных!...

Тут принц, наконец, соизволил заметить хозяина "великой крепости".

- О, лорд Леруа! А я тут как раз выражал свои соболезнования нелёгкой участи вам подобных... Так тяжело править быдлом, если оно не является рабами!

- Не сотрясай воздух попусту, остроухий!

Подал голос Азагон Даронорский, верховный каган всех даро и самый старый из гостей.

- Я понимаю, что ты хочешь своей болтовнёй вывести этого человека из себя, чтобы он в запале сболтнул нечто, что хотел от нас утаить. Но право же, это слишком примитивная провокация! Тот, кто перетянул на свою сторону 100000 инквизиторов и бросил вызов самому императору Анатонету, не может быть настолько глуп, чтобы попасться на неё....

- Благодарю за проявленное уважение, кэл Азагон, однако, право же, не стоит! В словах принца Дариоса есть толика правды, но это повод не для обид, а для действий. Именно поэтому я и пригласил вас сюда. Я надеюсь, что вместе мы сможем изменить мир к лучшему. И тогда у уважаемого лорда народа дроу не будет повода произносить подобные речи! А теперь прошу за мной - вы устали с дороги, да и нам надо многое обсудить из того, о чём не говорят возле конюшни!

Венценосный эльф потратил пару секунд на то, чтобы оценить непринуждённую и искреннюю улыбку Райена. Видя, что улыбка никуда не девается, устало вздохнул и в мгновение ока соорудив на лице такую же, последовал за остальными в один из корпусов замка, расположившегося в кольце крепостных стен. Глядя ему в спину, Леруа подумал о том, как порой различаются форма и содержание. Тонкокостный и по-женски красивый (как и все эльфы с точки зрения людей), принц казался 17-летним мальчишкой, хрупким и беспомощным, но на деле представлял из себя настоящую машину смерти. И дело было не в ловкости и скорости, которой эльфы компенсировали природный недостаток физической силы. Проблема заключалась в возрасте и магической мощи ушастого военачальника. Дариосу было 4368 лет и он был очень сильным боевым магом - одним из лучших в своём царстве. Граф Фесет много читал в хрониках об ужасном Кровавом Коридоре, который почти 1000 лет назад пробил Дариос Калерано. Во главе 7000000 дроу он за 37 дней проделал длиннейший путь от границ Империи до самой столицы, разрушив и усеяв трупами всё на своём пути. С ним боролись лучшие полководцы Акрана, но он так и не проиграл ни одного сражения. Остановить его удалось только под стенами Карасиндереса. Причём, поняв, что его кавалерия окружена и шансов на победу нет, он умудрился чуть ли не единолично построить портал, через который ушла вся его армия. Этот поход стоил Империи 21560000 солдат, почти 600000000 убитых и попавших в рабство простолюдинов. Он изменил внешнюю политику Акрана, на многие сотни лет отдалив укрепление его западных рубежей. Райен не испытывал бы к этому "бледному мяснику", как прозвали Дариоса люди, ничего, кроме ненависти, если бы не знал, что кровные счёты между царствами уходят корнями в глубь тысячелетий. Людской род тоже не раз устраивал в землях соседей кровавую жатву...

И вот представители 5 царств и наиболее высокопоставленные члены их свиты расположились за большим столом в штабном зале. Всё-таки Тилет Акра была военной базой и центром обороны графства. Леруа, решив для начала прикинуться дебилом, предложил "разделить с ним трапезу, дабы высокие лорды утолили голод с дороги". Но "высокие лорды" ответили столь красноречивыми взглядами, что он бросил паясничать и перешёл сразу к делу. Небольшой ментальный импульс и сработали наложенные на каменную столешницу руны. Перед гостями возникла карта Аксаона с гигантской кляксой единственного на планете континента, раскинувшегося на просторах океана почти на 40000 километров по экватору и 45000километров по меридианам.

- Господа, перед вами политическая карта нашего мира. Думаю, никому из вас не надо напоминать, что на этой карте больше всего бросается в глаза. Империя Акран, которую ни сегодня завтра переименуют во Всеединую Империю, оплот людей. Она занимает почти 60% площади континента, вытеснив на его окраины все остальные царства. После поражения Лживых Богов на территории сегодняшней империи было 4 людских, 3 крупнейших эльфийских, 5 гномьих, 2 дарайских, 7 ордынских и сатирских государств. Здесь, как я понимаю, нет детей, которых нужно посвящать в объективные исторические интеграционные процессы, в результате которых на месте всего этого возник Акран. Сейчас неважно, как сложилась такая ситуация, важно, что сейчас у людей "контрольный пакет" населения и территории. А значит, в любой момент в чью-нибудь чересчур умную голову в Карасиндересе может прийти гениальная в своей простоте мысль. Мысль добить все эти упадочные государства, чтоб не мучились, и захватить уже, наконец, всю планету! Вас всех накроет могучая волна стальных легионов Акрана и тогда "самая жалкая раса Аксаона" окончательно отомстит вам за все обиды, что копились у неё тысячелетьями. Вы и ваши предки обращали людей в рабство, истребляли их целыми странами. Их приносили в жертвы богам, демонам и великим чудовищам древнего мира, тревожили их рубежи, когда хотели, а сами оставались неуязвимыми! Теперь мстительные потомки грязных дикарей, жалких рабов и тупого безграмотного быдла отыграются за это на вас. Возможно, вы спросите, почему я не радуюсь этому, а плету заговор против этого великого человеческого реванша. Возможно, вы думаете, что я тайно помогаю Карасиндересу, желая собрать вокруг себя тех, кто ещё способен сопротивляться, а затем привести в тёплые объятья акранских маршалов. На деле причина моего поведения проста и очевидна - в случае чего я пойду ко дну вместе с вами. В Империи на первый план вышла церковь Всеединого, которая против "языческой" традиционной магии. Она всех стрижёт под одну гребенку. А так как я на общем фоне выделяюсь слишком сильно, мне для придания надлежащего роста отстригут голову! Новый мир, который хотят построить церковники, перечёркивает всё хорошее, что было раньше на нашей многоцветной и многообразной планете. А вот то плохое, что было раньше, никуда не денется. Более того, это "плохое" уже собралось в одну кучу, организовалось, создало своё государство, именуемое Эгест, что в переводе с бескудского значит "хаос". И многие из вас примыкают к нему, думая, что эта альтернатива Всеединому и защита от него. Мир многополярный, где были все цвета радуги и сверх того, становится биполярным. В этом новом мире будут лишь два цвета - бело-золотое сияние престола Всеединого и смрадно чадящее жирным дымом, кроваво-красное пламя Хаоса.

Это, собственно, самая суть нашей встречи. Очень важно, чтобы вы поняли - я не хочу гибели Империи, очередной междоусобицы, смены династии, или просто войны нашей коалиции против Акрана. Я хочу сделать так, чтобы нас с вами не перемололо между двух беспощадных жерновов, имя которым Свет и Хаос. И в этом вся специфика союза, который я надеюсь сегодня заключить - война, которая конечно будет, не является нашей целью. Наша цель - изгнать с планеты эти две великие силы, или, если это невозможно, хотя бы ослабить их позиции. Я могу сказать многое о том, как, по моему разумению, достичь этих целей, но не хочу попусту сотрясать воздух. Потому что сначала вам надо ответить на главный вопрос - согласны ли вы с моими целями, готовы ли принять их? Готовы ли подняться над рутиной мелочных интриг и междоусобиц, которую вели вы и ваши предки тысячелетиями ради более глобальных целей?

- Горы несокрушимые, сколько слов! Тебя в поле против того же Хаоса выставь, ты его своим трёпом до смерти доведёшь! Мы что, по-твоему, слепые, не видим, где угроза, а где пустышка, что ты нам это рассказываешь? Понятно, что дело идет к биполярному миру, ну так и что же с того? Не принял нас Всеединый - мы и не напрашивались! Примкнём к Эгесту, раз уж мы такие плохие и молимся древним монстрам. Ты, не забывай, граф Фесет, что здесь нет ни одного правителя "доброго" государства - не приняли твоего приглашения гномы и светлые эльфы! Может потому, что Леруа - не просто фамилия? Твои предки правили одним из 4 людских царств, о которых ты говорил, причём самым злокозненным, с чёрными магами связанным! Не потому ли на тебя по первой же твоей ошибке такая опала из столицы, что там помнят историю твоего рода? В частности то, как прадед твоего прадеда 6000 лет назад до последнего против нового Акранского царства воевал и светлых магов живьем в землю закапывал? Ты с нами в одной лодке, а имя этой лодке - Хаос. Но при этом, толи по недомыслию, толи и впрямь в угоду Акрану, лодку эту раскачиваешь, от Эгеста нас отвратить хочешь! Ну и кто из нас после этого дурак, не видящий в чём проблема?

Азагон, царь даро на протяжении почти 16000 лет, защитивший свой народ и от богов, и от людской экспансии, и от гномов, считавших, что горы должны принадлежать им одним. Горные бескуды молились на своего "вечного царя", как другие народы не молились богам! А он всегда старался говорить и вести себя просто, не выпендривался не творил зверств без нужды. Он был одним из Великих Владык древнего мира и ничего не делал зря. Райен внутренне напрягся, пытаясь понять, зачем этот реликтовый полководец пытается сбить его с толку слабо аргументированной позицией. Не сумев придумать ничего, сделал предположение, что желтоглазый старик просто проверяет лидера, за которым может пойти, на глупость. Это значит, надо просто аргументировать сказанное ранее. На крайний случай у него был козырь против этого, очень опасного в случае чего, оппонента, но сейчас было явно рано.

- Очень интересная позиция, лорд Азагон! Значит, перемены неизбежны, а с Эгестом дружить очень даже неплохо? Я ведь не так глуп, как вы думаете! Мне многое известно.... Например то, что во всех подвластных вам землях стали проводить жертвоприношения, причём на алтарях - дарайцы! Что с появлением в Дараноре жрецов Хаоса и демонов драконы стали относиться к вам хуже. Их образ жизни не очень то сочетается с ядом, которым пропитывает всё сущее Хаос! О каких ещё прелестях, принесённых в земли даро и всех присутствующих здесь Высокородных мне сказать вслух?! Эпидемии ужасающих форм проказы и чумы, массовые мутации. Помимо прочего - ещё и доселе невиданная нечисть, что селится теперь на задворках ваших царств - я могу многое рассказать при всех, мне не трудно! По-вашему это приемлемая плата за "неизбежные перемены"?

- Да, приемлемая! Вы это хотели услышать? Я вижу, что перехода к биполярному не избежать, а выживать надо и страны наши должны уцелеть тоже.... Вы что, граф, хотите напугать нас чумой и мутациями? Мы, Великие Владыки, можем этого избежать - у нас хватит сил и ума для этого. А остальные ваши слова - пусты...

Молвил Калрен Варс, архиглашатай правящего совета Раитаннаона (то есть посол в любую страну, с которой эльфы-огнепоклонники ведут дипломатические переговоры). Эти странные существа среди всех ветвей долгоживущего народа стояли особняком. Всё традиционно эльфийское было им неприятно. Техника и руны вместо чистой магии, огонь вместо живительной силы, скалы и пустыни вместо лесов, грубые марши вместо благозвучных баллад. Они со временем даже своё телосложение как то изменили, став выше ростом, шире в кости и плечах, от чего срок их жизни сократился. Хвалёное эльфийское долголетие зиждется на традициях здорового образа жизни - питание, физкультура, душевный покой. Важную роль играют и малые нагрузки на сердце и легкие вследствие малого веса. Они словно протестовали против какого то неприятного момента в жизни эльфов. Какого - Райен не знал, а его Наставник сказал, что знать ему и не надо.

- Я не ослышался? Вы вслух такое говорите? Какими бы законченными монстрами и кровавыми тиранами вы не были в глазах моего народа, я знаю, что для вас слова "честь" и "совесть" - не пустой звук! Неужели вы готовы, как последние скоты, бросить своих подданных в пучину бедствий, которых сами можете избежать? Так надо, им на роду написано мучатся, они расходный материал, а нам, королям, ничего не будет и плевали мы на их муки - так вы думаете и поступаете теперь, Великие Эгоисты?!!

- Да, так.

От голоса Азагона, вроде бы тихого, вздрогнули стены старой крепости.

- Ты хотел нас устыдить, мальчишка? Мы уже вышли из возраста, когда можно взять на "слабо" и на "как ты можешь?". Скоты - да, скоты, но зато это истина, а они всегда неприглядна. Мир не сможет остаться многоцветным - я говорю это как самый опытный здесь Владыка! Ты не сможешь предотвратить пришествие Хаоса в наши земли!

- А выгнать его за пределы планеты я тебе не позволю, маленький засранец!

Прозвучало в голове у Райена .

- Ты слишком несведущ и не знаешь цену некоторым вещам, как не знаешь и того, зачем некромант в чёрном балахоне помогает тебе. А я знаю. И поверь мне, добром это не кончится! Лживые Боги, главный кошмар этого мира - ничто в сравнении с тем, что в действительности явилось сюда когда-то. Тогда, 20000 лет назад, на Аксаон и ещё в пару миров была отправлена в бессрочную ссылку ВОЙНА! И я не позволю ЕМУ с помощью дураков вроде тебя выпустить её отсюда! И рассказать этим остроухим олухам о возможности такого выхода из положения не позволю тоже.... Ты, может и сильный маг, но у тебя мало опыта, а если Я решу тряхнуть стариной, то тебе просто не хватит прыти увернуться....

- Как я, оказывается, был неправ, обвиняя вас в эгоизме! Да вы само благородство и альтруизм! Значит, есть какая-то дрянь, о которой я не знаю, связанная с Хаосом и Богам, и которую нельзя отсюда выпускать потому, что её, видите ли, здесь заточили?! Пожертвуем благополучием нашего мира ради счастья вселенной! Прекрасный лозунг, только я его не поддерживаю! Ты верно заметил, что я собираюсь возглавить Эгест, реформировать его и вывести из этого мира с песнями и плясками. И мне плевать, кто ТАМ пострадает! Я желаю счастья НАШЕМУ миру и в этом моя неприглядная истина.... А помешать мне ты не посмеешь. Я, может, многого не знаю, но кое-что мне всё же известно! Например, известно, КТО спрятан в глубочайших кавернах твоего горного дворца.... Хочешь, я поделюсь этим знанием с собравшимися, Азагон Гартаорор? И ты не сможешь прикончить меня, как бы быстр не был твой меч - я кое-чем прикрыт даже от твоих ударов! Ну, что скажешь?!

Райен не думал, что дараец займет столь непримиримую позицию так рано, но раз уж зеленокожий так упёрся рогом, пришлось добить его тем самым козырем почти в начале разговора.

- Скажу, что ты полный идиот... Но раз уж ОН тебе такое рассказал, значит настроен серьёзно! А спорить с ним всерьёз мне не по силам.... Делай что хочешь, мальчишка!

- Не смогу предотвратить - да. Не смогу ничего с этим сделать - нет! Хаос нельзя победить, но древняя мудрость учит - "непобедимое надо возглавить". Сейчас среди демонопоклонников нет ни одной достаточно крупной фигуры, фигуры НАШЕГО масштаба. Сила без воли, энергия без вектора - они станут оружием в наших руках! Возглавить их проще всего мне - и я это сделаю. Я приструню тех, кто сеет разрушение в ваших землях, и, заручившись поддержкой ваших армий, обрушу всю мощь Эгеста на Акран. Империя не выстоит против наших объединённых сил, а после победы мы направим неуёмную энергию хаоса на покорение других миров! Силы Эгеста вполне хватит на построение межпланетных порталов. Да и вы сможете чем-нибудь поживиться на нетоптаных просторах обитаемых планет.... Ну, что вы скажете на такую альтернативу текущему положению?

Леруа не без удовольствия заметил изумление и интерес на лицах собравшихся. Ещё бы - сколько бы лет им не было, все они были, в первую очередь, воинами. И за долгие века всем им уже надоело водить легионы по одним и тем же полям сражений. "На том хуторе девки, нами ещё не мятые" - очень примитивная, но и гениальная приманка, на которую при отсутствии более мощных стимулов попадаются все - даже Владыки. Поэтому Райен не удивился, когда, помолчав для важности немного, все, даже Азагон, согласились с тем, что план графа разумен и его надо претворить в жизнь. Далее переговоры превратились уже в военный совет с долгим рассуждениями на тему "кому с какого краю напасть". Когда все эти вопросы были решены, Леруа закончил совет словами:

- Итак, друзья мои, нам предстоит величайшая война в истории этого мира! Так что я прошу вас - не жадничайте! Используйте все -

Он задержал взгляд на дарайском царе.

- козыри, что припрятаны у вас в рукавах. Поверьте, сейчас не время мелочиться!....

Когда совет закончился, хозяин крепости, рассыпаясь в любезностях, проводил гостей до ворот. Все оседлали своих ездовых тварей и разъехались. Вот только у Райена не хватило опыта увидеть, что Азагон не стал тратить время на верховую прогулку и ушёл порталом, оставив вместо себя иллюзию. Неважный маг, даро знал, что от него такого никто не ждёт, что сам он на такое не способен. Поэтому воспользовался достаточно ценным одноразовым артефактом-коридором, пробивающим дыру в пространстве. Эту игрушку изготовил тот, о ком пригрозил сегодня рассказать Леруа. Тот, кто на протяжении многих тысяч лет обитал в пещерах под Алефоном - столицей дарайского государства. Древний реликт, свидетель прошлого, далёкого даже по меркам Азагона, существо, прежде обладавшее большей властью, чем все правители Аксаона... Если кто и мог помочь сейчас советом, то только он. Великий правитель древнего народа, который люди презрительно звали гоблинами, соврал своему оппоненту. Зная, что за личность скрывается под чёрным балахоном нового наставника Райена Леруа, Гартаорор не собирался сдаваться без боя. Ещё оставался шанс, что его вечный квартирант, прежде сообщавший важнейшие сведения, сможет что-нибудь придумать и сейчас.

Алефон не был очень уж большим городом - примерно 3 миллиона населения - на мегаполис он по меркам этой густонаселённой планеты не тянул. Все его жилые кварталы, дворцы и боевые бастионы были вырублены неутомимыми даро в толще одной горы, название которой и носила столица Даранора. Гора эта хоть и была огромна, но ходы города испещрили не всё её нутро. Зато, если уж где-то камень был обработан, то обработан на совесть! Горные бескуды ничуть не уступали в этом гномам. Все слухи о их грязных и неустроенных пещерах были вызваны тем, что под давление людей и тех же гномов дарайцы нередко меняли ареал своего обитания. Им приходилось селиться не только в горах, но и под равнинами. Обустраиваясь не навсегда, они не считали нужным приводить свои города в порядок. Но здесь, в столице, остающейся неприступной уже многие тысячелетия - другое дело. Здесь было красиво. Стены залов и пещер покрывали искусно вырезанные орнаменты, везде была проложена канализация, система колодцев и водостоков, все дороги вымощены фигурной плиткой. Даже дома простонародья были аккуратными и благоустроенными, в них не было не единой кривой стенки. Азагон, чьей заслугой в значительной степени являлось это благополучие, всегда отдыхал душой, появляясь здесь. Наблюдая за относительно спокойной жизнью процветающего города, старый Владыка убеждался, что помимо бесконечной войны и кровопролития сделал в жизни и что-то хорошее. Но сейчас ему было не до блаженного созерцания плодов своих свершений. Сразу же по прибытии в город он направился в центральный дворец, где, велев никому себя не беспокоить, уединился в самом дальнем уголке своих покоев. Туда под страхом смерти не было хода никому, кроме него самого. Эта комната, о которой ходили самый разные легенды среди советников и прислуги, представляла собой квадратное (15 на 15 метров) помещение с высоким потолком и круглым бассейном посередине. В этой полусферической впадине глубиной 5 метров никто не менял воду уже 12000 лет, но она была всё так же чиста и прозрачна. Все 12000 лет от воды шёл пар, но она так и не испарилась, а на потолке над ней не появилось ни капли влаги. За 12000 лет никто не убирался в комнате, но нигде в ней не было ни пылинки, а на каменных стенах не образовалось ни единой трещинки. Всё здесь было как прежде. Как в тот миг, когда Азагон предложил своему, тогда ещё новому знакомому, поселиться здесь.

- Альвател, вылезай, надо поговорить!

Позвал царь Даранора, закрыв дверь в комнату. Вопреки своему обыкновению, Альвател откликнулся сразу же. Пар от воды пошёл столь сильно, словно в бассейне был крутой кипяток, и из толщи всплыло на поверхность, а затем приняло вертикальное положение в воздухе без какой-нибудь опоры, тело.

Многие из простых обитателей этого мира не знали - слишком давно это было - о том, что когда-то на планете бал правили бескуды. Великие хозяева древнего мира, они примерно 40000 лет назад управляли двумя третями всех обитаемых планет галактики. Но потом грянула Вторая Великая Война. Пробудившись от очередной многотысячелетней спячки, Конкери, самая невменяемая фигура на политической арене галактики, решил "облагодетельствовать" сразу всех. Одними из главных его сторонников стали боги из миров, позже названных Соцветием. Теснимые с одной стороны Хаосом, а с другой - Всеединым, который всегда старался подчинить их себе, они хватались за любую возможность. Они наивно думали, что воплощение Тьмы в мире, не претендующее на то, чтобы им указывать - именно та сила, которая поможет им обрести, наконец, свободу. За их глупость поплатилась вся галактика. Погибли десятки миллиардов живых существ, некоторые миры были полностью уничтожены, а боги большей частью убиты в ходе сражений. Война закончилась эпохальной битвой Конкери и Всеединого, Тьмы и Света, которую Тьма проиграла. Что стало с дьяволом, в точности не знал никто, ибо свидетелей того боя просто убило мощью сошедшихся сил, но в высшем обществе ходило несколько теорий. В то, что Конкери убит, верили немногие - в конце концов, Тьма бессмертна. С тем, что он "усыплен" Всеединым тоже были согласны не все - поговаривали, что его гробница, находящаяся теперь во владениях Мармарона, сейчас пуста. Остальные, в их числе и Азагон, считали, что воплощение зла как то запечатали и отправили туда же, куда и наиболее талантливых из уцелевших в Войне богов - на вечное заточение. Местом ссылки стали два крупных мира-доминанты - Аксаон и Марадиун. Именно эти ссыльные Боги, попытавшиеся установить на новом месте свои порядки, и были впоследствии названы Лживыми. Их всех перебили в ходе многотысячелетней войны с местным населением. Так, по крайней мере, все сложилось на Аксаоне.

Никогда не бывавший за пределами родного мира, родившийся много позже Второй Войны, Азагон Гартаорор знал это всё по 2 причинам. Во-первых, даро были потомками части тех бескудов, что некогда правили на этой планете. Азагон даже приходился дальним родственником последнему главе одного из великих бескудских домов - дома Кавенау. На этом бескуде, бежавшем от преследований других домов, пресеклась не только династия, но и весь великий дом - огромное в прошлом царство. В легендах и хрониках, оставшихся от предков, хранилось немало ценной информации. Она-то в итоге позволила подгорному владыке отыскать вторую причину своей осведомлённости - Альватела Каратародеса. До войны, в ходе которой развалилась империя бескудов, этот Владыка был одним из 3 Хае Кадаров - высших царей всего своего бесчисленного народа. Тогда разделение на великие дома ещё не началось, а расы, в которые эволюционировали бескуды в некоторых мирах - даро, дзебед, айтаны, сатиры, тролли - были малочисленны и слабы. Троих правителей - сильнейших и мудрейших почитали, как богов, клялись их именами, приносили жертвы.... Когда великое царство пало, Альвател вместе с сохранившей ему верность верхушкой новоявленного дома Кавенау бежал в окраинные миры. А 8000 лет спустя, когда стало совсем туго - на Аксаон, где его позднее нашёл и приютил потомок бывших подданных. Азагон Гартаорор не подчинялся своему "постояльцу" - он с ним дружил. Бескуд был ослаблен и утомлён прошлыми великими битвами, даро - талантлив и искусен, так что разница в силе была невелика. Разница в возрасте же после первой 1000 лет перестаёт иметь всякое значение... Да и слишком много крепкой дружбы и взаимного уважения было между этими двумя, чтобы один преклонял колени перед другим. И сейчас, с удовольствием разглядывая старого, давно не виденного знакомого, даро воскрешал тем самым в памяти облик своих далёких предков. Голубовато-серая, почти серебристая кожа, аккуратная лысая голова с плотно прижатыми ушами, "пёсьи" ноги, длинный и сильный хвост с небольшой кисточкой на конце. 3-суставчатые пальцы, подвижные и мощные, с длинными когтями, 8 толстых клыков, много больше человеческих, слегка топорщат губы. Глаза у этой расы почти не отличались от глаз людей, только радужка была оранжевая. А так, и анатомией - только мышцы чуть более вытянутые, и лицом, и ростом бескуды были весьма похожи на людей. К слову, люди делили с ними титул Прирождённых и самых многочисленных существ в галактике. Даро же являлись уменьшенной до 1,5 метров и "позеленевшей" копией своих предков...

- Здравствуй, Азаг.... Давно не виделись!

Голос Альватела, мягкий и вкрадчивый, вывел даро из мыслей "о былом".

- Я так понимаю, ты не просто поболтать пришёл. Многое происходит в последнее время, я чувствую, как кое-кто встал в полный рост и творит, что хочет...

- Верно чувствуешь! Кескес Мононокенон, Чёрный Балахон, великий герой войны с Лживыми, который так нежданно после неё исчез, наконец поднял голову! Почти не скрывается, гад, не то, что в прошлые времена...

- А я много раз предупреждал тебя следить за ним повнимательней! Он и раньше не бездействовал, просто обнаружить его было почти невозможно. Царство некромантов на северо-западе, появление и распространение адептов Хаоса из глубин галактики по этой планете, некоторые другие "казусы истории" - его рук дело! Но раньше он готовился скрыто, а теперь пришло время выполнить ту часть его плана, которую увидят все.... Надеюсь, мы не ослепнем от увиденного!

- Хочешь сказать, всё сделанное им ранее - часть одного плана? Но это же невозможно! С конца войны с Лживыми прошло почти 10000 лет, а многие свои происки он начал задолго до победы в ней. Нельзя что-то рассчитать и продумать на столь долгий срок...

- Чем сомневаться в его способностях, лучше подумай, какова его цель. Может статься, нам вообще лучше его поддержать?...

- "Может статься"? Да у нас нет иного выхода! Он завёл себе очень способного ученика, с помощью которого не сегодня-завтра захватит весь Акран! И рассказал этому сопливому дарованию про тебя. Если же судить по тому, как Райен Леруа нагло и уверенно начал действовать - не только про тебя, но и про Всеединого и ещё невесть про что! Откуда он только узнал... Осведомлённость у него, похоже, не меньше твоей, если не больше. И я не думаю, что его цели могут нам импонировать....

- Что подтверждает моё предположение о том, что Кескес связан и с Лживыми Богами, и с Конкери. Больно много знает.... А насчёт целей.... Успокойся и попытайся мыслить глобально, а не в рамках одного мира! Тут завоюет, там попортит жизнь местному населению Хаосом - детский сад. Это всё трагично, но в масштабах большой политики погоды не делает! Из-за действий этого существа мы вскоре можем оказаться в таком водовороте событий, какого даже ты не видел и не представлял. Там не за жизнь подданных и клочки земли надо трястись, а за сохранение подконтрольной цивилизации как таковой. Что произойдет с государствами этого мира - не так важно! Важно, куда и как направит линию своего развития твой народ, когда происходящее станет достоянием не только Аксаона. А оно станет - я чувствую, что Мононокенон - фигура слишком большого масштаба, не одной планете ему не развернуться.

- То есть забыли о подданных и думаем о высоком? Скотство это и эгоизм, присущий молодежи, ещё не смирившей свои амбиции под тяжестью времени. Никогда такого не поддерживал!

- Скотство? Согласен, в ранние периоды Владыкам оно свойственно. Затем приходит болезненная озабоченность благополучием своих подданных. Так у нас проходит кризис среднего возраста. Хочется совершить что-то хорошее, а в силу опыта "великие свершения" уже хорошим не кажутся - тянет облагодетельствовать всё сущее. Но потом приходит понимание того, что заботится о благе общем или конкретном - уже не твой масштаб. Те, кто поднялся достаточно высоко, должны не строить города и искоренять преступность, а заботиться о сохранении подконтрольных народов. Уберечь своих подданных, как расу, концептуальную модель социума - вот наша задача. Бороться с Мононокеноном - бессмысленно, ибо мы не сможем победить окончательно. Он всё равно вернётся, рано или поздно. Становиться с ним в одну упряжь - глупо, он не заботиться о нашем благополучии, мы для него - разменная монета. А вот использовать возникшую ситуацию, чтобы колонизировать другие миры, когда Хаос попрет с Аксаона во все стороны - самое то! Для этого придется поддержать Леруа войсками - ну и ничего страшного! Важно решить другой вопрос. Если уж мы получили шанс поднять знамя бескудов на прежнюю высоту, надо решить, что будет на этом знамени изображено. Можно сделать так, что вы обратно эволюционируете в обычных бескудов и восстановите дом Кавенау. Можно оставить вас в этом виде и включить в наше сообщество на правах дружественного народа. А можно, хотя это и рискованно, обратиться к Хаосу. На территории твоего царства полно его адептов, есть и те, что одной с вами крови. Пока Хаос для вас - чуждая и мерзкая материя, но вы можете измениться. Станьте новыми носителями этой дряни и тогда от вашей военной мощи у соседей просто руки опустятся! Мелкие подземные вредители, разносчики эпидемий, мутаций и скверны, повелители могучих монстров и всесокрушающих кислотных гаубиц! Не кривись, я знаю, что некоторые ваши "специалисты" уже доработали это "чудо прогресса" и готовы пустить в ход. Из-за вашего специфичного отношения к магии вам почти не придётся связываться с демонами, ограничиваясь выведением боевых мутантов. Перспектива мерзкая, но, согласись, заманчивая! Так что решай, друг мой. Ты и твой народ не сможете сойти с дороги к другим мирам и большой войне, но, стоя на распутье, вольны выбрать один из 3 путей....

- Выбирать... Хороший выбор ты предлагаешь! Видел бы хоть малейшую слабину в твоих доводах - послал бы тебя к Кишину! Как я могу выбирать один - за целую цивилизацию?! Как смогу смотреть в глаза подданным, которым мой выбор принесёт страдания и разорение? А он в любом случае их принесёт довольно многим - что бы я ни выбрал! От советников в этом деле толку никакого не будет.... А я даже не знаю, чем руководствоваться - логикой, гуманизмом или ещё Тьма знает чем!

- Верно. Но выбрать всё равно надо и сделать это должен ты! Пока эволюция не породила такое чудо, как коллективный разум, толпа вменяемые решения принимать не сможет. Причём на "советников" разного свойства, как ты верно заметил, надежды никакой. Им объективности и пороху не хватит для такого большого дела, они - младенцы в сравнении с нами.... Нет уж, решения такого рода положено принимать нам, и мучатся угрызениями совести тысячи лет - тоже наша привилегия. Плата за все прелести жизни богоподобного и почти бессмертного существа. Хорошо ещё, если она вообще есть, эта совесть.... Мы с тобой не в том возрасте и не в том положении, чтобы впадать в самоуничижение и ложную скромность! Ты можешь сделать этот выбор, ты должен его сделать и ты его сделаешь! Самое мерзкое сейчас - бежать от ответственности....

- Вот как....

Вместе со старым Владыкой, казалось, испустила тяжёлый вздох вся гора Алефон. Затем Азагон Даранорский встряхнулся и заговорил уже другим голосом. Спокойный и звучный, этот голос не оставлял сил возразить или перебить, его невозможно было не расслышать или ослушаться. Долетая до стен комнаты, он не отражался от них, а впитывался, словно камень принимал и запоминал эти слова, как приказ, подлежащий обязательному исполнению. Речью даро можно было забивать гвозди.

- Раз от ответственности мы не бежим, то и выбирать будем ответственно, рассудительно... Стать вновь бескудами, конечно, неплохо, но это не даст нам вообще ничего. Великого царства нет, дома враждуют друг с другом, мы лишь присоединимся к этой сваре. К тому же, так мы просто возродим дом Кавенау, а он уже доказал свою нежизнеспособность. Просто примкнуть к дружественному народу - тоже не лучший выход. Во-первых, народ на деле отнюдь не дружественный, во-вторых мы так окончательно утратим индивидуальность, а значит, и концептуальный иммунитет. А старушка судьба очень любит избавляться от цивилизаций, лишившихся "изюминки" и уникальности, как от лишних в этом мире. Остаётся самое гадкое - Хаос. Он сильно подпортит нам ситуацию внутри общества, но даже при худшем раскладе погибнет не более 40% народа. Это, в принципе, всё, чем страшен Хаос. Другие варианты тоже чреваты массовым кровопусканием, но Хаос укрепит нашу самобытность и наступательную мощь. Это значит, что мы сможем, посредством нескольких хорошо организованных демографических взрывов увеличить численность даро в 40-50 раз буквально за пару столетий! Тогда нам будет вполне под силу заселить не один десяток миров даже при условии необходимости их сначала отвоевать. Итак, Эгест. В этом я вижу выход из ситуации. Ты согласен?

- Нашел, кого спросить! Это не моё дело, как ты поступишь. Я, конечно, надеялся, что вы присоединитесь к бескудам, но ты говоришь верно. Наша цивилизация сгнила на корню, нужно создавать нечто новое.... Итак?

- Итак, решено. Хаос, так Хаос. Постараемся минимизировать его тлетворное влияние... Но это потом, а сейчас надо поддержать Леруа силовыми акциями, раз уж мы решили поддержать его идеологически. Помнится, он хотел, чтобы мои армии отвлекли основные силы рыцарских орденов и прочей кавалерии где-нибудь на севере Акрана. К такому событию надо подготовиться....

И они готовились. Вся планета Аксаон готовилась к невиданной доселе войне. Пустели кладбища в землях некромантов за Сириотской дугой, муштровали рабов, готовя себе запас пушечного мяса, дроу, откармливали душами своих самых свирепых и жутких демонов жрецы Хаоса. Акран тоже не дремал - в недрах его штабов вызревали планы разгрома всех государств планеты. Маршалы и генералы донимали учениями и стягивали к границам 70-миллионную армию профессиональных солдат. Заодно они ещё и готовили к возможному поднятию "под ружьё" почти 200 миллионов резервистов. А тем временем Райен Леруа, решив все производственные и стратегические вопросы, по заданию своего наставника налаживал контакт с новыми союзниками. Наиболее древние и сильные обитатели этого мира, они были героями легенд, а то и вовсе безвременно забытыми ужасами далекого прошлого. Великие монстры и псевдобоги, могущественные маги и призрачные сущности - все они, как оказалось, были знакомы с учителем Райена. Но с наиболее "крутыми" из них графу надо было поговорить лично, чтобы заинтересовать и убедить встать на свою сторону.

Глава 8. Старики.

Количество тварей, достойных личного разговора с Райеном, на самом деле было совсем невелико. Если конкретнее, их было всего четверо, причём самого неприятного - главаря слуг хаоса - Ариено Сарду из расы дзебед - Учитель взял на себя. Так же, как и соратника по ремеслу некромантии - Анаикита Фаата, уже которую тысячу лет сидящего в своём горном замке на западе континента. Почему он не поступил так с остальными, Леруа было вполне понятно. Налаживание контактов с Великими Владыками (с риском для жизни, кстати) было частью обучения. Последнее шло полным ходом - графа Фесета некромант гонял без устали, шлифуя его навыки борьбы без оружия и фехтования, натаскивая в сложных и энергоёмких боевых техниках. Поначалу Райен не понимал, как он научится приёмам, которые под силу лишь сильнейшим Владыкам, но скоро обнаружил, что раньше его просто не обучали тому, к чему у него были способности. Силовой потенциал графа поразил его самого. Боевые техники демонов, требующие огромных силовых затрат, он осваивал, не поглощая души, своими силами.

Однако даже все новоприобретённые навыки и развитые силы не гарантировали безопасность при встрече с любым из вышеозначенной парочки... У цивилизации планеты Аксаон была довольно долгая история - почти 20000 лет. Первые царства начали появляться ещё за 2000 лет до появления богов-изгнанников. Только в те далёкие времена эти "государственные новообразования" были крохотными, серьёзные противники их не беспокоили. Там правили единовластные и само дурные маги. Никаких Великих Владык среди них тогда ещё не было. Даже просто Владыками были не все правители. В то время они были ещё "восходящими звёздами", но уже тогда некоторые превзошли многих.... Первым из них на очереди был обитатель огромной пещеры под горой Сер Нанаон. Благодаря своим новоприобретённым умениям Райен перенёсся почти к подножью горы, но дальше пришлось идти пешком. Сила того, кто обитал здесь, была столь велика, что пропитала сам воздух и не давала телепортироваться....

Драконы, как и многие другие расы, населявшие Аксаон и миры, подобные ему, были не плодом эволюции, а результатом экспериментов неких высших сил, чудачивших повсюду примерно 150-200 тысяч лет назад. Собственно, неискусственными были только два народа - люди и бескуды. Правда, первородство этих рас не отменяло величия, которого достигли их селекционным путем созданные потомки. И даже на фоне долгоживущих эльфов и могучих великанов драконы стояли особняком. Громадные, сильные, умные, способные к магии, потрясающе живучие и способные коптить небо по 700-900 лет, они воистину были высшей расой. Существовало почти 15 видов драконов, но древнейшим и самым многочисленным были красные, или обыкновенные драконы. А самым старым, сильным и огромным из этого вида, а, значит, и из всего драконьего племени, был Гальватронд Поднебесный. Согласно некоторым хроникам, на Аксаоне он тоже был чужаком - задолго до богов он проник в этот мир через портал, созданный им же. Причём, эти же источники утверждали, что уже в те времена он перестал расти, уже тогда был очень стар. Его почитали богом, ему молились разные племена, в качестве пищи эта тварь использовала жертвоприношения, которые в изобилии поставляли все те, кто не хотел увидеть гнев царя драконов. Как правило, царство, которому покровительствовала прожорливая ящерица, обходилось без армии. В те времена больших армад ещё не было, а с сотней тысяч чужеземцев дракон мог справиться и один. Но время шло, царства росли, появлялись личности, чья мощь была сопоставима с силой дракона. И вот уже авторитет Гальватронда перестал быть абсолютным. Нет, его по-прежнему боялись, уважали, кормили и использовали в военных целях, но из хозяина он превратился в наёмника, из бога - в боевую машину. А несколько веков назад ему всё это надоело, и он залёг в спячку. С тех пор местоположение одного из крупнейших обитателей планеты было неизменным - небольшой скалистый островок посреди озера магмы, дремлющего в недрах вулкана Сер Нанаон. Ящер создал небольшой каменный мостик к островку через озеро в расчёте на возможных гостей... Теперь Райен медленно двигался по этому узкому языку твёрдой породы, обдаваемый жаром и окружённый почти непроглядной тьмой. Полу остывшая магма светилась не сильнее, чем угли от костра. Приблизившись к границе островка, а точнее, большой скалы, выступавшей из магмы, Леруа собрал побольше силы и испустил мощный ментальный импульс. Такой способ пробуждения должен был убедить чудовище в том, что гость - серьёзный персонаж и отнестись к нему надо с уважением, а не пытаться сожрать.

- Надо же, обо мне ещё не забыли! Полагаю, у тебя был ОЧЕНЬ серьёзный повод прийти сюда, мой крохотный друг, иначе ты не стал бы будить меня от столь крепкого сна!

Так как пасть дракона не была приспособлена для членораздельной речи, общался он телепатически. Вкрадчивый голос ящера, возникший в сознании Райена, особого впечатления не производил. В отличие от размеров этого ящера - Леруа, как оказалось, стоял почти вплотную к его голове. И сейчас прямо перед человеком в 6 метрах над землёй открылся глаз, диаметр одной лишь радужки которого составлял 3 метра. В душе Владыки невольно возникла лёгкая паника и на ум пришли строчки из поэмы, которую ему читали в детстве, строчки про ЭТОГО дракона. Явился он, тысячи вмиг погубив, крыльями весь небосвод заслонив, великая тварь стародревнего мира, на лике небесном ужасный нарыв. Если же описывать размеры дракона менее поэтично, то они составляли: 162 метра в длину и 306 метров в размахе крыльев. Нередко воины впадали в ступор от одного вида исполинской туши, если Гальватронд подлетал достаточно близко. Для графа Фесета до сих пор было загадкой, какое волшебство позволяет удерживаться в воздухе этой тысячетонной махине.

- Итак, я проснулся, а, значит, скоро захочу есть! У тебя есть несколько минут на то, чтобы придумать, чем компенсировать мне муки голода, или я прижму тебя когтем к камню и буду дышать на твою крошечную тушку, пока ты не изжаришься заживо!

- Не очень-то вежливо ты встречаешь гостей, ящерица-переросток! Я пришёл к тебе с деловым предложением и не стану тратить время на выслушивание твоих пустых угроз... Ты так разожрался за свою долгую жизнь, что не сможешь угнаться за улиткой - не то, что за мной. Пока ты сдвинешь с места свою жирную тушу, я успею ногтями вырыть себе убежище прямо в этой скале!

Как того и боялся Райен, Гальватронд был настроен весьма сварливо и явно не воспринимал его всерьёз. Для того чтобы переговоры прошли успешно, дракона надо было убедить, что перед ним достойный собеседник, продемонстрировав силу. А для силовой демонстрации чудовище следовало раздразнить....

- Ну, ты и хамло...

Тело ящера сдвинулось беззвучно, но это движение породило ощутимые колебания воздуха.

- Пожалуй, от мира не убудет, если ты сдохнешь...

В следующий миг почти перед носом графа раскрылась огромная пасть и пещеру осветила струя огня, которая, будь перед драконом плотный строй, разом сожгла бы несколько тысяч солдат. Начальный диаметр столба драконьего огня ограничен диаметром его глотки, но потом он всегда расширяется минимум в 5 раз! А, учитывая, что у Поднебесного одна только шея была толщиной 9 метров.... От такого количества пламени воздух во всей пещере раскалился, а скалы начали плавиться. Темное прежде пространство осветилось так, что стало видно даже самые дальние уголки, расположенные в сотнях метров от драконьего островка! Решив продемонстрировать всю свою мощь, Гальватронд изрыгал пламя почти 3 минуты без перерыва, после чего начал рассматривать результаты своих трудов. Озеро магмы проснулось и бурлило, воздух состоял, кажется только из углекислого газа, в направлении выдоха в толще горы была проплавлена огромная полость... А непрошенный гость стоял перед хозяином пещеры, как ни в чём не бывало! Сотворить защиту достаточной прочности Райену удалось с трудом, зато теперь у него даже одежда не была подпалена, даже воздух вокруг него сохранил в себе кислород.

- Вы не запыхались?

Поинтересовался он у изумлённого произошедшим ящера.

- Тогда, полагаю, вступительную часть беседы можно считать законченной... Повод прийти у меня и вправду серьёзный - я хочу предложить тебе сотрудничество на постоянной основе. Ты был богом, был наёмником, теперь у тебя есть шанс стать союзником новых хозяев этого мира - не на время, а навсегда! Я и мои друзья собираемся сокрушить и захватить Акран, а ты можешь нам очень в этом помочь. С нашей стороны - думать о пропитании тебе больше не понадобиться, прятаться - тоже. Твоя слава, твой авторитет будут восстановлены. Что скажешь?

- "Захватить, сокрушить"... Какой самонадеянный мальчик! Да ещё такой силы... Не держи меня за тупую скотину, думающую лишь о еде! Я лёг в спячку потому, что мир стал слишком скучным, предсказуемым, занудным. Раньше были Лживые, потом - борьба новоявленных государств за существование, когда победителя было не определить до самого конца, а что теперь? Количество независимых царств и правителей уменьшается с каждым веком, границы всё реже меняются, сильные мира сего потонули в однообразных интригах.... Вам самим ещё не надоело? Одинаковые слова, цели, действия, вечная игра "кто кого уболтает" с применением одних и тех же приёмов. Эльф, гном, даро, человек, светлые, тёмные - я больше не вижу меж вами разницы! А ты предлагаешь мне помочь вам сделать мир ещё скучнее, превратить его в однополярный а потом жить в нём "на постоянной основе"? Я уснул, устав от постоянства, и не надо мне его предлагать даже за все мясо этого мира! Ты, конечно, не добыча мне, но убить меня и тебе не под силу, так что проваливай...

- Мне казалось, ты слишком стар для такого пустого философствования и жалоб на жизнь! "Мне скучно, мне надоело" - детский сад! Если у тебя такие банальные отговорки, не обессудь за банальный аргумент - тебя просто прибьют в этой пещере, если ты и дальше будешь здесь сидеть! На планете хватает тех, кто сравним с тобой по силе, лишняя конкуренция никому не нужна, а в пределах Акранской империи, которые скоро доползут сюда, тебе делать нечего. Вытравят, как таракана и не поморщатся! Поддержишь нас - скучать не придётся, это я тебе гарантирую. Ну, глупых возражений больше нет?

- Глупых, умных... Ты очень торопишься, маленький Владыка. Думаешь, я просто бешусь с жиру, думаешь, я идиот или недальновидная сволочь? Мне известно, кто и зачем тебя учит, кто даёт тебе поручения и рекомендации, я неплохо представляю себе, куда катится этот мир. По-твоему, перемены необходимы, а помогают тебе ради твоих прекрасных глаз или в силу твоего дара убеждения? Наивный... Тем, кого ты перетягиваешь на свою сторону просто пришло время совершать определённые действия и поддаваться на определённые посулы. Так нужно моё участие в предстоящей войне? Я польщён... Хорошо, я присоединяюсь к вашей кодле. А теперь один маленький вопрос. Твой учитель сказал тебе убедить сначала меня, и только потом - некую "даму почтенного возраста", не так ли?

- Допустим так, и что с того?

Врать или уклоняться от вопроса не хотелось. В конце концов, дракон уже согласился, информация не секретная, почему бы не удовлетворить любопытство ящера?

- В таком случае, тебе следует воздержаться от визита к ней. Ты ведь уже знаешь, что твой учитель - Кесес Мононокенон?

- Не держи меня за дурака! Конечно, знаю....

- Так вот, он меня очень хорошо знает, а значит, должен понимать, что я тебя отговорю. Эта женщина - Ашка - бывшая богиня страха, связана с демонами. Она - его старая знакомая и ровесница к тому же. Тебе она не по зубам, уверяю, к тому же, от неё Кескесу нужно не участие в войне, а нечто другое, куда как поважнее... Если он будет настаивать на твоей беседе с этой дамочкой, передай ему мои слова: "умные не посылают курьеров к тем, от кого хотят помощи в личных делах". А теперь, оставь меня, мне надо поохотиться, раз уж ты меня окончательно разбудил...

И дракон, слегка подпрыгнув, с силой взмахнул колоссальными крыльями, порождая настоящую бурю. Будучи спящим вулканом, Сер Нанаон прикрывал своё жерло довольно тонкой пробкой из застывшей породы. Постояв какое-то время в потоках воздуха, растревоженных ящером, Райен направился по чудом уцелевшему мостику к выходу из пещеры. Сделав пару шагов, Владыка ускорился настолько, что спустя минуту, когда Гальватронд долетел до каменной пробки и пробил её, осколки падали уже в абсолютно пустую пещеру.

Глава 9. Мармарон.

Люди, люди, люди... В третьем плане бытия, куда сумел пробраться Дима, время и пространство преломлялись так, что редкие прохожие на улице сливались в сплошной поток. Не тел - здесь физические тела имели не такое большое значение - эмоций чувств, мыслей, свойств характера. Всё это не просто было заметно - замершему невидимой для всех тенью на тротуаре ученику библиотекаря оно буквально резало глаза. Кровавое пламя ненависти, оранжевое - злости. Кое-где в толпе переливались, как бриллиант на витрине в ювелирном магазине, чьи-то умные мысли, светился золотом интеллект, тускло блестела сталью смелость и воля. Реже всего, почти на грани восприятия, мелькала любовь или дружба - невыразимо прекрасные. Они могли быть любого цвета, но что-то неуловимое в их переливах не давало спутать их с другими качествами и эмоциями, или друг с другом. Встречались на этом празднике жизни и эйфория и вожделение, правда, в основном, нездоровые, рождённые дозой какой-нибудь дряни. Гаже всего смотрелись зависть и подлость - по цвету и фактуре невероятно похожие на говно. Дмитрий почти чувствовал их вонь. Но весь этот калейдоскоп свойств человеческой натуры его нисколько не радовал. Негативные ауры вызывали раздражение и разочарование, позитивные - зависть. Только боль, похожая на кровь, сильно разбавленную водой и страх, напоминающий дрожь воздуха над костром, вызывали сочувствие и понимание. Находясь в любом плане бытия, кроме первого, Дима испытывал эти два чувства почти постоянно. Понимание того, что это - одна из форм обязательной платы за чересчур быстрое развитие не облегчало страданий. Правда, боль почти гасило то завораживающее чувство, что рождалось всегда, стоило начать разглядывать большое скопление аур. На них хотелось смотреть бесконечно, впитывать в себя, заполнять вакуум в своей душе чужими чувствами и мыслями. Многие даманы так питались, время от времени. Людям от этих "гляделок" ничего не делалось. Зато Дима почти чувствовал, как, повинуясь стремлению разума, начинает перестраиваться его облик - удлиняются пальцы, разрастаются на пол лица глаза... СТОП!!!

Огромным усилием Михеев стряхнул с себя это голодно оцепенелое состояние. Что даману хорошо, то человеку - безумие, Александр это ему почти сразу объяснил. Так можно превратиться в скрийлинга - безумного духа, носящегося по свету на огромных скоростях, а можно сгнить заживо или просто умереть.... В любом случае, использовать это "кружение душ" в качестве анестезии было опасно, но временами можно. А вот от страха спасения не было. В любом плане бытия разум всегда находил, чего бояться. Вот и сейчас сознание быстро вычленило из окружения самую страшную "бяку" и зациклилась на ней. В данном случае роль "бяки" мастерски исполнял девиата, подобно гигантской вороне устроившийся на соседнем фонарном столбе. Первый же день самостоятельных прогулок по второму и третьему планам научил Дмитрия тому, что в городе нет ни одной точки, которая не находилась бы под мониторингом этих милейших существ. Они сидели на крышах домов, трубах котельных, опорах ЛЭП и фонарных столбах, которые в других слоях бытия были куда выше, чем в той его части, что видели люди. С этих "насестов" рыцари Чёрного Ордена следили за всем происходящем в небе, на земле и даже под землёй 24 часа в сутки. Отсутствие глаз они с лихвой компенсировали слухом, обонянием, чувством вибрации и умением видеть души, ауры и их отпечатки. Фактически их способность зрительно познавать окружающий мир была куда выше, чем у людей. Они могли наблюдать 3-мерную материю, ориентируясь по движению 7-мерной, то есть видеть и души, и тела. Обычные преступления против даманских законов их не волновали - они были здесь на случай крупного бунта или вторжения. Кто будет вторгаться, Библиотекарь не объяснил - отговорился, что, мол, мало ли в галактике всякой нечисти. Глядя на очередного представителя "благородных стражей порядка" Дима подумал, что им только от нечисти и отбиваться - самих от демонов с трёх шагов не отличишь! На свои дежурства эти твари выходили только в истинном облике, так как он подразумевал крылья. В условиях постоянного нахождения на верхотуре с маленькой площадкой для опоры без них было не обойтись. Глядя на них, человек подумал о том, как порой бывает причудливо сочетание формы и содержания. С точки зрения простого смертного девиаты были вполне себе похожи на каких-нибудь падших ангелов. Огромные перепончатые чёрные крылья, похожие на драконьи, у этого экземпляра были почти 6 метров в размахе. Кожа была синевато-бледная, с прозеленью, как у обескровленного трупа, уже окоченевшего, но ещё не начавшего активно разлагаться. Пустые глазницы взирали на мир, как ямы с рваными краями, ведущие прямо в ад. Ощущение было такое, что они не только лишились глазных яблок, но и были разворочены, расширены на пол морды. Лицом то, что находилось у девиат на голове, называть можно было только, пока их рот был закрыт. А в остальном образ получался стильный, мрачный, в чём-то даже сексуальный. Мечта какой-нибудь фанатично настроенной готки. Благодаря своему "летающему" образу жизни девиаты не могли позволить себе ни грамма лишнего веса - потом ещё это тело в воздух поднимать! Кости у них были максимально лёгкие для человека, даже чуть легче. Обычный для людей слой подкожного жира-эпителия у них отсутствовал начисто, из-за чего мышцы выглядели рельефнее, не скрытые ничем. Чтобы махать крыльями, нужно было достаточно тренированное и жилистое тело. И оно вполне прилично смотрелось сейчас, когда балахон распахивался, под ним были только свободные шорты. Романтика и эстетика 21 века, когда-то это назвали бы "мерзким демоном" и прокляли, покажись оно людям, а ныне сладкий запретный плод в моде.... Жаль только, люди не понимают, что некоторые идеи церкви прошлого были вполне рациональны. Например, мысль о том, что ангел стал падшим не просто так, его крылья почернели не из-за свершения великих подвигов. На картинке, издалека, такое может и смотрится красиво, но, встретив в реальной жизни, та же готическая мечтательница завопила бы от ужаса. К тому же, некоторые детали облика становились заметны не сразу и были весьма отталкивающими. Взять хотя бы, пёсьи ноги, хвост с чёрной кисточкой на конце, акульи треугольные зубы, кровь пополам со скверной, похожей на нефть, текущая из глазниц время от времени.... Но это всё внешность, к которой можно притерпеться, а вот характер, который эта внешность неплохо отражала, был, мягко говоря, не сахар. Не благородные рыцари, но подлые убийцы, девиаты, как никто умели использовать в бою грязные приёмы. Они были трусливыми, сварливыми и жестокими - такова уж была природа их силы. На любовь этих "ангелов" рассчитывать не приходилось и подавно - он на неё были неспособны.... Дима встряхнулся и перестал перебирать в памяти информацию о девиатах, полученную во время последних лекций Библиотекаря. Главным было то, что эта тварь не станет вмешиваться в происходящее, если не делать ничего слишком уж резкого. Убийство или изнасилование, например, "резкими" не являлись и под юрисдикцию крылатых полисменов не подпадали. Но это в теории. А на практике - среди чёрных рыцарей, околачивающихся в городе, он, как ученик Библиотекаря, имел немалую известность и его не очень любили. Считалось, что Библиотекари и их присные могут вести нормальную половую жизнь, в отличие от девиат с их колоссальным отрицательным обаянием. Это порождало среди высших слоёв общества Империи зависть и недоверие. Верно ли предположение о том, что "секс в Мармароне всё же есть", Александр так и не поведал, а у самого Димы с момента разлуки с женой не было ни минутки общения с противоположным полом.... Так или иначе, наверняка повод прицепиться к Михееву существовал, особенно с учётом того, что человек собирался сделать. Поэтому основной задачей было остаться невидимым даже для того, кто видит, как кондуктор мысленно посылает на х..й пассажиров в проезжающем троллейбусе. Так, а теперь собрались...

Выставив вперёд ладони, Дмитрий сконцентрировал силу в пальцах и нарисовал в воздухе огненными нитями соответствующую руну, слегка похожую на кривую 7-конечную свастику. Затем началось собственно заклинание. Чтобы слово сработало против того, кто, скорее всего, сильнее тебя, надо прочесть его полностью и с руной:

"Исходя из всякого знания не видно живым истины, исходя из любого ореола, от смертных скрыты все тени. Ушедший не вернётся, увидевший не существует, узнавший не запомнит, запомнивший не поймёт. Закон 10 королей, проклятие 613 заповедей, сердце звезды, крылья неба, стопы земли. Окружи разум бронёй, тело саваном, а душу мёртвым огнём! Изрекаю слово 296 - Тиликантан!".

Это слово удалось с большим трудом освоить всего пару дней назад, но теперь оно надёжно защищало Диму от взгляда крылатого надсмотрщика. Свойства взгляда девиат были таковы, что для невидимости нужна была не "шапка-невидимка", а мощное преломляющее поле.

Несмотря на все усилия, безглазая тварь, похоже, что-то почуяла. Завертелась на жилистой шее голова, оскалилась жуткая пасть, зашевелились, распахиваясь чуть ли не на всю ширь, крылья. Чёрные рыцари очень редко проявляли беспечность, реагируя даже на самую призрачную угрозу полновесным ударом. Вот и сейчас из пустых глазниц фонтаном ударила скверна, потекла по рукам. Повинуясь воле своего создателя, она сползлась в продолговатый сгусток, обернувшийся 2-метровым копьём в когтистых ладонях. Свойства этой чёрной субстанции, в которую девиаты могли превратить любую обычную материю путём перестройки структуры частиц, были уникальны. Чисто технически скверна являлась низкотемпературной плазмой с нулевой степенью отражения. Реально же, такое вещество по законам физики, известным людям, существовать не могло, поддерживалось его существование только силой девиат. И состояло оно из различного размера частиц, совершающих колебания на малой амплитуде и большой частоте. В зависимости от того, какое из своих 5 "тёмных чувств" использовали девиаты, амплитуда и частота менялись. При желании они могли ещё и направлять поток скверны на материальные объекты, которые тот разрубал или взрывал. Дима искренне надеялся, что сейчас летающий перестраховщик не применит этот приём. И не напрасно - по озиравшись для острастки, часовой вновь спокойно застыл на своём "насесте". Это оказалось очень кстати, так как на улице как раз показались те, кого человек поджидал, ради кого сюда пришёл. Дело было в том, что на последнем занятии Александр, настаивавший почему-то на форсированных темпах обучения, заявил, что пришло время боевой подготовки. Если Дмитрий не хочет или не может усвоить теорию боевых техник, они сразу перейдут к практике. И первый спарринг состоится через 5 дней, когда он вернётся из Марморона, куда его срочно вызвали. Зная характер и методы Библиотекаря, Дмитрий понимал, что без хоть какой-нибудь подготовки из него навертят фарш на первом же практическом занятии и спешил приобрести бойцовские навыки. Достаточно вспомнить, как 2 недели назад Саша в качестве воспитательной меры отрубил своему ученику 3 пальца на левой руке и, связав, заставил 20 минут истекать кровью, прежде чем вырастить новые. Поскольку и магические и обычные боевые техники для освоения требовали времени, которого не было, человек решил получить желаемое путём воровства. Украсть у кого-то магическое умение или силу было крайне сложно, а, главное, противозаконно настолько, что возможное наказание за такое страшно было даже представить. Саша как то мельком упомянул, КАКИЕ приговоры выносит суд Совета Вознёсшихся. Это повергло его ученика в глубокий шок. Но вариантов было немного, риск, что Дима попадётся - небольшой, поэтому человек решился. Соответствующее слово уже было найдено, выучено и даже опробовано. С его помощью удалось привить бродячему псу умение ходить на задних лапах, отобранное у птицы! Степень бредовости этого эксперимента, противоречившего законам зоологии, орнитологии и логики, только подтверждала Димино мастерство. Чем больше бред, тем сложнее его сотворить - золотое правило менталистики. Теперь, потратив немало сил и целый день, человек нашёл оптимальный вариант. У этого человека было относительно просто забрать умение, он имел чёрный пояс и третий дан по дзюдо. Что немаловажно, у него было телосложение, схожее с телосложением Дмитрия, "новоприобретёнными" навыками будет проще пользоваться в похожем теле. Он докажет этому обнаглевшему от своей силы и статуса хмырю, что тоже чего-то стоит! У него должно получиться! Должно...

А тем временем, объект интереса ученика Библиотекаря подошёл уже совсем близко, оживлённо болтая со своими коллегами-спортсменами.

- Да нет, ребята, я уверен, скоро эту погодную аномалию разгонят на фиг! Сможем поехать полным составом на следующие соревнования...

- Да расслабься, мужик, не участвуешь ты в следующих соревнованиях!

На лице дзюдоиста отразилось изумление - ещё бы, ведь прямо перед ним сгустились тени, уплотнился воздух и из этого марева появился усталый парень лет 25, смотревший так пристально, словно хотел просверлить в нём дырку. Сказанная этим незнакомцем фраза, да и само его появление красноречиво говорили о необходимости хотя бы сгруппироваться на случай нападения. Но тело вдруг перестало слушаться, товарищи с резко остекленевшими взглядами завязли в воздухе, как мухи в киселе. А этот странный тип тем временем положил на лоб своего невольного слушателя ладонь и начал нести какой-то бред.

-Всякая власть исходит из умения, всякая сила исходит из власти. Власть у богов в небе, власть у людей на земле, власть дающая и власть отбирающая. Именем Хаоса первородного, я искажаю власть! Летящая вокруг сущего комета безумия, вечный дракон жадности, мёртвая кровь и живая кровь, вода стоячая и вода текущая, ключ от всех дверей, дверь от всех ключей. Отрази чужое в меня, запечатай отражение в истине и проведи из конца в конец Вселенной. Изрекаю слово 859 - Вариерен!

Человек пошатнулся и упал на руки обретших вновь способность двигаться товарищей. Перед ним уже никого не было. Никто из них так и не понял, что произошло, странного незнакомца видела только его жертва, но ничего объяснить толком не смогла...

Дима бежал по тротуару, чуть не взлетая от переполнявшей его радости. Получилось! Получилось!!! Полу...

Фигура часового девиата беззвучно приземлилась на асфальт прямо перед носом у вора. Недолго думая, страж порядка просто поднял руку и без замаха всадил свои 10-сантиметровые когти в плечо преступника. От вопля Дмитрия, прорвавшегося в первый план бытия, подскочили несколько десятков человек - ни терпеть, ни блокировать боль он ещё не научился.

- И как это понимать?

Игнорируя звуковое сопровождение, спросил девиата.

- А я-то думаю, что за искажающие поля на пол улицы? А тут у нас ученик Библиотекаря воровством промышляет! Ты знаешь, что бывает за такое?

Вкрадчиво поинтересовался он, приблизив морду к самому лицу пойманного.

- Ааааа!... Ты ненормальный... что ли? Вынь свою лапу из меня... аааааааа!... Нас же сейчас весь проспект засечёт!

Оценив разумность доводов, монстр убрал руку, но тут же отвесил мощнейший пинок в живот, который не только лишил Диму возможности кричать, но и отбросил к стене ближайшего дома. Девиата прыгнул, сокращая расстояние до своей жертвы, и прижал её к стене.

- Я последний раз спрашиваю, как это понимать? Твои действия подпадают под 5 раздел "уложения о преступных деяниях" Империи - "воровство материи высших порядков и иные действия демонического характера". За это тебя можно казнить на месте без суда и следствия и это будет ещё по-божески! Ну и что с тобой делать - убить, или до суда поживёшь, надеясь на своего учителя?

- Сразу Александра вспомнил?.... Ты ведь его не любишь, да? А если я скажу, что просто коплю силы, чтобы надрать ему задницу? Под 5 раздел сделанное мной подходит лишь формально, на деле это мелочи... Я не похищал духовную энергию, только навык, который жертва при разумной реабилитации восстановит за пару месяцев в полном объёме! Тебе до таких действий и дела то быть не должно... Отпустив меня с миром, ты ничего не теряешь, в рапорт произошедшее включать не обязан, зато получишь возможность лицезреть избиение Библиотекаря! Я тебя приглашаю в качестве зрителя на наш спарринг. Ну же, подумай сам, такой шанс не каждый день выпадает!

Человек понимал, что его речи - редкое хамство по отношению к Александру и наглость по отношению к девиате, но ситуация сложилась уж больно паскудная, из неё надо было как-то выходить.

- Избиение Библиотекаря, да?

Чёрный рыцарь расхохотался и принял свой человеческий облик. Теперь перед Дмитрием стоял измождённый широколицый парень лет 20 с кругами под глазами.

- Я принимаю твоё приглашение! А теперь, вали отсюда, пока я не передумал!...

драка

- Итак, полагаю, ты готов к поединку... или к назидательно-воспитательному избиению! Всё в твоих руках!

Напутствовал Александр своего ученика. Библиотекарь сдержал обещание. Едва вернувшись, он начал подготовку к бою - повесил знаки, отпугивающие даманов и силовые экраны на баскетбольную площадку во дворе неподалёку от библиотеки. Это было нужно, чтобы отдача ударов и разрушения от них не проникали в Первый План Бытия. Для того чтобы под ногами не путались люди, время боя было выбрано крайне неудобное - 4 часа утра, о чём Дима узнал, когда его выдернули из постели среди ночи, радостно сообщив, что "пришло время умирать". На жалобу человека, что он, мол, "в темноте плохо видит", Библиотекарь ответил подзатыльником. Он заявил, что надо было его слушать лучше, когда речь шла о течении солнечного цикла во внутренних планах. Затем почти одним манием руки превратил глубокую ночь в рассвет. Это произвело на Дмитрия сильное впечатление. Почти такое же впечатление, только неприятное, произвело то, что девиата всё же пришёл, несмотря на то, что ему не сообщили, где и когда состоится спарринг. Правда, Библиотекарь против зрителя не возражал. И вот, наконец, впервые за почти 2 месяца пребывания в этом новом, живущим по каким-то своим законам мире, Дмитрию предстояло принять участие в настоящей ментальной схватке. Не быть сторонним наблюдателем или боксёрской грушей, а сражаться, отвечая ударом на удар. И это по здравом размышлении пугало ещё сильнее участи груши, натягивая нервы, как гитарные струны...

- Ну, принимай подачу!

И Саша с усмешкой начал атаку. Слово, которое он применил, было одним из основных орудий Библиотекарей и шаманов Империи - Сарпагос - Чёрные Тенета. Для его эффективного использования матёрому стражу Истины не нужно было даже открывать рот. Внешне оно было похоже на клочья ленты для кассетного магнитофона, обманчиво медленные - они летели, словно гонимые ветром. Увернуться успел бы даже обычный человек, но их было много. Дима видел, как всё новые клубки ленты слетают с ладоней противника во всех направлениях, скоро они заполнят собой всё и тогда он окажется в чёрном коконе - полностью беззащитный. Поэтому, уйдя от очередного снаряда перекатом, он резко сократил расстояние до Александра и нанёс сильный удар в челюсть, надеясь дезориентировать его...

Глава 10. Урок.

Планета Земля, г. Мурманск, 22 школа, 2006 г., 11-25.

- Сиричкин, ты слушаешь меня, или нет?!

Анна Дмитриевна, учительница химии, была редкой стервой и сволочью, как и многие женщины, не получившие в жизни никакого удовлетворения и внимания со стороны мужчин. Это делало её самой нелюбимой училкой для подавляющего большинства школьников. Саша Сиричкин исключением не был. То, что он - один из лучших учеников в параллели (за что его недолюбливали одноклассники - дети из неблагополучных, сильно пьющих семей), нисколько не реабилитировало его в глазах химички. Она прекрасно знала, каким издевательствам подвергают его другие ребята из-за дурацкой, невесть почему до сих пор не сменённой родителями фамилии. И всё равно не называла его по имени - единственная из всех учителей. Вот и сейчас она не могла не видеть, что ученик отвлёкся не по своей воле, а чтобы ответить на подначки Ромы Ришенко - самого поганого, "трудного" и тупого парня в классе. Видела, но всё равно ругала, не трогая при этом хулигана. Ришенко со своими приятелями, хоть официально это никто так и не признал, сломал ей ногу 3 месяца назад. Он при всех угрожал ей расправой, она не поверила, а зря. Теперь старая грымза, побоявшаяся даже заявить в милицию, исправно ставила этому малолетнему моральному уроду 3 и даже 4, не спрашивала, не запрещала хулиганить на уроках. И это бесило Сашу. Почему всякая сволочь, получающая удовольствие от издевательств над людьми, тупая как дрова и злобная как стая цепных псов, получает от жизни почти всё? И это в то время, как ему - послушному сыну достойных родителей, спокойному и прилежному ученику - хрен??!! Потому, что он не курит, не пьёт, не занимается хулиганством и вандализмом, как эти мелкие уличные бандиты?...

- Ставлю тебе замечание, давай дневник! На уроке надо учиться, а не заниматься невесть чем! Черт те что такое, а не класс! Я в школе уже 25 лет, но такое - впервые! Вы уже в седьмом классе, золотые мои, а ни дисциплины, ни ответственности никакой.... Зато все считаем себя очень взрослыми! Как пить всякую дрянь и курить по подворотням, так мы взрослые, а как о будущем подумать, так нет! Вы что думаете, выпуск нескоро? Глазом не успеете моргнуть, вам уже аттестаты пора получать. А что в них напишут - что вы видели школу и зашли в неё пару раз? Вас родители вечно содержать не будут и на работу нормальную без знаний тоже никто не возьмёт! Ладно, записываем домашнее задание...

Тем временем, Рома не преминул повернуться к объекту своих приставаний и проникновенно сообщить ему: "Ещё раз вякнешь, п....ц тебе, мудак!". Александр не хотел себе в этом признаваться, но в этот момент помимо ненависти, обиды и усталости в его душе бушевал ещё и страх. Он боялся Ришенко, боялся насилия, жестокости и боли, которые всегда вызывали в нем подсознательное отторжение. Не то, чтобы он больше всего на свете боялся покалечиться - нет. Он боялся, что это будет не случайная травма, а избиение. А Ромка и его товарищи, пусть и не были полноценными отморозками и больше хвастались, чем делали, всё же были способны на многое.... Саша стеснялся этого страха перед агрессией, стыдился и ненавидел его, но ничего с собой поделать не мог.

После уроков он постарался как можно незаметнее ретироваться из здания школы домой, благо идти было недалеко, да и окольные пути он изучил за 6 лет учёбы прекрасно. Пути эти были нужны. Просто Ромка с приятелями и другие гоп-команды очень любили прицепиться к кому-нибудь по пути домой, побить, отнять деньги. А таких команд в школе был добрый десяток, считая с самыми малолетними.... Обычно жертвами становились ребята из младших классов. Сашу, который в редких драках один на один с менее опасными одноклассниками порой проявлял себя достойно, а, значит, в порыве отчаяния и в глаз мог засветить, трогали мало. К его излишней начитанности привыкли, почти забыв про неё, воспитание он маскировал, матерясь в разговорах со сверстниками через слово, ни во что не лез, на глаза старался не показываться, что ему неплохо удавалось. Но сегодня, после случая на уроке, Ришенко мог некстати вспомнить про своего не в меру умного "приятеля". Поэтому следовало поберечься и пойти не коротким путём, которым он для отвода глаз пользовался почти всегда, а окольным, где его никто не ожидает. Такой трусливый образ жизни в стиле мудрого пескаря изрядно бесил и стыдил мальчика, но он успокаивал себя тем, что выбирает из двух зол меньшее и более разумное. К тому же, с менее "криминальными" и не бродящими по трое ребятами он кое-как справляется.... А на приличной работе, куда он без сомнения, устроиться, можно будет решать проблемы более культурно и с менее опасными оппонентами. Да и вообще школу пора менять! В этой один негатив и никакого стимула учиться....

Но все эти мысли улетучились из головы семиклассника на раз, когда он, почти дойдя по коридору до раздевалки, обнаружил, что Рома школу ещё не покинул! И, судя по виду, и взгляду, брошенному в сторону Саши, конкретно ради его прекрасных глаз! Ученик Сиричкин мысленно проклял весь род Ришенко на пятнадцать колен вперёд. Просто его стратегия заключалась именно в том, что он не опередит, а "переждёт" хулиганов. В самом деле, им, сбегающим почти с любого урока, ничего не стоило свалить пораньше. Даже если он и уйдёт вперед них, они могут выспросить направление движения жертвы и настигнуть её на полпути к дому. Устроить засаду прямо на подъезде, где Саше пришлось бы пройти точно они не могли из-за компании горластых, злобных, ненавидящих малолетнюю шпану бабок. Они облюбовали все ближайшие скамейки и поганой метлой гнали хулиганов со двора при их появлении. А так, шныряя по району и контролируя лишь одно направление, эти придурки могли его с легкостью упустить, но нет! Им захотелось наверняка! Беда даже не в том, что с ними придётся столкнуться - денег и чего-нибудь ценного при себе нет, отнять нельзя, серьёзные травмы не нанесут - побоятся матери. Мама Саши, спокойная, уверенная в себе женщина с сильным характером, могла и родителям на собрании мозги вправить и с мелкими хулиганами поговорить. У них на неё и руки не поднимутся, и рот не откроется. Проблема состояла в публичности акта избиения. Если многие увидят, как его унижают, с некоторыми придётся драться по новой, доказывая, что он не петух и не шестёрка. А это долго, трудно и больно.... А уж сколько оскорблений и издевательств придётся выслушать...

Но из школы вернуться как-то надо! Делать нечего, надо собраться с духом и идти - авось пронесёт.... Но тут похоронное настроение из головы Александра вытеснило весьма необычное зрелище. Через школьный коридор двигалось нечто, похожее на множественный излом изображения в кривом зеркале. Сквозь эту аномалию всё виделось искажённым и искривлённым, формой она слегка напоминала тело человека. При этом двигалась она именно через коридор, а не по коридору, проходила сквозь пространство, а не ползла по какой-то поверхности в заданном помещении. Пол, стены, люди - всё это она на своём пути игнорировала. Видел её, похоже, один лишь Саша....

И вдруг эта хрень остановилась. Причём не просто остановилась, а конкретно рядом с мальчиком, который на неё пялился, как заворожённый. И ПОСМОТРЕЛА на него. У неё не было глаз, но Александр явственно чувствовал, что в его лицо активно всматриваются, отвечая на его взгляд. В голове школьника прошелестел бесплотный голос, очевидно принадлежавший аномалии:

- Надо же, глазастый какой.... Меня сложно увидеть, так как на меня не стоит смотреть, знаешь ли!.... Вообще-то я обычно не вылезаю в первый план бытия, но ты сам напросился!

И прежде чем мальчик успел ответить, контуры аномалии стали чётче, она уплотнилась, загустела, а потом резко приняла вид полной копии Сиричкина Александра Ивановича. Скопировано было всё: одежда, ранец, даже пятно чернил на руках, посаженные на математике. После чего клон, как ни в чём не бывало направился к выходу. Теперь его явно видели окружающие - даже кто-то окликнул. То, что детвора не заметила наличия в толкучке у раздевалки двух Сиричкиных сразу, было делом чистого случая - просто никто не посмотрел по очереди на обоих. Настоящий Саша хотел окликнуть двойника, предупредить о засаде на крыльце. Однако от всего увиденного у него буквально отнялся язык - парень просто не мог прийти в себя и прочистить пересохшее горло. А засада ждать себя не заставила. Стоило двойнику показаться на улице, как к нему подкатил Рома со товарищи, вежливо поздоровавшись в привычной для себя манере:

- Ну чё, п....р гнойный, допрыгался?!

- Чего надо?

Копия, в отличие от оригинала, Ришенко явно не боялась. Ей вообще, видимо было плевать на него, его дружков и всё вокруг, она не хотела ни драться, ни брататься.

-Ты чё, ох....л, уё....к?!! Да я тебе щас е....ло об это крыльцо раз...у на х..!!!! -

Обалдев от такой наглости жертвы, Ришенко решил усилить натиск......

- Зря...

Пробормотал клон.

- Чего?!!

- Зря вы до этого дня дожили. Меньше мучились бы....

С этими словами лже-Сиричкин раскинул руки в стороны, и стало стремительно темнеть. Сиричкин настоящий, так и не осмелившийся к тому моменту высунуть нос на крыльцо, почувствовал, как аномалия, искажавшая раньше пространство, расползается от тела двойника в стороны. Она, словно чёрная дыра, вбирала всё на своём пути. И он сам и весь окружающий мир миг спустя провалились в какую-то вязкую, как кисель, пасмурно-туманную муть. В ней все люди, кроме него, двойника и тройки хулиганов застыли, как мухи в янтаре, а стены школы стали прозрачными. Теперь Саша и из здания прекрасно видел, что происходит на крыльце. И от этого ему совсем расхотелось туда выходить! Сначала двойник просто начал расти. Причём не вширь, а в основном в длину, становясь всё более долговязым. Потом он сбросил чужой облик - черты лица поплыли, состарились, одежда изменилась. И вот уже перед троицей хулиганов сидел на корточках мужик лет 50, абсолютно седой и очень волосатый. Несмотря на гладко выбритое лицо и короткую стрижку, густые седые волосы покрывали кисти рук и торчали из ворота рубашки и из ноздрей. Глаза у него были ярко-голубыми и имели весьма доброе, внушающее покой и доверие выражение. А вот всё остальное в его облике буквально излучало угрозу и страх. Во-первых, рост у незнакомца теперь был такой, что, даже сидя "на кортах", он возвышался над землей метра на 2,5. Во-вторых, что-то в его внешности было не так. Что конкретно - Саша сам не знал, но... Отдельные части тела, вроде бы нормальные, пропорциональные и подходящие друг другу, складывались в нечто нечеловеческое, жуткое, неестественное. Ришенко и компания явно разделяли мнение своей несостоявшейся жертвы - от страха они побледнели как смерть и даже с места двинуться не могли. А седой великан несколько томительно долгих секунд оглядывал их, словно решая, что с ними делать. Затем он вытянул свою волосатую длань и слегка толкнул стоявшего первым Рому в грудь.

- Иди, иди, вас там ждут.

Претендент на титул "гроза школы 2006" качнулся, толкнул спиной своих товарищей (кажется, их звали Коля и Стас) и они все вместе сделали пару шагов назад, прежде чем восстановить равновесие и встать прямо. Всего пару шагов.... И вот тут Саше стало ещё страшнее. Потому что за эти пару шагов они отдалились от Волосатого (другого прозвища на ум не пришло) на добрых 10 метров! С расстоянием вообще творилось что-то не то - там, где раньше было 3 шага, теперь можно было бежать стометровку. Тут же хулиганов окружили какие-то твари, появившиеся, как казалось из окружающих теней и сумерек. А в том, что это именно твари, Саша не сомневался. Как и у Волосатого, у них человеческие черты (эти ребята по росту, одеже и лицам смахивали на школьников класса так 5-го) складывались в нечто абсолютно инфернальное. Они живо схватили троих пацанов, отправленных к ним в руки и куда-то поволокли, а Волосатый повернулся лицом к Александру. И тот понял, что, во-первых, не может двигаться, а во-вторых, пространство, как и тело незнакомца ранее, растянулось неравномерно. Иначе говоря, кое-где и вовсе сжалось - его от великана теперь отделало от силы метра 3.

- Да расслабься ты!

Неожиданно весёлым и добрым голосом, ничуть не похожим на недавнее угрожающее ворчание, молвил Волосатый. И тут же начал одновременно вставать прямо и уменьшаться до человеческих размеров. Вместе с ним возвращался в норму и окружающий мир - посветлело, стали прежними расстояния между предметами. Группа тварей же, волокущих троих школьников, наоборот, становилась всё более призрачной и тусклой. Вскоре они превратились в обычную тень, которая быстро слилась с тенью от стоявшей рядом с крыльцом рябины и пропала в никуда. Тем временем, всё окончательно вернулось в норму - незнакомец теперь ничем не отличался от обычного человека. Необъяснимая пугающая неправильность в его облике пропала, и теперь Саша сам не мог понять, что в нём такого - обычный пожилой мужик, ну седой, как лунь, ну волосатый - и что с того? В толпе и внимания бы не обратил...

- Расслабься! Тебя я трогать не стану. И даманам тоже не отдам, не бойся! По уму и этих-то дураков не стоило казнить, но уж больно они мне не понравились, да и настроение ни к черту.... А вообще конечно, я сегодня щедр! Это ж надо - столько сил на обычных людей потратить, не имеющих никакого Статуса и Права, во второй план бытия пропихнуть! Ну да ладно, сделанного не исправишь.... А ты, как я погляжу, не без талантов! Я, конечно, не таился, шёл между планами и силу не скрывал, но всё равно - вот так взять и увидеть - очень интересно! Тебя как зовут - Сашей ведь, да?

- Я....

Чтобы восстановить речевую функцию пришлось как следует прочистить горло.

- Я пойду, н-наверное, да?

Из всей речи старика до парня дошло только одно - сейчас ему вредить не станут. Почему-то Сашин разум не покидала мысль, что СЕЙЧАС - ключевое слово в этом предложении. В будущем же от этой "неведомой зверюшки" можно ждать чего угодно.

- Пойдёшь?

Резко построжел Волосатый.

- А ты уверен, что имеешь право....

Тут он на секунду задумался.

- А хотя вообще-то да, имеешь! Что-то я уставы и нормы поведения младших Библиотекарей начал забывать... Прямо зазвездился дядя Володя, да.... В общем-то, ты и впрямь можешь идти домой, или куда ты там собирался. Но хочу тебя предупредить - ничего хорошего из этого, скорее всего, не выйдет. Ты слишком долго жил на негативе, ворчал и жалел себя, слишком долго был тотально недоволен своей жизнью. А ведь ты не великомученик, твоя судьба отнюдь не из худших! Воспринимая окружающую действительность депрессивно, ты, образно выражаясь, прогневал старушку судьбу, а с ней шутки плохи.... Этот не случившийся неприятный эпизод с хулиганами - семечки в сравнении с тем, что ждёт тебя в будущем - слово "неудачник" станет комплементом для тебя, поверь, я не преувеличиваю! Не скажу, что если останешься, тебе будет легко и хорошо, но это будет меньшим из зол.

Володя, как он себя назвал, произнося свою проникновенную речь, подошёл почти вплотную к Саше и доверительно заглянул ему в глаза. Вообще всё его поведение было не характерно для незнакомого человека, он словно отговаривал на кухне старого друга от какой-то глупости. Говорил так, как будто Саша знал, кто такие Библиотекари (чувствовалось, что слово употреблено в ином значении), верил в судьбу, карму и прочие любимые фишки разных гадалок. А, главное, для Волосатого почему-то было очевидно, что Саша полностью доверяет незнакомцу, только что на его глазах убившему 3 человек без суда и следствия. Нет, Саша не был столь гуманен, чтобы жалеть врагов, но произошедшее пугало его тем, с каким лёгким сердцем Волосатый толкнул хулиганов в объятия тех обитателей тени. Он словно каждый день по 100 раз это делал.....

- Так мне можно... уйти?

Продолжил гнуть свою линию мальчик.

- Как порой наивна молодёжь в том, что есть благо.... Ну, иди, иди, раз так хочешь!

Вежливо кивнув - он старался ничем не обидеть Владимира - Саша бочком обошёл его и, медленно повернувшись, стал спускаться с крыльца. Медленно, потом, когда понял, что ничего не держит, чуть быстрее.... На последних ступеньках он уже бежал. Теперь, когда вызванное необычностью происходящего оцепенение прошло, в организме произошёл запоздалый, но очень сильный выброс адреналина. Туловище судорожно пыталось убраться из опасной зоны. Обычно 7-минутный путь до дома в этот раз был преодолён минуты за 2. Не обращая внимания на странное оживление во дворе, на некое изменение облика их родной пятиэтажки, мелькнувшее на границе видимости, Саша пулей влетел на крыльцо...

И с размаху влетел в живот высокому, широкоплечему мужику в милицейской форме. Если бы не объёмистое мягкое пузо стража порядка, школьнику бы не поздоровилось - слишком большую скорость он набрал. Милиционер от неожиданности не сразу сориентировался, но рефлекторно успел схватить уже падавшего на спину от сильного толчка Сашу.

- Ё... твою мать, парень, куда попер?! Оцеплено здесь, не видишь?

- Там.... там..... Дяденька милиционер, пустите меня, пожалуйста, это мой дом, мой подъезд, я в 35 квартире живу, у меня сейчас дома мама, папа, бабушка, дедушка, вы им позвоните в дверь.... Они вам скажут, что я их, пустите меня, пожалуйста, пустите, там этот, он около школы, он Ромку Ришенко и его друзей... Я не знаю что сделал, пустите, пустите...

Остатки адреналина требовали выхода, теперь Саша истерично бормотал первое, что пришло в голову, пытаясь сдвинуть с пути живую преграду. Правда, безуспешно - мент весил втрое больше, чем тщедушный школьник. И соображал сейчас тоже больше. Из судорожной болтовни ребёнка до него дошло не только то, что тот стал свидетелем чего-то преступного, но и то, что он из 35 квартиры и там была сегодня вся его семья.... Мужик помрачнел.

- Пойдём ка на улицу выйдем, тут такое дело, я щас дядю Диму позову... Мировой мужик, он тебе всё расскажет, он тут рядом....

Милиционер засуетился, стараясь деликатно и вежливо, что явно было непривычно его хамоватой натуре, выпроводить мальчика из подъезда. Чувствовалось, что общаться с Сашей ему совсем неохота. Тем временем в голове у того потихоньку начало проясняться, мозг заработал и разом выдал простое и страшное объяснение происходящему.

- Что случилось? У нас в подъезде преступление произошло, да?

Тихо спросил Саша, надеясь, что сейчас ему всё объяснят, что это не коснулось его и его семьи, ну пожалуйста, пожалуйста.... Но мужик продолжал всё настойчивее выпроваживать его из подъезда к "дяде Диме", который, судя по всему был служебным психологом, или переговорщиком, или чёрт знает чем ещё!

- Да пустите меня в квартиру!! Я... Мне к семье надо, придурок!! ПУСТИ!!!!!

Больше терпеть было невозможно. Сознание того, что могло произойти нечто ужасное, причиняло уже почти физическую боль. Такого страха Саша не испытывал, даже глядя на казнь хулиганов! Мент примерился, стараясь уменьшить силу удара, и влепил своему подопечному пощёчину. Сиричкин качнулся - как не умеряй силы, мужик был очень здоров, а Саше раньше приходилось получать тумаки лишь от своих неумелых и довольно хилых одноклассников. А пока звон в ушах мешал мальчику орать и думать, страж порядка произнёс следующее.

- Не кричи! У самого нервы не к чёрту!!.... А... Извини. Тут такое дело.... Пожар у вас в подъезде вышел. Проводка старая, а бытовухи мощной новой все понабрали - вот искра и пошла! В вашей квартире замок заело, дверь прочная, железная, пожарные по дороге в аварию попали.... Все от дыма задохнулись.... В подъезде 4 квартиры сгорело, 11 человек, такие дела...

Дальше Саша ничего не слышал и не соображал. В полном ступоре он позволил вывести себя из подъезда, влить себе в рот какое-то успокоительное, усадить на крыльцо... Психолог и впрямь оказался рядом, сейчас он что-то говорил, успокаивал.... Саша не замечал этого. В голове осталась только одна мысль - у него больше нет семьи. Самого важного в его жизни - любви и общества близких - его лишили. Теперь он никому не нужен, он всегда будет один, он никогда больше их не увидит. Волосатый оказался прав - невезение - очень мягкая формулировка. Вся семья собралась в квартире посреди рабочего дня отмечать 70-летие дедушки. Надежнейший замок вдруг отказал. Проводка, уже 2 года терпевшая все издевательства, исходившие от чайников и микроволновок, не выдержала именно сегодня. Такой цепи совпадений быть не могло, не должно, но она была.... Волосатый был прав... Волосатый.... А что, это идея! Если есть какие-то потусторонние сущности, то, наверное, есть Бог, Дьявол, Рай и Ад! Тогда есть жизнь после смерти и всё такое прочее, а значит, его семья сейчас в полном составе ждёт его в загробном мире! И попасть в этот мир не составляет большого труда... Самоубийство, конечно, грех, но Бог наверняка поймёт, он ведь милостив, так во всех религиозных книгах написано! Если вся его семья там, здесь ему делать нечего, его ждут одни несчастья, так почему не отправиться к своим? Ведь поводов и уважительных причин предостаточно. А вот, кстати, на земле лежит осколок стекла - небольшой, но очень острый на вид!..

Воспалённый разум мальчика, стремясь отвлечься от чудовищного несчастья, начал впадать в подобие транса и выдавать абсолютный бред. Неизвестно, до чего бы довели Сашу такие размышления, но тут в кадре появилось новое лицо. Точнее, уже не новое, но явно заинтересованное.... Когда Саша уже потянулся за осколком, а психолог, вовремя это увидев, потянулся пресечь его поползновения, всё вокруг вновь посерело, люди замерли, а прямо перед мальчиком на тротуаре возник Владимир.

- Не советую. Тебе там не понравиться.

Прокомментировал он действия Саши.

- Уверяю тебя, посмертие сильно отличается от тех картин, что традиционно представляют себе люди.... И свою семью ты там не встретишь точно - там души не могут контактировать друг с другом. А я ведь предупреждал.... Если бы ты сразу пошёл со мной, то об этом чудовищном для тебя происшествии узнал бы очень нескоро и воспринял его куда спокойнее. А так... впрочем, я, как служитель Праха совершенно не против душевных терзаний отдельных личностей. Второй раз предлагаю - пойдём со мной! Не стоит ждать, пока Судьба ударит снова...

Библиотекарь всё говорил и говорил - о судьбе, о целесообразности, о каком-то Мармароне и силе какой-то планки Праха. А в голове у Александра тем временем отложилось только одно - самоубийство не выход. Последняя отдушина для его шокированного случившимся разума закрылась, и теперь ничто не мешало ему в полной мере осознать - вся его семья мертва. Эта мысль порождала уже буквально физическую боль, терзала, понуждая сделать что-то, хоть что-нибудь, чтобы только это прекратилось. Владимир.... Волосатый старый ублюдок, колдун и убийца.... Это с него всё началось! Если бы он не появился, не было бы ничего сверхъестественного, и конечно не было бы этих чудовищных совпадений! То-то он так зовет - "пойдем со мной, пойдем со мной"! Это он всё подстроил, чтобы вырвать Сашу из его нормальной жизни, чтобы разрушить всю его жизнь!!!.... ОН ДОЛЖЕН УМЕРЕТЬ! Конечно - это отличный выход! Наверняка всё случившееся - результат его колдовства, стоит убить его - всё это развеется, как страшный сон, все будут живы, всё будет хорошо.... Даже не пытаясь таиться, Саша неторопливо поднял осколок, продолжая начатое движение, и всадил его в глаз Владимира.

Всё вокруг вздрогнуло - дома, земля, даже облака в небе слегка дёрнулись. Во всём дворе полопались все лампочки и вылетели все стёкла, а люди, находившееся в радиусе 10-15 метров, обрели способность двигаться с нормальной скоростью. Правда, только для того, чтобы тут же умереть - их глаза лопнули, изо рта, носа и ушей потекла кровь, все кости разом сломались и он упали не асфальт искорёженными кусками мяса. Во всём этом царстве смерти и разрушения не пострадали только двое - спокойно стоящий Владимир и Саша, замерший с вошедшим в его глазницу осколком в руке. Мальчик в состоянии аффекта бил довольно сильно, а осколок был острым - он полностью пробил глаз, череп и вошел в мозг, не забыв, правда и Саше руку рассечь чуть ли не до кости. Но Библиотекарь стоял. Его лицо было залито его и Сашиной кровью и веществом глазного яблока, которое всё текло и текло.... Но никак не могло вытечь до конца. Не могло, потому, что глаз восстанавливался! На смену вытекающей плоти тут же из неоткуда бралась новая, регенерировал даже череп. Причём так активно, что через пару секунд срастающиеся костные пластины раскололи хрупкое стекло, и осколки орудия преступления покинули рану вместе с очередной порцией глазного вещества. После этого глаз тоже принял нормальную форму и присоединился к своему брату, укоризненно взирающему на мальчика. Сашу же случившееся окончательно ввело в ступор - он просто не знал, что ещё можно со всем этим сделать.

- Невероятно!

Вздохнул Владимир.

- Даже пылая такой ненавистью, нужно обладать огромными способностями, чтобы вот так запросто пробить МОЮ защиту и нанести физические повреждения МНЕ! Теперь я просто обязан сделать тебя своим учеником.... Но есть проблема - то, что ты сделал, является тягчайшим преступлением! Конечно, я уберегу тебя от того, что полагается за покушение на жизнь Архибиблиотекаря по нашим законам, но совсем без наказания я тебя оставить не могу. Так что сначала придётся немножко умереть!

С этими словами он положил руки на плечи мальчика и слегка надавил. От этого Саша стал погружаться в асфальт, словно это был зыбучий песок. Когда его туловище было там уже по пояс, Владимир остановил этот процесс. Затем неспешно подошёл к ближайшему мусорному баку, выудил от туда довольно крупную доксу с гвоздями и вернулся к своей жертве.

- Ты уж не обессудь - убью безо всякой театральщины. У нас считается правилом хорошего тона обставить всё поскромнее, без грома и молний. Так что это моя дань уважения твоему отважному поступку.

С этими словами он размахнулся и раскроил Саше череп, вогнав гвозди-двадцатки в его голову на всю длину...

Глава 11. С добрым утром!

Он лежал на столе. Первые несколько минут он чувствовал и понимал только одно - он лежит на очень холодном ровном столе. Потом мозг начал постепенно включаться и выдавать новые порции мыслей и воспоминаний. То, что резало глаза там наверху - люминесцентная лампа. Подвешена она на бетонном потолке, вокруг - бетонные же стены, под ним - железный стол, в комнате таких ещё 5 штук, на них что-то красное, местами не до конца засохшее... Кровь... Много крови - все столы залиты ей, есть лужи на полу. На его столе тоже кровь - но гораздо меньше, только вокруг головы была маленькая лужа, да и та вся высохла. А комната большая - скорее уж зала, а не комната - боковых стен даже не видно, из-за недостатка ламп они скрыты темнотой. Что это за место - может морг? Морг - это место, где люди хранят трупы. Люди.... Морг, больница, школа, мэрия, детский сад, общество, человечество.... Я - человек! А какой... Люди же все разные, у них есть семья, история, работа, имя - и всё не как у других.....

Воспоминания услужливо начали появляться в голове. Не сразу все - нет, они появлялись постепенно, как становятся всё более заметными и близкими предметы, когда к ним идёшь сквозь туман. Имя, дата рождения, место жительства и учёбы, основные моменты жизни - Саша постепенно вспомнил всё. Как и то, что он теперь - круглый сирота. Но сейчас эта мысль не вызвала такой негативной реакции - мальчик просто счёл это воспоминания неверными. Может это ложная память, может сон, может ему кто-то промыл мозги.... Вариантов полно - главное, что это не может быть правдой - слишком уж всё вокруг похоже на какой-то бред.... Одной кровищи сколько - прямо декорации для ужастика, бррр!! Но бояться как-то не тянуло - память любезно подсказала, что самое главное и страшное для любого фильма ужасов событие уже случилось - его убили. Точно убили, он хорошо запомнил летящие в голову острия гвоздей и наступившую за тем абсолютную пустоту и тьму.... Нельзя выжить с гвоздями в голове, хотя.... Владимир же выжил со стеклом в мозгах! Может и Саша Сиричкин тоже бессмертный - сказал же ему этот седой упырь о каких-то способностях? Другое дело, что они не помогли до конца - похоже, чтобы сохранить его жизнь, потребовалась операция, которую здесь и проводили. И, судя по нескольким окровавленным столам - не только ему...

- О, ну наконец-то, очухался! Дохлая нынче молодежь, пока в себя придете, пока мозги включите - вас ещё 100 раз убьют! Вон соседние столы уже все свободны, даром что там и повреждения были сильнее и тела более изношенные.... Зато и народ покрепче! Ну, чего уставился, выметайся, раз проснулся!

Из темноты, скрывавшей дальнюю стену, вышел бомж. По крайней мере, он выглядел, как бомж - грязная, рваная одежда, нечесаная русая с проседью борода, помятый и пропитый вид.... Только глаза выдавали - у бомжей не бывает таких. Умные, ясные, свежие - ни одного воспалённого сосуда, они как будто просвечивали Сашу насквозь, причём не его мысли и эмоции, а именно организм. А ещё они могли смотреть в разные стороны, как у хамелеона. "Бомж" временами расфокусировал их и осматривал разные углы полутёмной залы. Вот его появление, наконец, сделало то, чего не удалось плохому освещению и лужам крови - оно напугало Сашу. Решив последовать совету и уйти, он обнаружил две вещи. Во-первых, тело у него полностью затекло и неохотно восстанавливало подвижность. Во-вторых, на этом теле полностью отсутствовала одежда. От смущения Саша даже забыл про свой страх. Прикрывшись ладонями, он кое-как сел на своём неудобном ложе и дёрнул корпусом, чтобы спрыгнуть на пол, но тут же на него накатили слабость и головокружение. Оно было такой силы, что туловище вернулось в горизонтальное положение, его скрутило в рвотных судорогах, от которых мальчик ещё и навернулся на пол. Теперь его конкретно колбасило - знобило, трясло и выворачивало на изнанку. На фоне всего этого боль от паления почти не ощущалась....

- Вот ведь дол....бы!! Заспиртую когда-нибудь, достанут они меня, доведут ведь!! Сколько раз говорил - не экономьте вы силы в конце операции, выкладывайтесь по полной... Создавайте искусственные резервы, иначе воскрешенный может от "втягивающего шока" помереть! Можно аденозинтрифосфатном его накачать, на "разряд" поставить, нет сил совсем - адреналиновую инъекцию сделать на худой конец! Так нет, они всё оставили "как есть"! М..ки, вечером вернуться, я их самих себя препарировать заставлю!

Ругался "бомж", водя руками над телом "пациента". Непонятные манипуляции его не сопровождались никакими спецэффектами вроде искр или хотя бы свечения, но возымели эффект. Самочувствие Саши улучшилось настолько, что он смог встать и даже поблагодарить своего спасителя, после чего задал самый важный на тот момент для него вопрос.

- Вы сказали "воскрешенный", значит я умер, а вы меня воскресили? Вы некромант, да?

- Он самый.... Только воскрешал тебя не я, а мои помощники - стажёры, ученики, чтоб их Кишин задрал! Вот и напортачили. Если б не просьба дасу кела Архибиблиотекаря, по которой я приглядывал за твоим пробуждением, туго бы тебе пришлось.

Говорил этот "некромант" обычным, ворчливым, прокуренным голосом, ничто в его облике и манерах не выдавало повелителя Смерти. Впрочем, Саша, уже видевший, как самый обычный на вид пожилой мужик спокойно стоит с куском стекла в мозгах, уже понял, что в этом мире внешность часто обманчива. Поэтому слова "бомжа" сомнению он не подвергал, а значит, появлялись новые, очень важные и пугающие вопросы...

- Я теперь зомби, да? Или вампир?

Стать живым трупом и шарахаться от каждого солнечного лучика и крупинки серебра ещё невесть сколько лет как то не хотелось.

- Ты - дебил! Насмотрелись этих фильмов, понавоображали невесть что... Гниющие заживо трупы выжирают людям мозги! О, звёзды и Творец!... Да на создание такой твари и поддержание её в рабочем состоянии нужна уйма сил! А зачем их тратить, если она рано или поздно сгниёт окончательно, не может думать, её легко разорвать или раздавить?.... Как серебро может вредить вампиру, если для этого оно должно взаимодействовать с его телом? Ведь этот металл не вступает в реакцию с органикой напрямую! Некромантия - наука, а не шаманство, делаем мы всё тоже по науке. А наука гласит - чем творить жизнь на пустом месте, лучше восстановить старую! Мы хирургически-ментальным путём восстанавливаем тело, возвращаем в него отлетевшую душу и покойник возвращается к жизни. Это и есть воскрешение, это с тобой и проделали по просьбе лорда Владимира.

Знакомое имя неприятно щёлкнуло в голове....

- Это ведь Волос... лорд Владимир меня убил, да?

- Неблагодарное ты создание!

Проворчал некромант.

- За то, что ты сделал, тебе полагается предстать перед судом совета Вознесшихся. А они такие приговоры выносят - демону не пожелаешь! Ты отделался самой малой кровью, мальчишка! Даже если бы он тебя просто убил, это было бы милосердием, а он ещё и твоё воскрешение организовал - тебе крупно повезло. Видимо твои способности произвели на него очень большое впечатление, иначе зачем бы столько усилий с его стороны?

- Извините, а как вас зовут?

- Коля. Для тебя - Николай Михайлович. А тебе это зачем? В ближайшее время нам встречи не светят.

- Николай Михайлович, у вас нет какой-нибудь одежды? Дайте, пожалуйста, а то голым по улице идти как-то не охота....

Саша постарался быть как можно более вежливым и жалобным.

- А что, под столом ничего нет?

Удивился Коля, заглядывая туда.

- Была ведь у тебя и одежда, когда сюда привезли, и портфель был.... Должны были сложить под столом и оставить до твоего пробуждения! Спёрли, м...ки недоделанные, как есть спёрли!! Да, пора проучить их как следует.... Сегодня они вещи воруют, завтра неудачные трупы жрать начнут, потом станут специально больше брака делать, чтоб больше человечины получить!! Девиатам отдам каждого третьего - пусть на них приёмы отрабатывают! Глядишь остальным неповадно будет.... А тебе мы сейчас что-нибудь найдём... Где-то у меня в камерах завалялась одежонка, с чужого плеча правда, но тебе ли сейчас брезговать!...

Некромант ворчал, суетился, выбегал из залы в соседние помещения и снова появлялся, волоча какое-то тряпьё, видел, что не то и уходил, продолжая сулить своими ученикам страшные кары. Он вёл себя, как вздорный старик, которому подсунули чужого и абсолютно нелюбимого ребёнка на попечение. А у Саши происходящее не укладывалось в голове. Бомжи-некроманты, которые пугают не аурой смерти, а убогими манерами и грязной одеждой. Их ученики, способные съесть труп, но при этом мухлюющие при воскрешении и ворующие, словно бедные студенты.... Всё происходящее было полным бредом! Пусть мир волшебства, в который он попал, не населён эльфами и гномами, но в нём должно быть хоть что-то действительно волшебное! Какие-нибудь великие рыцарские ордена, борющиеся со Злом, древние и оттого мудрые маги, что-то прекрасное, чего не создать людям с помощью техники.... А вместо этого вокруг была грязь, темнота и бардак. Причём в этом бардаке сильные творили что хотели, не внимая голосу не только совести, а даже и разума! Ситуация напоминала то, что творилось по всей России, только в обществе обычных людей Саша видел что-то хорошее, а здесь - нет. И именно поэтому в его сознании окончательно сформировалась и утвердилась мысль - это всё взаправду. Никакой сон, розыгрыш или галлюцинация не будут такими нелогичными, глупыми, мерзкими. Его семья мертва, его самого убили и воскресили, он сидит в холодной комнате с бомжеватым убийцей, голый, голодный и абсолютно беспомощный. От сознания всего этого Саша заплакал.... И тут же получил пощёчину! Как не странно, это помогло - глубочайшая истерика закончилась, не начавшись.

- Не реветь мне тут!

Прикрикнул некромант.

- Ты хоть и сопля ещё, но всё-таки мужчина!

- У меня вся семья погибла....

Прошептал Саша.

- Этот ваш лорд Архибиблиотекарь подстроил их смерть, а теперь я полностью его - мне даже умереть нельзя - вы воскресите!! Есть чему порадоваться, правда?....

- Кто это тут меня поминает недобрым словом и ложными обвинениями? Я уже говорил, что привело к гибели семейства Сиричкиных и не собираюсь доказывать тебе, что я не верблюд!

В полутёмную залу вошёл Владимир.

- Как он себя ведёт, Коля? Не сильно тебя доставал?

- Да он и не успел бы, дасу кел Владимир Викторович!

При виде Архибиблиотекаря некромант сразу стал сама любезность.

- Он же только проснулся.... Пришлось ещё за учениками брак доделывать - столько напортачили, неучи криворукие, что страшно сказать! Но тело и разум в полном порядке, слава Праху! Ничего не повреждено, все в лучшем виде, как вы и просили, можете забирать....

- Почему мальчик без одежды? Если ты взялся за старое, то боюсь у меня ОЧЕНЬ плохие новости!

- Ну что вы, лорд Архибиблиотекарь, что вы, как можно... я скорее сам себя своим воллаунам на растерзание отдам, чем вновь по той кривой дорожке пойду! Не извольте сомневаться.....

Неожиданно Владимир резко шагнул вперёд. Сразу всё вокруг утонуло в уже знакомом Саше вязком мареве, движения Библиотекаря замедлились, а некромант и вовсе замер на месте. Приблизившись к нему, Владимир аккуратным пируэтом переместился ему за спину, взял за загривок и легко, словно котёнка, оторвал от пола. Затем, прошествовав к ближайшему, не занятому Сашиной персоной столу, с размаху ударил Колю лицом о металлическое ложе. Некромант оказался крепче металла - пробив "столешницу", он выскользнул из разжавшейся руки Владимира и рухнул на пол. После этого "кисель" растворился и воздух вновь обрел прежнюю проницаемость.

- Я тебе 100 раз говорил не лебезить - это унижает тебя и раздражает меня! А сомнений в твоей благонадёжности у меня нет и в помине - в конце концов, я могу читать твои мысли! Увидел бы, что ты опять детей насилуешь - давно бы казнил, а то и патруль Легиона вызвал бы....

- Ого, какой вы строгий и справедливый, господин Библиотекарь!

Издевательски пропищал, имитируя маленькую девочку, Саша.

- Сразу плохого дядю наказали! Значит, насиловать детей нельзя, а убивать всех без разбора - можно?! Судьба, значит, виновата, а не вы, да? Что ж тогда эта судьба меня раньше за моё нытьё не прижала?!!!

- А ты быстро соображаешь! Это очень хорошо - ментальный потенциал без мозгов - пустой звук. Ты прав, ситуация выглядит подозрительно, но тут уж не обессудь! Варианта 2 - либо просто так совпало, либо моё появление ускорило процесс и приблизило твою "полосу сверх неудачи". Причём приблизило ненадолго - даже присутствие рядом большого средоточия духовной силы неспособно внести существенные коррективы в будущее человека. Максимум, я украл у тебя что-то около года счастливой семейной жизни.... Но взамен этого года ты лишён необходимости пребывания в детдоме на правах круглого сироты. А это, поверь, огромный плюс для рафинированного мальчика вроде тебя! Несладко тебе было бы в обществе жертв нескольких поколений алкоголизма, ох как несладко.... А что касается наших законов, то они защищают ИСТИНУ, а не добро, или, тем более, выдуманное людьми понятие "справедливость". Детей насиловать нельзя, это разрушает душу и насильника и жертвы. А убиваем мы по минимуму и только тех, чьё убийство не станет тяжким грузом для невинных - это ничьим душам не вредит.... Теперь - одевайся и пошли отсюда! Пора бы начать твоё обучение, пока у меня более важных дел не появилось!

- Я никуда не пойду! И если ты, старая скотина, думаешь, что я буду плясать под твою дудку, то сильно ошибаешься! Невинных они не обижают, скажите пожалуйста! А в чём моя вина, хотел бы я знать?!!

- Вот как....

Владимир резко исчез и тут же появился рядом. Саша съёжился, ожидая, что и его головой сейчас пробьют стол.... Но вместо этого библиотекарь приобнял его за плечи и вкрадчиво начал втолковывать, почти шепча на ухо.

- Что ж, я объясню, "в чём твоя вина". Если коротко, то ты, друг мой, говно! Эгоистичное, трусливое, не способное думать о других говно. К семье у тебя было сугубо потребительское отношение, каждую неприятность ты воспринимал как страшную кару, ничего в жизни толком не ценил и не любил, не пытался понять других. Ты не заслужил счастья, не заслужил даже шанса быть счастливым, и, конечно, не заслужил такой семьи! Судьба отняла у тебя то, на что ты не имел права - в этом и заключается ИСТИНА - всякий имеет то, на что имеет право. По совокупности всех параметров, образующих своего рода "индикатор счастья", это правило действует на всех, ведь нищий порой счастливей короля... Исключения из этого правила, ошибки природы вроде тебя, которым досталось незаслуженно много, или незаслуженно мало (такое тоже бывает, поверь), удостаиваются внимания ветров судьбы. А уже по ним этих людей выслеживаем мы. Обделённые могут получить от судьбы простое человеческое счастье, или стать Вознёсшимися - частью нашей правящей элиты. Паразиты вроде тебя могут быть размазаны по дну общества - или присоединится к одной из высших каст Мармарона, если у них, конечно, хватит таланта и усердия. Тогда они избегнут жалкой жизни полной страданий и сожалений, но взамен будут понемногу страдать - душевно и физически - всю свою ОЧЕНЬ долгую жизнь. Это как раз твой случай. Выбирай - заслуженный нырок в выгребную яму или статус моего ученика на N-е количество лет, а затем - служба Праху. Так ты сможешь оправдать своё прибивание в этом мире, сделать что-то хорошее и возможно сам стать немного лучше! Забавно.... Перестать быть человеком и стать даманом, чтобы обрести больше человечности.... Итак, какие вопросы?

Саша долго пытался открыть рот, натягивая на себя одежду (в куче принесённого некромантом тряпья нашёлся его размер). Сказанное ударило по нему куда сильнее доски с гвоздями - и куда больнее. Наконец, он разлепил губы и сдавленным, охрипшим от слез голосом поинтересовался.

- Если ты прав... И всё.. так, как ты сказал, то скажи, чем провинилась моя семья? Чем они заслужили такой конец?!

- Очень правильный вопрос, друг мой! Я его ожидал. Видишь ли, парадокс ситуации состоит в том, что они как раз такого не заслужили. Но, поскольку ты никогда не любил их и твоё горе - лишь результат привязанности к тому комфорту, что они для тебя создавали, ты не имеешь никакого права винить кого-то в их гибели. Не можешь задавать подобные вопросы или предъявлять кому-либо претензии. И это тебе мой первый урок, который ты, думаю, накрепко запомнишь. Нет ничего более страшного и неприятного в нашем мире, чем быть тотально неправым, чем быть по другую сторону Истины. А теперь пойдем, нас ждут великие дела!

И Библиотекарь, посмеиваясь, вывел раздавленного этой информацией Сашу из залы, где уже начал приходить в себя некромант. Пройдя несколько сот метров по темным бетонным коридорам, они вышли через внезапно открывшийся в стене проход. Не успев проморгаться на свету, Саша услышал за спиной шум. Он обернулся как раз вовремя, чтобы увидеть, как проход вновь закрывается несколькими глыбами камня. Они ползли, словно живые по почти отвесному каменистому склону сопки, временами даже казалось, что это не твёрдый камень, а какая-то вязкая серая каша.... Но вот проход закрылся. Они стояли в карьере на дне которого плескалось маленькое озеро, вокруг были сопки и лес, где-то рядом шумел поток машин. Когда Владимир повёл его на этот звук, Саша понял, что они даже не покидали город - бункер некромантов находился в двух шагах от Ледового озера.

Глава 12. Дождь.

Окно опять запотело. Впрочем, даже если бы оно осталось идеально прозрачным, толку от этого бы не было. На улице уютно соседствовали туман, сильная облачность и мелкая морось - погода была самая промозглая и мерзостная. Во Втором плане бытия, как и во всех остальных дела обстояли аналогично. Правда, в других частях города можно было встретить и более приветливую погоду. В Мармароне часто соседствовали дождь и снег, лето и зима, день и ночь. Во всех планах бытия кроме Первого - там, в вотчине людей всё шло по естественному природному циклу. Саша вздохнул и отвернулся от "позитивного" зрелища за стеклом. Сейчас шла его так называемая "практика приземления". Будущие Библиотекари - а он учился именно на эту должность - не должны были отвыкать от рутины и быта простой человеческой жизни. Им не следовало привязываться к окружающему их волшебству. Поэтому обучение истории Мармарона и галактики, новым Словам-заклинаниям и прочим умениям Библиотекарей чередовалось уборкой помещений и улиц, приготовлением еды и присутствием на уроках у обычных учителей. Для этого на классы, куда отправляли будущих стражей Истины, накладывались чары - ни учителя, ни ученики не знали, кто находится среди них. Они не видели, не слышали, а, как выяснил Саша путём проб и ошибок ещё и не осязали "лишних". Незамеченным для этих людей проходило и то, что занятия шли не в их собственных школах, а во Втором плане бытия в аудиториях Дома пионеров. Это здание, как оказалось, было чем-то вроде центрального архива Империи Мармарона и резиденцией Владимира Викторовича Василевского. Архибиблиотекаря Мармарона и Империи Саа, первого советника Императора по экономике и связям с общественностью, великого князя Теридера, высшего князя Сараниса и прочее, и прочее... Сашин новоявленный покровитель и впрямь был ОЧЕНЬ важной птицей - он входил в сотню самых сильных и влиятельных Владык галактики. Правда все его посты и звания не мешали ему тратить изрядную часть своего драгоценного времени на сотни учеников - Саша был далеко не единственным. Все эти ученики мариновались в резиденции лорда Архибиблиотекаря круче, чем Гарри Поттер в Хогвартсе. Они получали от Владимира и нескольких его помощников многочисленные наставления и обширные знания в самых разных областях. Магия, как скоро понял Саша, базировалась на тех же принципах, что и естественные процессы. Она не нарушала законы физики и прочих наук - просто не все эти законы открыло не знакомое с магией человечество. Чтобы как следует прикладывать ментальное усилие и получать надлежащий эффект, следовало знать устройство и принципы поведения материи, на которую оно направлено. Поэтому в голову бывшего семиклассника старательно и болезненно, но не безрезультатно вбивалась информация, которую ему, не обернись всё таким образом, предстояло узнать только в старших классах, а то и в институте. Голова трещала по швам, страдала, но новые знания исправно впитывала. По крайней мере, большие нагрузки позволяли не отвлекаться на мысли о своей незавидной участи и словах Владимира о возможной заслуженности этой участи. Если бы учителя ещё были помягче.... Но это уже из серии несбыточных грёз - что сам Владимир, что его друзья, согласившиеся помочь в обучении юных Библиотекарей, проявляли порой просто чудеса жестокости. Они могли избить, изувечить своих подопечных, поставить в "тренировочный" спарринг и начать драться в полную силу. В порядке приобщения к экзотике выволочь в Четвертом - самом негостеприимном плане бытия - на особо продуваемое место и оставить коченеть на ветру, который в равной степени терзал и тело, и душу.... Фантазия у этих личностей была весьма богатая! Воспоминания о своих и чужих злоключениях заставили обратить взгляд направо. Так как на этом "уроке практики приземления" присутствовало сразу 4 ученика, совокупными усилиями способные сорвать чары, принуждающие их находится здесь, и уйти, за ними присматривал Николай. Это был преподаватель контактных боевых техник, старый приятель Владимира. Насколько успел разобраться Саша, Николай был одним из руководителей девиат и стоял лишь на одну ступень ниже отца основателя и бессменного руководителя этой организации, древнего бескуда, редко посещавшего столицу. Внешне он не выглядел ни сильным, ни старым - молодой мужчина, едва за 20, интеллигентного вида, хромой. Хромота его, как выяснилось, была настоящей, но во время боя он мог её ненадолго "проигнорировать". Он такие пируэты выделывал порой в спаррингах - голова кружилась от одного вида. А костыль, который он всегда носил с собой, служил ему оружием - нижняя часть отстёгивалась и на её месте скверна образовывала клинок. Несмотря на изначальную сопряжённость преподаваемой им дисциплины с увечьями, из всех "попечителей", доставшихся будущим Библиотекарям, он был самым добрым. Бил редко, мог запросто, без задирания носа и нравоучений поболтать со своими подопечными, иногда - даже выслушать и пожалеть. До посвящения в Девиаты он, как говорили, был добрейшей души человек, и даже жестокая природа Чёрных рыцарей не вытравила из него эту доброту до конца. Правда, по сравнению с обычным школьным учителем "дядя Коля" всё же был очень строг. К тому же, в редкие минуты гнева в нём просыпалось нечто, заставлявшее сразу поверить, что ему на самом деле несколько столетий. Как и в то, что он за свою жизнь поубивал кучу людей и нелюдей. Вот и сейчас, завидев, что ученик Библиотекаря Сиричкин отвлекся от урока физики и "думает о своём", он отреагировал весьма жёстко. Просто вытянул руку с костылём и отвесил мальчику изрядный подзатыльник своим "орудием труда".

- Не спать, Сашка, не спать! Через пару недель у вас экзамен по внутреннему устройству низкоорганизованной материи и введению в устройство материи с 4 и более измерениями. Без знания молекулярной физики его не сдать, а один конспект без прослушанной лекции недорогого стоит!

Николай кивнул на лежавшую перед Сашей тетрадь, в которой исправно появлялись все слова учителя и всё, что он рисовал на доске. Кносс - недавно выученное и очень выручающее на лекциях Слово, позволяло ничего не записывать. Весь учебный материал конспектировался сам по себе. После нескольких попыток Слово удалось освоить в совершенстве. Теперь бумага не принимала на себя никакой посторонней информации вроде перешёптываний учеников и "лирических отступлений" лектора - только материал по предмету. Это заклинание было гордостью Саши и внушало надежды на то, что он через пару лет отсюда улизнёт. Раз материал усваивается так хорошо, значит, обучение идёт быстро. Он не знал, что, будучи элитными учениками под контролем и надзором лучших учителей Империи, они покинут это место, когда того пожелают их менторы, а не когда будет усвоен строго определённый набор знаний. Дело в том, что единой программы обучения на Библиотекаря не существовало. Ветераны натаскивали молодёжь, кто во что горазд, как средневековые ремесленники своих подмастерьев. Это только с виду они обучались все вместе, на самом деле сроки пребывания в "школе" сильно разнились. Они зависели от того как конкретный ученик усваивает материал, весь ли свой потенциал он реализовал (пока это условие не выполнялось, обучение не заканчивалось). Несмотря на внешнюю жестокость учителя очень ценили своих подопечных, ни от кого не отказывались и никому не давали необратимо покалечиться, или погибнуть при обучении. Каждый студент обязан был окончить обучение, и выйти отсюда высшим Библиотекарем. По этим причинам многие из соучеников Саши были его старше раз в 10, они давно стали для Владимира и его присных почти членами семьи. Их брали с собой в различные инспекции и военные рейды, порой даже одних отправляли на задания, которые были отнюдь не пустяковыми. Высшие чины Марморона растили и пестовали их, как диковинные цветы и не отпускали до тех пор, пока "цветы" не достигали максимально возможной для себя силы и мастерства. Между Сашей и такими учениками была пропасть, которую он после нескольких неудачных попыток уже не пытался преодолеть. Душу грело то, что, во-первых, такими были не все воспитанники Высших, а во вторых, Александр Сиричкин, как оказалось, был достаточно талантлив и усидчив, чтобы попасть в самое элитное учебное заведение Империи. Это внушало немалую гордость.

Когда через несколько десятков минут урок закончился, Саша, получив ещё пару тычков от Николая, направился к пищеблоку. Столовой, рестораном или чем-то ещё местную "зону фудкорта" язык не поворачивался назвать. Резиденция Владимира уже во Втором плане бытия очень сильно растягивалась. Настолько, что вмещала, по меньшей мере, 3 залы площадью под 10000 квадратных метров и 6-метровыми потолками. Здесь была куча коридоров, 10-ки классов и жилых комнат на 7 этажах. В одной из этих 3 "уютных маленьких комнат" осуществлялось приготовление, и приём пищи, причём эти два процесса были территориально разделены прилавком, как в школьных столовых. На этом прилавке стояло всё то, что готовили ученики, и ассортимент был, отнюдь не холостяцкий. Наставники могли заставить своих подопечных приготовить всё что угодно. К тому же эти "любимые учителя" и сами ели в этом зале и учеников заставляли кушать их же стряпню. Так что будущие Библиотекари поневоле учились готовить любые блюда - вкусно, качественно и быстро, так как учёба отнимала уйму времени. Саша быстро нашел на прилавке вполне приемлемые для себя котлеты и пюре (экзотики он не жаловал, а она имела место быть - котлеты соседствовали с гаспаччо и бастурмой) и подсел поближе к окну. Ел он в одиночестве. Во-первых, дружеские и прочие отношения между учениками не поощрялись наставниками - Библиотекарь должен привыкать работать и жить в одиночку. Во-вторых, в этом месте мальчик появился сравнительно недавно, а многие ученики знали друг друга уже по 10-20 лет, так что Саша был в их коллективе чужим. А в-третьих - не очень то и хотелось. Многие ученики на его взгляд были снобами и интриганами, водиться с ними было себе дороже. А из-за больших нагрузок потребность в общении была минимальной, причём её с лихвой удовлетворяли преподаватели. У них даже наказание всегда сопровождалось беседой с наказуемым, а занятия и вовсе проходили в режиме "поочерёдное компостирование мозгов всех присутствующих". Так что сейчас у мальчика было только одно - поесть и поскорее проникнуть в отведённую ему комнату. Надо было ещё отработать сложное оборонительное Слово, с которым их познакомили накануне. Однако в его планы внесли изменение...

- Сиричкин! Рад тебя видеть, мой мальчик! Ты, как я слышал, делаешь стремительные успехи.... Это многое для меня значит - так приятно думать, что это именно я в тебе приметил талант!

О том, что радость в голосе Владимира не настоящая можно было догадаться, только вспомнив, что он ОЧЕНЬ редко радуется успехам своих учеников и относится к ним довольно прохладно. А так эмоции Библиотекарь изображал прекрасно - голливудские актёры бы от зависти полопались. Саша с кислой миной размышлял об этом, а так же о том, за какие грехи Архибиблиотекарь не перестанет упоминать его фамилию прилюдно. Тем временем, "министр культуры и образования" одной десятой части галактики устроился рядом, с самым участливым видом положил руку на плечо и поинтересовался.

- Ну, как жизнь, как учёба?

- Не жалуюсь, дасу кел Владимир.

Как теперь знал Саша, "дасу кел" в переводе с языка бескудов значило "высший мастер" и полагалось такое обращение тем, кто превосходит тебя возможностями не менее чем в 30 раз.

- Правильно, я делаю успехи. Не знаю только, что тут для вас хорошего...

- Ну как же? Ты мой ученик! Не только мой, конечно, но не это главное. Главное, что ученик приносит учителю удовольствие своим прилежанием и профессиональным ростом. Я рад, что не ошибся в тебе...

- Ну не ошиблись, потенциал у меня есть.... И не только у меня, у многих тут тоже. Что вам за радость? Кто вас тут любит? Я здесь уже долго и не видел никаких нормальных человеческих отношений! Я не такой маленький и глупый, как вам бы хотелось, я понимаю, что на мне свет клином не сошёлся. Таких как я много и я сомневаюсь, что их истории сильно отличаются от моей. Насколько я понял, там, где Прах, там и Боль. А что посеешь, то и пожнёшь! Не боитесь, что это "подрастающее поколение" и я в том числе, вас на ветошь порвут, когда наберутся сил и опыта? Ломаете чужие жизни, издеваетесь, пытаете и думаете, что всё сойдет с рук, что так только лучше?

- Какой напор, какие аргументы! Да ты, можно сказать, растёшь.... Только зачем мне это всё говорить? Не думаешь, что я пресеку восстание мстительных недоучек в зародыше?

- Ну не сказал бы я вслух, вы бы прочли мысли.... А так - ну сказал, и что? Я послушный мальчик -

Саша ядовито усмехнулся.

- вы же знаете! Никаких бунтов не организую и не собираюсь. Они сами возникнут и никто - тем более я - не сможет предсказать, когда и где. Я хорошо слушал, когда рассказывали об устройстве вашей Империи - она вся зиждется на насилии, несправедливости и глупости! Вы не сможете вечно поддерживать такое противоестественное положение вещей. Рано или поздно вас скинут... Я просто постою в сторонке и подожду. А пока мои успехи не должны радовать вас хотя бы потому, что чем их больше, тем быстрее я от вас уйду, закончив своё обучение. Вам ведь нравиться нас дрючить тут, да? Не просто же так вы выстроили эту крепость во всех 3 Планах Бытия, принадлежащих вам!

- Ты прав, "дрючить" мне нравиться.... Ине мне одному - как видишь, наставников у вас много и все стали ими по своей воле. А что до бунта - ну включи ты мозги! Я понимаю, происходящее кажется тебе предреволюционной ситуацией, но она имеет место быть уже многие тысячи лет - и ничего, живём! Это не заставляет тебя призадуматься? Может быть, есть вещи, которых ты не знаешь, не понимаешь, не видишь? А между тем именно они определяют окружающую действительность! Так сказать, являются недостающими кусочками, дополняющими пазл нашего общества, приводящими его в гармонию и равновесие.... Ведь никто в галактике не может похвастаться такой социальной стабильностью, как наша!

Саша затем и затеял этот разговор, чтобы ему что-нибудь этакое выболтали, демонстрируя всю глубину его невежества. Поэтому он, насупившись для вида, спросил.

- Ну и чего же такого я не знаю?

- Ай-яй-яй, Саша, нехорошо замышлять всякое, хочешь что-то узнать - спроси лучше прямо, а то себе дороже будет.... Сам же упоминал, что я могу читать мысли, хотя тут и без этого всё ясно! Ну что ж, я полагаю, ты созрел для того, чтобы узнать побольше об истинной природе того, что люди называют магией.

Саша даже не понял, что произошло. Библиотекарь просто встал из-за стола - и вот они уже стоят на крыше 16-этажки. Причём сразу в Третьем плане бытия, где бывать ученику до этого приходилось лишь 5 раз. Здесь было холодно и ветрено, но зато крыша здания, вытянутого потоками ментальной энергии, находилась на высоте примерно 150 метров, и с неё открывался просто сумасшедший вид. Вокруг расстилался Великий Серый Город Марморон. В этом плане он насчитывал более 5 миллионов населения и был куда больше по площади. Помойки здесь были огромными полями, заваленными горами мусора, дома были куда выше и стояли теснее, они образовывали настоящий лабиринт. Здесь жили не только даманы и население из Первого плана. В этом пространстве существовали живые отпечатки душ уже умерших или уехавших людей, они населяли несуществующие в первом плане квартиры. Но обычные нормальные люди тоже были видны - более того, в этом царстве серого они были яркими пятнами, заметными за версту.

- Смотри вон туда.

Владимир указал на площадку в соседнем дворе, где весело возились дети. Расстояние до объекта было немалое, так что Саше пришлось ментально усилить зрение, чтобы чётко всё видеть.

- Видишь вон того рыжего мальчика?

- Да.

- Кстати, определи-ка мне его точный возраст по профилю ауры!

- Ну.... 4 года, 5 месяцев.

- Четыре года, три месяца, 15 дней и 4 часа с минутами! Элементарные вещи сделать не можешь! Смотри у меня, "юное дарование", как бы я не решил, что ты не дорос до знаний, которые я собираюсь тебе передать!

- Вы передумали?

- Я разочаровался! Передумаю, если не перестанешь спрашивать ерунду, понял?

- Да.

- Тогда вот тебе предмет для размышлений. У тебя есть ребёнок - конкретно этот. Никакими ментальными способностями он не обладает, перед тобой совершенно беззащитен. У него есть семья и куча прочих радостей и горестей, которые у него можно отобрать - идеальный экземпляр! Поэтому я его и выбрал.... Но если я спрошу у тебя - что ты можешь ему сделать, не поспешишь ли ты с ответом, если скажешь, что можешь сделать всё? Подумай как следует, дружок! Да, ты можешь убить, или как угодно искалечить его и любого человека, который хоть как то с ним связан! Можешь подарить ему любую материальную ценность, дать любое образование, когда он подрастёт. Твоей волей он сможет жить в любой точке земного шара, с любой женщиной, иметь любую внешность, любой уровень достатка. Нет ни одного события в его жизни, которое ты не мог бы подстроить, или наоборот - сорвать! Вроде бы это все.... Но то же самое может и техника! Не удивляйся, не только здесь есть анклав технократов, есть и другие, более развитые, достигшие большего!

А если я прикажу тебе заставить его полюбить, ну хотя бы тебя, а? Если у него прагматический склад ума, а я хочу, чтоб он стал романтиком? Или внезапно, ни с того, ни с сего обрёл талант, которого с рождения был лишён? Во всём этом ты бессилен, но самое главное - ты не сможешь запретить ему взрослеть. Можно, хоть и сложно, нивелировать изменения тела, связанные с возрастом, как угодно изменить внешнюю среду человека, но ты не сможешь контролировать влияние времени на его ДУШУ! В этом ключ к пониманию того, почему нас не могут победить другие великие царства, почему даманы никогда не восстанут. Мы сопричастны планке Праха, а потому властны над людскими и не только людскими душами! Я могу изменить твою личность как угодно, и не только твою. В этом секрет вечной жизни - никакие силы не позволят тебе удержать тело и разум нетронутыми временем, если ты не можешь контролировать изменения своей души. Это - абсолютная власть над материей, ибо душа - высшая и самая сложноорганизованная материя. К твоему сведению есть вещи, которые можно сотворить с помощью техники, но нельзя - с помощью магии! И наоборот, магия позволяет влиять на материю высших порядков, чего техника не может. Когда-нибудь, возможно скоро, ты познакомишься с большим миром за пределами этой планеты - и имперскими землями, и иными государствами. Там есть вещи, которые поражают воображение. Демоны, способные снести ударом кулака гору, размером с Эверест и создания, чьё тело больше этой горы. Там есть те, кто может в одиночку погасить звезду или убить жителей целого мира независимо от их сопротивления, армии, настолько большие, что они выедают ласа и поля, выпивают моря и реки. Но все эти чудеса не помогут им нас сокрушить. Потому, что у них высшая магия - удел элиты, а у нас ей сопричастен любой младший даман. Как бы сильны не были демоны, мы можем игнорировать мощь, отобранную ими у других душ. Как бы велики не были армии наших соседей - мы можем сравниться с ними, подняв под ружьё треть населения Саа. Ведь создания, воспитанные в мире, где душа - капитал, с которым можно делать что хочешь - прирождённые воины. Наш мир циничен и жесток, ты прав. А каким ему еще быть, если в нем нет ничего святого и неизменного? Именно поэтому у нас есть ИСТИНА - "ничто не бывает бесплатно и никто не вправе отбирать у других души"! Она - наш главный и единственный закон, священный и неизменный. Именно поэтому никто не бунтует - те, кто живёт в диких для тебя условиях, созданы именно для этих условий. Младшие и старшие даманы - вечные дети, ибо порождены планкой Праха, властной над возрастом и свойствами душ. А дети живут по законам первобытной жестокости - для них это естественно.

Вот, теперь ты знаешь некоторые принципы, по которым существует наш мир, знаешь, какая истина охраняется и почитается нами, даёт нам наше могущество. Но знать - мало, надо ещё и понимать, а понимание определяют по вопросам, которые задает ученик. Итак, твои вопросы?

- Вы сказали, что благодаря этому контролю над душами якобы всё можете, ничто для вас не абсолютно. А знаете вы тоже всё, а, Верховный Хранитель Таинств? Я не ошибся, этот титул, тоже ваш?

- Да, мой. Знаем мы не всё, но ОЧЕНЬ многое. И какую информацию ты хотел бы узнать?

- Смерть. И посмертие. Я хочу знать всё об этом.

- Надо же, как неожиданно! Дай угадаю - тебе интересно, что стало с твоей семьёй и почему её не воскресили? Почему твои собственные попытки вернуть их, которые ты так тщательно и "успешно" скрывал от нас, ни к чему не привели?

- А если и так, что с того?!

- Меньше эмоций, Сашенька, меньше эмоций! Твои чувства и действия вполне понятны мне. Скажу больше, они делают тебе честь. Но ты уверен, что хочешь этого знания сейчас? Едва ли оно тебя порадует...

- Я только что узнал, что меня в любой момент могут превратить в труса или олигофрена. Не думаю, что есть что-то, настолько ужасное, что я не могу этого заранее предположить.

- Ну как хочешь....

Библиотекарь свел руки в районе груди и ощутимо напрягся. Саша почувствовал, как сила этого старого мага, огромная сила, концентрируется вокруг него. Судя по всему, Владимир не хотел, чтобы его подопечный раньше времени узнал какое-то Слово. Поэтому он собирался произвести сложное ментальное действие без соответствующего изречения. После нескольких секунд концентрации он резко развёл руки в стороны, инициировав огромной силы ментальный взрыв.

- А теперь добро пожаловать на тот свет!

Саша не успел отследить момент, когда обстановка изменилась и теперь старался как можно подробнее рассмотреть окружающее их пространство. Впрочем, старался зря - объектов для созерцания в мире мёртвых было не много.

Они с Владимиром висели в абсолютной пустоте и темноте. Впрочем, висели - не то слово. Они ПРИБЫВАЛИ в этой пустоте, поскольку тел, способных висеть, у них сейчас не было. Вокруг вообще ничего на первый взгляд не было - даже окружающая тьма казалась лишь следствием отсутствия того, на что можно взглянуть и глаз, которые для этого нужны. Но через некоторое время мальчик понял, что какие-то чувства у него сохранились. Он ощущал присутствие Библиотекаря, слышал собственные мысли так чётко и ясно, как никогда не слышал в мире живых - словно он сам себе их произносил в ухо. Через пару мгновений в поток его мыслей вмешались слова-мысли Владимира.

- Осваиваешься? Правильно, молодец! Некоторые поначалу паникуют - типа нечем дышать или не на что опереться.... А ты вроде уже понял, что тут мы бестелесны?

- Да! Здесь есть только наши души?

- Наши личности, как совокупности души и разума. Но в целом ты уловил правильно. Это не другое пространство или измерение. По сути это даже не мир мёртвых. Это просто наша вселенная, но немного в другом ракурсе, так сказать. В Первом плане бытия 4 измерения - длина, ширина, высота и время. Во Втором плане измерений пять, в Третьем - 6, в Четвёртом - Обители Владык - все семь из существующих. А "тот свет" - это когда нет длины, ширины и высоты, но есть оставшиеся 4 измерения. Это как мир обычный, привычный простым людям, только наоборот. А сейчас, раз уж ты пообвык, присмотрись к тому, что вооон там, вдалеке перед нами! Увидишь то, ради чего сюда просился.

Саша напряг то чувство, что сейчас заменяло ему зрение и действительно, впереди начало вырисовываться нечто белое, светящееся, продолговатое. Чем дольше туда был обращён его мысленный взор, тем четче различался единственный объект в окружающей пустоте. Это была прямая. Именно прямая в самом что ни на есть математическом смысле слова - она уходила из бесконечности в бесконечность. При детальном рассмотрении выяснилось, что это река с идеально ровным руслом. Вместо воды в ней текло какое-то белое, комковатое вещество, испускающее мягкий и ровный белый свет. Текло оно как бы в обе стороны разом, определить главное направление было невозможно. Свет же, испускаемый им, был приятен ментальному телу Александра, он манил и успокаивал, но временами что-то его заслоняло. Что-то пёстрое, мельтешащее, непонятное.... Но, усилив концентрацию, мальчик смог разглядеть и это. Бесконечная река, текущая в пустоте, была опоясана бесконечным же множеством колец одинакового радиуса, в которых по кругу текло то же самое комковатое нечто. Только комки были больше, и вместо белого свечения они испускали такую мешанину красок и оттенков, что было неприятно смотреть. Налюбовавшись на это завораживающее зрелище, Саша решил всё же обратиться к Владимиру за разъяснением.

- Что это такое, дасу кел Архибиблиотекарь?

- А сам как думаешь? Подсказка - круги - это одно, а прямая - совсем другое.

- Круги - ад, а прямая - рай?

- В десяточку, друг мой, в десяточку! У тебя отличное ментальное чутьё, не зря ты разглядел меня в день нашего знакомства.... Оно и помогло тебе уловить ауру этих ментальных объектов. Только ты, я полагаю, хочешь знать несколько больше, так что слушай...

Как тебе не грустно будет разочаровываться в красивейшей из легенд человечества, но суровые реалии жизни заставляют признать - и Рай, и Ад - по сути, просто две детали конвейера, работающего на поддержание жизни во вселенной. Душ бесконечное множество, каждый сгусток в этом потоке - чья-то душа, но они не появляются из ниоткуда и не исчезают в никуда. После смерти ВСЕ души попадают в Ад - даже души животных и предметов - а у некоторых неживых объектов есть душа, чтобы ты знал. Назначение Ада - не наказание за грехи, а унификация и прочистка. Изначально все души абсолютно одинаковы - когда зачинается новая жизнь, к ней прикрепляется стандартная болванка - любая из бессчётного множества других. Дальше всё зависит от многого - от того, как протекает развитие, предшествующее появлению на свет. Какие эмоции и чувства окружают душу во время внутриутробного периода жизни. Какие личности участвовали в создании этого существа. И вот новорожденный уже имеет какие-то индивидуальные качества. В дальнейшем эта индивидуальность углубляется, окончательно формируя личность - неповторимую, как и начавшие её жизненный путь души. На протяжении всей жизни душа меняется, обрастает воспоминаниями и жизненными установками.... Но вот жизнь кончилась - и эта индивидуальность никому не нужна! Конечно, есть случаи и не единичные, когда личность что-то держит в мире живых, но это всё же скорее исключения. Да и такие исключения тоже, так или иначе, со временем попадут сюда. Здесь в аду, или, как называют его демоны, скоплении Всецветных Кругов Жизни, с души смываются воспоминания, опыт, личность и индивидуальность. В зависимость от того, насколько приятны воспоминания, какие чувства и эмоции личность испытывала и дарила другим, этот процесс может быть очень приятным, а может - невыносимым. Ведь отпечатки чужих радостей и горестей, в которых повинна личность, тоже остаются на ней и их надо смыть! Чем дольше жизнь и больше индивидуальных особенностей - тем дольше этот процесс, но рано или поздно он завершается. Тогда душа пустой болванкой, способной лишь на минимальный набор примитивных эмоций, попадает в "Рай" - бесконечный поток душ, где нежится в покое и безвременье пока снова не прилипнет к зарождающейся жизни. А это может и не произойти - болванок бесконечное множество, выбираются они случайным образом.

Вкратце загробный мир устроен именно так. Но есть, конечно, множество нюансов, которые активно изучаются Библиотекарями, демонами и некромантами. В потоке душ есть места "приёма" и "вылета", где куда выше мобильность ментальных тел, есть стремнины, заводи, омуты, которые можно создать или разрушить. Высшая магия открывает огромные возможности в плане манипуляций с душами. Можно искусственно создать полноценную душу, нырнуть сюда и набрать уже существующих, чем и промышляют демоны в голодные времена... Правда болванки и полупереваренные души менее "калорийны"... Но это уже тема для отдельного разговора, а сейчас, пожалуй, расскажу я тебе вот что.... Когда не было разумных существ и, как следствие, магии, всё текло своим чередом - души вливались в тела, отлетали, чистились и снова вливались. Но у людей и им подобных есть разум, их душа и личность более сложно устроены. Поэтому они способны не только к осознанному ментальному действию, но и к неосознанному творению! Ребёнок был очень желанным или нежеланным, родители испытывали какие-то сильные чувства, неважно какие, имели место какие-то ментальные манипуляции.... В таких условиях новая душа может быть синтезирована из более примитивной материи. Точно так же, при поглощении демоном, душа переваривается, разлагаясь, порой даже до трёхмерного состояния. А из великой реки душ нередко выпадают "болванки", тоже разлагаются и вливаются в океан 6-, 5- и 4-мерной материи, пронизывающей вселенную. Это так называемая энергетика космоса, которую постепенно открывает для себя человечество Земли. Подобно тому, как большие объекты притягивают меньшие, души, будучи более сложными и "массивными" сгустками высшей материи, притягивают и поглощают эту энергию. Телу нужна пища для движения и роста, а душе и личности - энергия для чувств, эмоций и ментальных манипуляций. Такой вот круговорот материи во вселенной! Мотай на ус, любезный мой...

- Если всё так устроено, почему нельзя вернуть к жизни мою семью? Или они уже переварены и не смогут быть полноценными личностями?

- Во-первых, частичное или полное разложение души - действительно великая головная боль всех некромантов, потому то воскрешение давно умерших - чудо, доступное лишь лучшим из лучших. Приходиться копаться в том, что окружало личность при жизни, собирая "отпечатки" души, готовя слепки в нескольких неравноприложенных проекциях, "скручивать" ауру.... Да что я тебе сейчас буду этим голову забивать, ты всё равно не будешь некромантом! Но это мелочи жизни. Ты в будущем ценный кадр, хорошо себя проявляешь, демонстрируешь исправление характера и изменение системы ценностей в лучшую сторону. Для тебя можно было и расстараться, вернув близких тебе людей, но... Библиотекарям семья не положена. Не положена любовь и дружба, теплые отношения и эмоциональный комфорт служителям Праха и Истины. Нельзя надолго вернуть в этот мир тех, кого по своим соображениям убила судьба. Они вновь вернутся на тот свет, причём более болезненным способом, чем в первый раз, а до этого их жизнь будет полна неприятностей и несчастий. Потому что жизнь таких людей противна воле Первого.

- Первого? Кто это такой? Нам что-то говорили на одном из занятий об Иерархии, в которой есть Первый, Второй и далее, но мало и не конкретно, я толком ничего не понял...

- Ты просто невнимательно слушал. Об Иерархии вам должны были рассказать обстоятельно и конкретно! Это очень важное знание... Ладно, прослушал тогда - слушай сейчас. Иерархия - своего рода список Форбс, только не по богатству, а по силе и мастерству. В нём представлены те, кому нет равных - то есть имеются более слабые и более сильные, но таких же - нет во всей вселенной. Список этот большей частью засекречен кроме первого, второго, третьего и пятого мест. На пятом - Саркариос Саа, отец-основатель и глава Великого Ордена Девиата. На третьем - Конкери, воплощение Тьмы, Зла и Боли во вселенной, да продлиться его сон вечно! Второе занимает Всеединый, или Иризиар Персона - уроженец планеты Саодо. Человек и самый могучий из когда-либо рождённых магов, сокрушитель богов, основатель планки Света и самой распространённой религии в галактике. В его биографии есть и тёмные, и постыдные страницы, но он уже не один десяток тысяч лет является воплощением Света в мироздании. Ну а первое место занимает Творец. Некая высшая сущность, создавшая вселенную. Среди Владык бытует множество теорий относительно того, кто и что он такое. Однако тебе достаточно знать, что в рамках нашего понимания Первый всемогущ. Силы любого живущего ограничены, как бы велики они не были, а он ничем не стеснён. Он не на стороне Света или Тьмы, никто точно не знает, чего он хочет и хочет ли чего-то вообще, но нам приходится порой сталкиваться с проявлениями его воли, и тогда мы отступаем. Потому, что по сравнению с бесконечностью и единица и миллион, и Высший Владыка и простой смертный одинаково ничего не значат. Концепции - одно из наиболее понятных проявлений его воли. Что-то живёт и легко воскрешается, а что-то гибнет на корню и не поддается возврату из мертвого царства, потому, что ОН так хочет. Я понимаю, как тебе тяжело, но с этим действительно ничего не поделаешь.... Давай возвращаться!

С этими словами Владимир сверкнул - в мире душ это именно так выглядело - и они вновь оказались на крыше дома. Повинуясь плавному движению руки Библиотекаря, покрытие крыши потекло, стало на дыбы и образовало некое подобие скамейки, на которую тот опустился сам и пригласил сесть Сашу. Мальчик с радостью согласился - после путешествия на тот свет всё его тело неприятно зудело и было каким-то обессиленным - даже колени подгибались. Не покидало ощущение, что туловище разобрали на мельчайшие частицы, извлекли всю энергию и потом собрали обратно.

- Не подумай, пожалуйста, что я тебя не понимаю.

Неожиданно мягко сказал Библиотекарь. Сейчас в его голосе слышалась абсолютно человеческие жалость и боль, Александр с трудом мог поверить, что этот Владыка, тиран, интриган и убийца может быть таким.

- У меня тоже когда-то была семья. Мать, отец, бабка, два брата и пять сестёр. И звали меня не так, это потом уже придумали имя на новый лад, а так просто Последышем кликали, потому что самый младший в семье был. И мне хорошо было. Жили, может и просто, но по своему счастливо.... А однажды я гулял по лесу и встретил Волхва. Ну, мне тогда так показалось, что это Волхв - такими их в сказках описывали. Он сказал, что мне не место среди людей, что скоро большая беда будет и мне надо в другой мир уходить, в колдовской город. Я ему не поверил, сказал, что я никуда от своих не пойду, а в Навье царство тем более. Я тогда так про Мармарон подумал. Этот тип плечами пожал и пропал. А через 3 седмицы на наше поселение напала чухна. Было в те времена в окрестностях Чудского озера такое племя - дикари и разбойники. Они всех вырезали - весь поселок подчистую. У меня на глазах отца почти надвое разрубили, а я от страха остолбенел и с места двинуться не мог. И было мне тогда не 13 лет, как тебе, а 7 всего. Я накрепко тот день запомнил - кругом бешеные мужики в шкурах с дубинками и копьями, кровь, пожарища, предсмертные вопли. А я стою и мне страшно. И больно. И ненавистно всё это. Так сильно меня эти чувства обуревали - не описать. Не уверен, что обычный человек вообще может испытать подобное - я потом этот вопрос досконально изучал. И в какой-то момент, когда и до меня уже почти добрались, из меня вся эта гнусь попёрла в окружающий мир. Непроизвольно - я просто больше в себе держать не мог - такая густая, что невооружённым глазом видно было и воздух как простокваша сворачиваться начал. Это меня и спасло - чухонцев кого разорвало этой дрянью на месте, кого напугало до полусмерти, кто просто убежал в страхе перед увиденным. И я остался один. Посреди поселка, превращенного в кладбище. А поселок стоял посреди леса. К нему всего одна более-менее хожалая дорога была - и та на юг. А мне надо было на север. Это я точно понял. Меня вообще после того всплеска на какое-то время как подменили. Я бояться перестал, чувствовать, даже мыслей почти никаких в голове не было. Кроме той, что мне на север надо. В тот город, чтобы того волхва найти и пусть мне всё расскажет. А потом я его убью. Я тогда не сомневался, что это он чухну на поселенье наслал. Я 94 дня шёл. Через лес, болота, реки, тундру. На моем пути людей так и не попалось ни разу. Тогда был 798 год от Рождества Христова - не жил тогда на севере никто, кроме горстки саамов в тундре. Но я дошёл. Как - сам не знаю. Ел грибы, ягоды, кору с деревьев, иногда белок ловил, душил и жрал сырыми, спал мало. Откуда только умение и силы взялись? По всему разумению мне выжить не полагалось, но, видимо, помогала проснувшаяся сила. Я не отравился, не заплутал, с голоду не помер, звери во сне не задрали. В конце концов, я вышел на берег будущего Кольского залива. Там стоял город-невидимка. Просто смотришь - нет его, а попробуешь по-особому посмотреть, как я поднаторел за время пути - стоит большая крепость. Стены каменные, дома сплошь из камня, в 30 косых саженей высотой - я такое и во сне представить тогда не мог! Меня там приняли. Уговорили горячку не пороть, а разобраться вначале. И я стал разбираться. Учиться. Город строить помогал, другие крепости в других мирах. Потом уже, когда понял, что эти Серые Волхвы ни в чём не виноваты, сам стал новых способных детей искать и учить. Так много времени прошло, очень много... Тебе не положено знать, как и почему, но уж прими на веру, что время в разных планах бытия по-разному идет. Это в Первом плане мне 12 веков, а уже во Втором - 5 тысяч лет. Сколько в Четвертом я успел прожить и в какую глубину времен там уходит история Марморона, можешь сам прикинуть из расчета того, что со временем у адептов Праха разговор особый. Такие вот дела, дружок!...

Саша мало прислушивался к словам своего наставника. Он просто плакал, потому, что к нему впервые за несколько месяцев отнеслись по-человечески, с жалостью и пониманием. Плакал, выпустив на свободу всю ту боль и одиночество, что терзали его в последнее время. И Владимир его за это не стыдил. Он просто обнял мальчика и молча сидел, думая о чём-то своём. Так они и проторчали на той крыше невесть сколько времени - мальчик и древний старик, бесправный ученик и великий властитель. Если бы кто-то стал бы свидетелем этой сцены, не имея при себе фотоаппарата, он бы не поленился её зарисовать от руки. Просто очень уж редкий кадр попался. Александра - Архибиблиотекаря Петрозаводска и республики Карелии, высшего лорда совета Вознёсшихся, старшего князя Диона, мало кто из живых видел плачущим...

Глава 13. Асмородон.

- Живее, Сань, живее! Нам не только на место надо прибыть, но ещё и подготовиться, так что появиться надо заранее! Уж эти-то точно опаздывать не будут - знаю я их! Всегда чувствуют, какое их действие нам больше во вред, его и делают. Демоны, чтоб их....

Владимир сегодня был, кажется, взволнован искренне - иначе бы столько не ворчал. Это Сашу настораживало - ещё бы - попробуйте вообразить, насколько серьёзна проблема, если она способна заставить нервничать существо такого порядка, как Архибиблиотекарь Марморона и государства Саа! Впрочем, и так было понятно, что дело предстоит нешуточное - представители Эгеста - союза демонических царств - настояли на мирных переговорах на высшем уровне. Такого прецедента мармаронская дипломатия не знала на протяжении 15 веков! После долгих споров о месте проведения переговоров Владимиру и его коллегам удалось настоять на том, что они пройдут на Земле. Правда, не на территории Мармарона, а в Нью-Йорке, на крыше небоскрёба Блумберг Тауэр. То, что демоны согласились прислать представительную делегацию почти в стан врага, показывало, что они ОЧЕНЬ сильно хотят поговорить. И это настораживало. Правда, Александр происходящему искренне радовался. После почти 5 лет сидения в четырёх стенах резиденции Владимира его впервые куда-то взяли! Да не абы куда, а сразу на такое большое дело - быть секретарём-референтом Архибиблиотекаря Империи на важнейших переговорах за последние две с половиной тысячи лет! Конечно, не следовало забывать об опасности - Эгест непременно пришлёт фигуру, сопоставимую с Владимиром по силе и значимости. А когда встречаются такие колоссы, то можно ненароком попасть под раздачу. Саша относительно своей персоны не обольщался. Даже теперь, когда он достиг огромных, по меркам простого Библиотекаря силы и мастерства, существо уровня Владимира могло убить его одним чихом. Желать убийства ему было вовсе не обязательно, оно могло просто дурачиться или выражать своё недовольство ходом беседы. Но всё равно, присутствовать при таком событии было интересно, а то, что его сочли достойным - приятно. К тому же, слишком уж опасаться гнева Высших не стоило - для поддержания мира и порядка на переговорах их сопровождало 15 Стражей. Эти создания были в чём-то сродни Библиотекарям, но выполняли совершенно другие функции. Их было гораздо меньше и положение в обществе они занимали не в пример выше. Они были воинами. Занимались усмирением и уничтожением отдельно взятых зарвавшихся и могущественных личностей - даманов, людей, бескудов, демонов - кого угодно. Их отличала невероятная живучесть, а также прочность и сила физических тел. Стража можно было огреть по голове самосвалом с кирпичами, а он бы даже не поморщился. Более того, секунду спустя он обрушил бы тот же самый самосвал на обидчика, подняв его одной рукой. Большинство демонических уловок на этих титанов тоже не действовало, так что они были прекрасной защитой. Правда, не стоило сомневаться, что и посол демонов придёт не один, но что уж тут поделаешь!

Пока Саша перекатывал в голове все эти соображения, они с Владимиром прошли через портал и очутились на крыше небоскрёба, выбранного для проведения переговоров. В этом часовом поясе было сейчас четыре утра, небо ещё не начало светлеть. Один из крупнейших городов планеты переливался разноцветными огнями в четверти километра под ними. Александр, не бывавший раньше в городах больше Мурманска, заворожено любовался этим зрелищем. Поэтому даже вздрогнул, когда прямо у него над ухом раздался вялый говор командира отряда сопровождения.

- Всё готово, лорд Архибиблиотекарь! Эти г...ны будут здесь с минуты на минуту.... Какие-то дополнительные указания, пожелания?...

- Нет, всё хорошо. Стойте на означенных позициях в карауле, без моей команды не шевелить даже пальцем. А на счёт дополнительных пожеланий.... Это я сейчас.

С этими словами Владимир скрючил пальцы, словно вцепившись во что-то невидимое, а затем забормотал.

- Живой ветер развивает волосы, мёртвый ветер леденит лицо, вечный ветер вырывает глаза из глазниц. Семь ржавых ножей положены по кругу, красный всадник на чёрном коне пробивает бога копьём, плица с бесконечными крыльями обняла мир. Пропитайся само собой, сойдись прахом и повинуйся воле природы! Изрекаю слово 891 - Сарпагос Кайкотта!

Откликнувшись на заклинание, окружающий мир как будто "моргнул". Темнота стала концентрироваться в воздухе, а фонари и окна наоборот засветились ещё ярче. Когда Владыка начал поднимать руки, море "сгущённой" темноты тоже начало подниматься вверх, к крыше небоскрёба. Но, не успел Саша забеспокоиться, как его учитель прекратил этот подъём, а потом сделал руками стряхивающее движение. Но тёмное море не развеялось - оно просто перестало быть видимым на время. Причём Саша чувствовал, что его в любой момент могут пустить в ход. И тогда всем не поздоровится - это было одно из сильнейших искажающих слов. Тем временем, подоспели послы Хаоса.

В нескольких метрах от Владимира, Саши и Стражей открылся портал. Будучи порождением магии демонов, он представлял собой куда более впечатляющее зрелище, чем обычные пространственные скачки адептов планки Праха. Пространство разорвалось с весьма неприятным звуком, открывшаяся дыра с рваными краями была диаметром метра 4. В ней виднелись скалы с подтёками чего-то крайне неаппетитного на них, а края портала светились фиолетовым с кровавыми проблесками и постоянно двигались, словно живые. Выглядело это весьма отталкивающе. Но куда более неприятным зрелищем были послы Хаоса, показавшиеся из портала. Несравнимо более неприятным...

Вышедший из портала первым тут же вперил взгляд во Владимира и молча смотрел на него, пока выбирались остальные. Это был падший ангел. Едва ли у кого-нибудь возникла бы иная ассоциация при виде этого создания. Изначально ангел, видимо, выглядел, как очень красивый человек с огромными белыми крыльями и внушительной фигурой. Рост больше 2 метров, широченные плечи, мускулатура, настолько мощная, что ясно вырисовывалась даже через тяжёлый доспех. Сам доспех, состоящий из толстенных стальных пластин, нашитых на кафтан из кольчуги тройного плетения, тоже заслуживал внимания. Весило это обмундирование, навскидку, килограмм 80, но ангел двигался в нём так, словно на нём не было надето ничего тяжелее стрингов. Лицо тоже явно раньше было настоящим шедевром эстетики - идеально правильные черты, красивые большие глаза. И вместе с тем оно не было женоподобным. Но сейчас вся эта красота с трудом угадывалась. Потому, что после падения тело ангела начало гнить. Вся его кожа имела теперь бледный с прозеленью оттенок, а местами - откровенно разлагалась, в мясе копошились личинки. Участки плоти, поражённые сепсисом, были на лице, крыльях, ладонях, свободных от доспеха. Из крыльев местами даже выпали перья. Сами доспехи были изъедены ржавчиной, залиты кровью и гноем, в них были дыры, сквозь которые виднелась изуродованная плоть. Борясь с рвотой, Саша заворожено наблюдал за самой большой из таких дыр. В ней виднелись 4 ребра с ошметками серовато-зелёного мяса на них. По ребрам что-то бегало и ползало. Из оружия у ангела был полуторный меч в ножнах под левую руку. У клинка была странная рукоять - в ней был здоровенный и на взгляд совершенно непрактичный декоративный элемент - круг 0,5 метра в диаметре с 7-лучевой звездой в нём.

Свита этого "посланца небес" выглядела не лучше, если не хуже. Во-первых, в отличие от своего предводителя они явно не были никогда ангелами, а сразу пошли из рядовых головорезов в демоны. Поэтому их лица, и прежде не особо приятные, а сейчас ещё и искривлённые, у обычного человека вызвали бы пожизненный энурез и ночные кошмары. Во-вторых, они были нереально здоровыми. Если с ангелом вполне могли сравниться в размерах некоторые люди, то эти 4-метровые громилы с обхватом бицепсов больше метра явно были результатами мутации. В-третьих, у ангела хотя бы кишки не вываливались через дыры в доспехах. А доспехи у этих бугаев тоже были и такие толстые, что демоны слегка смахивали на ходячие самовары. "Самовары" были вооружены огромными тесаками и такими же топорами на длинных ручках, но у них и огнестрельное оружие имелось. По крайней мере, то, что они держали в руках, смахивало на уродливые гибриды АКМ и многоствольных пулемётов. То, что даже эти пушки выглядели совершенно неподъемными, наводило на мысль о наличии у демонов гигантомании.

Пока Александр "любовался" делегацией Эгеста, Ангел и Архибиблиотекарь наконец закончили играть в гляделки и Владимир нарушил напряжённое молчание.

- Давно не виделись, Асмородон!

- Твоя правда, Владимир! Но ты уж не обессудь, что не заглядывал - повода достойного не было. А ты же знаешь, как у меня много дел! Я без серьёзного повода время для визита выкроить никак не...

Тут ангела прервал мерзкий плещущий звук - Сашу всё-таки вырвало. Просто когда посланец Хаоса открыл рот, выяснилось, что его челюсти расходятся во все стороны сразу, в буквальном смысле слова разрывая лицо на части. А во рту плещется гной, сукровица, ползают личинки, шевелятся три уродливых языка и кривые гнилые зубы растут во множестве изо всех поверхностей. Нет, Сиричкин младший смотрел ужастики раньше, но одно дело на экране, а другое - в реальной жизни. К тому же, уродство падшего существенно превосходило всех "киношных" зомби и монстров.

- Ну, надо же, какой впечатлительный юноша! Ты бы своих подопечных лучше готовил к таким встречам. Утопленников недельной давности показывал, что ли! А то моя неземная красота их прямо с ног сшибает!

Ангел хихикнул.

- А ты мог для такого случая и восстановить свой облик на время, чтобы людей не пугать! Это был бы и жест доброй воли и силовая демонстрация - я-то знаю, как сложно демону вернуть свой прежний внешний вид!

- Да, это было бы не плохо.... Но ты прав, это слишком сложно. А теперь, с твоего позволения, мы перейдём непосредственно к переговорам!

- Как угодно! Итак, вы добивались диалога на высшем уровне. Что вам нужно?

- Ваше невмешательство. За последние 200 лет Марморон вмешался во внутренние дела 42 миров Соцветия, разделяющего наши царства. Столь агрессивная внешняя политика нам не нравиться. Вы ведёте себя на нейтральных территориях, как у себя дома! А иногда и просто захватываете их, самовольно включая в состав своей Империи. Как это можно понимать?

- А что такого в наших действиях вам не нравиться? Вы сами постоянно вторгаетесь в Соцветие и творите там невесть что. Наши действия - всего лишь попытка защитить свободные миры от вашего террора! Симметричный ответ на экспроприацию буферных территорий....

- Ваши вторжения не чета нашим, они носят постоянный характер! Если вы просто приходите в мир или оказываете его обитателям какую-нибудь помощь в обмен на возможность пребывания там, то уже никогда не покидаете разведанную территорию. Обвинять нас в терроре и жестокости очень удобно, но убивая и мучая отдельных обитателей покорённых миров, мы хотя бы сохраняем их обычаи и культуру нетронутой! А вы всех стрижёте под одну гребёнку! Стоит вам появиться на какой-нибудь закраиной планете, как её цивилизация, культура и суверенитет обречены! Не пройдёт и столетия, как она станет одним из безликих миров Империи Праха, не отличимым от других... Мы же не склонны к территориальным захватам! Мы лишь совращаем отдельных разумных существ, заключаем сделки, а это процесс добровольный. Больше в мире непорядочных обитателей, готовых на всё - больше демонов в него просочиться. Так мы реализуем идею свободы выбора и справедливости. Из этого следует, что любой мир, подвергшийся нашему вторжению, виновен в своей беде сам. Вы же "радуете" своими визитами и ни в чём не повинные миры!

- Ты хорошо умеешь работать языком, Асмородон-архангел, благо у тебя их три. Но это не отменяет того факта, что ты БЫВШИЙ архангел, Падший! Слова твои - ложь и фарисейство, а я - не наивный житель маленькой планеты, чтобы на меня такое действовало... Мы приносим некоторую долю насилия и страданий в подконтрольные миры, но это - наше право. Думаю тебе не надо вслух перечислять некоторые факты из истории Соцветия, подтверждающие это! Ты их и сам знаешь, а здесь кроме нас с тобой никому их больше знать по рангу не положено. К тому же взамен причинённых неудобств мы предоставляем своим подопечным стабильность, защиту и справедливые законы, единые для всех. Вы же не даёте ничего, кроме боли! Так что все ваши претензии о неэтичности происходящего не стоят выеденного яйца! И потому другие государства не примут вашу сторону в этом конфликте. А так все это - просто симметричное давление двух сверхдержав на нейтральные территории. Так что я второй раз спрашиваю - что вам нужно?

Владимир усмехнулся.

- Кроме того, на что вам глупо рассчитывать, разумеется!

Асмородон тоже позволил себе улыбку, от которой перекосило даже ко всему привычного Архибиблиотекаря и плавным, непринуждённым движением вынул из ножен меч. Тяжеленный полуторник он держал так легко, словно это была вафельная палочка. Вместе с мечом на свободу вышла и сила Падшего. Воздух завибрировал от неё, стал менее прозрачным и приобрёл мерзкий желтоватый оттенок на многие сотни метров вокруг. Аура у ангела была столь сильной и густой, что её можно было есть ложкой, только не что-то хотелось - очень уж гнусное чувство она вызывала. Словно все вокруг утонуло в дерьме. Правда, еще сильнее было чувство страха, порожденное её мощью. Саша явственно ощущал, что Асмородон как раз из тех, кто может разнести гору ударом кулака.

- Я прекрасно понимаю, что наши увещевания на вас не действуют! Не зря ведь говорят "скорее Кишин и Всеединый поменяются местами, чем служитель Праха послушает демона"! Но у нас есть и более веский довод - сила! Ты ведь в курсе, как возросли наши возможности с приходом к власти лорда Райена? Объединённый, реформированный, Хаос силён как никогда. В Саоданской империи в приграничных областях количество жертв среди военных и мирного населения в последнее время возросло в десятки раз. А это значит, что они не погнушаются подписать мирный договор, что бы мы от них отвязались! И тогда вся наша мощь может быть обрушена на ваши головы, а такого "праздника жизни" вы точно не перенесёте!

- Ты так в этом уверен? Что ты знаешь о нашем военном потенциале, гангрена летающая? Ваши разведчики никогда не были способны проникнуть в наш глубокий тыл!

- Времена меняются, наши спецслужбы и их возможности - тоже.... О том, насколько многое мы теперь можем выяснить о вас путём шпионажа, можешь судить по моей речи. Ты знаешь, я не на столько глуп, чтобы так тупо сдавать своих. Если бы я не был уверен, что наших шпионов вы всё равно не поймаете, я бы о них тебе не сказал! Так что можешь не сомневаться - мы многое знаем о вашей боеготовности. С Хаосом Гниющим и Хаосом Пылающим вы бы ещё справились, но на нашей стороне будут и сталепоклонники, и остатки бескудов, и адепты Света Потускневшего, и Белёсое Скопище! Надо будет - ещё кое-кого по мелочи притащим. Против вас выйдет армия столь большая, что борта везущих её космических кораблей закроют свет звёзд, а от грохота сапог её солдат раскрошатся в пыль горы! И тогда даже стены Марморона не устоят....

- Стены Марморона устоят, даже если мы сами пожелаем их разрушить. Давай поговорим начистоту, Асмородон Сайлатра, Падший архангел и понтократор 17 Старых легионов Гниющего Хаоса! Ты по возрасту и рангу со мной вполне соизмерим. Во многих битвах мы сражались и не всегда были по разные стороны баррикад к моему стыду. Ты жил в самых глубинных и гнусных областях территории, занятой Эгестом, самых жутких и мерзких мирах, когда на этой планете ещё не научились выплавлять металл. Новая власть у вас, это верно! Новая сила, новые знамёна, даже некоторые законы - новые.... Но тебе ли не знать, что Хаос не изменился по сути и не изменится никогда! Этот выскочка Райен Леруа не сможет объединить ВСЕ ваши царства, он уйдет, как и пришёл, благо борьба за власть - ваше излюбленное занятие! А ты и подобные тебе останутся! Уж ты то должен понимать, что есть вещи поважнее мелких свар на границах и бесконечных интриг среди власть имущих. Тем более что интриги эти являются, по сути, просто заменой шила на мыло... Марморон - не просто крепость, ты же знаешь. Даже если вы приведёте под его стены все силы вселенной, и под весом вашей армады просядет материковая плита, вам его не взять! Есть определённые законы, по которым живет все сущее и которые ещё никому не удавалось нарушить... Чем сильнее вы ударите по нашей столице, тем хуже станет положение дел по всей галактике! Так что твои угрозы о вторжении смахивают на бред, и я не могу их всерьез рассматривать.

- Все Библиотекари - редкое болтуны, а ты из них первый. Наговорил много, вроде ни в чем не соврал, но, по сути, всё это - чушь! Об уникальности вашей титульной крепости я прекрасно помню. Не мешало бы и тебе помнить о том, что помимо неё есть и другие вечные и неистребимые объекты в мироздании! Мы не собираемся идти на Мармарон, это я вставил для красного словца. Нам вполне достаточно сотен и тысяч других миров. Они для нас вполне доступны! А "выскочка Леруа" не сам взошел на трон Эгеста, не он и объединит наши царства. Тому, кто этим займётся, по силу такая задача, сам знаешь! Не остановите свою экспансию - "постучимся" о ваши рубежи парой миллиардов солдат. Погибнет ОЧЕНЬ много народу, уверяю тебя! Так что я здесь с одним единственным вопросом - стоит ли ваша агрессивная внешняя политика таких жертв? Сразу я его не озвучил лишь потому, что хотелось подольше пообщаться со старым знакомым.

Асмородон вновь позволил себе жуткую гримасу, которая с учётом строения его пасти могла считаться улыбкой, но тут же посерьёзнел.

- Твое решение, Владимир?

- Ты, наверное, никогда не сможешь этого понять, но я не перестану тебе объяснять - это не только и не столько мои решения и моя воля. Это воля Мармарона.

- И какова же она?

- Мы согласны уступить вашим требованиям. Наши войска и специальные коллегии наблюдающих будут отозваны из всех спорных миров Соцветия. Но те миры, что уже нами полностью захвачены, мы вернуть просто не можем. Их уже никак не сделать прежними.

- Прекрасно, значит, договорённость достигнута! Люблю переговоры с умными личностями, они почти всегда хорошо заканчиваются!

- Хорошенькие переговоры.... Обменялись угрозами, поругались и разошлись! Ни тебе заумных разговоров, ни вежливых расшаркиваний друг перед другом, ни долгого обсуждения деталей и торга относительно территорий. Скука!

- Зато всё было по существу! На этой планете ведь говорят, что краткость - сестра таланта! Ну, всего наилучшего!

Уже поворачиваясь к порталу, Асмородон бросил через плечо.

- И пожалуйста, Владимир, готовь к таким встречам своих учеников! А то этот милый мальчик выглядит так, будто его морская болезнь мучает в самой тяжёлой форме! Даже как-то неприлично.

- Самое неприличное здесь это твоя уродливая гнилая морда!

Прохрипел Саша.

- Я, как ты верно заметил, ученик, и многое уже изучил. То, что физическое уродство демонов отражает их уродство моральное - тоже. Не тебе говорить о приличиях! Не знаю, как надо жить, чтобы так изгадить свою внешность, но уж точно такой образ жизни за гранью всякого приличия!

- Интересное замечание. Ты так мил и вежлив, что мне хочется поощрить тебя ещё одной улыбкой, а то и поцелуем. Проверить ещё разок крепость твоего желудка и нервов, раз уж они первой проверки не вынесли... Мой грех лишь в том, что я беру чужое - с точки зрения планки Праха, разумеется. Но даже тех сил, что принадлежат мне по праву, хватит, чтобы сразиться с Владимиром, твоим учителем, на равных. А ты таким похвастаться не можешь. И моими заслугами тоже - поверь мне, до них тебе очень далеко!

- И что, я должен считать тебя обворожительным только потому, что ты сильнее?

- Нет, но вежливость со старшими и более авторитетными - норма для всего живого. Думаю, небольшой урок этой самой вежливости тебе не повредит.

С этими словами Асмородон поднял так и не убранный им в ножны в течение разговора меч. Александр не без некоторой доли ужаса подумал, что сейчас его порубят на фарш и переговоры перейдут в бойню. Он ошибся, причём дважды. Во-первых, свита послов, конечно, сразу приняли стойку. Демоны с булькающим рычанием подняли свои гигантские топоры и стволы. Стражи в ответном порыве подались вперёд и начали снимать с поясов, запястий и шей магические цепи, не рвущиеся и растягивающиеся на добрый километр - главное своё оружие. Но Архибиблиотекарь и Падший одновременно рявкнули "стоять!" и вся эта братия аж присела. Оружие тут же убрали и попытались принять по возможности мирный вид - слово старших было законом. Во-вторых, ангел достал меч не для того, чтобы рубить. Он воткнул его в крышу небоскрёба для большей устойчивости, а затем расправил крылья на полную ширину, составлявшую добрых 8 метров и со всей дури взмахнул ими. Из раскрытых крыльев в сторону Саши ударил порыв ветра невероятной мощи и скорости. Асмородон не врал на счет своих возможностей. Ученик Архибиблиотекаря уже научился блокировать заемную силу демона почти любого ранга. Но даже собственная сила ангела была столь велика, что все щиты, поставленные Сашей, развеяло. Мальчишку снесло с крыши, причём ветер, порождённый гнилыми белыми перьями, сменил направление и подул вниз, ускоряя свидание бренного тела Александра Сиричкина с асфальтом. Все попытки левитировать или замедлить падение провалились. У мальчика было лишь несколько секунд до падения на землю. Всё, что он успел - сосредоточить максимум сил в резерве для восстановления размазанного в лепешку тела. Ещё в его голове успела промелькнуть успокаивающая мысль, что Владимир вряд ли даст ему умереть окончательно. Потом был удар. И агония. Не дав телу умереть даже на миг, он испытывал боль каждую секунду, пока его останки сползались обратно в форму, приемлемую для полноценного поддержания жизни. А ещё это было очень тяжело. На тренировках по самовосстановлению им, конечно, наносили травмы и порой тяжёлые. Но одно дело - изломанная рука или вспоротый живот, а другое - когда череп расколот на 7 частей, а мозги растеклись по асфальту. Когда тело более-менее пришло в норму, Саша встал и ждал, пока Владимир явится, стоя. Никогда ему ещё не было так больно, никогда он так остро не чувствовал, что его жизнь весит на волоске. Из не до конца закрытых ран текла кровь, на глаза от боли наворачивались слёзы, но мальчик стоял. Нельзя сказать, что в этот момент его помыслы были исполнены благородства и отваги. Ему было очень страшно и жалко себя, ему не хотелось умирать. Он ждал Архибиблиотекаря всего 8 минут, но когда из последних сил борешься со смертью, и 8 минут - вечность. Он успел уже отчаяться и решить, что его бросили на смерть, но инстинкт самосохранения заставлял упорно выторговывать у загробного мира секунду за секундой. В голову лезли неприятные размышления. Он остался один, сломался под давлением обстоятельств. Согласился стать частью этого жестокого и безумного мира, где ангелы заживо гниют, а простонародье постоянно рвёт друг другу глотки. Он лишил себя шанса любить и быть любимым, лишил счастья, дружбы, даже банального секса ему теперь, скорее всего, не видать - такова плата за сопричастность Праху.... Теперь он - меньше, чем человек и у него нет права ни на что человеческое! Многие мысли посетили измученный разум Саши, но, как бы то ни было, он помнил законы Праха и законы чести Библиотекаря. Помнил, что учитель вернётся при любых обстоятельствах. Поэтому, собрав всю силу воли в кулак, он стоял и ждал. И когда Владимир, проводив Асмородона, спустился с небоскрёба, его сил ещё хватило на то, чтобы доложить об успешном выполнении своей задачи. Оскорбить посла Эгеста, и выжить после этого было его неофициальной миссией и единственной реальной причиной, по которой его взяли на эти переговоры. Только дождавшись кивка своего учителя, Саша, наконец, упал на землю. Ему было чем гордиться - на этот раз его жизнь так и не прервалась.

Глава 14. Самая последняя дверь во вселенной.

Пришёл в себя Александр в незнакомом ему месте. Стены, пол и потолок, выложенные квадратным белым кафелем. Неяркий свет, похожий на тот, что испускают люминесцентные лампы, но лишённый видимого источника. Такой обстановки не было ни в логовах некромантов, ни в резиденции Владимира. Комната, где он находился, имела круглую форму и довольно низкий потолок. Сам Саша лежал на роскошной двуспальной кровати из морёного дуба. Застеленная дорогим бельем, украшенная резьбой и позолотой, она не должна была гармонировать с "туалетной" отделкой стен, но почему-то гармонировала. Приглядевшись, Саша понял, почему. Плитка, простая на первый взгляд, на самом деле была произведением искусства. Всю её поверхность покрывал сложный рисунок, не повторявшийся ни на одной плитке. Его вид завораживал, им хотелось любоваться как можно дольше. Сам материал плитки тоже был явно не простым кафелем - он больше походил на нечто среднее между мрамором и слоновой костью. Пораскинув мозгами, Саша понял, что за ним могут в любой момент прийти и начал одеваться - благо одежда обнаружилась на спинке кровати. Приятно удивило то, что это было не повседневное облачение, состоявшее обычно из джинсов и кофты, а парадное платье Библиотекаря. Просторный балахон из серого шёлка, украшенный золотой и серебряной нитью, а к нему - сорочка и штаны из той же ткани и гибрид сапог с ботинками. Такая одежда была в ходу там, куда не доставали взгляды обычных людей-технократов и только среди представителей высшего общества. Пока Саша думал, не сотворить ли ему зеркало, чтобы проверить, хорошо ли сидит новый костюм, в комнату без стука вошла девушка. Вернее, разумное существо человеческого типа. У солдат и офицеров Легиона Серых Теней, по сути, пола нет, а ЭТО носило форму Легиона. Из доспехов присутствовал только глухой шлем с несколькими неровными дырками. Они были весьма странными - хаотично расположены на забрале и явно сделаны не для зрения. Сапоги, обшитые стальными пластинами, тоже внушали неприятное ощущение. Остальное обмундирование состояло из серого кафтана до колен и без карманов, подпоясанного широким ремнём из человеческой кожи и плотных серых же брюк, заправленных с сапоги. Из знаков отличия и украшений присутствовали только погоны, сразу заставившие Сашу подобраться. Во-первых, по уставу погоны каждого воина в Легионе делались из человеческих костей. А во-вторых, узор на них говорил о том, что они принадлежат генералу. Не полагаясь, видимо на одну лишь славу своей чудовищной армии, и её офицеров, генерал была при оружии. На левом бедре висели ножны с длинной прямой саблей, на правом - офицерский кортик. Саша поёжился, вспомнив, ИЗ ЧЕГО этот кортик сделан согласно всё тому же уставу. Тем временем офицер нарушила молчание.

- Сиричкин Александр Иванович?

- Да.

- Уже нет. Я уполномочена сообщить, что Владимир, Архибиблиотекарь Мармарона и прочая и прочая, официально признал твоё обучение законченным. Так что твои отчество и фамилия отныне недействительны. Даманам они не положены, можешь о них забыть, если хочешь. Фамилию то наверняка хочешь!

Она издевательски хихикнула.

- Это твоя парадно-выходная форма, сшита точно по фигуре, так что об отсутствии зеркала можешь не жалеть - сидит нормально. Поскольку полное раскрытие твоего потенциала привело тебя в первую тысячу, точнее в 985 сильнейших библиотекарей Империи, тебе перед вступлением в должность положено узнать кое-что. Кое-что из важных государственных тайн. Также мы сейчас заглянем в хранилище предметов повышенной опасности. Это как акт передачи ядерного чемоданчика, только тебе нужно не хранить его, а просто знать, что он есть. Именно поэтому тебя после восстановления тела перенесли сюда.

- Сюда - это в императорский дворец?

- Ты хорошо слушал то, что рассказывали вам учителя.... Да, это Бела Акра, Кафельная Крепость, резиденция Сатти Сиеронарт Сее-Леен Раскраториард - нашего Императора.

- Ядерные чемоданчики здесь храните?

- Не без этого. Здесь много чего храниться. Мне поручено показать тебе только одну диковину, главнейшую из всех. Пошли!

Уже в коридоре Саша решил попытаться завязать разговор. Очень уж неуютно было в тишине и безлюдье дворца - никого и ничего не было там, где они проходили.

- Я извиняюсь за возможную бестактность, но как вы попали в Легион? Просто вы первая девушка, которую я вижу в рядах Серых теней. Насколько я понял, женщины проще переживают жизненные неурядицы, реже сходят от них с ума или "черствеют сердцем". В результате вас немного в царстве убогих и озлобленных. А вы почему служите в гвардии Праха?

- Это любопытство, оскорбление, или болтовня с целью убить время? Я, конечно, не настроена тебе вредить, да и запретили мне это делать, но вообще-то интересоваться подобными вещами не положено. История жизни у каждого своя! Так что следи за своей жизнью и не спрашивай про чужие - здесь это залог успеха!

- Как скажете...

Тем временем, они спустились на какие-то нижние уровни. Плитка здесь была уже не белой, а серой, узор на ней необъяснимым образом внушал беспокойство.

- Перед тем, как ты увидишь наиболее мощные виды оружия в нашем государстве, я проверю, насколько хорошо ты знаешь общее устройство галактики, в которой мы обитаем. Итак, первый вопрос - кто наши союзники?

- Империя Саодо, Всеединая империя, занимает больше половины галактики, поклоняются Всеединому, как воплощению Света. Про армию и государственно устройство говорить?

- Нет, меня интересует главным образом то, что служит им, по сути, оружием?

- Свет, он основан на благородстве, альтруизме, отваге, стремлении помочь другим, непорочности, любви и праведном гневе. Таковы источники их силы. Почти полтора триллиона граждан вмещает их Саоданская империя. Это тоже своего рода стратегическое оружие - они почти всегда в большинстве.

- Кто наши враги?

- Эгест, великая Пятерня Хаоса - Хаос Гниющий, Хаос Горящий, Хаос Стальной, Хаос Белёсый и Свет Потускневший. Окружают миры Соцветия, Стасиса и Марморона по широкой дуге. Почти 600 миллиардов населения, правят там демоны и колдуны, использующие магию Хаоса, то есть человеческие жертвоприношения. Их сила в разлагающем и совращающем влиянии порока, в отнятых у других и проглоченных душах, в собственном потенциале. В общем и целом все демоны верят в Круг и поклоняются ему, как символу Ада и несовершенства этого мира. Круг состоит из 25 крайне могучих падших ангелов, чья сила велика ещё и потому, что каждый из них олицетворяет одну причину разрушения живых душ и всего мироздания. Это глупость, самоуправство, страх, ложь, ярость, ненависть, сумасшествие, наркомания, бешенство, одиночество, воровство, предательство, упрямство, отчаяние, жадность, чревоугодие, разврат, безразличие, старение, жестокость, гордыня, зависть, расточительство, эгоизм и лень.

- Кто нейтрален по отношению к нам?

- Стасис, государство бескудов. От их прежнего величия осталось больше, чем многие думают. Из 3 великих крепостей, Мармарона Каменного, Альватела Железного и Дораториора Деревянного, только Мармарон непосредственно не подчиняется совету царей различных великих бескудских домов. В последние несколько тысячелетий дом Гелион, бескуды-технократы из Альватела чрезвычайно возвысились. Теперь армии девиат сопровождаются несметными полчищами стрелков в бронескафандрах и армадами звездолётов. Бескуды несут миру Тьму и поклоняются Конкери, спящему в гробнице на планете, названной в его честь. Черные маги и девиаты, являющиеся жрецами этого культа, используют собственные мучения и негатив в качестве источника силы. Почти 250 миллиардов подданных.

- Кому мы покровительствуем?

- Соцветию. Множество разобщённых миров, в каждом из которых своя микро цивилизация. Там есть искусственно созданные расы типа эльфов и гномов. Они в основном поклоняются различным местным божествам. Условия жизни там несколько смягчены благодаря Радужному Покрову. Феномен этого явления, как говорят, является государственной тайной бескудов Стасиса. Около 450 миллиардов населения.

- Кто мы сами?

- Империя Мармарона, слуги и дети Праха. Наше оружие - законы истины, знание, жертвы, на которые идут те, кто высоко поднялся и сила, которую составляют поднявшиеся на самый верх. Нас 200 миллиардов. Столица - Земля и Мармарон, по бескудски - Каменное Сверло. Так как социальная несправедливость, неустроенность и депрессия - идеальная почва для развития нашего социума, а наши идейные прародители-бескуды любят и любили прохладу и темноту, мы на Земле в основном обитаем в России. В связи с этим исторически сложилось так, что основной язык даманов и второй официальный язык нашей Империи - русский.

- Неплохо, азы усвоил. Но понимаешь ли ты смысл сказанного тобой? Знаешь ли, что значит "наше оружие - знание"?

- Это значит, что мы используем более экономичные и эффективные техники ментального воздействия, чем те, кто связан с богами, демонами и ангелами. Это позволяет добиться больших результатов.

- Не только. В первую очередь это значит, что мы знаем больше об устройстве этого мира, чем прочие. Полную историю мироздания у нас знает несколько сотен высших иерархов, а вне наших пределов таких "знающих" - пара десятков на всю галактику!

Речь Серой Тени, в начале тихая и безжизненная, постепенно становилась все громче и эмоциональнее. Её фигура словно росла, заполоняя собой всё вокруг, а голос, перекатываясь и отражаясь от стен, заполнял сознание Саши ощущением невероятной мощи и власти, власти, которой боятся демоны и боги.

- Все концепции развития и существования - военные, социальные, ментальные, которые были, есть и будут, нам известны. К твоему сведению наше искусство расслоения бытия и времени куда больше, чем многие думают. В Первом плане бытия Марморон возник примерно полвека назад, во Втором появился еще до крещения Руси, в Третьем он старше первых племенных союзов на Земле, а в Четвёртом мы были свидетелями всех эпох развития людей и бескудов! Придя в этот мир одними из последних, мы стали древнейшими! Нам ведомо прошлое и даже будущее, ибо мы посвящены в великие замыслы тех, кто сумел проникнуть даже в мысли Творца и увидеть там истину!!

Внезапно тирада Сашиной спутницы прервалась и воцарилась звенящая тишина. Саша, попав под влияние этого силового всплеска, никак не мог прийти в себя. Он все стоял и смотрел на забрало шлема офицера. Ему казалось, что дыры в нем - бездонные колодцы, ведущие в никуда, и они затягивают его. Прошло несколько секунд, прежде чем он встряхнулся и осторожно спросил.

- Это всё правда? Про Творца и знание?

- Да. Как Библиотекарь, ты будешь иметь доступ к конкретной информации, но не скоро. Такие вещи даются не за силу и статус, а за выслугу лет. Опыта у тебя пока маловато.... Кстати, оглянись вокруг - мы уже пришли!

Они стояли в большой комнате. Впрочем, большой - мягко сказано - в огромной! Потолок терялся в вышине, пол по площади равнялся футбольному стадиону. И в этом гигантском каменном мешке они были не одни. Саша кожей чувствовал взгляды, устремлённые на него. Здесь были солдаты Легиона Серых Теней. Много солдат - несколько сотен, а то и больше. Большинство из них явно были слабее Сашиной спутницы, но вместе образовывали настоящий силовой шквал. Их взгляды давили, пригибали к земле, их невероятная тяжесть буквально физически ощущалась. Казалось, что стоит этим безмолвным полуживым статуям пошевелиться, или хотя бы вздохнуть, она окончательно рухнет на человека и раздавит в лепёшку, будь он хоть десять раз Великий Владыка. Только сейчас Александр по-настоящему понял, на собственном опыте, чем отличаются силы Праха от сил Тьмы, сил демонов Света и Хаоса.

Демоны и маги Соцветия, какими бы он и ни были, для своих заклинаний прикладывали усилие. Они как бы напрягали свои ментальные мышцы, словно спортсмен, поднимая штангу. Адепты темных планок просто концентрировали свою боль и бросали в лицо противнику, как копьё. Эти же создания не напрягались и не концентрировались. Сила всегда была с ними, как груз на плечах атлантов. И когда в ней появлялась нужда, они расслабляли плечи и эта тяжесть, лишённая опоры, обрушивалась на врагов, погребая их под собой.

- Это со мной. Все в порядке.

Раздался меж тем голос Серой Тени, сопровождавшей Сашу. Давление тут же пропало, атланты с некоторым разочарованием вновь взвалили на плечи свою неподъёмную ношу. Умолкнув, Тень повернулась к своему подопечному.

- Ну как, впечатляет? Тысяча лучших бойцов Легиона и Империи несут здесь вечную и беспрерывную вахту! Даже Кишин вдвоём со Всеединым не смогли бы здесь прорваться... Ты видишь дверь, которую сторожит вся эта сила?

- Да.

Он и вправду видел в другом конце зала двухстворчатую дверь 4 метров высотой, сделанную из какого-то серо-голубоватого поблескивающего металла. Дверь была испещрена заклепками и странными узорами, продолжавшими узор на плитке дворца. Она завораживала, притягивала взгляд, пугала. Александру казалось, что чем дольше он на неё смотрит, тем ближе она становиться, что ещё чуть-чуть, и она приблизится вплотную и откроется. И тогда произойдет нечто более ужасное, чем может вообразить человеческий разум...

- Не спать, парень, не спать! Эта калитка и посильнее тебя людям мозг выжигала, нечего на неё глазеть! Дай мне руку, закрой глаза и пошли....

Когда они подошли к двери, Тень снова нарушила молчание.

- Открывай глаза, я сняла воздействие на время.

Теперь, когда разглядывание двери уже не внушало такого страха, она похвасталась.

- Эта красавица из чистого осмия, которому при помощи специальных Слов придали прочность, как у сплавов вольфрама и рения! Но плотность сохранилась, каждая створка весит 47 тонн! Непросто её отворить, но мне под силу.... Кстати, меня зовут Маша.

- С чего это вы представиться решили?

- А в эту дверь, когда входишь, каждый раз, как последний! Вот и решила познакомиться, ха! Я здесь себя прямо живой чувствую.... Ладно, входим!

С этими словами Маша ухватилась за витые ручки и с видимым усилием открыла неподъемные створки...

За дверью была темнота. Нет, не так - Тьма. Абсолютная, непроницаемая, материальная. Саша был уверен - будь у них с собой прожектор, его луч не выхватил бы даже кубического сантиметра занятого ею пространства. Да что там прожектор, самая настоящая звезда, приблизься её поверхность вплотную, не смогла бы этого развеять.

- Входи, чего встал?

- Там не видно ничего! Я могу тупо споткнуться, даже если вопреки всем моим ожиданиям там нет ничего очень опасного...

- Это уже почти традиция.... Ладно, давай руку опять!

Они прошли внутрь несколько шагов, и дверь сразу захлопнулась, отрезав от них единственный клочок пространства, на котором было хоть что-то видно. Но тут Маша щёлкнула пальцами и зажегся свет. Не везде - из абсолютного ничто, царившего вокруг, столб света из вделанной в потолок лампы выхватил лишь пятачок 2 метра в диаметре. На этом пятачке висел труп. С потолка свисала цепь с крюком на конце, тело удерживалось в воздухе за счет того, что крюк был воткнут в его затылок. Словно сочтя это увечье недостаточным, неведомые палачи вбили в глазницы трупа здоровые гвозди, зашили рот сапожной дратвой и прибили руки одну к другой кучей мелких стальных стяжек. Так же поступили с ногами. Крови было не много, Саша видел и более неприятные зрелища, но то, кому принадлежало тело....

- Шварценеггер?! Мария, вы серьёзно? Ваше ужасное оружие - терминатор?!!

- Сначала все у виска пальцем крутят.... Но ты оба раза не угадал. Это не Шварценеггер, и не терминатор. Даю твоей догадливости ещё один шанс.

С этими словами Мария щелкнула пальцами трижды. И лампы стали включаться по всему помещению. Над всеми трупами, ибо у каждого была своя персональная. С удивлением Александр наблюдал, как из темноты появляются всё новые и новые подвешенные. Ряд, за ним ещё ряд.... Их были даже не сотни - тысячи и все они, судя по всему, были знаменитостями. Даже те, чьи имена не всплывали в памяти, казались внешне знакомыми.

- В своё время наши правители долго думали, в каком виде лучше всего законсервировать силу. В конце концов, им пришёл в голову банальный ответ - история. Вся история человечества вашей Земли. Дело в том, что, как тебе уже известно, существует Радужный Покров, наброшенный на всё Соцветие. Но ты не знаешь, что Хаос, Стасис и Саодо тоже частично прикрыты им. Оно сглаживает тяготы жизни на их территориях, причём в основном морально-этические. Взамен этого их мир становиться как бы ненастоящим. По сути, единственное абсолютно настоящее место в галактике - Земля. Только тут ничего не сглажено и не приукрашено. И хотя вы все появились благодаря генам саоданцев - изначальных людей, которые занесли сюда "в рамках благотворительности", наибольшая плотность концепций и культурных феноменов - у вас. Прочие цивилизации, так или иначе - карикатурные копии какой-то части человечества. Так получилось благодаря феномену "вытягивания времени" в разных Планах Бытия - мы, Мармарон из 20-го века прорвались во времена до палеолита. Так что теперь миры, чьи обитатели древнее вас в 10 раз - ваши идеологические наследники. Как это получилось, объяснять долго, трудно и абсурдно, так что просто вспомни упомянутого тобой терминатора - там в сюжете тоже был парадокс времени.

Как бы то ни было, ситуация сложилась такая - кто владеет наследием Земли, тот имеет право первородства и власти над всеми цивилизациями галактики... Млечного пути, как вы его зовете. Само по себе право без сил - ещё не все, вот мы и решили дать ему материальное воплощение. А что может быть лучшим воплощением хранилища культурного, концептуального, исторического наследия, чем актёры? Они могут воспроизвести что угодно. Любое общество, время и место, личности и поступки. В этом сила того, что ты видишь перед собой. Как тебе известно, у Мармарона есть 14 Великих армий - Сверкающая, Раскалённая, Ледяная, Снежная, Мокрая, Темная, Светлая, Мертвая, Зелёная, Каменная, Багровая, Ржавая, Бешенная, Закатная и Легион Серых Теней. Каждая армия создана для действий в определённых климатических зонах, погодных или временных условиях, в определённом ментальной обстановке. Здесь запечатана на крайний случай Великая Перетекающая армия, ибо служат в ней тысячи тысячеликих, и нет предела их знанию и превращениям, живучести и способам применения. Они не бессмертны, но любого воскресить - как два пальца об асфальт. Не вечны, но время не властно над ними. Не всесильны, но, по сути, едва ли найдётся задача, с которой они не справятся. Здесь все - от Федора Шаляпина до Джастина Бибера, от Чарли Чаплина и Кларка Гейбла до Лесли Снайпса и Миллы Кунис - мы никого не погнушались и не обошли вниманием. И если из прошлого мы взяли лишь величайших и самых талантливых, то из настоящего - почти всех, вплоть до примелькавшихся статистов. Свидетели расцвета массовой культуры и концептуальной глобализации человечества, они ценны особенно. В этот период ваша цивилизация похожа на старика, терзаемого ретроспективной памятью. Она перебирает все использованные им ранее формы в безуспешной попытке найти новое содержание. Это время - важнейший этап развития вашей цивилизации и именно от него мы начали вытягивать в прошлое расслоенную реальность...

- Типа сейчас у нас в кино активно перемывают кости разным периодам нашей истории, создавая из них "бренды"?

- И это тоже, в числе прочего.

- А как вы их сотворили - клонированием и некромантией?

- Нет, все куда лучше! Мы находим фаната нужной нам личности, в крайнем случае - просто уважающего её человека. Это должен быть отчаявшийся неудачник, чья жизнь беспросветна и безрадостна. Мы предоставляем ему возможность стать тем, кого он почитает - чем не золотой шанс? С точки зрения такого человека за подобное душу продать можно! А если субъект через чур подозрительный, несговорчивый и решил, что со сверхъестественным шутки плохи, в дело вступают наши специалисты. Эти "шептуны-уговорщики", ты бы их в деле видел! Они тебе в правое ухо язык засунут, мозг им по массируют и из левого высунут, и это все - не прекращая убеждать! Это единственный и последний твой шанс, ты будешь жить вечно, твоя жалкая жизнь прервется и начнётся захватывающая жизнь Бреда Пита (вставьте свой вариант)... И ведь не врут, сволочи, просто словами жонглируют! Старая личность и впрямь умирает. А новую мы создаем как среднее арифметическое личности самого актёра, и наиболее известных его образов. Они могут менять возраст, а некоторые даже пол, они могут запеть - и рухнут горы. Очень талантливые, не то, что прототипы!

Маша захихикала, довольная шуткой.

- А почему это "талантливые" у вас весят, как дохлый скот на бойне?

- До срока они условно мертвы. Создав их, мы каждому создали персональную псевдо реальность, где он отыгрывал одну из своих наиболее известных ролей. Это нужно было для адаптации, а потом за каждым из них пришли. Представь, например, что ты какая-нибудь Майли Стюарт...

- Ханна Монтана, что ли?

Уточнил Саша, и тут же примолк, осознав, что спалился.

- Да не парься, с кем не бывает. Подумаешь, посмотрел.... Это как онанизм - вроде все об этом молчат, но кто из нас бабке не внук? Так вот, играешь ты свою роль, никого не трогаешь, и тут к тебе просачиваются мрачные личности и заводят печально известную тебе песенку. Мол, пойдём с нами, ты тут фигней страдаешь, все кругом картонное, есть реальное дело.... Откажешься, и будет все по-взрослому, без китайских церемоний. У Перетекающих нет никакого жизненного пути, как у одного моего знакомого юного Библиотекаря. У них нет судьбы, которая приведёт их к назначенному финалу. Поэтому неприятные пришельцы просто мочат кого-нибудь прямо посреди очередной "розово-пряничной серии". Потом - у всех по-своему. Кто-то дерётся, пока не зауважает своих врагов, кто-то узнает нечто такое, что радикально меняет его жизненную позицию, кто-то ещё что.... Историй очень много, рассказать - года не хватит, но итог один - они все здесь. Ждут своего часа, присягнувшие Праху, спящие мёртвым сном. Некоторые у нас в генштабе поговаривают, что спать им не долго.... Но это пока - лишь слухи, может все и обойдется, вон с Эгестом мы вроде договорились.... Кое-кто даже отличился на переговорах!

- Кстати, этот Асмородон и впрямь такая большая шишка?

- Больше некуда. Асмородон Валек Сайлатра, высший князь Нараторегет, лорд-пантократор совета Высочайших демонов Эгеста Гниющего. Один из сотни сильнейших падших ангелов, множество миров дрожит от страха в тени его мерзких крыльев. Уцелев после его удара, ты стал одним из высших Библиотекарей.... А теперь пойдём отсюда. Ни здесь, ни во всем дворце тебе сейчас делать нечего...

Через час Александр вышел из ворот великой кафельной крепости. Он не стал оглядываться назад, где захлопывались массивные створки из обледенелого металла. Не смотрел он и вперед, где простиралась тундра. Бела Акра, как айсберг, пребывала большей частью под водой Баренцева моря, меньшая же вздымалась из морской пучины в паре километров от берега неподалёку от устья Кольского залива. Александр смотрел под ноги, на ледяные глыбы, из которых был построен мост, соединяющий крепость с большой землёй. Они постоянно разрушались и восстанавливались, таяли и вновь замерзали. Со стороны могло показаться, что пройти по мосту невозможно. На деле идти по нему было легко, а вот телопортироваться - нельзя, поэтому первые 3000 метров своего пути до Мармарона Саше предстояло проделать пешком. Ему шагалось легко, мысли были четкими и ясными. Их словно приносил в голову холодный морской ветер - и уносил со следующим шагом, когда они уже были обдуманны.

Шаг.

- Сила пришла в мой мир и разрушила его. Разрушила одним касанием, потому, что я не знал слишком многого.

Шаг.

- Я склонился перед силой. Теперь я сам - сила, способная обратить в прах небольшую армию и за моей спиной тень Праха.

Шаг.

- Мне рассказали многое, очень многое, и все это правда. Но сказано ещё не все, а потому это - ложь.

Шаг.

- В мире, который я увидел, нет истины, нет логики. Он слепо повинуется невнятным замыслам неадекватных личностей в обход всех законов и здравого смысла. Это - не вся правда бытия.

Шаг.

- Я желаю видеть полное и истинное лицо мира. Мне нужно больше правды, больше знаний.

Шаг.

- Я не имею право на эти знания, но могу его заслужить. Мармарон никому не откажет в возможности проявить себя, заслужить своё доверие и благосклонность.

Шаг.

- Я не сильнейший. Не умнейший. Но я могу стать надежнейшим и вернейшим из всех и получить всю истину мироздания. И ОНА БУДЕТ МОЕЙ...

Когда мост был пройден, Библиотекарь исчез прежде, чем его нога ступила на большую землю.

Глава 15. Воздаяние.

РФ, г. Петрозаводск, 04-46, 20.01.2011г

Александр принял удар, даже не попытавшись уклониться. Кулак грамотно и мощно вошёл в контакт с его лицом, швырнув Библиотекаря на асфальт. Стремясь развить преимущество, Дима ещё в падении добавил противнику ногой в живот, затем несколько раз прописал по ребрам, лицу и непосредственно по голове. Будь на месте Александра обычный человек - он был бы уже мёртв или в коме, но Михеев, не желая недооценивать своего противника, продолжал наносить удары. Горячка боя захватила его, он не анализировал поведение тела Александра, не замечал странной неправильности в происходящем. Что-то мельтешило на самой границе сознания, но так и не оформилось в конкретную мысль. Лишь когда силы начали покидать тело и Дима остановился отдышаться, мозг сумел наконец сформулировать её. Противник ни разу не издал ни звука - ни стона боли, ни хрипа, когда из него ногой выбивали воздух. Даже его кости, крушение которых Дима ясно чувствовал под своими ногами и кулаками, ломались без малейшего хруста. Но прежде чем из этого оформился какой-либо вывод, человек почувствовал, что его схватили за ногу. А затем повторилась история, имевшая место быть при первой встрече с Сашей. Вновь Димино тело в руках Библиотекаря повело себя так, словно почти ничего не весило. Наплевав на крайне неудобное положение, Александр размахнулся зажатым в руке человеческим туловищем и швырнул его через весь двор. Полет кончился очень неудачно - Дима спиной врезался в фонарный столб и сполз на землю под хруст собственного сломанного позвоночника. Не кричал он только потому, что не хватало воздуха, из него словно дух вышибли. Нет, травма не была смертельной, он мог восстановиться, но для этого ему нужно было хотя бы пол часа. Александр не дал и минуты. Не спеша встав с земли и подойдя к своему спарринг партнёру, он "вылечил" Димину спину, выгнув его с размаху в другую сторону путем удара коленом в живот.

- Ты серьезно думал, что это прокатит? Запинать до смерти Библиотекаря, да ещё и высшего? Мне казалось, что за эти месяцы ты поумнел... Я - один из Первой Тысячи Посвященных в Истину, я сочетаю в себе несокрушимость Стража и умения Библиотекаря! Я могу пинком ноги обрушить небоскреб! Меня можно пропустить через промышленную мясорубку - и все её зубья сломаются об моё тело! И что припас для меня мой ученик, лучший на данный момент, как не прискорбно это осознавать?! Несколько сломанных костей и пробитый череп! Да будь я даже Высшим даманом, твоя тактика не сработала бы! Не имея такой силы, они полагаются на рефлексы, твои удары бы просто не достигли цели...

Неожиданно речь Александра прервал нож, погнувшийся о его бедро. Нож сжимала рука Димы. Пока учитель говорил, ученик восстанавливал тело и готовился ударить. И сейчас, увидев провал своей последней попытки, приготовился к худшему...

Но худшего не последовало. Библиотекарь в задумчивости стоял, глядя на штык-нож от АКМ, безнадёжно испорченный о его непрошибаемую плоть и размышлял о чем-то своем. Толи вспоминал прошлое, толи обдумывал настоящее. Наконец он аккуратно, даже не повредив запястье, вывернул нож из руки Дмитрия.

- Очень интересно. Видя тщету своих потуг, осознавая поражение и терзаясь ранами, ты не отдался своей боли и отчаянию, но предпочел бороться до конца. Дмитрий Михеев, которого я знаю, на такое не способен, но возможно, я знаю Дмитрия Михеева не достаточно хорошо.... Я не учил тебя драться до последнего!

- А ты здесь и не причем, садист самовлюблённый! Этому меня учил мой отец. Живой человек, не убежавший от трудностей жизни в депрессивную сказку о войне! Он встречал все дерьмо этого мира с высоко поднятой головой и скорее умер бы, сражаясь, чем стал бы пресмыкаться перед тобой и такими как ты! Перед вашей надуманной мудростью, фальшивым величием и извращённой справедливостью!

- Неплохо, друг мой.

Улыбнулся Библиотекарь.

- Именно такие мысли и действия делают людей Вознёсшимися. Потому, что возносят их над всеми даманами нашей Империи. Ступай, сегодня ты прекрасно справился с поставленной задачей!

Когда измученный, но в душе довольный собой человек, покинул импровизированный ринг, девиата, остававшийся до этого безмолвным свидетелем, наконец, нарушил молчанье.

- Ты что-то темнишь, Библиотекарь! Не всякое великое дело усиливает душу, не всякое вознесение абсолютно, и что важнее, постоянно! И уж тем более, с каких это пор Библиотекари, будучи тоже даманми, стали ниже Вознесшихся? Разве не говориться в священных текстах Праха и трактатах Селена о том, что...

- Помолчи, рыцарь восьмого ранга Даниил! Не беспокойся о моем языке и разуме - я говорю ТО, что угодно Истине и ТОГДА, когда угодно!

С этими словами Александр исчез, построив почти невидимый портал. А Даниил ещё долго стоял в этом дворе и его акулья пасть кривилась в многозначительной усмешке...

Глава 16. Цитадель Света.

Планета Аксаон, Акранская империя, г. Карас-Индерес ,столица, 14 день месяца Фери 10003 года от свержения Лживых богов (333 год нашей эры по летоисчислению Земли).

Город буквально бурлил, до краев наполненный любопытством и тревогой. Ещё бы! Суд над еретиком высочайшего ранга, предателем императора и Всеединого, привезённым прямиком в столицу под конвоем нескольких сотен высших офицеров Инквизиции! Да такое не каждый век случается! Вдоль широкого проспекта имени императора Нарогалеота Второго, ведущего от Больших Юго-Западных ворот ко дворцу заранее собралась неисчислимая толпа. В городе по недавней переписи обитало около 32 миллионов людей и по меньшей мере каждый пятый от этого количества сейчас теснился вдоль многокилометровой улицы. Как это обычно водится у простонародья, грядущее событие обрастало бредовыми подробностями, которые в виде слухов курсировали по толпе. Шептались, что граф Фесет не только еретик и колдун, но ещё и совершал столь мерзкие и запретные вещи, что стал уродливым демоном. Что у него теперь рога, хвост, и третья рука, растущая прямо из причинного места. Что он отравляет воздух своим дыханием, а его взгляд убивает слабых и будит грешные мысли в умах неподготовленных. Кое-где эти разговоры привели к панике, дракам и нелегальной торговле поддельными оберегами от демонических сил. Со всем этим полиция неплохо справлялась. Драчунов разнимали, торговцев и болтунов, распускавших слухи, тащили по участкам. Истинная проблема была в другом. И занимались ею не досужие простолюдины или несведущие полицейские, а специалисты Генштаба, Инквизиции и Министерства Безопасности Империи - подлинные профессионалы.

Что-то со всем этим инцидентом было не так. Никогда ещё сановник и слуга Императора столь высокого ранга не предавал страну. По крайней мере, такого не было со времен установления в Акране духовной власти церкви Всеединого. Грызня за власть, интриги, восстания и междоусобицы - все это было в истории Империи в изрядном количестве. Но стоило на границах появиться чужакам - люди тут же объединялись, чтобы дать отпор. Все понимали, что от этого зависит судьба всей человеческой расы. Это понимание выработалось в течение всей истории людей, и было у них в крови. Сейчас же, чтобы противостоять набирающему силы Хаосу, люди приняли Свет. Свет теперь был символом их единства, нарушать его законы и запреты значило идти против своего народа. И вот нашёлся человек, готовый пойти на столь страшное преступление, да не простой человек - ГРАФ ИМПЕРИИ! Неслыханно и беспрецедентно...

Также вызывали сомнения обстоятельства и причины задержания Райена Леруа. Ограничения, наложенные на его полномочия, свободу перевижения, арест, наложенный на имущество, запрет научных изысканий... Всё это, по слухам, сильно подкосило его. Последние несколько лет он тише воды и ниже травы сидел под надзором приставленных к нему инквизиторов. И тут на тебе - ни с того ни с сего вызвал главу инквизиторов генерал-полковника Васелина Рафа на поединок за право управлять графством! Традиция таких ритуальных дуэлей между аристократами в споре за землю, сердце дамы, или поруганную честь, являлась пережитком дремучего феодального прошлого людей. Она была настолько древней и священной, что даже охватившие страну реформы за несколько столетий так до неё и не добрались. Убийство в таком бою до сих пор не считалось преступлением, чем граф и решил воспользоваться. И все бы хорошо, если бы не мааааленький нюанс. В ходе сражения, когда преимущество было явно на стороне Рафа, и жизнь Леруа повисла на волоске, он, чтобы переломить ход боя, применил заклятие из арсенала демонопоклонников. И если бы наблюдавшие за боем инквизиторы не вмешались, на тот свет отправился бы уже Раф. А так, зафиксировав преступление против Света и Империи, ради чего их собственно сюда и направили, слуги Всеединого поспешили направить своего подопечного в столицу. На суд Анатонета Первого и Высших государственных мужей Акрана, к числу которых недавно Райен и сам принадлежал. Это было весьма странно. Даже если забыть то, что Леруа изначально произвел впечатление верного сына своего народа, совершившего непозволительное действие лишь по глупости и неосведомлённости, его вызов выглядел крайне неразумно. Ну, в самом деле, Райен не был дураком и в столице об этом знали! Пусть он, возможно, и служил на самом деле Хаосу, но зачем же так необдуманно подставляться, раскрывая себя посреди целой армии Инквизиции? Без возможности победить, или хотя бы удрать - это было слишком глупо для столь выдающейся личности! Все эти обстоятельства позволяли предположить, что графа Фесета банально подставили. Как ни прискорбно осознавать, это могли сделать и сами инквизиторы. Ради надежности или из каких-то своих политических и карьерных интересов - к сожалению, такое случиться тоже могло. Даже служители Света не всегда были чисты в своих побуждениях. Именно поэтому император был намерен заменить караул Инквизиции, конвоировавший преступника, на своих гвардейцев, когда процессия дойдет до дворца. Анатонету хотелось во всем быть справедливым правителем Империи Света. Он желал детально разобраться в этом деле до вынесения приговора. Еретик или нет, Леруа не сможет соврать в присутствии сотен владык-сановников, чья совокупная мощь превосходит его силу на порядки.

Тем временем, процессия вошла в город. Ожидавшие увидеть безобразного, ужасного демона, простолюдины были разочарованы. Внешность Райена не претерпела никаких изменений, одет он был в скромное черное облачение, полагающееся аристократу в трауре. Если вокруг него и витала некая зловещая аура, совращающая и пугающая других, её надежно запирали магические кандалы, сковывающие его руки, ноги, торс, шею и лоб. Светящиеся от избытка наложенных на них заклятий, они призваны были не ограничить подвижность, а помешать осужденному применить свои силы. Присоединенные к металлическим кольцам цепи крепко держали в руках высшие инквизиторы, ведущие своего пленника по свободной от народа гранитной мостовой проспекта. Несмотря на торжественность зрелища, это выглядело слегка забавно - Райен напоминал собаку на поводке. Сам Леруа не только не выказывал никакой агрессии, что смотрелось бы крайне глупо, но даже не пытался делать вид, что не считает себя невиновным. Он понуро плелся за своими конвоирами, его голова и плечи были грустно опущены, лицо выражало глубокую печаль. Так как толпе было особенно не на что смотреть, нечему пугаться или удивляться, она была не очень активна. Ну не кидать же, в самом деле, в еретика объедки и камни! Он ведь окружен инквизиторами! Так и в них недолго попасть, а за это и на каторгу отправить могут. Орать тоже не особенно старались, памятуя о полицейских, рассыпанных повсюду и способных принять крики за начало беспорядков. Ведь получить дубинкой по черепу никому не хотелось. Музыка так же не играла - повод был не подходящий. Зато в толпе можно было посудачить в ожидании какого-нибудь фортеля от конвоируемого виновника торжества, обсудить происходящее, последние новости, свои насущные дела... Таким образом, Райена Леруа на пути ко дворцу сопровождало гудение миллионов приглушённых голосов, как будто листья деревьев шелестели на ветру. Этот шелест множества душ гипнотизировал, погружал слышавших его почти что в транс, если они не пытались ему сопротивляться.... А гвардия императора, ожидавшая процессию там, где проспект заканчивался воротами в парк, окружавший дворец, пыталась и у неё прекрасно получалось. У этих воинов, превосходивших по своим боевым качествам даже инквизиторов, вообще мало что не получалось. Лучшие рыцари Империи, среди которых даже Райен со всеми своими талантами вряд ли бы выслужился выше майора, они поражали своей мощью и величием. Все, как на подбор, высокие, могучего телосложения, они были закованы в тяжёлые пластинчатые доспехи, которые могли носить лишь благодаря своим ментально увеличенным силам. Металлические пластины сияли от наложенных на них упрочняющих чар и позолоты. Единственное в окружающем пейзаже, что выглядело внушительнее этих воинов, было дворцом повелителей Акрана.

Это здание, если можно было считать его одним зданием, возводилось на протяжении почти пятисот лет с применением магии и усилий сотен тысяч строителей. Сотни архитекторов работали над его планами. Он был символом величия Акрана, олицетворяя собой красоту, силу и размеры этого государства. Его вершину было видно из любой точки города, хотя окраины отстояли от центра на добрых 80 километров. Еще бы - ведь его вершина возвышалась над землей более чем на 3000 метров! Сам дворец представлял собой грандиозную конусообразную башню, которую с боков для надежности подпирали 7 изогнутых дугой опор. Их фундаменты образовывали вершины звезды Всеединого, составленной из аллей парка. Сам парк был разбит в тени дворца вокруг опор дворца, отстоящих от главной башни на полтора километра. Этот символ веры был столь огромен, что даже птице пришлось бы взлететь весьма высоко, пожелай она как следует его разглядеть.

- Именем императора и Всеединого!

Молвил командир отряда гвардии, когда инквизиторы подошли вплотную.

- Мы уполномочены принять у вас еретика особой опасности Райена Викториана Леруа для дальнейшего препровождения его на Высший Имперский суд. Вы можете быть пока свободны. К вашим услугам город и все дворцовые казармы Инквизиции.

- Как это понимать?

То, что их просят удалиться, словно наемных головорезов, сделавших свое дело, искренне задевало достоинство стражей Света.

- Мы осуществляли надзор за этим пленником, мы задержали его по всем правилам и инструкциям! С каких это пор император не доверяет избранным слугам Церкви и Империи настолько, что не пускает их на порог даже по столь важному поводу?!

- Мы не уполномочены давать никаких разъяснений. Такова воля Анатонета Первого, генштаба Акрана, Верховного совета лордов-пантократоров Инквизиции и правительства Империи. Вы обязаны подчиниться ей, как верные подданные Акрана. В противном случае вы приобретёте статус изменников и мы будем вынуждены применить силу!

Над площадью, в которую выливался проспект перед Южными Дворцовыми воротами, повисла звенящая тишина. С одной стороны, инквизиторам, как аристократам и избранникам Света, было нанесено страшное и необоснованное оскорбление. С другой стороны, воле императора должны подчиняться в равной степени и высший сановник правительства и последний нищий с улицы. А потому сейчас конвоиры Райена даже посмотреть косо в направлении гвардии не имели права. Обе стороны были напряжены и агрессивно настроены, но, тем не менее, каждый сейчас искал пути избегания драки. Все понимали, что собравшиеся здесь слишком сильны. В случае начала сражения просто они просто разнесут в пыль все вокруг, а это никому не было нужно...

- Мы подчиняемся.

Наконец промолвил Васелин Раф, старший над конвоем.

- Хотя нам неясны причины происходящего и мы крайне возмущены, воля императора - закон!

- Прекрасно, господа! Рад, что вы проявили мудрость и сознательность, присущие вашему положению!

Хотя сражение и даже смерть не пугали командира отряда гвардии, он испытал изрядное облегчение, когда пропала необходимость поднимать оружие против своих же соратников в деле Света.

- Уверен, в скорости времени император лично даст вам все разъяснения! Вряд ли разбирательство по делу Леруа будет длиться долго...

Упомянутый Леруа все это время сохранял совершенно безучастный вид. Правда, когда между гвардией и его конвоем чуть не началась драка, на его лице отразилась некоторая тревога. Но, после того, страсти поутихли, он вновь впал в скорбное оцепенение, вся его активность выражалась лишь в передвижении ног при ходьбе. Тем временем согласие сторон привело к тому, что цепи от его кандалов перешли в руки гвардейцев. Инквизиторы же направились в свои казармы, расположенные на территории дворцового парка. Пока его вели по бесконечным коридорам, он также не проявлял никаких эмоций.

Но вот, наконец, они попали на место назначения. Долгая дорога графа Фесета заканчивалась в огромном зале заседаний Верховного суда, председателем на котором был сам император.

Это помещение, расположенное в толще горы, которую представлял собой дворец, было очень большим. Куполообразный потолок терялся где-то в вышине, а до стен была добрая сотня метров в любую сторону. Вокруг круглой площадки для подсудимых амфитеатром поднимались вверх сидения - поднимались на десятки метров. Многие сотни кресел сейчас вмещали большинство высших лордов Акрана - лордов-депутатов правительства, офицеров генштаба, Инквизиции и рыцарских орденов, представителей регионов.... Самое богато украшенное кресло в середине первого ряда занимал сам император. Анатонету Первому Валанаронту, Благочестивому, сыну Таироса, внуку Вердиана, 24 императору Акрана, в настоящий момент стукнуло уже 820 лет, но возраст его физического тела составлял от силы 30. Самый могущественный из коронованных Владык, а потому самый долгоживущий правитель за всю историю страны, он представлял собой крайне сильную и незаурядную личность. Продолжив дело своих предков, он, наконец, прервал бесконечную череду бунтов против короны и аристократических междоусобиц. Провел множество реформ законодательства, которые окончательно поставили аристократию в услужение Свету, народу и государству, сохранив при этом их привилегии. Также он всерьез взялся за борьбу с организованной преступностью, стремясь предельно понизить максимальный уровень силы и опыта тех, кто был в ней втянут. Все эти меры стабилизировали и нормализовали внутреннюю обстановку в стране, что способствовало оздоровлению экономики, дало народу вздохнуть свободнее и исправнее платить налоги. Регулярная армия, созданная ещё прапрадедом Анатонета, смогла зализать раны, получаемые раньше внутри границ и обратить внимание за их пределы. Держава если и не расцвела, то, по крайней мере, изрядно усилилась и укрепилась. И во многом это была заслуга того, кот сейчас сидел в 10 метрах от Райена и внимательно его разглядывал. Леруа ответил императору тем же. Нет, ему доводилось видеть главу государства - и на поле брани, и на заседании правительства, и на портретах. Но сейчас его интересовала не внешность, а выражение лица Благочестивого.

Император, вообще-то, представлял из себя крайне примечательное зрелище. Высокий, безукоризненно сложённый, с мужественным аристократическим лицом, на котором не было ни единой неправильной черточки, он был очень красив. Для людей этого мира были характерны черные волосы, но император был, в силу то ли возраста, то ли соображений стиля, абсолютно седым. Белоснежная грива рассыпанных по плечам волос делала красоту Анатонета еще ярче и "неотразимее". Проблема была в том, что он ко всему прочему был ещё и очень умен...

Леруа медленно и осторожно опустился на колени, стараясь, чтобы это выглядело не раболепством, но актом почтения и раскаяния. Его голос, исполненный боли и отчаяния, рожденного осознанием совершенного греха, прокатился под сводами зала суда.

- Великий император Анатонет и благородные лорды Верховного суда Империи! Наполнив душу смирением и раскаянием в свершённых мною ошибках и прегрешениях, я передаю себя в руки вашего правосудия! Полностью осознавая тяжесть своих преступлений, я не прошу о милосердии, но лишь о справедливости...

С этими словами подсудимый опустил голову на грудь и умолк.

- Очень интересно.

Молвил император.

- Из твоих слов следует, что ты не только склонился к Хаосу, предав свой народ, бога и государство, но и раскаиваешься в этом! Подобное совершенно неслыханно. Этот суд ведут высшие иерархи Акрана, некоторым из которых более тысячи лет. Но даже они не помнят, чтобы слуга Зла сожалел о своем грехопадении и пытался каяться! Все это выглядит крайне подозрительно, друг мой Райен. Буду с тобой откровенен, так как считаю, и не без оснований, одним из умнейших мужей Империи. Мы ждали многого. Попытки диверсии и нападения прямо в зале суда. Мольбы о пощаде и сообщении сведений о куче подельников и тайных союзников. Проклятий и безумного хохота. Самоубийства, возможно даже ритуального. Но ты обманул все наши ожидания. Создается впечатление, что ты специально на себя наговариваешь. А это уже пахнет крупной подставой. Мы рассматривали версию, что инквизиторы оклеветали тебя в каких-то своих целях.... Именно поэтому конвой заменили, а твоих бывших надзирателей сейчас окружает вся моя гвардия. Когда твоя речь подтвердила мои опасения, к гвардии стала, по ментально отправленному приказу, присоединятся ещё и полиция, и столичный гарнизон. Теперь, когда ты знаешь, что тебе ничего не угрожает, ответь мне на один вопрос. Чем они тебе пригрозили? Ты изрядный храбрец, герой нескольких войн, родных и близких у тебя не осталось. Твои научные изыскания, столь дорогие тебе, они не в состоянии ни вернуть, ни отобрать. Так чем же они так запугали тебя, что ты готов свидетельствовать против себя самого и быть казненным, лишь бы только спасти их шкуры?

- Чтобы дать ответ, который полностью прояснит ситуацию, я сам должен задать вам вопрос, ваше величество! Позволите?

- Да, разумеется.

- Видите ли вы перед собой кающегося грешника, подданного вашей милости, которого научные исследования завели не туда?

- Да, вижу. И меня изумляет, что...

- Значит, я не ошибся в тебе, Анатонет Валанаронт!

По залу прошел изумленный и возмущенный шепот, когда вассал осмелился перебить сюзерена, а император в недоумении замолчал. Райен Леруа поднял голову и распрямил плечи. И, хотя с колен он не встал, теперь его лицо и осанка не отражали ни смирения, ни раскаяния, ни чего-то ещё в этом роде. В его насмешливо прищуренных глазах отчетливо читались презрение и отменный боевой задор. А голос теперь не звенел покаянным набатом - он хлестал, как плеть, наказывающая провинившегося раба.

- Ты видишь лишь то, что хочешь или ожидаешь увидеть! А значит, несмотря на всю свою силу и ум, ты слеп и не можешь далее управлять такой великой державой, как Акран!

В зале суда сидели очень разные личности. Воины и купцы, наместники и военные интенданты, служители церкви и ученые. Некоторым из них и впрямь было хорошо за тысячу лет. Но кого в зале точно не было, так это предателей, трусов и тугодумов. То, что речь Леруа является лишь способом красиво начать войну, великую ересь, восстание, или что он там запланировал, прямо в зале суда, поняли все и сразу. Среагировали тоже все. Зазвенели извлекаемые из ножен мечи, засияли вспышки боевой магии церковников, стража бросилась к подсудимому, чтобы его скрутить. Гвардейцы натянули цепи, притягивая Райена к полу.... В голове императора тем временем вызревала простая мысль. Леруа слишком умен, чтобы являться прямо в стан столь могучего врага без козыря в рукаве. Это значит, что оказаться в гуще лордов Акрана - его план, который немедля надо сорвать. Половина секунды потребовалась Анатонету, чтобы осознать все это и крикнуть "все вон отсюда!", но Леруа действовал быстрее. Прежде чем хоть один удар достиг его, а крик императора достиг ушей его подданных, он ударил.

Черные траурные одежды были на нем сегодня не случайно и не для отвода глаз. Эта ткань не только обладало нулевой степенью отражения, превращая поток света в тепло полностью. Она ещё и заколдована была так, чтобы ментальную мощь направленных на Райена светлых заклинаний превращать в энергию адского пламени и запасать внутри ментального тела графа, незримо от всех вокруг. Это было ещё одно изобретение Фесета, крайне концептуально интересное и эффективное, позволявшее обернуть оружие светлых против них самих. За то время, что Райен находился в столице, его исследовали, запечатывали, за ним следили - и все это магией Света. И сейчас весь силовой потенциал этих заклятий обрушился на присутствующих. По цепям, которые держали гвардейцы прошелся огонь и каждый из них духовно и физически испарился почти вмиг, получив разряд, способный на веки вечные превратить в безжизненную пустошь небольшой лес. Освободив концы цепей, Леруа собрал их по нескольку штук в каждую руку и хлестнул ими, как плетьми, разрушая первые ряды сидений, испепеляя десятки лордов и охранников. Одновременно он выдохнул прямо перед собой такой столб пламени, что отбросило даже императора. Тут до присутствующих дошел приказ, и они принялись поспешно телепортироваться из зала. Но момент был уже упущен, единственный, чья сила ну никак не могла быть меньше силы Леруа, не успел атаковать его вместе со своими подданными. И теперь ему предстояла дуэль с противником, о потенциале и стиле боя которого можно было лишь догадываться. Ведь прежний Райен Леруа о котором император знал все, явно остался в прошлом. Анатонета не пугал этот бой, но пугало и злило то, что пока план еретика и мятежника неплохо работал. Да силы, которыми тот пользовался, наводили на мысль, что его статус Владыки 4 класса - явная недооценка его способностей со стороны государства. Радовало лишь то, что по традиции даже на суд император явился в своей магической броне, лучшей на Акране, и возможно, на всем Аксаоне. Пока доспех держал удары Леруа, по силе и точности приличествующие Великому Владыке.

Два воителя, Черный и Белый, кружили по залу, который с каждым их ударом все больше напоминал свалку. Райен явно израсходовал весь накопленный заряд пламени и теперь дрался сотворенным прямо из воздуха черным мечом, а, время от времени, бил заклятием Риэконтенгера. Гудящий поток газообразной скверны, расшибал и взрывал все на своем пути. Эти приемы наводили на мысль о Черных рыцарях Девиата, эмиссарах Тьмы. Они уже не раз являлись на Аксаон с других планет и даже брали себе здесь учеников. Сама по себе их манера ведения боя, которая сильно затрудняла их убийство, но сдавала при встрече с достойным противником, была знакома Анатонету и не являлась проблемой, но вот сила... Проклятие, создавалось стойкое впечатление, что Леруа сильнее императора! Великого Владыки с восьмисотлетним стажем! Да на всем Аксаоне было всего 5 Великих, не считая Благочестивого! Да и то не впал в стазис из них только Азагон Гартаорор, получивший свой статус скорее благодаря опыту, нежели силе! А тут какой-то выскочка, похоже, превзошёл всех и вся...

От таких мыслей монарха отвлек стремительный колющий удар в голову, отклонить который было нечем. Просто меч сейчас завершал низкую рубящую атаку по ногам, от которой противник ушёл прыжком. Пришлось увертываться, почти падая на колени и теряя драгоценные миллисекунды. Не желая останавливаться на достигнутом, Райен продолжил перехватывать инициативу, обрушив на Анатонета "рой Кишина". Эта крайне сложная и эффективная атака, состояла из не очень сильных, но невероятно быстрых (30 уколов в секунду) колющих ударов. Несмотря на усложненную версию восьмерки, которую приходилось крутить вчетверо быстрее, чем может человеческое тело при отсутствии ментальной поддержки, "рой" удавалось парировать не целиком. Все больше ударов проникали сквозь защиту и серьезно повреждали доспех. Внешность графа начала меняться - побледнела кожа, запали и обросли красноватыми кругами глаза. Все это свидетельствовало о приближении полной трансформации в девиату, которая уж точно не повысит шансы императора на победу. Чтобы как-то поправить положение, Анатонет нанес сильный магический удар, выглядевший, как вспышка света и заставивший Леруа отскочить. Не давая опомниться, тут же попытался отвлечь внимание противника разговором. Он-то со своим опытом мог и экзамен по истории мира сдавать во время боя! А девиата, как существо излишне эмоциональное, и от разговора удержаться не сможет, и концентрацию из-за него нарушит.

- Не понимаю, на что ты рассчитываешь! Даже если победа и будет за тобой, ты заперт во дворце, где куча сильнейших Владык, а вокруг целая армия, численность которой с каждой минутой растет! Учитывая уровень угрозы, задействованы промышленные порталы и через пару минут в столице будут миллионы солдат и инквизиторов! А моя смерть ничего не изменит - есть и кому на трон сесть, и кому дело Света продолжить!

Ответом ему послужил жуткий хохот.

- Ну и дурак ты, Благочестивый! Ты что думаешь, раз виновник торжества я, то инквизиторы уже и не причем? Ведь целую армию вокруг них собрал, на всякий случай. А я их всех совратил и переманил на свою сторону!!!! КАК ТЕБЕ ТАКОЙ СЛУЧАЙ, А?!!

От спокойствия и рассудительности Леруа ни осталось и следа. Столь резкий выброс эмоций завершил трансформацию. Лопнули глаза, исказились ступни и кисти, появился хвост и перепончатые драконьи крылья добрых 6 метров в размахе. Теперь перед императором и впрямь было то самое чудовище, которое так ждали увидеть жители Карас-Индереса. Только это был не демон. Девиаты не питались душами, Свет был над ними не властен, но именно они были мозговым центром наиболее организованных демонических армий. Их жестокая, эгоистичная природа делала их опаснейшими врагами Света. Об этом рассказывали в пыточных застенках церковников высокопоставленные сектанты. Рассказывали и слуги человечества, возвращавшиеся из дипломатических миссий и экспедиций в другие миры. И вот теперь эти твари, возможно, опаснейшие существа во вселенной, слуги самого Кишина, занялись их миром вплотную! Более плохую новость сложно было себе представить.... Но императора ещё в бытность младшим принцем научили не предаваться отчаянию.

- Ты лжешь, гнусная тварь! Никто не в силах совратить истинных слуг Света, тем более такое жалкое создание как ты.

Спокойно сказал он, посылая одновременно во врага копье света, в которое вложил весь свой праведный гнев. Тот, не успев увернуться, закрылся крыльями. Они почти полностью сгорели, но тело не пострадало. К тому же, скверна, обильно распространяемая мечем и пустыми глазницами твари, быстро восстановила повреждения, образовав новые кости и перепонки. Девиата взревел так, что все ещё целые сидения рассыпались в пыль, а у Анатонета по нагруднику пошла трещина. После чего возобновил разговор, не забывая наносить удары.

- Я ОЧЕНЬ редко лгу, придурок ты венценосный, и только по мелочам, запомни это!! За твоих хваленых слуг Света просто раньше не брались профессионалы! Вы привыкли воевать с тупыми ограниченными монстрами, умеющими лишь убивать! А у Тьмы и Хаоса есть ещё очень много адептов совсем иного свойства... Мы почти все можем, а твой Свет не так абсолютен и несокрушим, как ты думаешь! Не призирай я тебя так сильно, тоже бы совратил, можешь не сомневаться! Инквизиторы, окруженные твоими настороженными войсками - часть моего плана. Сейчас они уже открывают порталы, сквозь которые прямо на не ожидающих такого счастья воинов Акрана обрушиться армия демонов! А за пределами города через такие же порталы выходят несметные полчища обычных войск и тяжелой техники. Так что столица падет в ближайшее время, можешь не сомневаться...

Теперь Райен дрался, сложив за спиной крылья для удобства и нанося широкие мощные удары с разных сторон. Тактика довольно примитивная, но скорость ударов была колоссальной! Если бы Леруа не удерживал кинетику молекул поверхности своего тела на низком уровне ментальным путем, его туловище просто сгорело бы от трения о воздух. Императору приходилось отступать, так как основной его козырь - сила ударов - перешёл в колоду противника.

- Не веришь тому, что я говорю? Убеждаешь себя, что все это - невероятный бред?! Что ж, если ты не веришь своим ушам, поверь своим глазам!!

С этими словами Леруа нарочно ударил Риэконтенгера мимо своего врага, проделывая в толстенной стене дворца дыру, в которую могли бы проехать 6 всадников в ряд. Зал находился на такой высоте, что вид на город открывался просто умопомрачительный. И мысли Анатонета действительно омрачились, когда он невольно заглянул в этот пролом.

Карас-Индерес горел. И если окраины с такой высоты было не видно, слышались лишь залпы упомянутой Райеном артиллерии, то парк и близлежащие кварталы прекрасно просматривались. Там поистине воцарился ад. До сих пор демонов, особенно таких больших и сильных, удавалось держать на расстоянии от слабо укрепленных мегаполисов, находившихся далеко от границ. Их бесчинства видели в поле, в поселках и деревнях, в крепостях и гарнизонах, на узких улочках небольших городов.... Но то, что они творили, очутившись в плотной толпе беззащитных гражданских, на широких улицах, рядом с легко разрушаемыми постройками, нельзя было описать словами! Выйдя из портала в количестве нескольких десятков тысяч, будучи отборными тварями, они легко смяли войска, собранные для ареста инквизиторов и теперь отрывались по полной. С отвращением и ужасом Анатонет наблюдал, как Соприкоснувшиеся, демоны морального и физического разложения, идут сквозь толпу подобно ножу сквозь масло. Их сорокаметровые, долговязые, неописуемо мерзкие туши двигались через людскую массу, даже не тратя времени на нанесение ударов. Попав в радиус действия их ауры, люди за мгновения сгнивали до состояния кучки дерьма. Впрочем, умирали они ещё до этого - их убивал исходивший от демонов смрад. А Соприкоснувшиеся пожирали образовавшуюся массу, и урчали от удовольствия. Были здесь и Поцелованные Живой Сталью, напоминающие мотки ржавой изжёванной металлической ленты и Пылающие Судьи.... Да и ещё множество более мелких, но не менее отвратительных демонов, не принадлежащих к типовым видам нечисти и от того лишённых названия! От этого зрелища даже ко всему привычного Анатонета чуть не стошнило. И тут он вдруг осознал, что уже как минимум 7 секунд не дерется, а только смотрит, что его противник мог сто раз нанести смертельный удар, но бездействует. Оглядевшись в поисках Райена, он увидел, что тот, воспользовавшись замешательством оппонента, вылетел в пробитую брешь. Теперь он кружил над городом, как ворон-трупоед над полем брани. Понимая, что будет услышан, несмотря на расстояние, император собрал волю в кулак, чтобы успокоиться, и заставил свои губы послать в сторону того, кто устроил ЭТО, вопрос.

- Райен Леруа, я не знаю, как тебя теперь называть. Ты перестал быть человеком и даже для Черного рыцаря сотворенное тобой не лезет ни в какие рамки! И, хотя ты теперь лишен глаз, я уверен, что плоды своих трудов ты видишь отчетливо. Как и во имя чего ты мог такое допустить?!! Я знал тебя прежнего, знал куда лучше, чем тебе могло показаться... Властитель должен хорошо знать и понимать лучших своих подданных, даже если сами они с ним вовсе не знакомы. ВСЕ ЭТО было для тебя за гранью мыслимого, ты и в кошмаре такого увидеть не мог!! Что такого с тобой случилось, что все твое нутро исказилось до неузнаваемости?!

- Ничего такого, чего не бывает с живущими, Анати!! Я просто ученый! И все рассматриваю с научной точки зрения! А с точки зрения науки Хаос и Тьма воплощают естественное устройство социума... Многое сильным, малое слабым, власть девиатам, сила демонам, ярость - войне, спокойствие - мирным временам. Ваше общество, по сути, устроено так же, но вы это отвергаете, пытаясь дотянуться до мертвой утопии Света.... Она совершенна, а потому недостижима для человека, ибо несовершенен и порочен сам человек!! Свет - всего лишь путь идеалистов и максималистов, а я в их число не вхожу! Я теперь - Тьма, ибо таков мой истинный путь, а Тьма нередко воюет со Светом. Вот тебе и эта самая война, которую я принес на самый твой порог! Конечно, ты взбешён, ведь все планировалось иначе.... Это ваши армии должны были вторгнуться на земли других народов и опустошить их, а тут такой облом! Ничего, лекарю не грех лишний раз попробовать собственное лекарство! Не пойми меня не правильно, я не псих, не желаю гибели этого мира, не мечтаю извести Свет под корень. Я для вас как моцион, зарядка для мозгов и мускулов, чтобы не расслаблялись. Заленитесь, и я уничтожу вас! Пойми, так для Света даже лучше!!!

Леруа расхохотался.

- Есть с кем воевать, где совершать великие подвиги, двигатель прогресса для всех менталистов - война - заведен и работает! Все условия для нормального светлого, ты должен радоваться, что я загнал тебя в такую ситуацию...

Анатонет Благочестивый слушал внимательно. Не потому, что ему было интересно, нет! Просто он понял, как может принести наибольшую пользу делу Света. Ему надо выжить в этом бою. Выжить, чтобы об этом монологе Падшего узнали все люди вселенной чтобы они поняли, как обычная правда жизни, простые истины искажаются и извращаются во имя Тьмы и Хаоса. Враг не должен больше поразить этим оружием ни одного достойного и сильного. Не должно появиться новых Падших. Но для этого надо уничтожить то, что сейчас оскверняет собой небо над столицей.

- Очень содержательная речь! Это вообще очень интересно, когда говорит кусок дерьма.... А если он ещё и летает, совращает инквизиторов и даже разрушает целые города, то это и вовсе уникальное зрелище, обязательное к просмотру для всех и каждого! Но, боюсь, в своей пламенной тираде ты стыдливо опустил одну маленькую деталь. Будучи ученым, ты за свой интеллект дрожишь, как красотка за внешность. Портить разум демоническим образом жизни, почти гарантированно его разрушая - не для тебя, а силы хотелось! Вот ты и стал девиатой. А они, помниться, черпают силы, помимо прочего, в страхе. Он, если не ошибаюсь, придает вам скорости, чтобы увертываться от ударов. Ты просто образец самоотверженности, ведь ради нового пути, который ты счел правильным, пожертвовал столь многим! Порядочностью, человечностью, добротой, внешностью, в конце концов. Но едва ли ты готов признаться себе, что твоя отвага, делавшая тебя рыцарем, тоже легла на этот жертвенный алтарь! Ты теперь не достоин зваться аристократом, ты меньше, чем самый обычный солдат, ты - мерзкая и жалкая трусливая мразь! Но я уверен, что для столь выдающейся личности пожертвовать смелостью ради высшей цели - не проблема и ты стоически пережил эту потерю.... Впору поаплодировать, я бы так не смог!

Ярость Райена, вызванная этими словами, была столь сильна, что опалила брови Анатонета, а на земле обратила в пепел целый квартал. С болью же, которую они причинили, граф Фесет поступил более рационально. Она образовала новое Риэкантенгера, причем такой силы, что из всего, на что она была направлена, уцелел лишь император. Столкнувшись с величиной, которую он не может раздавить или развеять, луч скверны, как и всегда в таких случаях, взорвался. Причем взорвался ТАК, что башня дворца оказалась подрубленной на уровне зала Верховного суда Империи и, словно дерево, начала падать прямо на своего "лесоруба". Леруа даже не попытался уклониться. Он просто ударил по башне мечом, так, что часть каменной горы, падавшая конкретно на него обратилась в пыль и вниз полетели уже два исполинских обломка вместо одного. После этого девиата спикировал на руины, образовывающие срез дворца, нашел Анатонета, пытавшегося прийти в себя после столь сильного удара, и начал его методично калечить. Для начала, он воткнул свой меч в лицо лежащего императора, пригвоздив того к полу и нанеся страшную рану, на восстановление которой время нужно было даже Великому Владыке. А затем стал когтями на руках и свободных от перепонки пальцах крыльев рвать доспех противника, попутно стараясь, как следует, зацепить плоть. Превратив одно из лучших воинских облачений на планете в груду изжёванной жести, он начал кромсать непосредственно тело.... Когда тело было трижды полностью пущено на мелкий фарш и вновь восстановлено, Черный рыцарь счел повреждения достаточными. И небезосновательно. После столь тяжелого боя и исцеления всех этих травм, Анатонет даже встать не мог - не то, что драться. Только теперь, вынув из головы Белого рыцаря меч, Черный решил ответить на речь, с которой все началось.

- Я уже говорил, что ты видишь лишь то, что хочешь видеть, и готов повторить. Многого, очень многого ты ещё не знаешь о девиатах, иначе бы не стал называть нас трусами. Дело не только в том, что это суждение - поверхностно, оно ещё и дарит мне целую кучу сил, почерпнутых из гнева, рожденного твоими словами! Но это все уже не важно. Важно, что ты проиграл. Это и так случилось бы, ибо я сильнее и искуснее, но ты ускорил свое поражение и сделал кончину более мучительной. Забавная ирония - ведь действия, приведшие к такому финалу, были вызваны тем, что ты осознал необходимость своего выживания и победы в этой битве.... Не удивляйся!

Добавил Леруа, увидев, как широко открылись глаза поверженного императора.

- Девиаты видят мысли своих врагов, если те не превосходят их силой или не владеют техниками противодействия, о которых ты и не слыхал никогда. Так что я все знал. На протяжении всего боя твои намерения были для меня открытой книгой! Если бы ещё можно было предугадать, куда ты будешь бить и каким ударом.... Но чего нет, того нет! Для тебя это все уже не важно, Анатонет Благочестивый. Сейчас ты просто умрешь.

- Прости меня, Райен, но, боюсь, с этим придется немного повременить!

Кескес Мононокенон, Черный Балахон, отец некромантов и погубитель Лживых богов, возник в паре метров от Анатонета и Леруа. Возник, как последний кусочек пазла, расставивший все по местам. Один из тех Великих, кто якобы ушел в спячку. На самом деле разведка уже ни одно тысячелетие находила косвенные доказательства... Доказательства того, что он ведет организованную деятельность, направленную на уничтожение Акранской Империи. Он создал королевство некромантов, расколол расы эльфов и гномов, привел на планету демонов и девиат. Он тысячелетиями создавал коалиции, воевавшие против королевства людей, хотя сам, как говорят, когда-то был человеком. И вот, наконец, финал грандиозного представления, разыгранного им. Преставления, продлившегося почти 15 тысяч лет! Акран пал или скоро падет под натиском множества армий, наверняка уже терзающих границу Империи. У Мононокенона есть собственный ручной Темный Мессия, наверняка его выкормыш и ученик, слушающийся его, как мать родную. Вон, даже меч, уже нацеленный в глаз своей желанной жертве убрал, холя и явно недоволен! Остается только один вопрос - чего хочет Кескес? Ради чего все эти усилия и интриги?

- Полагаю, ты и сам понимаешь, что не надо уметь читать мысли, чтобы понять, что происходит в твоей голове, Анатонет Первый... Тебе интересны мои мотивы и то, почему я попросил Райена остановить меч. Оба эти вопроса имеют один ответ, и я тебе его дам. У меня большие планы. Скажем так, ОЧЕНЬ БОЛЬШИЕ планы, на всю галактику и, возможно, даже вселенную. Многое нужно сделать, многое изменить и объяснить кое-кому.... Но для этого надо сначала получить контроль над Аксаоном и Марадиуном - ещё одним очень крупным миром, расположенным неподалеку от вас, ты, уверен, слышал о нем. Они станут своего рода моим стартовым капиталом. Но контроль контролю рознь! Можно уничтожить и захватить непокорный Акран, а можно с ним договориться! Я не ограничен во времени, но для меня чем быстрее - тем лучше. А на то, чтобы добить ваши армии и провинции уйдут годы и десятки миллионов солдат - и это уже после того, как мы захватим столицу! Я хочу этого избежать. Это значит, что я готов пощадить ваш народ, вашу церковь, вашу страну, вашу армию. Взамен мы с тобой заключим договор о ненападении, согласно которому вы перестанете вести всякие боевые действия против других государств планеты. Нашим гражданам и эмиссарам наших богов будет разрешен въезд в Акран и гарантирована безопасность на его территории. То же будет верно и для вас - можете жить и проповедовать на наших землях, никто вас не тронет. Ваша армия будет во временно распущенном состоянии при условии, что ваши наблюдатели подтвердят, что наших войск нет в пределах этого мира. Таковы мои условия. Нарушишь их и нападешь - я могу вернуться в любой момент и безо всякой армии разрушить твое драгоценное царство изнутри! Для того чтобы сомневаться в этом, ты слишком хорошо знаком с моим послужным списком. Если ты изначально не приемлешь этот договор, то Райен тебя убьет и закончит славное дело завоевания и предания огню Акранской Империи. Твое слово?

- Ты надеешься, что я так сильно боюсь умереть? Или думаешь, что я так глуп, что доверюсь тебе, и заключу этот договор?!

- А ты пораскинь мозгами! Мне не выгодно нарушать такое соглашение, если мы его все же заключим. Тебе - тем более! Как ни странно такие слова прозвучат в теперешней обстановке, но так будет лучше для всех нас. Ты достаточно просидел на троне, что бы понимать это. И я сомневаюсь, что собственная гордость для тебя важнее блага своего народа. Ну, так что?

- Хорошо.

Анатонет говорил почти бесстрастно, но по глазам было видно, как ему тяжело.

- Я согласен. Что-то нужно подписать?

- Да нет, зачем же? Подпишешь ты все эти нужные для солидности и отвода глаз бумажки, когда прекратятся все боевые действия. Для того чтобы всё выглядело в глазах народа "как надо"... Встретятся представительные делегации и все такое. А мне хватит и простого согласия, благо, оно, как я вижу, искреннее...

- А твоя искренность? Никто никогда не видел твою рожу, твой взгляд! Мне хотелось бы посмотреть в глаза тому, кто сделал и предложил ТАКОЕ...

- Как тебе угодно.

Мононокенон сдернул с головы капюшон, одновременно развеивая заклятье, скрывавшее лицо стеной абсолютной черноты. Император даже не потрудился скрыть отвращения. Он слышал и раньше слухи о внешности Черного Балахона, ведь в войнах прошлого кому-нибудь нет-нет, да и удавалось сдернуть с того его любимую тряпку. Слухи были гнусными, но правдивыми. Волосы этого великого некроманта, когда-то ярко-рыжие, теперь зияли проседью и проплешинами в самых неожиданных местах, как у лишайного. Кожа, мертвенно бледная, неприятного оттенка, глаза, прежде зеленые, теперь имели неестественный, кислотный цвет, белки стали кроваво красными, зрачки скрыли бельма. Само лицо будто вскипело, а затем замерло во вспученном, пузырящемся состоянии, под кожей словно перекатывались небольшие шарики. Все вместе это образовывало страшную и мерзкую морду, которая могла с равным успехом принадлежать старику и юноше, мужчине и женщине, человеку и бескуду. Теперь под наслоением уродств было уже ничего не разобрать, изначальный облик этого существа, если он вообще был, совершенно не угадывался. Монстр посмотрел Благочестивому прямо в глаза.

- Ну что? Моя искренность теперь не вызывает сомнений?

- Не больше сомнений, чем твое уродство! Видимо, твои грехи столь тяжелы, что отразились на твоем теле, хоть ты и не демон.... Даже с твоей силой ты не можешь исправить внешность - изрядно же в тебя въелась эта гнусь! Впрочем, это и не диво - с твоим послужным списком удивительно, что твое тело вообще сохранило человеческие очертания!

- Спасибо на добром слове.... Хотя, честно говоря, я так давно живу, что уже не обращаю внимания ни на свой облик, ни на мнение окружающих о нем. А теперь позволь нам откланяться. Дел много, взять хотя бы вывод войск с ваших территорий! Та ещё задача, доложу я тебе - оторвать демонов от добычи, в которую они уже запустили зубы... Но мы справимся, не волнуйся! До встречи!

И, открыв довольно грубой работы портал, Кескес покинул руины дворца.

Прежде чем Леруа последовал за своим учителем в портал, император его окликнул. Теперь, когда бой окончился, Райен вернул себе человеческий облик, а, значит и былую адекватность, Анатонету хотелось кое-что выяснить.

- Зачем, Райен? Ты что, этого хотел? Он правит тобой теперь! Ты - его раб и, что куда хуже, раб своих страстей!

- Я и не стремился к абсолютной свободе. Её не существует, как ты знаешь... Я поднялся намного выше в системе, которую представляет из себя общество разумных существ. Я обрел намного больше силы, большую власть, новые способности, знания. Это вполне мне подходит. Ты ведь не думаешь, что Мононокенону нужны просто подданные и земли? Это совсем не его уровень. Обычная, политическая власть принадлежит мне, меня это устраивает. А что касается всех этих жертв и разрушений... война есть война, без неё никуда.... Да и изменился я не так сильно, как тебе показалось. Это просто боевая трансформация...

С этими словами граф Фесет, впрочем, теперь уже бывший граф Фесет, повернулся и исчез в портале. Вместе с ним и его учителем из столицы уходили армии еретиков и демонов. Кое-как дохромав до края обрубленной посередине башни, в которую превратился дворец его предков, Анатонет смотрел, как постепенно заканчивается внизу сражения, стихают вопли и крики, треск костров и лязг металла о металл. Битва прекратилась, прекратилась и война. Но это была не победа. Первое действие грандиозного представления завершилось. Хотя, на самом деле, оно было лишь первым из увиденных всеми, но не первым из всех.... Аксаон пал.

Глава 17. На ковер.

Планета Земля, г. Мурманск, ул. Капитана Копытова, 19-20, 02.02.2011 г.

Старость не радость, это всем известно. Поэтому, когда на остановке из троллейбуса начал с видимым трудом выбираться древний старик, даже зачерствевшие душой за последние годы люди постарались ему помочь. А может, он просто им самим выйти мешал. Неизвестно. Так или иначе, с тех пор, как опустилась эта проклятая стена из тумана, непроницаемая для любого вида связи и не пропускающая сквозь себя никакие материальные объекты, люди стали малость повнимательнее относиться друг к другу. Так всегда бывает, человеческие качества просыпаются в людях в трудные времена. Это старый ветеран знал на собственном опыте. Впрочем, дерьмо тоже неплохо вылезает наружу, но с этим, как ни странно, успешно боролись власти. Чиновники, словно забыв о своем вечном воровстве и грызне за власть, начали добросовестно выполнять свою работу. Беспорядки и попытки начать мародерство МВД пресекло в зародыше. Неожиданно выяснилось, что не все в этой стране пропито или украдено, остались ещё с советских времен какие-то резервные АЭС малой мощности, криогенные склады с продовольствием, куча теплиц в лесах и тундре, способных накормить всех. В трудной ситуации люди не отцифровывали, что вероятность такого положения дел минимальна, что что-то нечисто здесь... Они просто радовались отмене голодной смерти. И сейчас все это было активно пущено в работу, в результате чего население ничуть не пострадало от аномалии, изолировавшей Скандинавский и Кольский полуострова от остального мира. В соседних Норвегии, Швеции, Финляндии, ситуация была менее благоприятная, люди оттуда уже начали потихоньку переезжать в российскую часть блокированной зоны. Даже правительства этих стран вели переговоры об объединении и экономической помощи. Проблем, которые позволяли бы классифицировать происходящее, как конец света, просто не было. Странным было лишь то, что в одночасье исчезли невесть куда все представители "нерусских" национальностей. Но, так как расследование по этому вопросу не было в списке неотложных дел и зашло в тупик, едва начавшись, все просто выбросили этот случай из головы. Помимо прочего, неожиданно в экономике наметился серьезный подъем - предприятия, раньше работавшие в убыток, необъяснимым для простых граждан образом начали приносить прибыль. Все вокруг просто вдруг стало хорошо. Каким-то образом с прилавков исчезло спиртное и табак. Самым невероятным было то, что люди просто проигнорировали все эти перемены. Все словно ослепли, не замечая происходящего в упор, даже заядлые алкоголики не бунтовали. Создавалось впечатление, что они готовы бросить пить лишь потому, что пить нечего. Любой врач-нарколог сказал бы, что это невозможно, но и на такие "невозможности" всем было плевать. Впрочем, какое дело до всех этих странностей старому человеку? На его веку и без всяких аномалий и люди, и жизнь менялись до неузнаваемости.... То, что сейчас для молодежи норма, для него - за гранью понимания, а, иногда, и за гранью допустимого. Против обыкновения помилосердствовали, помогли выйти из транспорта - и на том спасибо. Тяжелой, шаркающей походкой старик углубился во дворы. Как выяснилось, напрасно. Зимой в этих широтах и в пять часов дня уже непроглядная темень, не то, что в полвосьмого! А различные гопники и просто уличные хулиганы, существовавшие здесь до появления Стены, никуда не делись. До них руки не на шутку расстаравшихся властей почему-то ещё не дошли...

- Эй, старпер! Закурить не найдется?

Трое. Среднего роста, среднего телосложения, лиц из под капюшонов в плохо освещаемом переходе все равно не видать - никаких примет для ментов, если что. Даже возраст непонятен - то ли школьники, то ли уже нет.

- Эй, отец, ты че, оглох на х...?!

- Да не курю я, сынки!

Слабым, выдающим плохое состояние речевого аппарата, голосом пробормотал дед.

- В моем возрасте разве ж можно так здоровье гробить? И так не сегодня - завтра в землю!

- Че, здоровье бережешь? Ну, тогда гони бабло за лечение, б....ть!

- Какое лечение?

- А мы тебя пи....ть не будем!

Дружный хохот.

- Я слыхал, это для здоровья полезно, когда пи....т меньше!

- Да опомнитесь, ребятки, где ж ваша совесть-то? Немощного старика втроем мутузить - виданное ли дело?

-Да ты че, правда? Ну ладно, раз такая х...ня, я тебя один нах....ярю!!

С этими словами ближайший представитель шпаны неспешно двинулся к старику, выходя на дистанцию прямого удара...

- Говорят, Бог троицу любит. Ну, тогда это явно не про вашу троицу!

Эти слова были сказаны уже совсем другим - сильным и ровным голосом. Дед вообще весь преобразился. Выяснилось, что росту в нем добрых два метра, а плечи очень широки, просто раньше он горбился и сутулился. Из под старой пыжиковой шапки блеснули ясные, молодые глаза, без малейшего следа выцветания и помутнения. Такие очень редко бывают у стариков. Теперь, когда лицо ветерана необъяснимым образом стало прекрасно видимым в окружающей полутьме, гопники разглядели, что перед ними кто угодно, но только не старая развалина. Спору нет - мужик был стар, очень стар - морщины избороздили лицо вдоль и поперек. Кожа покрыта пигментными пятнами, глаза запали, губ почти не было видно - ему было как минимум восемьдесят. Но это был именно мужик с большой буквы, мужчина, у которого годы сумели состарить лицо, но не сломили ни душу, ни разум. Когда он пошевелился, на его груди показалось что-то блестящее.... Через мгновение остолбеневшая шпана недоумевала, как это они могли перепутать старый ватник с полковничьим мундиром времен второй мировой, усеянным медалями, как поле цветами! Тот, что изначально намеревался побить старика, попятился - "жертва" возвышалась над ним, как скала, теперь драться в одиночку у него не было никакого желания. Но тактические отступление противника не устраивало теперь уже самого ветерана. Невероятно быстрым движением он извлек из кармана наган. Поняв, сколь скверный оборот приняло дело, хулиганы собрались уже бежать, но не успели и шагу ступить. Старый полковник мгновенно прицелился и один из стоявших сзади получил пулю в лоб, а ближайший - в колено. Побежавшему с криком "помогите, убивают" третьему досталась пуля в задницу, но он был так напуган, что даже не упал, а только завизжал по-поросячьи и прибавил ходу. С тяжелым вздохом старик убрал пистолет в карман, одновременно преображаясь обратно - ссутулившись, завернувшись в ватник и спрятав глаза под шапкой. Из подворотни вышел уже тот же самый человек, который с таким трудом покинул троллейбус тремя минутами ранее...

Его пистолет был слишком старым, чтобы иметь глушитель, но никто не слышал громких выстрелов. Уцелевшие могли еще сколько угодно звать на помощь, бегать и орать - их и труп их приятеля никто не услышит и не увидит, пока не начнет светлеть. А это - не раньше девяти утра. Он не просто так углубился во дворы, хотя ему нужен был третий дом по улице Бабикова, а туда можно было и вдоль автодороги пройти. Не случайно он убил именно того парня, что стоял дальше. Убил, хотя, по логике, стрелять надо было сначала в стоящего ближе, а убивать вообще никого не следовало.

Да, ближе стоящий был вожаком. Но Вознесшиеся видят души и личности людей не хуже, чем девиаты. Убитый был неисправимым человеком с неискоренимыми криминальными наклонностями. Таких исправит только могила, вот его и отправила туда пуля, метко пущенная из именного револьвера, выданного еще в царской России в далеком 1913. А остальных подранил, чтоб неповадно было и дело с концом. За счет одного трупа приутихнет, возможно, ВСЯ шпана этого района....

Он всегда бы особенным. Нет, сам себя он таковым не считал, но его рост, сила, отвага, сочетавшиеся с острым умом и способностью трезво мыслить в самых тяжелых ситуациях сразу выделила его среди прочих новобранцев. Несмотря на крестьянское происхождение (фамилии - и той не было, прописали в документах Третьяковым, так как был третьим сыном в семье) и неприятие существующих порядков, ему была прямая дорога в офицеры - слишком уж полезным для империи он мог стать. И стал, не раз оказав полку неоценимую помощь во время Первой Мировой. Когда грянула революция, он принял сторону красных, и большевики, тоже понимая всю его полезность, простили ему погоны поручика. Они даже оставили его действующим офицером, сделав командиром роты. Вторую Мировую он закончил уже полковником, после сего почти сразу был отправлен на пенсию в связи с возрастом и ранениями. Врачи сказали, что многочисленные осколки оставляют ему около двух лет, а он только пожал плечами. Сдаваться он не умел, бояться смерти считал пустой тратой времени. Ему было 61, и он должен был умереть в 63.Но протянул до 94. ОНИ нашли его в 1978, когда он тихо и спокойно умирал от старости в Ленинграде в квартире, полученной от казны еще в 47 году. Ему не о чем было жалеть и не за что цепляться. Первая и единственная жена погибла в огне Великой Отечественной, всегда следуя за мужем-офицером, детей они так и не нажили. Но его все равно уговорили остаться. Ему рассказали про то, что человечеству и, в первую очередь, его стране, предстоит еще одна страшная битва не на жизнь, а на смерть. Битва с собственной глупостью и пороками, которые поставят все, что связано с Россией на грань уничтожения, а все человечество - на колени. Что Вселенная огромна, в ней множество миров, государств и Империй. И что эти империи тоже не прочь повоевать с государством Саа - подлинными хозяевами жизни на Земле, наследниками древней и могучей расы, некогда правившей почти всей галактикой. Будет множество битв, некоторые из которых сами по себе страшнее всей Второй Мировой. Нужны воины - все, кто имеет силы, мужество, умение биться за свой мир, а, заодно, и за свою Империю Марморона. Он очень хорошо запомнил этот разговор.

-Что ж вы ко мне-то пришли? Лет десять назад я ещё мог хоть по морде съездить или прицелиться толком, а сейчас то что? Песок с меня сыплется, хоть в квартиру не заходи. На что я теперь годен - тактические советы давать? Так времена быстро меняются, так, как мы воевали, уже не воюет никто! Говорите то вы складно, да вот стариков на войну вперед молодежи звать - бред сивой кобылы...

- Полноте, Евлампий Гордеевич!

Собеседник - молодой парень в строгом сером костюме, аккуратно стриженный, ни дать, ни взять, чекист - позволил себе непринужденную улыбку.

- Вы уже были свидетелем демонстрации наших возможностей, и все ещё в них сомневаетесь? Недооценивать других не пристало офицеру...

- Ну, видал я ваши фокусы! Колдуны вы, ошиблась советская наука, а прабабкины сказки правы оказались, и что с того?

- А то, что для нас тело, будучи примитивной трехмерной материей, вторично, куда важнее высокоорганизованная семимерная душа! А душа у вас, уважаемый вы мой, выше всяких похвал - сильная, яркая.... Не примите за комплимент, это лишь констатация факта! С вашей внешностью что-то делать концептуально нецелесообразно, ветеран не должен быть мальчишкой, но вашу физическую форму восстановить и приумножить - в наших силах. Скажу больше - в ваших силах! Я и мои коллеги обучим вас, как управляться со своим ментальным потенциалом и вы сами вернете себе силы. Время потеряет над вами власть, ибо вы станете Вознесшимся. Человеком с большой буквы, сопричастном Истине, и потому способным реализовать свой полный потенциал. Превратить свои заслуги и исключительные качества во власть над многими аспектами сущего. На это неспособны достойные, но непосвящённые люди. Вы научитесь тому, на что у вас прежде просто времени не хватило бы, побываете во множестве миров! И не подумайте, ради бога, что я вас подкупаю или совращаю! Напротив, для меня никак недопустимо, чтобы вы опустились, стали рабом своих страстей и ложных ценностей! Ведь тогда вы перестанете быть Вознесшимся.... То, что прежде делало вас человеком с большой буквы, теперь будет гарантом вашего положения и возможностей!

- Что складно лепите, я уже говорил, повторю ещё раз. Только вот что скажите - вы тут все про грядущие войны балагурили, но, сдается мне, вы сами в них не прочь поучаствовать? Жителей нашего и других миров погубить. Если думаете, что я войну люблю, то это зря! Я тридцать лет с фронта на фронт мотался! Сначала с немцами, потом с белыми, с басмачами и снова с немцами. И так скажу - нам война не мама родна! И любой мир лучше войны. Это молодежь по глупости да неопытности в ней романтику видит, а в ней нет ничего кроме гнуси и смерти. Одно дело - родину защищать, сражаться за то дело, которое тебе правым кажется. А другое - за чужие интересы, деньги или еще что убивать тех, кто тебе ничего, может быть и не сделал. Я на такое не подписываюсь ни за какие силы, знания, или что ещё вы там насулили. И так на мне крови хватает!

- Вы правы, Евлампий Гордеевич, участвовать в чужих захватнических войнах - не самое благородное занятие! Но неужели вы думаете, что мы такое станем вам предлагать? Мы ведь о вас все знаем, знаем и то, что на подобное вы не согласитесь. Редкий потенциальный Вознесшийся согласился бы.... Тратить время на столь бессмысленные предложения - непозволительное дилетантство для нас! Вам предлагаются войны совсем иного сорта. Они неизбежны, их зачинщики - не мы и сражаться в них - значит спасать Россию и человечество. Вам еще предстоит узнать о наших врагах. Уверяю, это не невинные овечки. С ними не может быть мира у нормальных разумных существ, а их притязания и потребности делают войну неминуемой! Священную, праведную войну. И я катастрофически ошибся в вас, если вы из тех, кто способен остаться в стороне от такой войны! Ведь в ней будут решаться судьбы вашей родины...

Тот Библиотекарь не ошибся. Он согласился стать Вознесшимся. Теперь его тело, внешне старое и изношенное, на деле было столь же сильным и быстрым, как в расцвете лет. Он обучился карате-до, получив черный пояс и шестой дан. Овладел несколькими ранее неизвестными манерами стрельбы. Научился техникам быстрого запоминания, выживания в экстремальных условиях, сопротивления пыткам, которым учили в органах. Всё это намного превосходило его личные навыки, полученные с опытом во время войны. Обновил подзабытое с царских времен за ненадобностью искусство фехтования и достиг в нем уровня лучших мастеров меча в истории человечества. Помимо русского и немецкого он теперь знал испанский, английский, французский, итальянский, польский, японский, китайский, иврит и латынь. В прежние времена он не поверил бы, что все это может познать и изучить, но он смог. Сила Вознесшихся заключалась не в сворачивании гор магией, а том, что в бою с ними и самые сильные Владыки опускались до уровня простых людей, а сами Вознесшиеся могли все, что могут лучшие из людей. К тому же, на них заживает все, как на собаках.... На месте тех хулиганов могли быть высшие демоны и ничего бы не изменилось.

В Первом Плане бытия он служил Мармарону 30 лет. В других Планах - больше, но, как и многие из его касты, он больше всего любил Первый План и не считал иное время. Теперь ему предстояла очень важная встреча с одной малознакомой и несимпатичной личностью, чей ранг примерно равнялся его рангу, но род занятий был куда специфичнее. Он добился этой встречи по собственной инициативе, чтобы прояснить для себя происходящее в Империи, хотя видеться с этим созданием не желал вовсе. Кое-кто из элиты Библиотекарей попросил его по дороге разобраться с наиболее опасными и скотоподобными малолетними бандитами на районе. Это сильно оздоровило бы социальный климат в обществе людей, но бескуды и даманы в человеческую жизнь старались не вмешиваться. Издержки служения Истине - это для них было очень трудно и грозило людям большими неприятностями. Вот и просили Вознесшихся.

Перекатывая в голове подобные мысли, старик дошел до своей цели - большого двора с двумя футбольными полями, в котором и располагался искомый третий дом. Даманы, которых он отлично видел, прекратили свару на крыше одной из соседних пятиэтажек и испуганно разбежались. Еще бы, его, одного из высших лордов Совета Вознесшихся, побаивались. Дасу Ойданариор, Великий Старик называли его эти порождения Праха. Правда, здесь хватало и тех, кто от него бежать и не думал. Даже в Первом Плане, скрытые от глаз людей, стояли на каждом фонарном столбе высшие даманы. Вопреки названию, не Снежная и не Ледяная, являющиеся ударными силами, раскиданными по границам, а Темная Великая армия несла в Мармороне вахту зимой. Сотни тысяч гвардейцев в широких балахонах без рукавов, менявших цвет в зависимости от окружения.... Они сидели в городе и на окружавшей его стене, не видимой людям, во всех планах бытия. И они не боялись Вознесшихся. Стоило Евлампию приблизиться к дому, как несколько десятков даманов, охранявших его, вскинули свое причудливое оружие. Оно представляло собой овальной формы стальные пластины на рукояти с острыми краями. Ими можно было прикрыться от снарядов и ударов врага, можно было рубить, как мечами, а можно, применяя как веер, создавать с их помощью смертоносные вихри воздуха. Такое применение делала возможным ментальная мощь даманов...

Оглядев пришельца повнимательнее и убедившись, что "все свои", Темные опустили свои веера, пропуская Евлампия к дому и во Второй План. Здесь это девятиэтажное здание было почти вдвое выше за счет этажей, на которых жили даманы и отпечатки уже умерших или уехавших отсюда семей. Они занимали самые обычные квартиры - копии тех, в которых когда-то обитали. И в одной из таких квартир под присмотром тысяч даманов, окруженный заботой "мамы, папы и бабушки", сваливших к родственникам в среднюю полосу семь лет назад, и обитал тот, с кем хотел встретиться Вознесшийся. Обитал недавно, ибо любил менять дислокацию, как девица наряды. Преодолев лестницу на своих двоих, так как лифт, повинуясь неприятному чувству юмора хозяина дома, скорее всего, занес бы его в стратосферу, Вознесшийся открыл дверь. У него были свои ключи почти от любой двери в Мармароне. В квартире царила относительная чистота и почти абсолютный уют. Всюду горел свет, суетилась "семья", радостно приветствуя долгожданного "прадедушку по папиной линии". На кухне жарились котлеты и пекся пирог. Но цель находилась не там. Аккуратно отшивая пристающие к нему существа, призрачную природу которых даже ему с трудом удавалось разглядеть, ветеран множества битв прошествовал в зал.

Обстановка в комнате была отнюдь не спартанская. Новая мягкая мебель, толстый ворсистый ковер с красивым узором, навороченная плазменная панель - вот далеко не единственные вещи в зале, говорившие о наличии денег у своих хозяев. По ковру были разбросаны многочисленные и явно дорогие игрушки. Тут были и старомодные кубики, и неваляшки, и новенькие трансформеры. И ещё куча разной прочей мишуры, столь милой всякому ребенку. На первый взгляд и в Первом Плане бытия могло показаться, что игрушки разбросаны хаотично. На самом деле, некоторые из них стояли строем, некоторые образовывали подобие фортификационных укреплений. И чем старше План, тем больше становилась площадь ковра и комнаты. Евлампий слышал, что в Обители Владык ковер представляет собой квадрат 100 на 100 метров. Проверять этот слух у него не было ни малейшего желания. Тем более что его цель - мальчик лет семи, сидевший посреди ковра, не менял облик и положение во всех Планах бытия. Этот ребенок в джинсовом костюмчике был очень мил. Его русые кудрявые волосы, симпатичная веселая мордашка, умные ясные глаза, даже его манера двигаться и говорить - все это вызывало приязнь. Увидев вошедшего, он поднял глаза и расплылся в такой искренней и счастливой улыбке, какая бывает только на лицах у детей.

- Дедушка пришёл! Ура, ура!

Он несколько раз хлопнул в ладоши.

- Не паясничай, Дмитрий!

Нахмурился Вознесшийся.

- Мне не до твоего извращенного чувства юмора....

- У меня работа сложная и порой нервная так, что аж караул, Евлампий Гордеевич!

Не только голос, приобретший взрослые интонации, но и выражение лица, став пугающе циничным, сразу с головой выдали "маленького мальчика".

- Если ко всему этому без юмора относиться, у меня скоро морщин будет больше, чем у тебя! А где ты видел детей с морщинами? Что же до извращений, то это все - крайне спорный вопрос и все в нем относительно. Ладно, шутки в сторону! Говори, зачем пришёл, антиквариат дореволюционный!

- Мне нужна информация. Я знаю, что ты близок с Владимиром Василевским, Архибиблиотекарем Мармарона и Империи, и прочая, и прочая.... Сейчас он и его присные мутят воду где-то в Карелии. Это здесь, на Земле, а в других мирах вообще черт те что твориться на каждом шагу! На Калакирикенталь в срочном порядке заканчивают возведение огромной крепости, которая через другие Планы соединена с каким-то равноправным мегаполисом здесь. Речь идет об Отпечатывании человеческих душ в неслыханном масштабе.... На Анакоре заводы, производящие Свинцовые Слезы - один из краеугольных камней нашей военной промышленности - работают в ударном темпе. Причем никто до сих пор не знает, куда поступают все готовые снаряды, их не удается отследить даже в пределах самого завода! Ты сам за последние 4 месяца по личной просьбе Владимира начал стягивать войска в предместья Мармарона. Прячешь их за стеной или в черте крепости, в тайных подземных логовах, не существующих даже во Втором Плане. Твоей милостью во время прошедшего Нового Года в параде участвовала вся Великая Сверкающая армия, да так тут и осталась. Великая Мертвая армия полностью поднята и передислоцирована на юг города, Архистратиг Низших! Или, говоря официальным языком, Верховный Надзиратель, Логист и Диспетчер Армий, Легионов, Орд, Орденов и Группировок Мармарона в черте общей совокупности ментальных аспектов великой крепости, Высший князь Калакирикенталь, Великий князь Нарогалдрон, действительный аникул 5 сущностей и прочая и прочая. Что вы все замышляете? Это не похоже на обычную подготовку к войне.

- А с чего ты взял, что я должен перед тобой отчитываться? Так старательно перечисляя мои титулы, ты, тем не менее, многие опустил! Я, помимо прочего, ещё и глава Совета Отринутых, контролирующего всю организованную преступность в Саа, лорд-протектор всех младших даманов Империи. А также Высший князь Дорианат и Фомальгаут-2, один из высших приближенных императора Сатти, держащих ответ лично перед ним на Верховном совете Империи. Ты хоть и важная птица, но вас таких пара десятков, а я - один! Что там тебе насулили, когда вербовали - праведная война, да? Но ты ведь в душе воевать не хотел, ну так и получите-распишитесь! Вознесшиеся даманы, или, как вы сами себя называете, пытаясь дистанцироваться от нас, просто Вознесшиеся, занимаются не военными делами, а в основном судебным делопроизводством и администрированием. Вы правите нашим обществом, а армии водим в бой мы.... И вот теперь ТЫ у МЕНЯ требуешь отчет о том, что я делаю со своими армиями?

- Да. И ты не вправе отказать. Я представляю интересы даманов и людей, которых "занимающиеся военными делами" при первой же возможности миллиардами пускают на фарш! И эти интересы явно попраны сейчас вашими интригами. Мне известно, насколько ты силен и опасен. Но если думаешь, что сможешь совладать со мной...

- То не сильно погрешу против истины! Я древнее тебя во много раз. И концептуально более живуч и незаменим. Не выпендривайся. Никаких объяснений я тебе не дам. И не из-за дурного нрава. Мне запрещено. Скажу лишь, что это часть сценария.... Сам знаешь, какого, так что не приставай ко мне с такими вопросами! Не трави душу...

- Ладно, допустим, я все понял и угомонился! Тогда вопрос более близкий к быту. Мне обещали улучшение ситуации в стране. Согласно тому же Сценарию, о котором ты толкуешь. Но я пока увидел лишь массовые убийства в духе третьего рейха и устранение малой части того недопустимого бардака, что царил здесь в последние годы. Вы промываете людям мозги, направляя их мысли по нужному пути. И это после того, как сами столь долго и старательно говорили мне про концептуальную неизменность и неприкосновенность человечества, про принцип невмешательства. Как все это понимать? Чего вы хотите?

- Вопрос поставлен неправильно. Не "чего вы хотите?", а "чего хочет Мармарон, Истина, Прах?". Как бы дико для тебя это не звучало, я люблю свою работу. Тебе ведь известно, что наше мировосприятие похоже на мировосприятие маленьких детей, несмотря на наши знания, опыт и интеллект? А ведь детям никогда не надоедает. Если они не взрослеют, конечно, но нашему легиону Питеров Пэнов это не грозит! Так что меня устраивает текущее положение, я лишь хочу его сохранения. Что-то делать я вынужден лишь потому, что все, кто служит Праху, должны следовать Великому Концептуальному Сценарию нашей галактики. Иначе неизбежны различные катастрофы и проблемы. Вот я и делаю все от себя зависящее....

- Мне про этот ваш ВКС всю плешь проели, ещё когда ликбез по устройству Империи устраивали! Только яснее мне не стало - в чем конечная цель и каковы средства?

- Средства - любые, мой прямолинейный боевой товарищ! А конечной цели нет, ведь "конечная" значит конец и гибель, а это нам не нужно. Если же тебе так интересен смысл происходящего, оглянись вокруг! Наш мир заточен под параметры последнего тридцатилетия, нам не нужно, чтобы человечество дальше менялось. В этой точке достигнуты идеальные условия для государства Саа, их мы увековечили в подконтрольных мирах, их хотим сохранить и здесь. А для сохранения нужны заповедники, которые мы и создаем. Этот - первый, но далеко не последний. И наши интересы отнюдь не ограничены русским народом и лихими девяностыми, вот увидишь! Так что расслабься, как поется в одной песне, "все идет по плану".

- А если по этому плану тебя в расход пустят?

- Вряд ли. А даже если и так, не переоценивай мою трусость и привязанность к этой счастливой жизни. Все когда-нибудь уйдут. Каждому свое - кому дать, кому взять, кому ползти, кому летать, кому кошку полосатую, кому п...у волосатую...

Дмитрий словно вошел в транс, раскачиваясь но поджатых под себя ногах. Его палец лег на голову стоящей рядом старой неваляшки и начал её тоже раскачивать. В комнате стало как-то темнее, хотя лампы горели по-прежнему, появилась некоторая духота.

- Кому гроб сосновый, кому лоб дубовый, кому глаз зрячий, кому х... стоячий...

За окном один за другим стали гаснуть фонари и началась сильнейшая метель. Игрушки, оставшись без присмотра хозяина, стали перемещаться по ковру, хаотично или организованно. Они попискивали, прыгали и глупо хихикали, но выглядело это жутковато. Как и то, что указательный палец дамана, лежащий на голове неваляшки, начал удлиняться. Удлинялись суставы, росло их количество и игрушка стремительно перемещалась к краю ковра, туда, где стоял Вознесшийся.

- Кто идет, кто слышит, кто пи....т как дышит, кому трон золотой, кому волос завитой...

Даже Евлампию было не по себе в этом царстве безумия, глубокого, как океан и запутанного, как лабиринт. Неожиданно все прекратилось. С видимым усилием Дмитрий убрал руку, незаметно принявшую нормальный вид, со своей игрушки. Все его "подопечные" изменили свое положение, но теперь смирно лежали, и комната приняла прежний уютный вид.

- Вот так то! Теперь Великая Мертвая армия и все дети Праха удалены от любого города более чем на 100 километров. Я думаю, ты можешь считать, что принес своей пастве суточную норму радости и счастья.... Если не месячную!

- Ловко же ты их переместил!

- Моим учителем был сам Илитавел! Фирма веников не вяжет, а если вяжет, то фирменные.... Ещё вопросы?

- Да хрен уж с тобой, итак столько твоего драгоценного времени отнял!

Убравшись из негостеприимного логова, Вознесшийся не спеша побрёл но улице. План, Сценарий. Немало он наслушался про это. И сейчас, похоже, было самое время все припомнить!...

Приблизительно 250 тысяч лет назад в галактике ни люди, ни бескуды никакого веса не имели. Первых еще не было, вторые прибывали в глубочайшем каменном веке. Но место под звездами не пустовало... Раса Селен, разумные моллюски, начавшие экспансию межзвездного пространства в столь отдаленные времена, что уже и сами не помнили, сколько тысяч лет прошло с тех пор. Они были мало похожи на теперешних хозяев Млечного Пути и физически, и социально, и психологически, но некоторые общие черты, все же, присутствовали, звуковой язык, например. Также Селен были не чужды любопытство, стремление к познанию и господству. Но самым неожиданным было то, что им был свойственен немалый патриотизм. За несимпатичным обликом гигантских каракатиц скрывалась недюжинная любовь и уважение к своему родному миру. И ещё большая любовь к галактике, подарившей им радость познания и межзвездных путешествий и многому другому. Но неожиданно случилось то, что навсегда изменило историю всех народов Млечного пути. Появились Аникулы.

Эта раса, судя по всему, ещё более древняя, чем Селен, пошла по пути биоментального прогресса. Усилия своих душ и все технические новинки они направили на совершенствование собственных тел. И добились невероятных успехов. На каком-то этапе развития им удалось сделать свои физические оболочки шестимерными. Теперь эти сложнейшие объекты обладали поистине невероятными свойствами. Они не ведали старости и болезней, они жили по три тысячи земных лет, их интеллект, сила, скорость и ловкость много превосходили возможности обычной материи. Правда, среди них не было сильных и слабых, все были примерно равны, что порождало некоторое несовершенство социума, а к магии Аникулы стали совершенно неспособны. Но что это такое по сравнению с возможностью стать высшим существом? Шестимерные биомашины делали за своих создателей всю работу, а те посвятили себя разведке, экспансии и изучению бескрайних просторов вселенной. Наткнувшись на Млечный Путь и его обитателей, не желающих ни становиться рабами, ни быть объектами исследования, высшие несколько удивились и были раздосадованы, когда Селен начали против них войну. О том, что творилось в галактике в последующие несколько столетий, можно судить по тому, что на языке бескудов, крайне жестокой расы, слово "аникул" означает "палач". До контакта с высшей расой сыны Стасиса просто не знали такого понятия. Но вскоре, несмотря на многочисленные победы над более отсталыми и несовершенными армиями противника, Аникул столкнулись с одной проблемой. Их было мало. Экспедиционный корпус, посетивший галактику, состоял лишь из тысячи представителей их народа и пары сотен боевых биомашин, не считая "техперсонала". Против почти пятисот миллиардов Селен, тоже способных на многое этого было недостаточно. И Аникул ушли за подкреплением. Телепортироваться их технологии не позволяли, так что путь предстоял неблизкий. Даже Селен легко посчитали, что вернуться врагам удастся не раньше, чем через 100 тысяч лет, но Аникул это не смущало. Философия отношения к времени у высших была очень своеобразная. Как бы там ни было, все понимали, что к их следующему визиту следует готовиться. В следующий раз их может быть не тысяча, а миллион! И тогда понадобятся куда большие силы, чем были у расы моллюсков на тот момент. А поскольку прогресс у них зашел в тупик, как, кстати, и у Аникулов, существенно увеличивать военную мощь было нечем. Для повышения обороноспособности галактики следовало полностью пере укомплектовать её население, заменив Селен более многочисленными и милитаризованными расами и цивилизациями. Моллюски были на подобное готовы, хоть это и было чревато потерей господствующего положения под звездами и, как показало время, полным угасанием и гибелью всей их цивилизации. Чтобы разделаться с врагом, каракатицы были готовы абсолютно на все. И тут выяснилось, что Аникул оставили им изрядный подарок.

До начала боевых действий это раса чувствовала себя в галактике, как дома и предавалась всем своим любимым видам развлечений по полной. В число этих развлечений входило создание подконтрольных цивилизаций, слаборазвитых по меркам своих создателей. На этот раз они решили поставить эксперимент. На большой планете Саодо, напомнившей им их прародину, они создали расу, чей генетический код полностью совпадал с ДНК самих Аникулов. Точнее, с тем генетическим кодом, который эта раса имела до того, как прогресс сделал их "совершенством". В последовавшей затем войне эта раса уцелела. Так в галактике появились люди. Селен небезосновательно решили, что эта неотредактированная копия Врага может и должна стать гегемоном в будущей битве с Аникулом. Но для этого она должна пойти по другому пути. Разделиться, воплотить собой понятие "несовершенство", заполонить собой всю Вселенную. Им предстояло быть и рабами и господами, и менталистами и технократами. Для этого Селен заглянули в будущее с целью выяснения оптимального пути превращения людей и своих протеже - бескудов в величайшую военную машину в истории галактики. Техника в отличие от магии позволяла это сделать, поскольку будущее - не что иное, как набор вероятностей. И лишь вычислительная мощность достаточного количества суперкомпьютеров давала возможность просчитывать эти вероятности на очень большие сроки. Найденный путь, одобренный Творцом (это, как и существование Первого, косвенно подтверждали некоторые факты и изыскания), и стал Сценарием или ВКС. В дальнейшие эпохи все, или почти все в галактике в общих чертах шло согласно ему.

На другом конце Млечного Пути на среднего размера планете, похожей по условиям на Саодо, тоже развели людей, создав основы для цивилизации Земли. Фольклор обитателей голубой планеты, предусмотрительно зажатых в крайне узкие рамки своих возможностей, очень помог новоявленным вершителям судеб. Он использовался в дальнейшем как креативный источник сценариев и образов для заселения множества миров и их дальнейшего развития. Десятки тысяч планет подверглись терраморфингу, чтобы увеличить возможное население галактики. Активно стимулировался ментальный прогресс бескудов и ментально-технический прогресс Саодо. Но это в общих чертах, а в частностях... Сценарий содержал множество параграфов и предписаний, прочтя которые можно было найти ответы на многие вопросы, связанные с гнуснейшими событиями в истории галактики. В числе прочего Селеном был обучен и воспитан самый талантливый маг из когда-либо рожденных - саоданец Разор (он же Иризар - на старый манер) Персона. Позже он стал известен всему Млечному Пути, как Всеединый, основатель величайшей религиозной организации в истории - церкви Света. Оплошность, правда, вышла с его младшим и чуть менее способным братом Азорой. Его обучение шло прекрасно, пока в результате какого-то неудачного эксперимента он не сошел с ума и не начал уничтожать все, до чего мог дотянуться. Так появился Конкери - оппонент и антипод Всеединого. Он вдохновил бескудов на создание Ордена девиата, а врагов и сепаратистов разрастающейся Саоданской империи - на создания Эгеста, государства, исповедующего Хаос. Точнее, на объединение уже существовавших структур с сообществ в нечто более масштабное и организованное.... Но это только самые "жареные" факты, а вообще-то имели место быть еще неизмеримое множество различных операций увеличивавших общую обороноспособность галактики. Множество страшных вещей.... А, судя по всему, сейчас начался какой-то особенно важный этап Сценария. И с этим этапом явно было связано большое кровопролитие. Вознесшийся хорошо помнил напряжение, повисшее в воздухе перед началом Великой Отечественной. Многие знали, или догадывались о грядущей войне, её ждали. Над странами и народами только что воздух не искрил в зловещем предгрозовом молчании.... Сейчас он чувствовал нечто похожее.

Но одно дело - планета, пусть и очень густонаселённая, другое - целая галактика. Тем более что в последнее время начало сильно увеличиваться население всех обитаемых миров и количество этих самых миров. Для Саа с их Планами это заняло примерно 15 лет, для остальных - около тысячелетия, но в итоге население должно было за тридцать два триллиона в ближайшее время...

Галактика знала уже, что такое Мировая Война. Первая из них разразилась примерно 83000 лет назад, когда Всеединый, тогда ещё молодой и глупый, решил покончить с империей бескудов. Уже видевший появление верокарас под эгидой своей церкви и райханов среди предателей Саодо и язычников с дальних рубежей, он решил для борьбы со своими новыми врагами создать ещё один вид демонов. Так появились боги, расплодившиеся настолько, что служители праха не перебили их до сих пор. Эта война длилась веками, шла в сотнях миров, но не было единых армий, единых фронтов. Под давлением Разора даже бескуды, прежде почти единые, разделились на великие дома, давшие начала новым расам и царствам. Отсутствие организованности снизило интенсивность и число жертв конфликта.

Вторая началась, когда после появления Конкери Всеединый, ужаснувшись произошедшему с братом и тому, что он потом натворил, лег в спячку на несколько тысяч лет. Так он надеялся сбросить стресс и избежать постигшего Азору "грехопадения". Оно прочистило "величайшему творению Творца мозги" и напомнившего о собственных многочисленных шалостях. Лишенные пастыря, Саоданская Империя и Соцветие, впали в глубокий кризис. На их границах ближе к центру галактики прошла цепочка Великих Ересей, демонических революций. Вознесшийся толком не запомнил, кто, как, почему и откуда там появился, но, если бы не черная дыра в ядре Млечного Пути, сильно осложнявшая новоявленным силам Хаоса жизнь, у людей и бескудов были бы очень большие проблемы. Эта война была не очень масштабной, зато крайне долгой и жестокой. Только пробуждение Всеединого в новом качестве позволило её остановить, а ведь атавра Света "изволили почивать" 17657 лет!

Третья Мировая началась, когда Великие Дома Стасиса окончательно рассорились и из-за их интриг и конфликтов пробудился Кишин. Произошло это так близко по времени к началу Второй, что многие до сих пор спорили о порядке их нумерации. Итогом этой войны стало образования государства Саа и Гелион, по именам соответствующих домов. Прочие дома погибли, или эволюционировали - кто во что горазд. И, если скоро Четвертая...

Евлампий Гордеевич помотал головой, выкидывая оттуда пессимистичные настроения. Если скоро должны появиться Аникулы, а ВКС ясно на это указывал, то Иерархия и властные элиты сверхдержав галактики не допустят конфликта. Скорее всего, миф о грядущей войне просто подогревает боевое настроение армий и генералитета. Он заставляет всех наращивать наступательный потенциал, который потом будет использован против совсем другого врага. Или это какие-то еще более тайные подковерные интриги.... Но в любом случае, истинное положение дел указывало на то, что воевать если и будут, то только с Аникул. А Вознесшийся никогда не ошибался, анализируя это самое истинное положение....

Глава 18. Марш сквозь пески.

Планета Марадиун, 334 год нашей эры по летоисчислению Земли.

Человек не может с высоты птичьего полета видеть, как мышь бежит по земле, а птица может. Но это различие обусловлено особенностями физического строения глаз этих существ. Природа сверхъестественного зрения дасу, Высших или Солнечных эльфов была не физической, а ментальной. Искусственно выведенная раса, они были самыми совершенными созданиями из рода людей, подобно тому, как драконы были высшими среди животных, а дзебед - среди бескудов. Все эти народы появились в результате сознательного изменения генетического кода и ментального профиля рас, появившихся естественным путем. Все они, так или иначе, догадывались о своем происхождении, что порождало комплексы у "отрыжки эволюции". В сочетании с превосходством над своими предками, полученному за счет модификаций, эти комплексы порождали мерзейшие формы расизма и высокомерия... Дасу, правда, будучи по самой своей природе светлым народом, старались этого избегать...

Но как бы там ни было, в числе прочего у них было невероятно острое зрение. И то, что Раано Дрэир сейчас наблюдал при помощи этого самого зрения на земле, пробуждало в нем желание ослепнуть. Такого издевательства над собой пустыня Гесис ещё не видела...

Планета Марадиун, как и Аксаон, имела лишь один континент, несколько архипелагов были несопоставимы с ним по размеру, из почти восьмимиллиардного населения этого мира на них проживала меньше 0,5%. А значительную часть континента составляла пустыня, в центре которой находилась фактическая столица Марадиуна - крепость Ононмарон, оплот всех дасу галактики. Там находились древние храмы Звезды Сияющей, которой, как воплощению Света, поклонялись не желавшие почитать человека - Всеединого эльфы. Паломники этого народа стекались туда со всего Млечного Пути. А теперь из-за катастрофы, произошедшей в соседнем крупном мире-доминанте Аксаоне, сюда хлынули армии некромантов!...

Два мира связывало многое. Так называемых "Лживых" после последнего пробуждения Конкери по договору, подписанному Всеединым и выборными от Соцветия, ссылали в оба эти мира, бывшие в Соцветии крупнейшими. Меж ними было множество стационарных порталов, через которые велась торговля, обмен новостями, а, иногда и войны. Но такого не было еще никогда! Пустыня вокруг крепости эльфов была вотчиной дасу, никакая сила не смогла бы перебросить туда целую армию через портал. Но окраины континента, цветущие территории за горами, окружающими Гесис, не были столь хорошо защищены. И туда переместилось с Аксаона по меньшей мере 15 миллионов повелителей воскрешённых и их слуг. Даро, жившие в горных хребтах, нарушили договор с Высшими, пропустив эту армаду через свои владения совершенно беспрепятственно. Теперь живые черные реки текли через пустыню к Ононмарону, как поток скверны. И если бы еще простые солдаты.... Здесь была Гвардия Посмертия, возможно, самые опытные и умелые воины Аксаона! И дозорный армии Солнечных эльфов ясно видел, что, вопреки безводью и жаре, всегда спасавшими их крепость от нашествий это войско дойдет до её стен без потерь.

Над армиями, длинной и широкой колонной тянущимися по пустыне, висел полог из плотных туч, непрерывно заливавших пески колдовским дождем. От него на месте барханов в считанные часы появлялись болота и леса. Площадь, прикрытая этим циклоном, была вдесятеро больше, чем площадь, занимаемая армией, он опережал её на десятки километров. Благодаря этому, Гвардия Посмертия вообще не видела солнца и песка. Крылья белого феникса, на котором дасу совершал разведывательный полет, намокли. Магический дождь плохо действовал на ментально одаренную птицу, которая, как и её наездник принадлежала к искусственно созданному виду.

Самым странным во всем этом было то, что некроманты, имея собственную авиацию и зенитную артиллерию, не пытались сбить разведчиков и наблюдателей. Все передвижения их армий проходили под неусыпным наблюдением дасу. В обиду себя повелители смерти, конечно, тоже не давали. Все попытки налетов и бомбардировок их походных порядков были жестоко пресечены с большими потерями для эльфов. Вспомнив об этом, Раано аж зубами заскрипел от бешенства. Подумать только - их, великих и высших детей человеческого колена, громят и грозятся уничтожить какие-то людишки! Да, они могут возвращать с того света, да - они сильные маги, но чтоб такое стратегическое превосходство - неслыханный позор! Самое паршивое заключалось в том, что встретить врага в поле для дасу не представлялось возможным. Их, как и любой другой высшей расы, было очень мало. На всей планете около 10 миллионов, которые все сейчас собрались в Ононмароне. Полумиллионная армия, защищавшая крепость, на равнине была бы просто смята превосходящими силами противника. Да, эльфы этой породы жили по 900 лет, были в полтора раза выше человека, втрое сильнее и быстрее, каждый их воин в бою стоил 50-70 человеческих солдат, но это только в теории. А практика была куда печальнее...

Гвардия Посмертия не просто так носила свое название. Воины, составлявшие её армии, никогда, даже в мирное время, не разгонялись по усыпальницам для заключения в стазис. Они воевали во множестве битв, без счета умирали и воскрешались своими хозяевами. Невероятно искусные для смертных, безгранично преданные некромантам, не страшащиеся смерти и боли... Они образовывали силу, на создание и сбор которой у повелителей смерти ушло несколько тысячелетий. Их дасу превосходили самое большое вдесятеро, и то - не всех. Битва за крепость обещала быть очень тяжелой и кровавой.

Невеселые размышления Солнечного эльфа прервала здоровенная (почти полтора метра длинной) стрела из станкового индукторного зенитного арбалета. Она прилетела точно в горло фениксу, в очередной раз засвидетельствовав тот факт, что Гвардия Посмертия - очень меткие стрелки с хирургически улучшенным зрением. Как и то, что на их орудиях и снарядах - серьезные анти гравитационные заклятия. Иного объяснения тому, что стрела нашла движущуюся цель в пасмурном небе на высоте трех километров, не было. Правда, эльф тоже был не промах. Его готовили к разным ситуациям, да и опыт у лорда Дреира был немалый. Кувыркаясь вместе с трупом своего пернатого боевого товарища в свободном падении, Раано достал лук и постарался выровнять тело в воздухе, чтобы прицелиться. В итоге он умудрился на пути к земле насквозь пробить специальными ментально аннигилирующими стрелами по меньшей мере десяток бойцов в вороненых латах. Эти стрелы были взяты на вооружение потому, что позволяли полностью уничтожить тело и душу жертвы, исключая возможность воскрешения. Так дасу пытались бороться с офицерским составом и наиболее опасными боевыми единицами противника. Конечно, по-настоящему могучих некромантов и монстров можно было прибить только очень сильно заряженным снарядом, но таких было весьма немного...

К удивлению Раано, его разведывательный вылет закончился не сокрушительным столкновением с землёй, а попаданием в сверхплотную компенсирующую воздушную подушку. Сразу стало понятно, почему некроманты вдруг решили сбить разведчика вопреки своему обыкновению. "Языки" им, гадам, понадобились! Покончив с этой мыслью, эльф потянулся к перстню на мизинце правой руки. Там содержалось сложное многомерное вещество, входившее в состав стрел-аннигиляторов. Оно позволяло полностью исчезнуть, сбежать от тех, кто доставал даже с того света...

- НЕТ! ТЫ УМРЕШЬ НЕ ЗДЕСЬ И НЕ СЕГОДНЯ...

Голос, зазвучавший в голове высшего эльфа, не оставлял возможности неповиновения. Вкрадчивый полушепот, вызывающий мерзкое ощущение, как от ледяной воды, пролитой за шиворот, он звучал громче, чем собственные мысли. Его власть над телом в одночасье стала безграничной. Раано с омерзением и бессилием наблюдал, как его рука снимает перстень с пальца и забрасывает его куда-то далеко. А тем временем к лежащему на земле в окружении бессчетных воинов Гвардии Посмертия эльфу приближался обладатель этого голоса. Принц рода Дреир имел неплохое образование. Ему не надо было смотреть на своего поработителя, чтобы сказать, кто он. ЭТОТ голос мог принадлежать лишь одному...

- Приветствую тебя, Великий Страж мертвых земель! Приветствую и желаю тебе смерти как можно более скорой и мучительной, Анаикит Фаат!... Как я посмотрю, твое "сотрудничество" с Мононокеноном увенчалось успехом. Прямо оторопь берет от силы и численности твоей армии!... А скажи мне, просто из любопытства интересуюсь, задница, которую тебе пришлось лизать, чтобы получить столь большое войско, столь же уродлива, как и рожа ее хозяина? Или под своей рясой Кескес сохранился лучше?

Фаат искренне улыбнулся дерзости своего пленника. Его внешний вид, как и облик упомянутого Черного Балахона, далеко ушел от облика человека, но был скорее зловещим, чем уродливым. Анаикит был абсолютно лысым, но идеальная форма черепа компенсировала этот недостаток. Точеные черты лица были абсолютно правильными, но все же не красивыми. Невероятно бледная кожа и темные тени под глазами придавали Владыке очень болезненный вид, а сферы пламени, бушующего в глазницах вместо глаз, странным образом создавали впечатление, что Фаат болен лихорадкой. Самой, пожалуй, отталкивающей частью внешности некроманта были вены. Они проступали сквозь безжизненную просвечивающую кожу и были такими черными, словно вместо крови по ним струилась скверна девиат. Последнее предположение, возможно, было правдой. О связи многих высокопоставленных бескудов, некромантов и демонов с Черным Орденом слухи ходили на протяжении тысячелетий.... Приблизив свой инфернальный лик к самому лицу дасу, некромант, наконец, заговорил вслух. Его реальный голос был слабым и сиплым, словно его обладатель страдал тяжелыми формами болезней горла. Слушать его было неприятно.

- Какая встреча! Наконец-то к нам на огонек заглянул кто-то из верхушки Солнечных! Я тоже приветствую тебя, генерал четвертого ранга Раано Дреир! От пожеланий смерти воздержусь, в конце концов, мы на войне, тут смерть и так частый гость.... Памятуя о вашем высокородном происхождении, я смиренно надеюсь, что наша беседа будет проходить в более светской и доброжелательной манере! Все-таки конфликт конфликтом, а про вежливость и благородство забывать не следует никогда... Прошу, друг мой, присядь! Не разговаривать же нам, когда один из нас валяется в пыли!

Взмахом руки командующий силами вторжения подозвал слуг, принесших два стула. Эльф неторопливо поднялся, отряхнул свой наряд и, не меняясь в лице, плюнул на своего собеседника. Сесть он и не подумал. Пусть этот человечишка достиг высот, совершая всякие мерзости и низости, пусть у него огромная армия и его победа столь абсолютна, что Раано даже умереть не может. Но расстилаться перед ним - ниже достоинства любого дасу! Как и следовало ожидать, плевок цели не достиг, испарившись в никуда, а голос Фаата в голове у эльфа вновь ожил, заставив сесть.

-Я понимаю твою ненависть. Но твое понимание доблести и величия неверно. Плевать в лицо смерти и мукам - прекрасное начинание! Но когда врагу хватает сил ТАК все контролировать и при этом не срываться в самодурство и прочие связанные с "синдромом победителя" прелести.... Тогда даже самым принципиальным адептам Света следует задуматься и попытаться пойти на встречу, поддержав конструктивный диалог. В противном случае все эти высокие порывы души пропадут втуне, и ты лишь навредишь собственной гордости и принципам, когда сломаешься под моим давлением!

- Этого не будет, гнусное создание!

Гневно воскликнул Дреир, но тут же осекся, увидев, ЧТО вынимает из ножен собеседник. Как бы смел и силен он ни был, у любой выдержки и силы есть предел...

- Вижу, ты почти сравнялся цветом лица со мной! Значит, понимаешь, какую боль может причинить тебе прикосновение этой вещицы.... Это хорошо!

Промолвил Фаат, поглаживая прямой односторонний клинок, словно вырезанный из угольно-черного дерева.

- Меч из кости Конкери - величайший пыточный инструмент в истории галактики! А конкретно этот экземпляр, как видишь, крайне велик - это тебе не какой-нибудь стилет. Несколько килограммов этого драгоценного материала ушло на изготовление моего меча, он стоит, как целый город! Впрочем, оставим хвастовство и лирику!... Я не убил тебя и не дал тебе уйти или умереть, потому, что у меня для тебя есть поручение...

- Я не....

- Ни "не", а да! И не делай вид, что сможешь выдержать удар моего оружия! Такая боль с одного раза ломает даже богов и Великих, в число которых ты не входишь.... Мое поручение заключается в работе посла. Через созданный мной портал ты вернешься к себе домой и расскажешь обо всем, что здесь произошло и происходит. Передай королеве вашего народа, что я уполномочен принять её капитуляцию. Если ей хватит ума сдаться, вы не только сохраните свои жизни. Мы оставим вам независимость, власть над вашими родными и бесценными песками, а болота и леса, "осквернившие" их, уберем! Все, что от вас нужно - передать нам официальное право повелевать народами Марадиуна. Его наличие у вас в прежние времена - чистая формальность, а мы реально можем заставить их подчиняться. Мы, как выражаются технократы, расширяемся, эта планета - одно из наших новоприобретений.

- Допустим, я на секунду забуду о том, какая ты гнусная тварь и как я тебя ненавижу! Это не отменит того факта, что служить твоим посыльным я не стану. А даже если ты заставишь меня с помощью своих способностей, Великая Мать Дасу и императрица Ононмарона Серенес Дреир убьет меня просто за то, что я предложил сдаться!

- Не преувеличивай. Твоя двоюродная бабушка не настолько глупа и фанатична, как ты думаешь. Старейшая и сильнейшая из вашего народа, единственная Великая Владычица - дасу, она не для того преодолела порог, за которым открывается возможность бесконечного существования, чтобы впадать в гордыню и безумие! Ей известно истинное положение дел и недооценивать нас она не станет. Я привел в этот мир сильнейшую армию из всех, что когда-либо здесь были, наши тактические решения безупречны и вам не победить! Но даже если каким-то чудом вы отобьетесь, сюда придут другие. Мы ведь послали армии во множество миров и кое-кого кое-откуда можем отозвать без ущерба для дела уже сейчас. Скорее всего - демонов, а, чем иметь дело с ними, лучше сдаться нам, этого даже ты не можешь не понимать! Мы несопоставимо сильнее вашего королевства и помощи вам ждать неоткуда. Принимая во внимание все это, дасу келена Серенас вряд ли откажет нам в нашей скромной просьбе!

- Никто пока не видел твою рать в действии. Почем нам знать, что это не призраки, не иллюзии?

- ВСТАНЬ И ОГЛЯНИСЬ!

На этот раз голос вновь прозвучал в голове и Раано вынужден был подчиниться. Зрелище, открывавшееся с земли, было не менее впечатляющим, чем с воздуха. Колонна войск некромантов раскинулась во все стороны на километры. Всюду, куда ни глянь, шли солдаты в вороненых доспехах. Толпы Псов Войны в разномастном пластинчатом панцире, с самым разным оружием, топтали землю. Единообразно снаряженная, вышколенная Стража Сириота - пешие и конные, стрелки и меченосцы, шла ровными шеренгами. Катилась бронетехника - скорострельные гусеничные катапульты с электроприводом, механические тараны, Плуги Смерти, усеянные шипами и лезвиями. Переваливались созданные безумным гением некромантов уродливые монстры - жуткие и громадные горы плоти, в прошлом бывшие людьми, эльфами, гномами... Числу и разнообразию врагов, казалось, не было предела. Не двигалась лишь пара сотен облаченных в плащи с огромными наплечными пластинами Рыцарей Посмертия - почетной стражи Фаата, окружавшей собеседников.

- Твоя раса обладает врожденным чувством живого. СКАЖИ МНЕ ПРАВДУ!Видишь ли ты перед собой живых созданий из плоти и крови?

- Да, вижу...

- Видишь ли ты их живые души и личности?

- Да....

-Вот и выполни свой долг разведчика! Сообщи об увиденном своей бабке, развей оптимистичные слухи и ложные надежды, что разъедают ваш разум и мешают принять верное решение...

- Я не стану...

- Мне надоело слушать твои бредни!!

Взмахом руки Анаикит сотворил портал.

- Эта дыра в пространстве ведет прямо в тронный зал Ононмарона! И ты войдешь в неё сейчас, и выполнишь все мои поручения!!! Хотя туда мог спокойно пройти и я, пройти и убить Серенас! Но я этого не делаю, понимая, что так лишь ухудшу ситуацию! Я пытаюсь решить дело миром и твоя дурь не встанет у меня на пути!

С этими словами эльфа буквально запихнули в арку портала...

Глава 19. Темная бездна.

Открытый космос, устье рукава Стрельца, 4,956 световых лет от геометрического центра Млечного пути, 334 год нашей эры по летоисчислению Земли.

В истории ментально-технократической цивилизации, появившейся волею судеб на доминанте Саодо, было великое множество открытий. Великие Владыки остановили техническое развитие саоданцев многие десятки тысяч лет назад, чтобы препятствовать затмению их умов гордыней и праздностью. Памятуя о Сценарии и дурной "наследственности" этой цивилизации, хозяева галактики хотели таким образом не допустить появления новых Аникул. И, как не глупо их действия выглядели со стороны, они увенчались успехом. Но все же, люди Саодо успели познать очень многое. Они научились предавать колебания трёхмерной материи на четырех- и пяти-мерные уровни бытия, таким образом разрывать пространство. Это позволяло телепортироваться куда угодно, если у них были координаты. И пусть при качественном преобразовании энергия количественно очень сильно падала. Настолько сильно, что на поддержание портала площадью 1000000 квадратных метров в течении часа тратились объёмы, вырабатываемая силовыми станциями общей мощность 4000 гигаватт в течении столетия! Но игра всё равно стоила свеч. Ведь благодаря этому люди смогли то, чего раньше не мог никто - быстро перемещаться меж звезд. Они колонизировали тысячи миров за какую-то пару столетий. Множество бактерий и даже вирусов отправила в небытие их медицина. Если бы не мудрая природа, поставившая барьер на ограничение числа живущих в виде выбора - количество или качество, многочисленность или долгая жизнь.... Этот механизм был запечатлён его в генотипе ВСЕХ рас, и только он был причиной того, что саоданцы не жили бы по несколько тысячелетий.

Больших подвижек в военном деле не было - на 3-мерном уровне ничего страшнее термоядерной реакции не придумали, а заигрывать с силами черных дыр было чревато. Зато сумели точно присоединить низковольтовые кабели к синапсам человека, объединив, таким образом, плоть и металл, поставив машины под прямой контроль живого мозга. Правда, в связи с этим церковь Всеединого наложила строгие запреты на деятельность в области создания киберлюдей и биоуправляемых машин, продиктованные гуманизмом и моралью. Этот запрет держался долго...

А потом грянула Великая Ересь. Чем больше государство, тем сложнее удержать власть на его дальних рубежах, а Всеединая Империя была невообразима велика. Сотни и даже тысячи миров на её окраинах, примыкавших к центру галактики, не чувствовали твердой руки. Высшего духовенства Света там было мало, законы чтились не столь свято.... Но самое главное, там почему-то было очень мало ментально одаренных людей, общество управлялось чуть ли не простыми смертными. В этих условиях к власти в социуме прогнозируемо пришли криминальные и торгово-промышленные элиты. Рынки были монополизированы, интересы общества в целом попраны в угоду магнатам, мафиози и ученым, которые в отсутствии запретов творили что хотели. Ставили зверские опыты на людях, исследовали любые объекты, в том числе и демонической природы, подвергая риску себя и других. Не будь под боком нарождающегося Эгеста, подобное поведение не несло бы опасности, но с такими соседями.... Зато они научились синтезировать из простейших веществ и элементов биомассу за счет электроэнергии без всяких живых организмов и в любых условиях. Это позволило заселять безжизненные миры, покрыв поверхность солнечными батареями. Но оказалось палкой о двух концах - ведь если газы для дыхания всю нужную органику можно получить без биосферы, зачем тогда печься об экологии? И все миры, охваченные "прогрессивными экономическими реформами", превратились в безжизненные пустоши, на поверхности которых бескрайние свалки чередовались с огромными искусственными куполами городов. Люди, как известно не знают меры и склонны к крайностям, а, потому, избавляться от всего нефункционального стало очень модно. Природа - лекгозаменима, с ней полно хлопот - избавимся от неё, заменив биогенераторами! Эстетика - ненужное излишество, сэкономим на ней! Тела из плоти не всегда красивы, болеют, стареют - меняем на киберпротезы, оставив только мозг в кислородном и биологически-снабжающем контурах! Так удобнее и эффективнее.... Только дороже, поэтому железо вместо плоти стало показателем статуса. Чем статус выше, тем его в теле больше и плевать, насколько это красиво смотрится! Религия Всеединого - вообще бред, ведь исследователи Мира Мертвых установили, что так называемый "ад" проходят все умершие.... Так чего корячиться, если сначала по любому муки, а потом растворение личности! Праведность и духовная чистота бессмысленны, поведение должно подчиняться лишь логике и целесообразности, так что посылайте проповедников Света подальше, дорогие сограждане! И вообще, праведным может быть лишь чистый, не отягощенный порочной плотью разум, облаченный в металл....

Ничего удивительного, что скоро все эти технически развитые миры стали искать возможности отколоться от Саодо. А когда напрямую столкнулись с демонами, приняли их с распростертыми объятиями - ещё бы, это ж какой прорыв в науке! Сколько энергии демоны получают из всего одной пожранной души! И это в то время, когда вокруг - миллиарды этих душ, облаченных в презренные оболочки из плоти и не сопричастные со Святым Металлом! Так стали называть киберустройства, которые считали самой угодной Творцу частью вселенной. Такие людишки только и годны в жертву на выработку энергии.... Новое духовенство вообще оперативно сформировало новую систему верований и догматов взамен старой. Якобы Всевышнего неправильно поняли! Он просто хотел, чтобы его творения стали совершенными машинами, вот и навязал им невыполнимые для слабой плоти моральные нормы. А в наказание тем, кто этого не хочет понять и принять, наслал на вселенную Круг из 25 падших ангелов - воплощений несовершенств живых тел. И будет Круг бичевать сущее, пока не наступит конец света или пока не исчезнет последняя капля богомерзкого мяса во вселенной. Если же это будет достигнуто, пороки, питающие падших, канут в лету и ОНИ исчезнут из сущего. И тогда наступит прижизненный рай для всех полностью обращенных в Святую Сталь, царство истины, знания и совершенства....

Так появился один из пальцев Пятерни Хаоса, Эгест Стальной, дитя одной из Великих Ересей. С тех пор минуло почти 65000 лет. Но Саодо так и не удалось справиться с пожаром Хаоса на своих рубежах. Отторгнутые обезумевшими технократами-фанатиками миры так и не вернулись в лоно церкви Всеединого. Возможно, причиной тому было то, что сам Всеединый давно покинул свою основную паству... Он, видите ли, посвятил себя защите от Эгеста территорий великих княжеств Аен-Инорен, Даратау и Коген, расположенных на окраине галактики. Как бы там ни было, Эгест Стальной, процветал, и, хотя теперь уже Великие Владыки Хаоса сочли необходимым остановить его прогресс, подчинялся он этим Владыкам беспрекословно.

А некромант из Соцветия Кескес Мононокенон оказался одним из близких друзей и знакомых доброй половины повелителей Эгеста. Так что по первому же его требованию технократы предоставили огромный флот, хвала Стали, ему нужны были не военные корабли, которых и так не хватало. Теперь этот флот был разбросан по нескольким десяткам тысяч точек в открытом космосе вокруг объекта, который на Земле называли Стрелец А, а остальной галактике - зрачок Конкери. Это была сверхмассивная черная дыра, вокруг которой вращался Млечный Путь. Не один десяток миров Эгеста она поглотила, сотни пришлось эвакуировать, тратя энергию миллиардов душ на порталы соответствующего размера. Теперь эту проблему предстояло решить, причем радикально....

Формально Черные Дыры были неистребимы. На практике они могли погибнуть в силу естественных процессов, а могли быть уничтожены "вручную" вопрос был только в энергии. Но это, как ни странно, не было проблемой. Материя, при разложении из 4- в 3-мерную увеличивал условный объем на многие порядки, так же и с другими переходами: с 5 на 4, с 6 на 5, с 7 на 6. С энергией было то же самое. Семимерная энергия душ в 3-мерной форме возрастала в триллионы раз. Пара сотен миллиардов "накоплений" у запасливых демонов были, этого должно было вполне хватить. Фокусировать эту силу должна была гигантская руна, образованная потоками лазерных лучей с разных кораблей техно-флота Мононокенона. Именно для этого они были расположены не дальше 1 светового года друг от друга и за много месяцев включили трансляторы, чтобы потоки света успели сойтись. Но нужен был ещё оператор. Тот, кто сможет пропустить через себя этот поток силы, направить и использовать его, чья мощь и искусство достаточны для такого дела. Поэтому Черный Балахон сейчас лично присутствовал на смотровом мостике транспортного танкера сверхвысокого тоннажа "Раб Истины", назначенного флагманом флота. Все трюмы корабля были забиты до отказа ментально-накопительными кристаллами, содержащими вышеупомянутый "стабфонд" Эгеста - 245 463 900000 душ. Его приятелям - архидемонам пришлось проломить не одну тысячу чугунных лбов, прежде чем все поняли, что это ментальное богатство скоплено на "большое и общее дело" и разворовывать его - недопустимо. Стоя на главной обзорной палубе космического корабля, Мононокенон откинул капюшон, с удовольствием подставив свою жуткую морду прохладному потоку свежего воздуха из вентиляционных шахт танкера. Глаза великого некроманта сейчас были преобразованы в фасеточные гроздья, как у насекомых, окончательно уничтожив сходство между его лицом и лицом человека. Перед каждым сегментом глаз трепетала в воздухе линза микропорталла. Эти маленькие дырки в пространстве вели к позициям одной из групп кораблей его флота или позволяли следить за непроницаемой поверхностью зоны, в которой даже свет был поглощен черной дырой. Чтобы контролировать, нужно было зрительно наблюдать... Правда, сейчас мысли Кескеса были сосредоточены не на удивительной мозаике изображений, доступных взору. Он перебирал в голове все детали сложившейся ситуации.

Эта мера - уничтожение черной дыры - назревала давно. Не только демоны и их присные, множество обычных миров было обеспокоено возможностью попасть в эту "гравитационную катастрофу". Но для Мононокенона, стремившегося к наращиванию военной мощи Эгеста, главным было все же то, что без черной дыры население Пятерни Хаоса возрастало бы в перспективе в десять раз! И, поэтому, именно сейчас, когда наконец началась давно запланированная великая экспансия во имя Кишина, важно было избавиться от этой колоссальной занозы в заднице...

Наконец, собравшись с силами, Кескес начал.

- Творец великий и всевременный, над миром Первый, Всеединый, светлый и могучий, над миром Второй, Конкери, немыслимый и неистребимый, над миром Третий....

Руна, видимая целиком только из глубокого космоса между галактиками, вспыхнула невероятно ярко. Сила, заключенная в кристаллах, начала высвобождаться, закручиваясь в огромную воронку, "хобот" которой совпадал с навершием слегка приподнятого посоха некроманта.

- Птица с железным носом и деревянным хвостом падает с небес замертво, птица с бесконечными крыльями - Калакиригенталь - бежит в ужасе, когда надламывается сущее! Первый, Второй, Третий и все, что под ними и после них - закройте глаза и склоните головы! Мертвые боги на поле, мертвое небо над полем, мертвые звезды над небом.... Тысяча тысячей тысяч жизней в одной руке, и смерть над всеми жизнями! Изрекаю слово тысяча седьмое - ЗАТУРА!!

Вся энергия резко всосалась в посох, в одночасье превратив его в самый могущественный артефакт в галактике. Закончив изрекать слово, маг резко опустил свой инструмент, ударив им об пол. Звук, более громкий, чем грохот термоядерного взрыва, прошелся по центральным областям Млечного Пути. Он был порождён колебанием высокоорганизованной материи, а потому его можно было услышать даже в открытом космосе. Затура - казнящее слово, было самым мощным из всех существующих атакующих заклинаний. Единственным из "четырехзначных", направленным непосредственно на разрушение. Правда, его еще никогда не применяли с ТАКИМИ силовыми затратами - даже когда убивали им высших демонов, богов и Великих Владык.

Теперь, копируя воронку над посохом и его движение, в Стрелец А перпендикулярно плоскости галактики ударило копье кровавого света, длинной в десять тысяч парсеков! Черный Балахон многое знал об астрономических объектах и применил теперь свое знание, нанеся удар под оптимальным углом. Ведь, несмотря на запредельную силу притяжения, кое-что все же отлетало от черной дыры! Это были исполинские вихри газов, поднимавшиеся от нее "вверх" и "вниз", образующие своего рода ось, вокруг которой вращался Млечный путь. Эти вихри, отбрасываемые невообразимо большими центробежными силами вращения всей совокупности звезд и туманностей, сейчас служили направляющими для Затуры. Более того, вихрь, находящийся со стороны, противоположной точке удара, еще и по направлению движения вещества совпадал с потоком материи, вышибаемым Словом из дыры. В течении пары минут из Стрельца А было выбито столько массы, что он превратился в белого карлика. И если Мононокенон со своими фасеточными глазами и наблюдательными порталами увидел это сразу, то до остальных обитателей галактики световая волна дойдёт лишь многие века и тысячелетия спустя.... А вместе с ней и информация об исчезновении чёрной дыры. Старый владыка облегченно вздохнул и, преобразовав лицо обратно, опустился в предусмотрительно принесенное слугой кресло - вымотало его это изречение до предела! Впрочем, теперь многие проблемы остались позади. Конечно, оставлять Млечный Путь без гравитационного центра надолго рискованно.... Но в масштабах вселенной "долго" - это миллионы лет! А за это время он успеет сделать все, что запланировал и вернуть черную дыру на место, прежде чем галактика "рассыплется".

Глава 20. Nokia.

РФ, Мурманская область, в 57 километрах к востоку от Мончегорска, 18-57, 27.01.2011 г.

Старый "кирпич" опять разразился трелью, спровоцировав очередной мини-взрыв в черепной коробке. Впрочем, за прошедшие месяцы я так привык к этим звонкам, что даже осознанного желания разбить мобильник не возникло. Какими бы глупыми, полными негатива и бессмысленными ни были эти разговоры, так я хотя бы общаюсь с живыми и психически нормальными людьми! А это напоминает детство, прежнюю, счастливую жизнь... Меня потому и выбрали "посидеть на кремлевском телефоне", что я один из самых человечных офицеров Легиона. Ведь, если так разобраться, есть и поумнее и поадекватнее.... Но выбор все равно пал на меня. Наверное, потому, хоть характер у меня и дерьмовый, убивать и мучить я не очень люблю. Ведь людей на другом конце провода надо злить, а не пугать. Пусть думают, что не такие уж мы и плохие. Боком им могут выйти такие мысли!....Но приказ есть приказ - сказано обманывать и провоцировать, значит будем!

Чего я только не наболтал в эту "трубку" за последнее время! Я разыгрывал припадки безумия, рассказывал анекдоты, на полном серьезе предлагал различные глупости, в том числе и из разряда извращений, пел песни, нес всякую чушь.... Всего и не упомнишь! Со мной "в спарринг" ставили экстрасенсов, психологов, силовиков, гипнотизеров, обычных людей, у которых за Стеной остались родные и близкие - они перепробовали все! И все без толку - я даже пробовал ради интереса им правду рассказывать - ничего не поменялось. Правду я все равно перемежал порциями бреда, а она от них технически неотличима, так что её даже не восприняли должным образом. Но, вообще-то, даже интересно, кого сегодня подсунут? Тут ведь уже и иностранцы были - три представителя, и даже один настоящий шпион - добрался-таки до телефона, который, наверняка, тщательно охранялся! Я его даже похвалил.... Так, снимаем трубочку...

- Здравствуйте!

Ничего себе! За этим голосом не стоит ни интереса, ни злобы.... Человеку искренне безразличны всякие там тайны и я сам! Неужели наконец-то догадались привести кого-то умного, но абсолютно постороннего?

- И тебе не хворать! Представься, раз уж позвонил....

- Николай. Николай Дмитриевич. А ты, как мне сказали, Иван Дмитриевич. Тебе сколько лет-то?

- Это как посмотреть. Все относительно.... Но, если все минимизировать и взять по вашему счету, то 19 лет.

- Тогда, пожалуй, не мне с тобой, а тебе со мной "на вы" надо! Впрочем, мне сказали, что ты странный, мягко говоря.... Я так смотрю, одна из твоих странностей - хамство!

- Да нет, просто воспитание не в филармонии получал. Да и собеседники, которым не хотелось и не следовало хамить, редко попадались. А так - давайте "на вы", раз хочется!

- И на том спасибо! Меня просили спросить - зачем вы это сделали? Зачем поставили стену?

- А сам как думаешь?

- Вам нужно место, где не будет никаких пределов вашей власти. Там вы сможете поступать так, как пожелаете.

- Не совсем. Нам нужно место, где предел будет у ВАШЕЙ власти. Я уже говорил это твоим менее достойным соплеменникам и повторю тебе. У нас нет нужды ни в одном из ресурсов, которыми распоряжается человечество, и отнимать конфету у малыша мы не намерены. Но вы своими глупостями довели свое общество до предсмертной агонии. Это нам не понравилось, и мы поставили барьер, в пределах которого человечество будет жить, как надо, а не как ему хочется. Вы, те, кто вне нашего предела, можете и дальше толкать себя к гибели....

- Мне сказали, что ты ненормальный. Что ты закомплексованный ребенок. Могли бы и не говорить.... Это и так сквозит в твоих мыслях, голосе.... Мы, значит, живем неправильно, а вы знаете, как надо? Все очень просто, главное, что у вас есть сила, чтобы нагадить и остаться безнаказанными! Смелые же вы, сидя за своей стеной, только вот откуда у вас такие возможности? Сдается мне, дети и лохи такого не могут...

- Вот уж обласкал, так обласкал!.... А с чего вы взяли, что это МЫ опустили стену? Её поставили те, у кого на это и сила и право, мы им только прислуживаем. Лично я вообще на телефоне сижу вот, вас развлекаю!

- А что ж ваши хозяева, которые и в силе, и в праве, сюда не придут? Пули боятся, или в глаза матерям посмотреть, у которых за вашей стеной дети, неизвестно живы или нет?

- У них, знаешь ли, и так дел хватает! Ваш мир, не поверишь, не единственный! Другие есть, за ними тоже глаз да глаз.... А пули - что им пули? Они ваши высокоточные ракеты отразили и не чихнули! Что же до безутешных матерей - передайте, пусть не плачут. Их дети теперь в куда более спокойной и комфортабельной стране живут, в более здоровом обществе! Некогда нашим царям им в глаза смотреть и лично в этом уверять, для этого меня поставили. Так что ты ко мне с таким презрением не относись - я не клоун или придурок, я "голос с той стороны", вестник другого мира!

- А кто ты сам такой, сам по себе? Без стены, своих "царей" и телефона?

- Воин. Если быть точнее, генерал-полковник Легиона Серых Теней - гвардии государства Саа.

- Всего 19 - и уже генерал?

В голосе послышалась явная усмешка и глубокое презрение.

- Кто ты такой, сопляк, чтобы себя офицером называть? Ты хоть один бой видел?!

- Я сказал - 19 по вашему счету. По-нашему - больше 500 годков уже.... А боев я видел немало. И не такой уж я сопляк. Это по вашим меркам чем мужчина опытнее и мужественнее, тем лучший он воин. Мы по-другому живем и из других источников черпаем силу. И, может это и плохо, когда желторотые мальчишки могут людей убивать.... Только в нашем мире, в отличие от вашего, нет такой неустроенности и несправедливости, у нас каждый платит по счетам!

- Так не бывает. И быть не может. Ты либо мне врешь, либо себе. Мы МОЖЕМ жить нормально, когда нам всякие вроде тебя не мешают!

- ВЫ можете. А остальные 6,8 миллиардов жителей земли? Вы их с собой не путайте! Таких как вы у нас зовут Вознесшимися. Они повелевают нами, составляя наше правительство и элиту. От вас и впрямь много толку, но вас так исчезающее мало! Пара миллионов - капля в море и у вас эта капля ничего не решает, в отличие от нашего мира! В этом корень вашего поражения....

- Нас хотели уничтожить многие. Немцы, поляки, НАТО - всех не перечислишь, да и нечего старое поминать - они нам больше не враги. Когда союз распался, думали, что все кончено и эта страна ничего уже не сможет. Я обе чеченские войны прошел. Ничего не кончено, пока люди готовы бороться, а мы ещё поборемся, что бы ты там не думал. И все человечество тоже! Мы не те, кто сдается, мы всегда преодолевали трудности, встававшие у нас на пути, мы найдем способ пойти через ваш заслон! И тогда я лично проверю, какой ты воин!

- Вы не первый, кто обещает меня убить.... Но всем, кто был до вас, не удалось свершить надо мной этот акт милосердия. Надеюсь, у вас получиться.... Но предупреждаю - если вы прорветесь, у нас будет праздник! И не дай вам бог увидеть, как мы празднуем! До свидания, Николай Дмитриевич. Передайте там этим большим начальникам, чтоб больше не звонили, я отключаю телефон. Все равно ничего лучше и умнее вы уже не придумаете...

Глава 21. Великая скала.

Планета Марадиун, 334 год нашей эры по летоисчислению Земли.

- Значит, он предлагает сдаться?... Думает, у нас шансов нет.... Очень интересно! Его послушать, так для Мононокенона и компании наш Марадиун - цель номер один и они не пожалеют никаких усилий? С чего бы такой ажиотаж?

Серенас Дреир, верховная правительница всех Высших эльфов, задумчиво откинулась на спинку своего золотого трона. Её двоюродный правнук Раано как раз закончил свой доклад и теперь замер возле тронного возвышения.

- Его слова были таковы: "даже если каким-то чудом вы отобьетесь, сюда придут другие". Вы полагаете, что он лгал, Светлейшая?

- Сомневаюсь, что ложь относится к разряду той роскоши, которую они могут себе сейчас позволить.... Они и впрямь сильны, но замахнулись на слишком большие территории. Попустительство же со стороны прочих игроков политической арены - результат страха перед их тщательно созданной репутацией непобедимых и беспощадных завоевателей.... Черный Балахон уподобился змее, которая проглотила добычу в разы больше себя, натянулась на неё, как чулок, и теперь пытается переварить! Если они не возьмут нашу крепость с лету, их имидж будет подорван, страх перед ними развеется и добыча, начав брыкаться, просто разорвет тело змеи. Этот безглазый выродок сказал тебе не всю правду и в искаженном виде. Некроманты, скорее всего, возьмут Ононмарон - сил хватит, для них это дело принципа. Но, если они с нами долго провозятся и нам удастся потрепать их, новоявленной "империи Тьмы" придет конец. А потом, когда у них будет проблем по горло, мы отобьем крепость без труда! Это называется политика и софистика, мальчик мой! Учись, пока есть возможность...

- Вы так легко говорите о падении нашей неприступной священной крепости, как о свершившемся факте?! Но это же недопустимо...

- Помолчи! Во-первых, что допустимо, а что нет, решаю здесь я. Во-вторых, наш народ именно потому и был отодвинут в сторонку на мировой арене, что наши власть предержащие мыслят подобно тебе! Мы на протяжении многих тысяч лет стареем на этом куске камня и уже перестали что-то решать, хотя во многом превосходим прочие расы! И все из-за узости мышления. Это для простонародья существуют нерушимые договоры, неприступные крепости и безгрешные правители, а эти самые правители должны смотреть куда шире и глубже! Политика - крайне грязное дело, где нет ничего постоянного и абсолютного. А зазнаться - самое глупое, что в этом деле может сотворить народ или государство!

- У нас нет простонародья, все мы - высшая раса!

- Еще одна иллюзия трудящихся и праздных масс.... Мы отличаемся от тех же людей КОЛИЧЕСТВЕННО, а КАЧЕСТВЕННО несем тот же набор пороков и недостатков! Дольше жизнь, острее зрение, сильнее мускулы - все это не есть лекарство от глупости и проблем, которые порождает наше феноменально маленькое расслоение общества. Мы именно из-за него и считаем себя народом равных. А народ, если он хочет быть успешным, должен иметь в своем составе и смердов, и богов. На людей посмотри - самая успешная раса, а какая пропасть разделяет у них крестьянина и императора!

- И что в этом хорошего?

- А то, что, если бы я вопреки всем нашим обычаям и возможностям не поднялась до уровня Великого Владыки, единственная за всю нашу историю, Ононмарон давным-давно бы взяли! Ведь среди однородной толпы равных "высококачественных" дасу не нашлось бы никого, кто смог бы противостоять существам уровня Анаикита Фаата! И так еще не известно, смогу ли я его прикончить... Кто бы из тебе подобных додумался мобилизовать наши резервы, умеющие стрелять, но не драться, годные в дело лишь на правах массовки, но снижающие катастрофический численный перевес врага? Кто бы понял, что для пользы дела крепость можно сдать, отбив приступ только ЭТОЙ, первой армии? Вы бы все тут полегли, защищая "святыню", в которой потом некому будет жить! А ты спрашиваешь - что хорошего?! А ведь многие до сих пор искренне считают нас высшей расой...

Царственная эльфийка устало вздохнула. Её поразительная красота и физическая молодость резко контрастировала с ворчливым тоном и усталым видом, более приличествующим древней старухе. Ей было намного больше 8 тысяч лет, она шагнула за "порог бессмертия". То есть научилась использовать для борьбы с возрастом такой объем ментальных сил, который позволял обнулить любые временные изменения тела вплоть до превращения трупа в прах. Теперь смерть от старости и сама старость для неё просто не существовали. Утонченные, плавные черты лица не портила ни одна морщинка, золотисто-коричневая, характерная для дасу кожа, буквально светилась энергией жизни. Усталость и возраст выдавало лишь выражение глаз. Неспешно поднявшись со своего сидения, Серенас Дреир прошествовала к окну, чтобы полюбоваться на то, как армия некромантов разворачивает позиции вокруг её крепости.

Ононмарон не просто так оставался неприступным многие тысячи лет. И не сила армий дасу была тому причиной, а сама конструкция цитадели. Город был выдолблен в толще горы, одиноко возвышавшейся над пустыней почти на 4 километра. Гора эта, конечно же, была искусственного происхождения, сама пустыня создала её, повинуясь магическим усилиям солнечных эльфов. Пропасть, окружавшую гору, которая увеличивала её фактическую высоту в полтора раза и служила исполинским рвом для крепости, тоже создали колдовством. Поэтому толща горы не имела в себе не одной трещинки, её поверхность, как и стены "рва", была идеально гладкой - не зацепиться и не расколоть без применения титанических усилий. При взгляде сверху и гора, и пропасть, окружившая её, имели идеально круглую форму. Чтобы исключить возможность подкопа, эльфы изрешетили жилыми залами и тоннелями только верхнюю часть горы. Внизу она представляла из себя монолит, целостность которого регулярно проверялась. Единственным местом, где можно было проникнуть в Ононмарон, был мост 30 метров шириной, который тянулся от внешнего края пропасти к главным воротам цитадели. Примечателен он был тем, что тянулся почти на три километра! Нет нужды говорить, что он прекрасно простреливался целой армией артиллеристов и лучников, засевших в оборонительных галереях и бастионах рядом с воротами. Как бы быстро не двигались враги и как бы хорошо не были защищены, потери при проходе через Язык Гесиса, а именно так назывался мост, неизбежно оказались бы слишком велики. Тех, кто добрался бы живыми до прекрасно укреплённых ворот, просто не хватило бы для их штурма. Впрочем, противник пока, мягко говоря, явно не испытывал нехватки в солдатах!

К тому времени, как закончились процессы всеобщей мобилизации и военные совещания, на которых обсуждались принесенные Раано Дреиром сведения, черные полчища уже начали подходить к крепости и почти закончили развертывание сил. Теперь вокруг кольца оборонительной пропасти при взгляде с большой высоты был виден плотный и широкий ободок насыщенно черного цвета, показывающий территории, заполоненные живой силой и техникой противника. Зрелище, открывавшееся из окна тронного зала, пугало и впечатляло....

- Полагаю, отбивать их приступы будет нетрудно, Светлейшая? Они ведь могут пройти только по мосту...

- Ты был глухим, когда я совещалась с военачальниками, или слепым, когда созерцал вблизи их боевые порядки? У них полно снаряжения для скалолазания, они просто спустятся в пропасть и пройдут по её дну, благо у нас тут все ровное, как твои извилины! А мы все в это время будем заняты задушевной беседой с их артиллерией, которой, как ты, возможно, заметил, у них тоже полно!...

- Но ведь мы можем....

- Ещё раз вслух заикнешься о том, что мы можем, и я лично выкину тебя из окна самой высокой из наблюдательных галерей! У них везде есть уши, в конце концов....

- Вы полагаете....

- Я полагаю, что они смогли пропихнуть тебя через портал прямо в мои личные покои в обход всех барьеров и моей собственной соловой ауры! После такого излишне говорить о том, насколько легко им проникнуть сюда и выяснить желаемое. А то и сотворить что похуже... Ладно, бой начнется с минуты на минуту, так что избавь меня от своего присутствия!

Тем временем в самой гуще армии вторжения, сконцентрировавшей перед мостом особенно большие массы своей живой силы, Анаикит Фаат неприязненно обозревал возвышающуюся впереди громаду крепости. К его неудовольствию противник не пошел на, казалось бы, явный, но глупый по сути шаг - не стал стрелять по армии некромантов, едва она вошла в зону поражения. Пока маги не были заняты материализацией новых снарядов для артиллерии, им не было трудно поддерживать над полками силовые щиты, которые превратили бы обстрел в пустую трату сил дасу-материализаторов. Интересным и весьма неприятным сюрпризом для эльфов, когда перестрелка все же начнется, должно было стать конструкция артиллерии неприятеля. Катапульты некромантов были оснащены несколькими люльками для снарядов, расположенными на вращающемся от электропривода колесе. Скорострельность осадных машин от этого повышалась в десятки раз. Зарядить же батареи их двигателей для некромантов и черных магов, имевших талант поддерживать электро разряды самой разной мощности и напряжения, не было проблемой. Проблемой была пропасть, отделявшая черные легионы от вожделенного города и прекрасно простреливаемый мост, пройти по которому не смогла бы даже самая тяжело бронированная пехота и техника. На авиацию тоже надежд было мала - у эльфов была почти столь же многочисленная и сильная своя, к тому же, стены крепости испещряли огневые точки. Как только начнётся штурм, они обрушат волну примитивных осколочных бомб и заговоренных стрел на все, что подлетит к ней ближе полукилометра. Впрочем, высший некромант об этом не особенно задумывался. Он всегда думал о проблеме до начала действий по её устранению, чтобы потом не загружать мозг в процессе. Его родиной был вовсе не Аксаон, а куда более необычный и удивительный мир, а привычки, вынесенные из покрытого мраком и крайне далекого прошлого, порой вводили в ступор любого, кто привык к жизни в мирах магов...

- И что теперь?

Подал голос стоящий рядом адъютант Анаикита.

- Так и будем ждать, пока у них кончиться терпение, а потом историки напишут, что дасу проявили агрессию первыми?

- Не говори ерунды! Я просто любуюсь шедевром архитектуры, пока мы его ещё не подпортили....

- Как бы он нас самих не подпортил.... Штурмовать его - не пойми как! По всему видать, каждого второго здесь потеряем!

Буркнул предводитель почти миллионного отряда Псов Войны, входившего в состав сил вторжения.

- Не беспокойтесь, господа. Я знаю, что так крепость не взять. Но ТАК я её брать и не собираюсь.... Открыть огонь!

По всей многокилометровой протяжённости рва заговорила артиллерия. Количество снарядов было таково, что даже обычная птица, пожелай она теперь полетать вокруг монолита крепости, имела очень малые шансы не быть сбитой. Оглушительный грохот взрывающихся бомб и налетающих на стены крепости каменных глыб разносился на огромные расстояния. Но особо результативным обстрел не был. Стены Ононмарона, одни из самых прочных в галактике, было очень не просто проломить. Даже больших трещин в них артиллеристы черной армии первые несколько минут не смогли проделать. А вот ответный огонь косил солдат десятками тысяч, их давили глыбы камня, прошивали и сжигали магические стрелы, от взрывов бомб прямо в плотном строю в воздух взмывали настоящие фонтаны искореженных тел.... Будь на месте воскрешенных какая-нибудь другая армия, она, возможно, обратилась бы в бегство. Но для этих солдат, не единожды уже погибших и поднятых, смерть на поле боя не была страшна. Их куда сильнее пугала перспектива разочаровать своих повелителей, показаться ненужными, слабыми, неумелыми. Каждый знал, что таких воинов не вернут с того света и каждый хотел вернуться. И потому все то опустошение, которое дасу вносили в их ряды, не могло ни смутить, ни остановить чёрные легионы. Под шквальным огнем они подкатили к краям рва огромные краны с упорами, противовесами и множеством толстенных катушек веревки. Стоило только креплениям встать в каменистую почву, как катушки стали разматываться, спуская тысячи и тысячи солдат на дно рва. Первыми шил самые ловкие и цепкие, привычные воевать в горах, поэтому спуск проходил очень быстро, не прошло и десяти минут, как первые полки нежити уже маршировали к подножью крепости по дну рва.

- Они что, действительно купились? Глазам не верю - такой глупости я от высших некромантов не ожидала....

Серенас Дреир, оглядывая поле боя с высоты своих покоев, презрительно фыркнула.

- Впрочем, это ничего не меняет! Открыть шлюзы!

- Вы уверены?

Стоящий рядом дасу - генерал, как и его коллеги, выглядел весьма озабоченным.

- Все это сильно смахивает на какую-то уловку! Не проиграем ли мы сражение, сделав столь явный тактический ход?

- Не держите меня за дуру! Понятно, что это уловка, я не слепая, знаете ли... Просто, если мы НЕ сделаем этот ход, мы проиграем точно! Уже сейчас почти миллион этих тварей топчет дно нашего рва, и нет никаких оснований предполагать, что они не смогут взобраться по склонам горы - у них полно соответствующей техники. К тому же, наша артиллерия и авиация уже серьезно пострадали, мы медленно, но верно проигрываем эту перестрелку, а, значит, не можем себе сейчас позволить такую роскошь, как штурм. Один Кишин знает, что там придумал этот лысый уродец Фаат, это верно.... Но лучше пойти у него на поводу, чем потерять одну из величайших крепостей галактики меньше, чем за час! Подождите, пока в ров спуститься побольше воскрешённых, и начинаем купание!

Ждать пришлось недолго, прекрасно подготовленные и оснащенные солдаты Анаикита уже через несколько десятков минут начали восхождение по крутым склонам горы-крепости. И тут у них под ногами затряслась земля... Гесис, как и любая пустыня, был сухим только на поверхности. Под толщей песка пребывали хорошо известные эльфам запасы воды - огромные запасы, там текли настоящие реки и плескались большие и малые озера, снабжавшие знойное королевство дасу пресной водой. И в экстренных случаях эти водные массы могли быть использованы для полного - под самые края - затопления рва. Влага поступала потоками из множества шлюзов, тщательно замаскированных на дне и в нижних частях стен, наполняя огромное пространство, словно ванную. И сейчас почти два миллиона солдат должны были утонуть!

- Как неожиданно!

Саркастически молвил Анаикит Фаат, наблюдая за гибелью своих армий.

- Оказывается в крепостном рву должна быть вода, а я и не знал!

- Очень смешно, дасу кел Великий Владыка, но делать-то мы что будем? Я понимаю, что мы вправе многим пожертвовать и большинство этих потерь можно потом вернуть в строй. Но как преодолеть водное пространство таких размеров? Флот с собой в пустыню не возьмешь, да и будь у нас корабли и лодки - им вряд ли удастся пересечь ров! В этой воде эльфы наверняка спрятали множество сюрпризов....

- Не имеет значения. Водой я сам займусь.

- Вы серьезно?! Нет, я не сомневаюсь в вашей силе и опыте, но это же целое море! И оно расположено в пустыне! Если я правильно понял вашу мысль, такое и лорду Кескесу не под силу!

- Хватит ныть! Моя сила копилась в полном бездействии тысячи и тысячи лет, если ты запамятовал. Так что заткнись и приведи сюда главных участников сегодняшнего представления.

- Есть.

Удовлетворившись результатами разговора, некромант прошествовал к самому краю рва. Вода стремительно пребывала - до заполнения оставались считанные минуты. Повинуясь знаку повелителя, другие маги разогнали плотно стоящие всюду войска и подвели ещё одну небольшую армию - армию рабов, закованных в кандалы. Медленно разведя руки в стороны, Анаикит концентрировался....

- Athra smirna, athra verna, athra daidara.....

Ножи палачей одновременно вскрыли десять тысяч глоток. На мгновение жуткий булькающий хрип заглушил даже канонаду артобстрела.

- Northa irtena verdo, afora ultima dartha! Nostara aton, ver zarda indara aton, inmora arameneno-ronamon, serveto akcaia Demogorgora!!

Этих слов на земле Марадиуна не слышали уже без малого двести веков. Старое, как мир заклинание бескудов. Заклинание на их собственном языке, более древнем, чем система пронумерованных Слов. Просьба, обращенная к трем стихиям, трем агрегатным состояниям вещества, ибо бескуды никогда не признавали стихией нематериальный огонь. Владыка просил принять силу и жертву, кровь и разум. Кровь рабов и разум богов.

И стихии откликнулись. Даже природа, лишенная осознанного "я" не может молчать, когда на неё обрушивают такое. Повинуясь воле некроманта, над рукотворным морем, отделившим воскрешённых от крепости поднялось огромное раскаленное марево дрожащего воздуха. Поднялось - и тут же устремилось в поднебесье, одинаково поджаривая и эльфийских фениксов и нежитских черных драконов, сцепившихся в воздухе. Там, высоко над дождевыми облаками некромантов, обратившими Гесис в болото, перегретая масса газов вспыхнула маленьким солнцем, на миг затмив солнце настоящее. Полностью сгорев, оно наполнило верхние слои атмосферы новыми тучами, только не дождевыми, а дымными. Но все это было уже не важно. Потому, что заклинанье и жертвоприношение сработали. Невообразимое количество тепла было отнято от воды во рве, воздуха над ней и земли вокруг. В пустыне наступила настоящая зима, а вся водная толща промерзла насквозь, образовав ровное поле, по которому черные легионы тут же начали наступать на Ононмарон. Теперь их ничто не сдерживало. Анаикит Фаат ещё несколько мгновений полюбовался на результат своих усилий и с тяжёлым вздохом довольного, но усталого работника, растаял в воздухе. Теперь ему предстояло копить силы ещё несколько тысяч лет. Все-таки он всегда был слабоват в обращении с материальной природой....

Но до победы некромантам было ещё далеко. Сила и жертва предводителя их армии несомненно в корне изменили положение дел на поле боя, но не сломили дух защитников. И уж тем более они не остановили град снарядов, который обрушивался на ряды воскрешённых. Теперь падение Ононмарона было лишь вопросом времени, но вот какого времени и каких жертв? Даже перейдя ров по льду, армии все равно упирались в гладкую, почти отвесную стену, окна и бойницы в которой появлялись лишь через несколько сот метров! Ворота по-прежнему оставались самым уязвимым местом, но к ним было не подойти!...

- Что это такое там, возле Языка? Я не узнаю их доспехи и знамена! Какая-то кавалерия? Если так, то это крайне подозрительно! Нежить никогда не пыталась использовать для штурма конницу - их рыцари для этого совсем не годятся...

Серенас повернулась к адъютантам и старшим офицерам, собравшимся за её спиной.

- Это какие-то новые войска и мне категорически не нравится то, что я вижу их впервые! Большее недовольство вызывает лишь то, что даже мне не удается проникнуть сквозь полог, которым их накрыли маги - кто-то постарался на славу!...

- Простите, дасу келена Серенас, но нам некого послать на разведку! Это раскаленное облако уничтожило всю авиацию - как нашу, так и вражескую.... Узнать, кто эти всадники, невозможно...

- Это я вижу и без вас! Иначе приказ послать разведчиков был бы первым, что вы бы услышали. Наведите все резервные батареи на мост и не спускайте глаз с этих "новеньких". Их ментальный фон мне ОЧЕНЬ не нравиться!

Тем временем около Языка Гесиса и впрямь собралась весьма неприятная компания. Девиаты. Сами по себе Черные рыцари не были катастрофой, но здесь собралась только элита - не ниже седьмого ранга. И их было почти восемь сотен! Орден долго умножал свою мощь и численность, чтобы иметь возможность собрать такое войско в одном месте. Впереди всех на огромной (почти с лошадь ростом) черной гривастой саблезубой кошке восседал главарь, старшие нашивки на плечах которого имели по две красные полоски - знак второго ранга. Внешне он был довольно молод и безобиден - холеный молодой книжный червь из дворянской семьи, да к тому же калека - при нем был странный на вид костыль, заканчивающийся клинком. Облачен парень был в балахон из мелкой вороненой кольчуги тройного плетения, такой же гибкий, как если бы был сшит из ткани. Капюшон был слегка отодвинут, открывая необычайно загорелое для девиаты, щурящееся в отсутствии привычных очков лицо и вьющиеся русые волосы.

- Могучие лорды Великого Старшего Черного ордена! Не многие из вас прежде меня видели, но многие обо мне слышали! Я - Великий рыцарь Николай Назаров с далекой планеты Земля, подчиненной могучей деснице Марморона! Большинство из вас бескуды и, возможно, недовольны увеличением числа людей среди нас. Но таковы веяния времени и такова воля нашего повелителя, Саркариоса Саа, отца и спасителя Ордена! Я поставлен над вами в этом бою, который величием превзойдет все битвы, в каких Черные рыцари прежде поднимали клинки. И не только для того, чтобы вести вас в бой, но и чтобы передать вам послание верховного лорда Саа!... Этот бой вы начинаете верхом на новых ездовых зверях, выведенных для элитной легкой конницы, лучших седоков достойных, и шкура их черна как ночь! На вас по древним традициям великолепные наши доспехи и заговоренная сталь их черная! В плоть врагов скоро вонзятся ваши клинки и они - продолжение Тьмы - тоже черные! Но когда закончиться бой, среди нас не должно быть ничего черного. Все, что на вас, при вас и вокруг вас, должно быть сплошь красным от крови врагов! И тот, кто передаст вам мою волю, и проверит её исполнение!! А теперь вперед - не подведите нашего архономоранта!!!!

Ответом Николаю послужил яростный рев сотен глоток, уже измененных трансформацией и самый могучий полк кавалерии в галактике пошел в атаку. Нахваливая качества новых ездовых зверей, Николай не преувеличивал. Сверхъестественные создания, выведенные с использованием генетического материала демонов, они могли по прямой развивать скорость до пятисот километров в час! А, главное, умели высоко прыгать, лазать по стенам и очень быстро маневрировать. Даже леди Серенас испугалась, увидев, как черная кавалерия невероятно быстро пересекает мост, умудряясь при этом еще и увертываться от обстрела. Не прошло и минуты, как они влетели в превратные покои. Именно влетели, потому что инерция и когти позволили "кошкам" довезти своих пассажиров по отвесным стенам бастионов и даже створам ворот. Оттуда они мгновенно проскользнули вместе с ними в бойницы и на галереи к артиллеристам. Эффективность батарей, обстреливающих мост, резко упала, что позволило нежити приблизиться к ним и начать массированный штурм всеми силами. Дреир ничего не смогла сделать, кроме как собрать всю свою охрану и генералитет и отправиться на вылазку с целью лично спасти ворота.

Блок, блок, блок, укол, блок, ложный замах, укол, широкий взмах.... Ну, хвала Конкери, удалось отогнать! Генерал дасу, командовавший охраной ворот, донимал Николая своим обществом уже почти две минуты, никак не желая умирать. Когда девиаты ворвались в превратные покои, они первым делом постарались порушить огневые точки и порубить их обслугу, обстреливавшую мост и другие подступы к крепости. Теперь, когда это удалось, нужно было продержаться достаточно долго, чтобы основная армия успела дойти до стен и не дать эльфам восстановить свои позиции. А эльфы ОЧЕНЬ старались это сделать. И офицеры, и солдаты - весь их доступный резерв лез в рукопашную, как ненормальные, стараясь оттеснить, навязывая ближний бой так, что даже Риеконтенгеро было применить невозможно. Лорд Саркариос как в воду глядел, когда приказал отрядить в этот бой лучших рыцарей - обычных девиат 11 и 10 ранга уже давно бы втоптали в пол, используя численное превосходство! Что тут можно говорить, если он сам, рыцарь второго ранга, силой уступающий лишь лорду - архономоранту, уже столько времени возиться - и с кем?! С этим ушастым придурком, который даже на уровень Владыки 5 ранга вряд ли потянет! Крепкий гад попался, опытный, а в полную силу драться не хочется, впереди ещё главный сегодняшний бой... Ложный замах, блок, тройная "восьмерка", блок, блок, укол, "рой Кишина".... Нет, надо все-таки слегка поднапрячься, а то дождешься тут сейчас!..

***

Николай вообще не хотел во всем этом участвовать. Природное миролюбие в сочетании с изрядной трусоватостью, свойственной большинству Черных рыцарей, побуждало его держаться по возможности как можно дальше от любых конфликтов. А тут ещё переться за пределы родной Земли, даже за пределы империи Саа... Туда, где большинство миров обустроены по образу и подобию Земли - в это дурацкое Соцветие! Все здесь какое-то неестественно яркое, пафосное, сказочное - одно слово - Радужный Покров.... К тому же пришлось учить язык дасу, язык бескудов, Всеобщий язык, принятый в большинстве миров Соцветия.... Ладно хоть к языкам с детства были способности - по английскому и русскому не ниже пятерки, немецкий дополнительно изучал. Хотел переводчиком быть, работать в посольстве, как папа.... В раннем детстве много чего хочешь из взрослой жизни, пока не попробуешь, каково это на вкус на самом деле. До черного кольчужного балахона девиаты маленького Колю довело то, что многих стабильно удерживало в нерадостном мире человечества Земли - компьютер. Даже шутили в Мармороне библиотекари - вот, мол, верно людишки говорят, что компьютер зрение портит. Вон Коленька Назаров играл-играл, теперь у него вообще глаз нет! Играл он и вправду много. Отец - преуспевающий сотрудник посольства России в Германии, денег, в отличие от времени на детей, хватало. Мать, активно занимавшаяся тремя еще более маленькими детьми и домом, не могла уделять много внимания старшему. Вот и купили ему приставку еще в 4 года. За последующие 10 лет мальчик лично проследил весь путь эволюции игровой аппаратуры от "денди" до PS3 и многоядерных компов с 4 гигабайтами оперативки. Он играл во все и активно. Просто там, на экране телевизора или компьютера открывался другой мир - красивый, яркий, без невкусных супов, занудных родителей и домашних заданий. Там всегда ладились отношения с виртуальными персонажами и товарищами по рейдам, там он мог сотворить такое, что и не снилось ни одному президенту или ученому в реальном мире. Там он был умелым парнем, мастером на все руки, способным и персонажа быстро прокачать, и заглючивший комп подлечить, и программу для чего-нибудь этакого самому написать, и.... Да мало ли что еще можно в виртуальном мире, если есть мозги и желание? В "реале" все тоже, в прочем, неплохо шло, но как-то не так, без огонька. К тому же, со временем начались взрослые проблемы.

В плане отношений с противоположным полом Коля был вполне себе обычным парнем - все по расписанию, и созревание, и пубертат, и первая влюбленность, которую многие принимают за любовь всей своей жизни. Эта "любовь" была довольно симпатичной и приличной девочкой из его класса. Поскольку симпатичные, даже относительно, девочки - товар весьма редкий, клеились к ней и другие ребята, но наибольшая благосклонность была проявлена именно по отношению к нему. Будучи воспитанным мальчиком из хорошей семьи, Николай за предметом своих симпатий ухаживал достаточно красиво и щедро, не пытаясь, как некоторые, тупо подпоить и воспользоваться. Хотя пару раз такие мысли посещали, чего греха таить! Цветы, мягкие игрушки, совместные походы в кино и музеи... Попойки, временами устраиваемые одноклассниками, парочка не жаловала - оба были слишком культурными - все-таки дети питерской интеллигенции. В интимном плане все было тоже культурно - даже через чур. Дальше "обжимашек" и поцелуев дело не заходило даже после почти 6 месяцев отношений. Данный факт уже начал Колю немного напрягать. Нет, он не то чтобы считал, что девственность в 17 лет для парня - непростительное прегрешение, но хотелось бы уже какого-то весомого эффекта от столь продолжительных ухаживаний! Различные по откровенности и степени изобретательности попытки "развести" проваливались одна за другой, напряжение в отношениях росло, пока не настал день празднования шестимесячной годовщины. По случаю такого дела ребята скинулись поровну и заказали столик в ресторане прямо на Невском проспекте. Вот только праздник не получился...

- Коль, послушай, нам с тобой надо серьезно поговорить.

Таким тоном она разговаривала, только, если была очень расстроена. Сделанное в самом начале встречи, подобное заявление очень напрягало.

- О чем?

- О нас. Я понимаю, мы встречаемся уже давно и ты хочешь дальнейшего развития отношений.... Ну ты понимаешь! Но я не готова к этому. Подожди, не перебивай! Я долго думала над этим и поняла, что ты не тот человек, которому я полностью доверяю, не тот, с кем я готова на все. Прости меня, но это очень серьезный шаг и я не могу на него пока решиться! А наши отношения, они уже просто нам обоим неинтересны, ты ведь и сам это чувствуешь.... В общем, нам нужно расстаться!

- Да с чего ты взяла, что мне стало неинтересно?! Ты что, думаешь, что мне от тебя только одно нужно? Это не так!...

- Коля, я уже все решила, не надо меня отговаривать! Пойми, дело не в тебе, а во мне. Я не чувствую, что мы созданы друг для друга, не испытываю к тебе той симпатии, которая нужна для настоящей близости.... В общем, прощай! Я желаю тебе встретить настоящую любовь!

С этими словами "дама сердца" быстро встала и покинула поле зрения незадачливого героя-любовника. Николай еще нисколько минут переваривал и осмысливал сказанное, а потом в сердцах долбанул кулаком по столу.

- Как в кино ее ведешь, так "конечно пойдем, Коль!", а тут, так она все решила уже, меня не спросила, как же! Динамо гребанное, б..ть!

- Ну что вы, Николай Борисович, не будьте столь категоричны! Профессионал смог бы уговорить ее остаться.... И даже у тебя был бы шанс, если бы ты обо всем знал заранее и как следует подготовился!

Голос, раздавшийся поблизости, заставил парня вздрогнуть так, что бокал с коктейлем, который он поднял еще до начала тирады своей девушки, выпал из рук и разбился об пол. Этот голос, картавый, пронзительный, был ему отлично знаком! Правда Коля никому и никогда об этом знакомстве не рассказывал. Ещё бы, кому охота, что бы его в дурку упрятали? А иного после ТАКОГО рассказа Коля от родителей и прочей общественности и не ожидал. Первое знакомство с этим голосом произошло в тот день и час, когда маленький Коля начал играть. Сначала мальчик даже испугался и хотел позвать маму, но голос был обаятельный, добрый, веселый.... Он убедил никого не звать и никому не говорить. С тех пор они стали неразлучными товарищами. Каждую минуту сидения за компьютером или приставкой сопровождали ехидные и язвительные замечания бесплотного голоса, разбавленные веселыми шутками и ценными советами. Порой голос вторгался и во сны ребенка, даже там оставаясь бестелесным и выражая свое мнение по поводу происходящего. Голос был чем-то вроде воображаемого друга Николая, с которым можно было мысленно говорить во сне и наяву, который никогда не бросит и знает все про игры и "железо", программирование и интернет. С ним было интересно - всегда интересно. Даже когда он хамил, Коля чувствовал, что это существо, кем бы оно ни было, действительно ценит его. Что ему не наплевать на своего товарища по играм. А характер у него был тот еще, хамство случалось часто. И вот теперь это существо объявилось в реальной жизни и обзавелось физическим телом! Причем это тело никак не соответствовало тому, как Коля сам представлял себе обладателя голоса. Он то думал, что будет кто-то помоложе....

Мужику, вышедшему из-за спины старшего отпрыска семейства Назаровых, было уже за 40. Крепкий, среднего роста, слегка сутулый, он как то сразу всем своим видом раздражал, бросался в глаза. Казалось, что само его присутствие - уже оскорбление, что он только и делает, что измывается над собеседником. Возможно, этому способствовало вызывающее выражение его лица, наглые глаза, рыжевато-русые волосы. Или то, как странно и неестественно эти волосы смотрелись вместе с его гладкой загорелой кожей, туго натянутой на широкие скулы. Впрочем, выплеснуть на мужика вызванное им же раздражение как-то не тянуло, очень уж внушительным он казался. Уверенность и сила прямо волнами расходились от него, а в прищуренных зеленых глазах было столько энергии, словно они были запитаны от ЛАЭС.

- Вы кто?

Ничего более содержательного как-то на ум не приходило.

- А то ты не узнаешь? Я твой лучший, хоть и бестелесный друг, спутник по жизни и в виртуальном мире! Хотя чего это я, где ж мои манеры, прости господи! Владислав меня зовут, с ударением на второй слог, это польское имя, у меня мать из Польши. Так что никаких "Славиков" и "Владиков", терпеть этого не могу. И вообще, раз уж ты, наконец, узнал о нашей разнице в возрасте, то для тебя я Владислав Дмитриевич!

- А как ты.... То есть, как вы со мной общались прямо через мою голову?

- Подумаешь, тоже мне, сложность! Это для смертных инфантилов вроде тебя подобные фокусы за пределами дозволенного, а я и не такое могу! Смотри!

Подняв повыше над столом левую руку, Владислав резко рявкнул что-то неразборчивое и конечность, выставленная на обозрение Николая, загорелась! Вернее сказать, загорелся воздух вокруг нее, ведь сама ладонь ничуть не страдала от контакта с пламенем. Внезапно огонь исчез так же, как и появился - в никуда. Пораженный этим зрелищем, парень оглянулся, чтобы узнать реакцию на столь крутой фокус других посетителей кафе, но все вокруг словно кто-то заморозил. Не двигались люди, замерли стрелки часов на стене, а, посмотрев вниз, Коля увидел, что его бокал с коктейлем замер в тот момент, когда раскалывался об пол. Сейчас он представлял собой поразительное зрелище из замерших в воздухе осколков стекла и капель жидкости.

- Я, наверное, схожу с ума! Это все от компьютера - недаром ты мне именно при игре мерещился! А теперь сумасшествие прогрессирует на почве нервного потрясения из-за разрыва с Леной и глючить меня стало сильнее.... Надо срочно сказать родителям! Это уже слишком далеко зашло....

- Стоять!

Рука Владислава стальной хваткой вцепилась в локоть Николая, не дав тому встать.

- Глюком ты меня можешь считать сколько угодно, но это не отменяет того факта, что я, яхонтовый мой, тебя физически сильнее и быстрее! Так что сиди и не рыпайся, пока я добрый! Ишь ты, чего выдумал - "разрыв", "нервное потрясение"! Что ты мне брешешь, как девка матери после дискотеки?! Да у тебя к ней и чувств-то никаких не было, так - половое влечение, да и то слабенькое!

- Да пошел ты! Что ты про это знаешь?!

- Да уж побольше тебя на свете живу, видел и такое, и похлеще тоже видел. И даже, не поверишь, участвовал! Ты, хоть себя-то не обманывай! Если бы ты ее реально любил, у тебя бы сейчас на душе было бы погано и сердце прихватывало. А так ты сидишь и досадуешь, как рыбак, у которого с крючка сорвалось! Правда, тебя понять тоже можно - как-никак столько денег в бабу вложил и все напрасно.... Но, если подумать, все по-честному было. Когда он и она друг друга не любят, отношения превращаются в игру "кто с кого больше угадает". Парням нужен секс, а девушкам - знаки внимания, правила просты, вот и идет соперничество уже не один десяток тысяч лет с переменным успехом. И сегодня победила она - и бабки всосала, и раком не встала!

- Не опошляй! И вообще, все ты врешь! Я не верю, что был ей нужен только как источник билетов в кино! Она не шлюха, в конце концов...

- В каждой женщине где-то глубоко сидит шлюха, желающая как можно выгоднее продать себя самому крутому из имеющихся в наличие самцов. И в каждом мужчине есть животное, тупое, злобное, ненасытное и эгоистичное, которое хочет иметь всех самок в пределах досягаемости и ничего при этом не делать. Иногда это даже хорошо, только надо каждому человеку поглубже прятать низменную часть своей натуры, чтобы в конец не уподобиться скотине. А правда.... Она тебе не понравиться...

- Можно подумать ты ее знаешь!

- Я, сопля ты питерская, знаю столько правды про этот мир, сколько твой усохший мозг вовек не вместит! Ну, впрочем, тебя никто за язык не тянул! Вот тебе правда! Твоя пассия соскочила не потому, что не хотела давать. Ты умный, не урод, честный, способный, из состоятельной интеллигентной семьи - прекрасная партия на будущее, хоть она пока еще и не столь прагматична, чтобы думать о свадьбе. Просто она испугалась. Ведь если у вас будет секс, ты узнаешь то, что она так тщательно скрывает ото всех, особенно - от родителей. Как ты и сам, думаю, понял, это "письмо" уже распечатали, ты опоздал. Она - девчонка молодая, глупая еще, не понимает, что это можно было бы замять, думает, что все всплывет разом, а там есть чему всплывать! Вскрыл то ее не абы кто, а лучший друг и коллега ее папочки, 42-летний мужик, бизнесмен и бывший спортсмен с женой и тремя детьми! Вот тебе, кстати, наглядный пример женской психологии. Им нужен сильный самец, и чем сильнее, тем лучше, а любовь, уважение и прочие розовые сопли им только в минус, большинство женщин это не заводит. Нравиться - да, но не заводит! Еще незабвенный памяти Александр Сергеевич говорил "чем больше женщину мы любим, тем меньше нравимся мы ей". Но это отцензуренная версия за авторством солнца русской поэзии. Народный же вариант проще - прессуй бабу - постелется под тебя, холи бабу - на шею сядет. А ты выбрал из этих двух зол второе, вот и обломался! Причем гуляла она с ним аккурат тогда же, когда и с тобой и полезла к нему сама. А все потому, что он альфа-самец, а ты сопляк! Такие как ты нравятся бабам постарше, которые в мужиках-эгоистах уже разочаровались, а к симпатичным мальчикам у них еще материнский инстинкт и половое влечение с претензией на доминацию! Вот такая вот правда. Нравиться?

- Очень! То есть мне теперь надо ждать двадцать лет, пока на меня девочки вешаться начнут?!

- Ишь ты, какой оптимист нашелся! И правду в упор не видит, прям хуже крота в белом ведре.... Ты что, думаешь, дело только в возрасте? Да подавись! Дело в характере, в силе воли, смелости, деловой жилке, обаянии, энергичности - короче во всем том, чего у тебя нет! А настоящий мужик - он и в 14 лет мужик. Просто альфа-самец - это как олимпийский чемпион - надо сначала родиться способным, а потом пахать полжизни.... В утешение могу сказать что по-настоящему, безо всякого выпендрежа, таких очень мало - в лучшем случае 1 на тысячу. Так что конкуренция не так велика, как кажется.

- Вот уж обласкал, так обласкал! Давно я о себе столько хорошего не слышал! Помниться до своей материализации ты был несколько добрее...

- А ты молодец - вместо того, чтобы в истерику удариться, или на говно изойти, скрываешь боль за безразличием и язвительностью.... Хочешь доброты - ладно, не жалко! Я тебе ведь только про настоящее рассказывал, теперь про будущее послушай. Эта бессовестная мокрохвостка тоже свое получит! Да еще и не от меня, доброго и снисходительного, а от старушки жизни, которая если и бьет, то уж наверняка. Своего любовника она постарается удержать, по дурости думая, что он ради нее своим сложившимся семейным счастьем пожертвует, а зря. Кончиться все это буквально через пару месяцев, когда ее мать случайно их застукает и будет ужасный скандал. Отец этой нэо-Лолиты, узнав обо всем, подерется и разругается с лучшим другом, их совместный бизнес развалиться и финансовое положение семьи пошатнется. Мать под впечатлением от случившегося будет держать дочь в железных рукавицах и перестарается. Твоя "любовь", поступив в РГСУ в Москве, будет жить в общаге и там пуститься во все тяжкие! Беспорядочные половые связи, алкоголь, сигареты, потом наркотики, потом проституция, чтобы заработать на дурь тайком от предков, отчисление за неуспеваемость.... В общем, если все пойдет, как идет сейчас, то через 4 года, гуляя по площади трех вокзалов, ты сможешь встретить это в прошлом очаровательное существо среди бомжей. А еще через 3 года не сможешь - все-таки у нее организм не железный, загнется от голода и болезней. Ну что, полегчало?

- Ты издеваешься?!

- Ты, видимо, глухой. Я не издеваюсь, я спрашиваю - полегчало?

- НЕТ!!! Не полегчало мне, б..ть, ублюдок ты циничный! Можно подумать, я скотина какая-то, и мне нравятся чужие страдания... Я может и не люблю ее и в обиде за то, что она так со мной поступила, но такого я ей не желаю! Если все так, как ты сказал, надо ее догнать и остановить!

- Далеко собрался, рыцарь сопливый?

Рука Владислава, тяжелая, как железнодорожный рельс, упала на плечо Коли, не давая ему встать и почти ломая кость. Парень заорал от боли.

- Не тебе вершить судьбы! Таким и я-то стараюсь не баловаться, хоть и вправе. Это ЕЁ грех и ЕЁ наказание, она получит его независимо от своих желаний. И от твоих желаний тоже... Я все это тебе рассказал не для того, чтобы ты зубоскалил над чужим горем, а чтобы порадовался, какая на самом деле тебе выпала завидная участь! Все познается в сравнении. Кстати, насчет участи. Если тебе интересно (а если нет, то мне плевать), я могу и твою жизнь перед тобой по полочкам разложить. Она куда длиннее и менее мучительна, чем у твоей несостоявшейся второй половинки, но тоже немногим украшена.... Самые основные факты: учиться ты будешь на переводчика в СПбГУ, потом папа возьмет тебя к себе в посольство, где ты и проработаешь всю жизнь. В своем ремесле ты разочаруешься уже через год и будешь тихо ненавидеть его все оставшееся до пенсии время, но не бросишь из-за лени и трусости. Такая же ситуация будет и с твоей первой и единственной женой, которую навяжут тебе родители через 7 лет. Она будет тебе изменять направо и налево и подарит троих неблагодарных, тупых и ленивых детей. Из них, кстати, только 1 будет от тебя, да и тот после школы станет наркоманом и повторит судьбу твоей бывшей девушки. Умрешь ты в 62 года, всеми презираемый, никому не нужный, доведенный женой до инфаркта. Эта грымза будет специально доводить тебя, чтобы квартира в центре досталась ей и ее кукушатам. Она то переживет тебя почти на 20 лет, и все это время будет наслаждаться жизнью, не уставая возносить хвалу господу за то, что ей, наконец, удалось от тебя избавиться! Такие, как она заслуженное наказание получают уже после смерти... Поминок не будет, могилы у тебя не будет тоже, поскольку родственники, подделают твое завещание. Чтобы не заморачиваться с похоронами, они напишут, что ты хотел кремации, и тупо сожгут тебя, а урну с прахом потом выбросят на помойку. Второй раз спрашиваю - доволен?

- Ты это все сейчас серьезно? Ты хоть понимаешь, что такими вещами не шутят?!

- А я, Коленька и не думал шутить.

Владислав внезапно построжел. Вся его язвительность, веселье, куда-то делись. Лицо, только что натянутое на череп, как шкура на барабан, расслабилось, обвисло, свалялось морщинами, добавляя мужику лет двадцать. В волосах прорезалась седина, а глаза потухли, превратившись из кипящих энергией протуберанцев в мутно зеленые колодцы, ведущие в бездну.

- Я действительно не твой глюк, а очень могущественное существо, в силу определенных причин пожелавшее установить с тобой контакт. Я очень много знаю и в частности мне открыто таинство жизни людей. Это не шутки и не страшные сказки - это судьба, жестокая, незавидная судьба, тяжкий крест всего человечества. И твоя - не худшая из многих! Ведь ты сможешь прожить бестревожно в покое и достатке, не битым и не резанным еще более 40 лет! Крест людской тяжел и люди не вправе его с себя снимать. Ты сейчас можешь догнать эту дурочку, замершую на половине шага в 30 метрах от кафе, но никакие уговоры и перемены её не спасут. Ее порочная натура не измениться, а, значит, не измениться и наказание.... Но вот свою судьбу ты еще можешь изменить. Не улучшить - это едва кому-то под силу кроме Вознесшихся, а именно изменить. Помимо того, что ты видишь каждый день, во вселенной есть еще многое другое. Другие миры, другие цивилизации. И они ближе, чем ты думаешь. Буквально на этой планете есть целый мир, сокрытый от глаз человека. Мир, где действуют иные законы, где ты сможешь прожить куда дольше и совершить куда больше, чем здесь. Не скажу, что там тебя ждет счастье, многим придется заплатить за новую жизнь, многому научиться, много пострадать. Но в страдании острее ощущается вкус жизни, в учении забываются печали, а тут тебя ожидает участь тяжкая, постыдная, мерзкая. И ведь все может стать куда хуже. Человек почти никогда не может изменить судьбу к лучшему, но к худшему - легко, а я описал тебе самый оптимистичный вариант твоей жизни!

- Даже так.... Ну, прямо безальтернативный выбор какой-то! А родители? Их мне тоже бросить вместе со своей прежней жизнью?

- А ты их и так бросишь. Уже бросил. У вас ничего общего нет, вы друг другу не нужны и не интересны, им всегда было на тебя плевать, как на личность, а ты только и делал, что сбегал от них в "онлайн"! Просто они, как любые нормальные люди, любят своего ребенка, а ты от них материально зависишь и живешь с ними, вот и все ваши точки соприкосновения. Ты поступишь в ВУЗ, женишься, своя семья и своя жизнь отдалят тебя от них уже через пару лет, вы перестанете общаться почти совсем. А через 22 года они почти одновременно скончаются, и поверь, ты не будешь горевать долго! Не надо идти на поводу у стереотипов и врать себе - вы не нужны друг другу, а срок, который вам остался, смехотворно мал, ты еще поймешь это, друг мой. Так что тебя ничто не держит в мире человеческом!

- А где же твой "нечеловеческий" мир?

- ЗДЕСЬ.

Голос Владислава неожиданно обрел невероятную глубину и силу. Как рев тысяч мощнейших труб, он прокатился по всему окружающему пространству и все тут же переменилось. Теперь вокруг был туман. Вернее не просто туман, а его турбулентные завихрения, целая река испарины, постоянно гонимая ветром. Этот ветер, пронзительный, тошнотворно-теплый и очень сильный, просачивался сквозь стены здания, где располагалось кафе, сквозь вообще все стены, насколько хватало глаз. А глаз теперь хватало весьма далеко! Ставшие вдруг полупрозрачными постройки и перекрытия, позволяли обозревать весь Невский почти что не сходя с места. Сам проспект тоже переменился, теперь он и сама Нева был идеально прямыми, они словно шли из бесконечности в бесконечность - река воды и река домов. Нева стала намного шире, теперь ей могла бы позавидовать и Волга. Мосты через нее вытянулись, распрямились, у них исчезли разводные секции. Теперь они напоминали знаменитый Бруклинский, только более приземистые, мрачные, длинные, вместо навесных канатов их поддерживали многочисленные опоры. Все они были абсолютно одинаковыми, стояли через равные промежутки и создавали впечатление, что река посажена за решетку. Каналы теперь отходили от основной реки строго под прямым углом и были уже, чем привык видеть Николай. По сравнению с разлившейся Невой они вообще казались капиллярами. На опорах мостов и фасадах зданий, многие из которых выглядели заброшенными и не имели окон, торчали стальные пруты. На прутах были навешаны странные, драные по краям знамена серого цвета. На них был изображен один и тот же символ - жирный черный круг, в котором на белом фоне соседствовали серый зигзаг с кроваво-красной трех-лучевой звездой посередине и жирная синяя полоса. Картина окружающего мира напоминала какую-то помесь Лондона конца 19 века и крепости Изенгард и навевала нерадостные мысли.

- Что это такое?

- Второй План бытия. Называется Мгла. Первый, который доступен взору людей, имеет название Пыль. Кстати, если тебе интересно, это не параллельные миры. Просто Пыль состоит из 4 измерений, а Мгла - то же самое, только измерений пять. В самом полном - четвертом Плане - Обители Владык - все 7 измерений, которые есть во вселенной. Но так полно видеть окружающий мир тебе еще рановато...

- Не похоже на дополненную картину мира. Скорее уж, наоборот, на неполную. Как будто из обычной жизни выкачали все краски, позитив, один депресняк оставили!

- А чего ты хотел? Это тот же мир, только с поправкой на людей. Вы ведь все ходите, как дерьма нажравшись, ауры у всех негативные, тяжелые, вот окружающая действительность под вас и подстраивается!

- Надо же, очень интересно! Получается где-нибудь в Лас-Вегасе, где у всех сплошная "дольче вита", пятимерный мир прекрасен, как райские сады?

- Получается что ты наивный идиот! На земле, да и вообще во вселенной нет места, где все были бы сплошь счастливы и веселы. В том же Лас-Вегасе кто-то отдыхает и большой куш срывает, а в метре от него кто-то другой квартиру в покер проигрывает и с белым светом прощается! В итоге то на то и выходит. А в каких-нибудь Арабских Эмиратах, где общий уровень благосостояния высок, а жизнь приятна и беззаботна, слишком мало настоящих, сильных переживаний, добавляющих во Мглу ярких красок. Люди - твари жадные, сколько им не дай - все равно мало, к хорошему быстро привыкают. Так что нет в мире утопии, а во Втором Плане бытия нет райских кущ, привыкай!

Тем временем Коля, налюбовавшись окружающим пейзажем, вернулся за стол. Происходящее целиком захватило его, он чувствовал себя Алисой, падающей в кроличью нору. Сами по себе доводы Владислава и рассказанные им страшилки его не очень-то задели и убедили, парень по натуре был скептиком. Подкупало другое - этот вредный, хамоватый, неприятный в общении тип понимал Николая, как никто в мире. И, положа руку на сердце, у него не было никого ближе, не было второй столь родственной души. Если кого-то слушать, то его - в первую очередь, ведь он еще ни разу не давал дурных советов! К тому же, теперь жить мало и скучно казалось как никогда мрачной перспективой, пуще прежнего не хотелось умирать. Ведь реальный мир оказался куда более похож на виртуальный, чем думалось прежде! В нем могло найтись ещё очень много сказочного и интересного....

- Я согласен!

- На что?

- Не строй из себя дурака! Ты ведь предлагали мне перейти в этот мир? Так вот я согласен! В конце концов, даже если все это - галлюцинации и я спятил, такая жизнь все равно интереснее возможной альтернативы.

- Вот как? Ну, за такое дело надо выпить!

Усмехнулся Владислав. По мановению руки перед ним появились два стакана сока. Отдав один Коле, он быстро чокнулся с ним.

- Ну, как говорит одна моя знакомая невысоких моральных качеств - выпей воду - удиви печень! За здоровый образ жизни, умных молодых людей и скорейшее решение проблемы московских пробок!

- Это-то тут причем?!

Поперхнулся своим соком Коля.

- Заткнись и пей! Это один из немногих вопросов, который даже мы не можем решить быстро и бескровно.... А тебя ждет много нового и интересного!...

Насчет "много" Владислав, Архибиблиотекарь Зенон-Акры, великий князь Асоризен, не соврал. Будучи одним из сильнейших библиотекарей Империи, он был послан за Колей лично лишь потому, что у мальчика был огромный потенциал и задатки девиаты. К тому же Марморон был обеспокоен ростом влияния Черного Ордена в Соцветии и мирах, населенных бескудами со Стасиса. В свете этого даманам как воздух нужны были сильные девиаты, лояльные к Мармарону. Поэтому скучать ему не дали. Чтобы быстрее реализовать его недюжинный потенциал, его перевезли в Великий Серый город, поселили в одном из самых древних бастионов в глубине четвертого Плана бытия. Его наставником стал сам архономорант ордена, приехавший по такому случаю погостить к своему старому другу Сатти Саа, императору Мармарона. Этот бескуд, невероятно старый, склочный и жестокий, вытряс из парня всю душу. С помощью магии и крайне изнурительного режима тренировок он вбил в своего ученика то, чему мастера кендо учатся всю жизнь, в рекордно короткие сроки. К тому же Николай освоил и непростое искусство - быть Черным рыцарем, использовать все связанные с этим возможности и терпеть все связанные с этим трудности. Надо сказать, такие поразительные успехи дались недёшево - организм получил несколько неизлечимых даже магией травм. Повреждение нервных окончаний в правой ноге, близорукость, гастрит, несколько экзотических разновидностей нервного тика, хронические спазмы некоторых мышц.... И это далеко неполный список тех неприятных вещей, которыми пришлось заплатить за новые возможности и скорость их приобретения. Да и образ жизни, который после этого пришлось вести, был не из приятных. Как очень скоро выяснилось, Владислав мягко стелил, утаив, как жестко его подопечному придется спать! Один из сильнейших Безглазых, глава всех девиат Империи Саа, Николай был вынужден решать множество политических вопросов. Черные рыцари напропалую конфликтовали друг с другом и с даманами, это все надо было как-то разруливать. А на бескрайних просторах империи различных свар и споров набиралось через край. Прошло немало лет, прежде чем удалось завести несколько высокопоставленных девиат-учеников и даманов-секретарей, на которых можно было скидывать подобную работу. Кстати, его фамилию взяли многие ученики, он их "усыновил" и в совете Вознесшихся стало одним великим кланом больше! Но и на этом проблемы не закончились. Как оказалось, Владыка такого уровня, какого достиг Назаров, должен был просто на основании своего высокого положения участвовать в наиболее опасных военных операциях правительства государства Саа. Подавление человеческих и бескудских мятежей, ликвидация пантеонов богов в мирах Соцветия. А ведь ещё припахивали к отражению нападений демонов и бескудов Стасиса. После участия в подобном ещё и приходилось каждый раз иметь трудный разговор с главой Ордена по поводу пролитой крови собратьев-рыцарей.... Кровавой работы вообще было столько, что если бы не изменения в психике, миролюбивый и добрый мальчик Коля давно бы схлопотал нервный срыв. А изменения последовали сразу по принятию присяги в Черный Орден.

Очень скоро Николай понял, что даманы и девиаты отличаются от людей гораздо сильнее, чем кажется сперва, причем отличия эти в основном внутренние! Дети Тьмы и слуги Праха могли состариться физически, но не менялись в духовно-нравственном плане. Даже нырнув во времена для смертных давно минувшие, прожив тысячелетия в Четвертом Плане бытия, великий рыцарь вынужден был с прискорбием констатировать наличие у себя всех признаков подросткового инфантилизма! Вроде бы и опыта набрался, и произошло все взаправду, но помниться это "все", как дурной сон, ощущения от жизни какие-то притупленные, будто и тело и разум под наркозом.... По сути все невероятно долгое существование многих высших сущностей в смысловом плане напоминало день сурка. Да и личная жизнь стабильно радовала только своим отсутствием - колоссальное отрицательное обаяние девиаты не подпускало противоположный пол к нему даже на пушечный выстрел! Оглядываясь назад, Николай понимал, что, согласившись столь круто изменить свою жизнь, ничего, по сути, не выиграл. Правда, следовало отметить, что его об этом предупреждали, и все было по-честному. В конце концов, никому в этой жизни не приходит добрый волшебник, предлагающий все исправить - сразу и задарма! Зато многим приходится выбирать между двумя дорогами, на каждой из которых хватает колдобин, а потом жить, неся ответственность за свой выбор. И Коля считал, что он выбрал правильно. В жизни Великого рыцаря тоже хватало плюсов, за которые он прежде любил лишь компьютерные игры, в этой жизни не было места само разрушительному безделью. Вот и сейчас его послали разобраться с вконец обнаглевшими и впавшими в стагнацию высшими эльфами где-то на задворках Соцветия - чем плохо? Как ни крути - командировка в живописнейшее место!...

***

Серенас Дреир в совпадения не верила. А еще она не верила в сложное. Не в смысле трудное, а в то, что где то ТАМ, на самом верху властной пирамиды, есть что-то большее, чем просто живые существа. Великие мудрецы с немереным интеллектом и непостижимые разуму простых смертных интриги и тактические комбинации... Десятки тысяч лет, проведенных в обществе заносчивых, недальновидных сородичей, считающих себя пупом земли, убедили императрицу дасу, что живущие везде и всегда одинаковы. И Великие Владыки, и боги решают свои проблемы и делают свою работу теми же банальными и примитивными методами, что и простые крестьяне. Они просто действуют исходя из обладания несравнимо большим объемом информации. Поэтому, ворвавшись в превратные залы, она все поняла сразу. Девиата с погонами Второго ранга в длинном прыжке спиной вперед снёс Словом Риекантенгеро голову старшему из отвечавших за охрану ворот офицеру на её глазах. И она имела все основания сказать: "это за мной"...

Наследие древних времен, когда люди были лишь ничтожными тварями, а бескуды не знали Тьмы, она мешала всем своей разумностью, силой и нежеланием сдавать позиции. И вот Мононокенон решил уладить вопрос. Пользуясь широкими связями, он умудрился выпросить подмогу из самого Мармарона - бойца запредельно высокого уровня. Такая диковина нужна была, чтобы прибить ее и заодно сократить потери в главном и единственном сражении за планету Марадиун. Теперь не получиться сорвать его планы, продать жизнь подороже, теперь все будет быстро.... И, тем не менее, великая и бессменная королева эльфов сдаваться и "помирать без музыки" не собиралась!

Строго говоря, инфернальный облик девиат - не их истинная суть, а лишь боевая трансформация. Но вот пустые развороченные глазницы - правда, Черные рыцари видят исключительно в многомерном формате. Именно благодаря такому усовершенствованному зрению Николай вовремя отследил приближение переполнений силой ауры основной цели. Поэтому он и поспешил отделаться от надоедливого противника, просто снеся ему башку прицельным Риеканом. Очень вовремя! Не успел он выйти из прыжка, как тут же пришлось закручивать новое сальто, противное силе притяжения, уклоняясь от покрытых золотым лаком когтей императрицы дасу. Эльфийка свое дело знала, она наполнила пространство вокруг себя блестящими росчерками, попав под которые можно было мгновенно превратиться в фарш. Блокировать эти удары, по скорости превосходящие даже рой Кишина, у Коли банально не хватало реакции, а вот увёртываться, демонстрируя чудеса акробатики, он мог. Страх попасть под руку даме, транслируемый рыцарем, сгущал воздух и замедлял ее движения до приемлемой скорости. Жаль атака в таком случае была невозможна - она сбила бы сгущающее поле. Понимая, что таким образом он победит, только если измотает противника, что рискованно (вдруг она выносливее?), Назаров решил сменить диспозицию. Для этого, послав особо мощный Риекан и преобразившись, он взмахнул материализованными крыльями и перебрался на один из балконов для артиллерии, пробив по ходу дела дыру в потолке...

Серенас даже назад отбросило - такой силы удар нанес противник. Хвала Свету и Всеединому, трусливая тварь просто хотела сбежать. То, что она полностью трансформировалась, радовало - враг достиг своего предела! Вот только, едва последовав за ним через портал, императрица тут же поняла, что рано порадовалась. Девиата поступил в лучших традициях своего ордена и Мармарона - очень быстро, просто, не благородно и очень некрасиво во всех смыслах. Он отследил точку выхода портала своими глазными дырками, подобрался поближе и всадил выходящей эльфийке меч точно в грудину. Не теряя времени на преждевременное празднование победы, он добавил силы. Гудящий луч черного света - Риекан, более мощный, чем все предыдущие, пробил матриарха дома Дреир и устремился в нижние превратные залы, где и взорвался, причинив еще большие разрушения и переполох. Передовые отряды Гвардии Посмертия уже входили в заботливо открытые девиатами ворота Ононмарона. Теперь не оставалось сомнений - битва проиграна, Ононмарон пал, Марадиун пал, а значит и все Соцветие пало перед армиями Мононокенона и Леруа...

- Да, ну вы тут и нагадили.... Хорошо хоть я всего этого не увижу!

Сил, чтобы восстановиться у Серенас не осталось, но несколько минут она пожить еще могла. Рухнув на колени - ноги не держали - перед своим противником она продолжала выталкивать из горла хриплый предсмертный шепот.

- Если хочешь трахнуть труп, то поторопись... Мне, знаешь ли, не 50 лет, я после смерти рассыплюсь в пыль.... Чего так вызверился? Я же по-хорошему предлагаю.... Мне, что, думаешь, не известно, что вам в вашем Ордене к бабам даже притронуться не дают.... Тяжело вам без Радужного Покрова, в Прахе...

- Много ты знаешь, стерва ушастая! Уж извини, обойдусь без удовлетворения низменных потребностей! Я все-таки рыцарь, если ты не заметила....

Рот с треугольными акульими зубами и фиолетово-черным языком расплылся в усмешке. Не часто девиате удается сохранить относительное достоинство перед лицом более рассудительных и хладнокровных Владык! Тоже ведь маленькая - но радость в непростой жизни слуги Тьмы...

- А разве рыцарь станет брать даму силой, без ее воли?! Так, скромный поцелуй напоследок...

Губы эльфийской императрицы изорвало об акулью пасть в прихотливом засосе с участием языка. Когда Николай отстранился, на лице Серенас было полно скверны и крови. Но она все равно улыбнулась - снисходительно и одобряюще - прежде чем покинуть мир живых. Насчет тела она не соврала - оно и впрямь почти тут же рассыпалось прахом. Впрочем, великому служителю Мармарона, видевшему истинный Прах и не раз убивавшему старых Владык, такое зрелище было не в новинку. Отвернувшись от своей жертвы, он подошел к самому краю открытой всем ветрам площадки для веления артобстрела. Его участие больше не требовалось. Повсюду, насколько хватало глаз, наступали черные полчища, падение крепости было вопросом максимум пары часов. Кому и зачем все это было нужно, Назарову было по существу без разницы. Он просто стоял и любовался внушительным видом с высоты, впитывая в себя сказочные картины чужого мира. Скоро ему предстояло вернуться из всего этого многоцветия домой - в великие серые цитадели Мармарона.

Глава 22. Башня Афалерика.

- Имя?

- Вадим. Был инициирован 25 лет назад по времени Обители владык, 2 месяца по времени Пыли. Имел фамилию - Демчев и отчество - Сергеевич...

От волнения высший даман частил, взрываясь потоком слов после каждого вопроса.

- Куда относишься?

- К группировке Силикатного завода, уже 3 года по времени Обители Владык являюсь их предводителем....

- Сколько под твоим началом?

- Высших - 4, старших - 37, младших - 342 рожи, кел ученик Библиотекаря! Еще есть один скрийлинг, но он очень слабый....

- Понятно, дальше не нужно! Сколько потеряли за последний год по счету Четвертого Плана?

- Совсем немного, кел Дмитрий, всего 25 младших, а присоединилась к группировке почти сотня! Растем и множимся, во славу Праха!

- Ладно, ступай, не отсвечивай!...

Дмитрий уже порядком утомился. В целях повышения квалификации и получения опыта Александр отправил своего подопечного проводить своеобразную перепись населения среди подотчетных даманов в городе. После получения отчетов от всех, кто был подчинен Библиотекарю, Дима должен был доложить учителю. Потом, сравнив полученные данные с информацией из его архивов, выяснить, насколько правдиво отвечали ему даманы, насколько его боялись и уважали. Для будущего Библиотекаря подобное знание и умение подавлять властью и силой было необходимо. Правда, постоянное напряжение, необходимое, чтобы поддерживать ауру достаточно мощной и пугающей, вымотало человека. Уже после половины дня такой работы он чувствовал себя так, словно таскал тяжести весь день...

Пусть люди Бога спросят - тебя где ветры носят? Куда ты улетаешь с неба все время? К чему нам эти ночи? Терпеть их нет нам мочи! За что несем мы это тяжкое бремя?

Внезапно раздавшееся из-за угла пение было настолько неожиданным и неуместным, что полностью сбило Диму с мысли и заняло весь его разум. И не мудрено - пели то прямо во Втором Плане бытия! Мало того, что для обитателей государства Саа песни вообще не были, как он уже давно заметил, типичным способом времяпрепровождения, так еще и голос был весьма необычен. Мужской, достаточно низкий, он, тем не менее, был таким пронзительным и заунывным, что Буланова и все исполнители шансона и дворовой песни удавились бы от зависти. Неведомый певец, кстати, свое дело знал - голос был еще и сильный, красивый по-своему. Не "давал петуха" и не сбивался с ритма, творя мелодию даже безо всякой музыки. Впрочем, музыка тоже была - подыгрывали на гитаре.

Людям Господь ответит - без Тьмы и Свет не светит! Надо, чтоб все, что сдохло, сгнить успевало.... Дня с его ярким светом, счастьем и детским смехом, Для Тьмы, греха и гнили слишком уж мало!

И, как нас ночь не трепли, но в пределах Земли выстоят дети Твои Ты не печалься! Кровью смоем грехи, но в молитвы стихи вложим просьбу одну - Ты возвращайся!

Припев заставил исполнителя поднапрячься и повысить децибелы. От этого завибрировало все вокруг, у Дмитрия волосы встали дыбом по всему телу и даже, кажется, зашатались во рту зубы - настолько мощной стала песня. Она проникала сквозь разум и плоть, оставляя ноющее ощущение тоски и тревоги. Решив разобраться в ситуации, человек обогнул дом и вышел на тротуар одной из центральных улиц. Исполнителя оказалось нетрудно найти. Он сидел у всех на виду и если бы обычные люди умели видеть то, что твориться в других Планах, возможно, ему бы и кинули монетку - он сидел почти на проезжей части с видом нищего, выпрашивающего милостыню. Даманы, которые этого "нищего" прекрасно видели и слышали, поглядывали на него с уважением и страхом и старались обходить по широкой дуге.

Люди в ответ завоют - кто нашу гниль умоет? Кто столько крови пустит, чтоб стать нам Светом? Если в том испытанье, кто ж тогда то создание, Что проведет над нами суд в мире этом?

Бог им опять ответит - Свет - он не в вашей смерти! Этому учат черти, вам ли их слушать! Храм для суда над вами - это и есть вы сами! Сами должны спасти вы свои же души...

Но такова наша жизнь - сколько раз не скажи, все забудет народ - Не обольщайся! Правда колет глаза, вновь придется сказать, мы же снова в ответ - Ты возвращайся!

Сколько так можно делать, устал Всевышний бегать, Устал нам объяснять все снова и снова! Пусть меж Светом и Тьмою и глупостью людскою Прах будет вам судиею - вот мое слово!

Он всех вас испытает, грех болью искупая Власть его роковая всех вас рассудит! Кто над собой не властен, тому нет в жизни счастья, Того порок по слову Праха избудет!

Слов этих тянется вязь, слеплены злато и грязь, слово к слову идет - Прям не придраться! Слово режет людей и сжигает б...ей, слову будете все Вы подчиняться!

Пока песня продолжалась, Дима подошел к "барду-вокалисту" поближе. При детальном рассмотрении сходство с нищим или бомжем быстро развеивалось. Слишком умным, чистым и молодым было его лицо, одежда просто оказалась давно не штопаной, очень поношенной и слегка грязной. Но сильнее всего маскировку срывала аура силы, которая распространялась вокруг певца и ощущение, которое ни с чем не спутаешь. Ощущение, которое возникает в присутствии тех, кто привык повелевать.

-Браво! Это из репертуара какой-то человеческой поп-звезды или сами сочинили?

С этими словами Дима бросил перед певшим на землю пятирублевую монету (завалялась в карманах еще со времени до знакомства с Александров - кажется, вечность прошла!). Подобные речи и действия были оскорблением и наглостью что по людским, что по даманьим понятиям, а с учетом силы незнакомца Дима явно нарывался. Но уж больно ему не понравилась песня. Ее мотив, содержание, само звучание этого заунывного, протяжного голоса словно насмехались над человечеством и всеми его сторонниками, пророчило им скорую гибель и крах...

- Ну, спасибо на добром слове...

Неизвестный не спешил обижаться.

- Только зачем мне монетка - даже чисто технически? Я высший шаман, признанный Великий Владыка государства Саа, высший князь, мне не нужны человеческие деньги и тем более подаяние....

- Скажите пожалуйста, какие мы важные! Только вот эти дешёвые понты кидать передо мной не надо, ладно?! Я уже не первый месяц маринуюсь в вашем сомнительном обществе, тошнить начинает потихоньку.... Никакая вы не Империя и даже не государство. У вас нет "своих" денег, так что нечего воротить нос от моей монеты! Ведь помимо прочего у вас нет еще и своей промышленности, городов, специалистов, которые занимались бы чем-нибудь кроме войны и медицины в извращенной форме. Да у вас, по сути, нет даже собственного языка! Мой учитель, тоже какой-то там князь, в магазин за продуктами к нам людям бегает, а деньги либо отнимает, либо ворует, либо из воздуха создает! Вы, даманы - не общество, вы секта колдунов, с помощью магии паразитирующая на настоящем обществе людей - вот так вот!

- Ух, сколько слов! С таким ораторским талантом тебе бы в политику.... А с чего ты взял, что видел все?

Голос "нищего" был настолько спокоен, в нем сквозила такая уверенность, что Дима немного растерялся. А еще появилось то неприятное чувство, которое всегда возникает, когда натыкаешься на людей, вопреки всему свято верящих в собственную правоту.

- О чем это вы?

- Ну как это о чем? Ты меня не расслышал? Я спрашиваю, все ли ты видел? Все наши армии и народы, все города и миры? Ты вообще что-нибудь видел кроме этого города и обители Архибиблиотекаря Александра, да не прозвучит всуе его фамилия?

Шаман весело хмыкнул.

- Если слухи не врут, то ты попался своему учителю на трассе М-18, когда ехал с женой из Санкт-Петербурга в Петрозаводск.... У тебя тут родственники?

- У жены, но....

- Часто здесь раньше бывал?

- Пять раз, причем здесь это? Я же не о том...

- А я о том. Ты обитаешь в городе, в котором бывал и раньше, просто теперь видишь чуть больше. Никакого притока свежих знаний о нас, по сути.... Вот тебя учитель в кои-то веки отпустил одного поработать - и тут же ты наткнулся на меня и сейчас узнаешь много нового!

- Да какая разница?! Развели столько демагогии на пустом месте только из-за того, что я монету кинул! Оскорбились что ли? Так это можно напрямую, по-человечески сказать, безо всяких лекций... Большая часть которых, наверняка, еще и вранье. Удобно трубить про другие миры, где - мол - все не так, лучше, чем здесь - все равно я этого проверить не могу! Шаман, тоже мне.... Ну ударьте тогда в свой бубен, чтобы хоть в пределах этой вашей Стены люди без денег обходиться смогли! Заодно и сами экономической самостоятельности прибавите!

Съехидничал Дима.

- Шаманы - это специалисты по Словам, по магии Праха и особенно по восьмисотым, искажающим Словам. Я могу на огромной