Book: Возвращая тебя



Ольга Подпалова, Таисс Эринкайт

«Возвращая тебя»

Предисловие.

Седлай мне коней -

Я разрываю землю руками,

Я докопалась до памяти прошлых жизней.

Я все еще в ней -

Я задыхаюсь от этой памяти,

Я защищаю свое сознание, как знаю.

Четыре попытки самоубийства

На один стакан...

©Немного нервно «Рецепт».

«Повинуясь его желанию, взметнувшийся ветер в клочья разодрал белесую дымку, заставив туман ненадолго отступить. Лишь ненадолго. Скоро он снова скроет все густым маревом. Взгляд мага скользнул поверх парапета стены, на которой он стоял, выхватывая из дымки картинки пустынных улиц и полуразвалившихся домов Мертвого города.

Очередной порыв беснующейся воздушной стихии ударил в лицо, вызвав на плотно сжатых губах задумчивую улыбку.

Легко спрыгнув вниз, не обращая внимания на высоту стен, мужчина направился на восток, легко ориентируясь в хитросплетениях улиц. Ветер кружился вокруг его темной фигуры, заставляя туман расступаться.

Неожиданно наемник дернулся от понимания, куда именно привели его блуждания Мертвым городом, и горько, зло рассмеялся. Нельзя сказать, что он совсем уж бездумно бродил, но в это место совершенно не стремился. Он не верил, что здесь еще что-то сохранилось, что-то осталось, но время, словно в насмешку, сохранило для него эту могилу. Сердце невольно пропустило удар, когда он взглядом скользнул по лику изящной статуи, служившей надгробием.

«Надо же, - усмехнулся про себя Эльхиор, а я-то думал, оно атрофировалось за ненадобностью. Ну что же, раз пришел...»

Мужчина присел на корточки и положил на камень букет белых цветов, появившихся прямо из воздуха. Проведя рукой по камню, даже не ощутил выбитых там когда-то слов, уже уничтоженных природой. Хотя, возможно, как раз здесь и постарались люди, желавшие стереть даже память о ее существовании. Впрочем, он и так знал, что там написано: «Да примут боги хранившую Империю» и даты... в которых уместилось двадцать семь таких длинных и таких коротких лет.

- Ну, здравствуй, - тихо сказал он, неожиданно для себя испытывая неимоверную потребность верить, что в посмертии ей доступно услышать его. - Прости, что не приходил раньше... - Эльхиор как-то криво улыбнулся. - Знаешь, Силь, а я ведь... - в груди стало больно. Даже дышать оказалось трудно от таких простых и таких сложных слов, - я все еще тебя люблю».


Данный текст - кусочек из романа «Не подбирайте бродячих котов» Ольги Подпаловой и Галины Митрофановой. Если вы его не читали, не волнуйтесь, сюжетно «Возвращая тебя» является абсолютно самостоятельной вещью.


Пролог

В небольшом кабинете было непривычно пусто - большую часть мебели вынесли, ковры убрали, чтобы освободить место для магического рисунка. Он все еще слабо сиял бледно-золотистым, но почему-то казалось, что мрак над ним только сгущается. Неясные тени, как клочья темного тумана, вились вокруг замершей пары. Хотя, возможно, это была лишь иллюзия, навеянная резким, кружащим голову ароматом ритуальных курений. Сеавиль зябко передернула плечами, и стоящий рядом мужчина тут же обнял ее.

- Это было... жутковато, - вымученно улыбнулась девушка, пытаясь оттереть кровь с ладоней. Проведенный ритуал требовал варварских методов.

- Зато у нас все получилось, - Ваэль, как автор идеи, пытался подсластить пилюлю, хотя она знала - он тоже в какой-то момент испугался. Но такой человек, как он, - безумно гордый и всегда уверенный в своей правоте, - вряд ли мог признать это вслух.

- По крайней мере, результат того стоил, - утешила любимого Силь, прислушиваясь к себе. В груди теперь ощущалось нечто теплое, размеренно пульсирующее, словно крохотное сердце. Кусочек его души, который она отныне носила в себе, еще воспринимался как нечто чужеродное, но девушка была уверенна: постепенно это чувство пройдет. А еще она знала, что в Ваэле теперь живет точно такая же часть ее самой - добровольно отданная, чтобы навсегда объединить их жизни и судьбы. Ей, Хранительнице империи Архост, в силу статуса предстояло всю жизнь быть его опорой и щитом, только не женой. Но способ обойти традиции все же нашелся.

Ваэль промолчал, только чуть крепче прижал подругу к себе. Она чувствовала, как он напряжен, как до сих пор дрожат руки мужчины. Все же ему, лишенному магического дара, пришлось в разы сложнее, нежели ей.

- Отдыхай, любовь моя, - Силь мягко освободилась от объятий и заглянула в лицо императора. Ваэль выглядел даже не уставшим, а изнуренным. А ведь завтра предстояла встреча с послами Мейленей, исход которой решит, быть ли войне. - Денек выдастся трудный.


- Пусть трудный, но теперь никто не помешает мне быть с тобой, - он легко коснулся губами ее лба.

- Ты прав, - эхом откликнулась Сеавиль. - Никто и никогда.


Часть первая Сделка наемников

Глава 1

Начиная с определенной точки, возврат уже невозможен.

© Ф. Кафка

Айшэ


Под величественными сводами собора разносился глубокий голос жреца. Слова падали размеренно, в раз и навсегда установленном порядке - едва ли не единственное постоянство в переменчивом храме Хаоса. На вечерней мессе не было прихожан, только посвященные. Простой люд не часто забредал сюда, предпочитая со своими радостями и горестями идти в храм Матери, а почитающие бога колдуны допускались лишь в строго определенное время. Хаос неохотно делился своими секретами.

Алтарь из редкого темного камня был пронизан вкраплениями серебристого минерала, и на срезах словно ветвились застывшие молнии. Свет многочисленных свечей, трепетавших на слабом сквозняке, метался, отбрасывая плетущиеся по стенам тени - странные, искаженные и столь соответствующие месту. Из полумрака выступали то изломанные очертания стен, то угловатые перекрытия и колоннады, то оскаленные морды химер. Последних было особенно много: разнообразные существа, прекрасные в своем неповторимом уродстве, сидели в углах, свисали с капителей колонн, скалились из-под сводов. Пляшущие тени словно оживляли их, и постороннему, оказавшемуся в этом храме, могло бы почудиться, что твари неотрывно следят за ним, выжидая удобного момента для прыжка.

Месса как раз подходила к концу, когда случилось нечто непредвиденное: пространство на миг словно пошло рябью, а затем прямо на алтарь из ниоткуда шагнула тоненькая девичья фигурка. Пламя всколыхнулось, заставив прожилки в камне вспыхнуть ярким серебром, некоторые свечи погасли, но это мало кого озаботило, ведь взгляды всех присутствующих оказались прикованы к столь неожиданно явившейся «гостье».

- Это святотатство! - наконец нашел слова кто-то из жрецов, и гнетущая тишина, повисшая под сводами собора, взорвалась возмущенными криками.

- Извините, я слегка промахнулась, - попыталась оправдаться виновница переполоха, но приятный женский голос утонул во всеобщем галдеже.

- Братья, это знак! - громче всех, как водится, витийствовал верховный жрец, и к нему, к сожалению, прислушались. - Хаос избрал себе жертву!

«Жертва» таковой себя явно не считала, и ждать, до чего договорятся прислужники переменчивого бога, не собиралась. Девушка легко спрыгнула с камня и попыталась обойти спорящих адептов по стеночке, но не тут-то было. В нее тут же полетело какое-то заклинание, призванное обездвижить незваную гостью. Светящийся лиловым шар толкнул девушку в грудь. Но вместо того, чтобы надежной паутиной обвить плечи, вдруг срикошетил и с воем унесся куда-то вверх. Судя по скрежету и посыпавшимся искрам, там он все же нашел себе цель.

Пока прислужники Хаоса пытались осмыслить произошедшее, незваная гостья воспользовалась возникшей паузой. Оттолкнувшись от темных плит пола, она мощным прыжком взмыла вверх, а затем, ловко цепляясь за выступающие детали вычурной лепнины, принялась карабкаться по стене, стараясь добраться до одного из небольших окошек в куполообразном потолке. Оставшийся внизу народ воспринял ее попытку ретироваться, как отмашку к действию, и в беглянку полетели десятки самых разнообразных заклинаний.

Внутреннее убранство храма на этот раз сыграло злую шутку с его служителями. Ловкая и юркая фигурка сливалась с мечущимися тенями, мешая прицелиться, а многочисленные химеры, в которых попадали боевые плетения, осыпались каменной крошкой на головы жрецам. Кто-то особо ловкий бросил в богохульницу плюющуюся искрами шаровую молнию, но не попал, и «снаряд» угодил в тонкую колонну, обрушив ее верхнюю часть. Вычурная капитель с грохотом упала на алтарь, и по нему тут же зазмеились трещины.

Беглянке приходилось метаться по стене, уворачиваясь от бьющих вокруг боевых заклинаний. «Жертву» ловить живой уже определенно не собирались. Но пока жрецы потрясенно смотрели, как раскалывается их святыня, девушка добралась до небольшого витражного окна и легко выбила брызнувшее осколками стекло. Ловко подтянувшись, она перемахнула на крышу, и летевшее следом плохо направленное заклинание унеслось в небо, разорвав вечерние сумерки яркой вспышкой, словно от фейерверка. Задерживаться в «гостеприимном» местечке девушка не стала и, ловко пробежав по изобилующей все теми же химерами крыше, спрыгнула в небольшой палисадничек у дальней стены храма. Затеряться в жиденькой толпе зевак, что уже собрались понаблюдать за небывалой иллюминацией в главном храме Хаоса, было раз плюнуть.

Когда стало ясно, что ее не преследуют, девушка легко вскарабкалась по стене на крышу какого-то небольшого домика и решила передохнуть и осмотреться. Красивое личико исказила гримаска, стоило лишь гостье этого мира припомнить, как она отличилась с первых же минут после выхода с тропы.

Нужно было получше подготовиться к подобного рода неприятностям, укорила она себя. Ведь ходы, соединяющие миры, всегда вели в места силы, наиболее приближенной к хаосу. Существовала возможность, что такое местечко кто-то заприметил для своих нужд. Надо будет впредь учитывать, отметила для себя девушка.

Покинув свой наблюдательный пункт и спустившись в тихий переулок, она легко зашагала вперед, стремясь как можно быстрее выбраться из богатых кварталов куда-нибудь поближе к окраине города. А то среди храмов и особняков аристократов можно найти только неприятности с городской стражей, а уж никак не нужную информацию.

Воительница хорошо знала, как отыскать кабак, в котором собираются наемники - привычки этого люда, похоже, были одинаковы во всех мирах. Периодически взбираясь на крыши, чтобы скорректировать продвижение по городу, Айшэ довольно быстро двигалась к своей цели. Ей успешно удавалось избегать встреч с патрулирующими улицы стражниками, а спешащие по своим делам прохожие не обращали внимания на закутанную в темный плащ путешественницу - таких множество в больших городах. К тому же, на улицах она заметила не только людей, но и представителей других рас. Большинство из них девушка так и не смогла идентифицировать - в ее родном мире таковые не встречались. Только оборотни здесь ничуть не отличались от привычных ей - они так же пахли зверем, опасностью и кровью.

Квартал борделей, игорных домов и кабаков встретил путницу разноцветными огоньками и гулом. Пройдя по извилистой улочке, она наугад выбрала одну из многочисленных таверн. Ей приглянулась вывеска: лохматый, похожий на степного орка детина сидел верхом на меленьком, умильно закатившем глазки зелененьком дракончике. Решительно толкнув тяжелую дверь, наемница окунулась в привычную атмосферу подобных заведений.

Прямо напротив входа виднелись барная стойка и ведущая на кухню дверь. По левую руку вдоль стен тянулись длинные общие столы и несколько столиков поменьше, рассчитанных человека на четыре. Такие же располагались и справа от входа, у большого, сложенного из серого камня камина. На потолке к жутковатого вида крюкам несколькими звеньями черных цепей крепились исполнявшие роль канделябров шипастые кольца, на которых горели на диво хорошие, хотя уже и порядком оплывшие восковые свечи. Видимо, сюда частенько захаживали оборотни, и чтобы запах дешевых, коптящих сальных свечек не раздражал чувствительных представителей этого племени, кабатчик и расщедрился на подобное освещение. Из кухни доносились приятные ароматы готовящейся снеди, заставив желудок предвкушающе заурчать.

На город постепенно опускалась ночь, а наемники и любители острых ощущений все активнее подтягивались в таверны и кабаки. Это время как нельзя лучше подходило для ее целей, ведь алкоголь уже успел ударить в головы и развязать языки, но упиться народ еще не успел, а значит, будет способен отвечать на вопросы достаточно внятно и по сути.

Зачастую, конечно, больше всего знали трактирщики. Обращаться с подобной породой людей Айшэ научилась давно, а потому первым делом отправилась к стойке. Содержатель кабака мог не только посоветовать что-то дельное, но и указать нужных людей. За разумную плату, естественно.

Ее приближение не осталось незамеченным. Темноволосый плечистый трактирщик, который, судя по ощущениям, как раз и был оборотнем, посмотрел на девушку с явным интересом. Понадеявшись, что драгоценные металлы здесь ценятся так же, как и в ее родном мире, Айшэ положила на стойку серебряную монетку, а уж потом произнесла:

- Мне нужен сытный ужин и информация.

- Это мы мигом, - добродушно осклабился мужчина и кивнул одной из подавальщиц, тут же скрывшейся за дверью кухни. - Для сиргов у нас всегда местечко найдется.

Девушка едва заметно улыбнулась уголками губ, и, отметив необычное слово, попросила:

- Если еще кто из наших появится, дай знать.

- Сделаю, - кивнул мужчина. - Сначала поешь?

Айшэ кивнула и направилась к столику, за которым заприметила свободное место. Прежде чем задавать вопросы хозяину этого заведения, она решила понаблюдать за посетителями. Вполне возможно, что некоторые ответы появятся сами собой, как и новая информация, требующая разъяснения. Она точно знала одно: раз ее приняли за этого самого «сирга», значит, нужно не проглядеть «собратьев», если таковые отыщутся. А вот стоит ли их избегать, или наоборот пообщаться, наемница пока еще не решила.

С удовольствием полакомившись принесенным разносчицей рагу с мясом и запив его светлым, вполне неплохим пивом, девушка принялась пристально, но по возможности незаметно рассматривать посетителей. Публика, как для наемников, попалась довольно приличная - по крайней мере, пока что никто не порывался устроить дебош с битьем посуды об голову соседа. В общем, почти образцовый порядок.

Взгляд Айшэ скользил по лицам, выделяя самые красивые или просто интересные. Обилие представителей необычных рас заинтересовало ее, но так как это не являлось целью посещения данного мира, то любопытство пришлось обуздать. А вот просто понаблюдать ей никто не запрещал. За соседним столиком купец, если судить по одежде, договаривался с капитаном какого-то отряда о сопровождении своего каравана. Уловив суть разговора, воительница мгновенно потеряла к этой парочке всякий интерес. Подслушать еще кого-то было проблематично из-за постоянного гула голосов. Сейчас ее чуткий слух отнюдь не был подспорьем, а скорее мешал - голова потихоньку начинала болеть из-за обилия слишком громких звуков. Она потому и не любила города: их шум, не стихающий даже ночами, не давал чувствовать себя в безопасности. Впрочем, Айшэ и не нуждалась в подобной иллюзии.

Когда в трактир ввалилась еще одна компания наемников, четвертая за то время, что девушка сидела в зале, она поначалу не обратила на них внимания, но когда трактирщик едва заметно кивнул в направлении вновь прибывших, - насторожилась.

Айшэ внимательно рассматривала мужчин и женщин, рассаживающихся за одним из больших столов, когда уловила нечто знакомое. Кажется, она начинала догадываться, кого именно здесь именовали сиргами - магов крови. И один из мужчин как раз таковым и являлся. Понаблюдав за ним, девушка пришла еще к нескольким выводам: если судить по экипировке и повадкам, новоприбывший был хорошим бойцом, а отнюдь не кабинетным магом. Учитывая своеобразную специализацию и подготовку, можно было предположить, что сирги являлись чем-то вроде наемничьего клана или же ордена наемных убийц. Айшэ уже сталкивалась с подобными организациями, и потому ей было, с чем сравнивать.

Подождав, пока компания сделает заказ и перекусит с дороги, она легко поднялась со своего места и отправилась к их столику. Две девушки из отряда, до этого лениво рассматривавшие посетителей в зале, окинули ее оценивающими взглядами.

Вежливо поприветствовав сидящих за столом наемников, Айшэ кивнула тому, в ком почуяла мага крови, и поинтересовалась:

- Можно вас на пару слов?

Мужчина чуть прищурился, но затем коротко кивнул и поднялся. Возвращаясь за свой столик неподалеку от входа, девушка спиной чувствовала его изучающий взгляд, но это был отнюдь не просто мужской интерес, так скорее оценивают возможного противника. Впрочем, путешественница по мирам была готова и к такому повороту событий, на всякий случай.



- И что тебе от меня понадобилось? - без обиняков поинтересовался наемник. Тратить время на словесную шелуху и «выканье» он явно был не настроен, что импонировало Айшэ. От него пахло кровью, мокрым лесом и чем-то мускусным, как от большого зверя. Оборотень, поняла девушка. И, наверняка, волк.

- Вполне возможно, что помощь, - спокойно ответила собеседница, оценивая его реакцию.

Мужчина, криво усмехнувшись, чуть склонил голову набок, снова вызвав ассоциацию с хищником, несколько уставшим, но от того не менее опасным.

- Какая? - наконец спросил он. - Если нужен наемник, то лучше начни искать другого, у меня уже есть заказ.

- Мне нужна информация, - вернула ухмылку девушка. - К тебе же обратилась исключительно как к собрату по ремеслу.

Он, как показалось Айшэ, принюхался. Воительница хорошо разбиралась в повадках оборотней, а потому ничуть этому не удивилась - он просто оценивал ее.

- Ты не из клана, - наконец произнес собеседник задумчиво. - Впервые вижу взрослого мага крови, который бы не был сиргом.

- Скажем так, я обучалась дома, - хмыкнула наемница. - Так что, поможешь?

- Посмотрим, - на этот раз долго не раздумывал он. - Информация какого плана тебе нужна?

- Мне необходимо отыскать хорошего провидца, - Айшэ внимательно оглядела темноволосого визави и пришла к выводу, что его внешность отнюдь не портит небольшой шрам на виске, лишь добавляя сиргу мужественности.

- Если дело очень важное, можешь попробовать обратиться к Оракулу, - произнес собеседник, глянув ей прямо в глаза. - Но ты же знаешь, что это должна быть проблема жизни и смерти, иначе служитель богини-Матери ничего внятного тебе не скажет.

- А сам-то ты у него бывал? - решила уточнить девушка, чтобы понять, не кормят ли ее сейчас местными байками.

- Не было нужды, - покачал головой сирг. Похоже, оборотень вполне искренне верил в то, что говорил.

- Где он находится и как мне туда добираться? - поинтересовалась наемница.

- Отправляйся на остров Амимора, - откликнулся оборотень. - Найдешь монастырь Матери в горах Онара. Оракул ответит на твои вопросы, если они действительно важны.

- Ладно, где искать корабль? - деловито поинтересовалась Айшэ.

- Ты странная, - задумчиво откликнулся сирг. - Зачем плыть морем? Это ведь долго, телепортом куда как проще. Поищи маварис фей, они тебе помогут.

Девушка благоразумно решила не уточнять, что такое этот самый «маварис», справедливо рассудив, что не стоит выдавать себя еще больше. Спрашивать еще что-то смысла не имело, но мужчина и не думал подниматься из-за стола, продолжая разглядывать ее своими несколько странными глазами, по цвету напоминающими спелую вишню.

- Кстати, советую все же заглянуть в цитадель сиргов, - наконец нарушил он затянувшуюся тишину, которая уже стала напряженной. - Отметься просто. Мы не любим конкурентов, так что не стоит самой себе создавать проблемы.

Айшэ не успела как-либо отреагировать на его реплику, так как дверь в таверну опять распахнулась. Вот только на этот раз в помещение шагнули не наемники и не предполагаемые заказчики, а затянутые в форму стражи правопорядка.

- Всем оставаться на своих местах! - рявкнул бравый молодчик в ладно сидящем мундире. Понятное дело, его никто не послушал, посетители трактира повскакивали на ноги, кто-то схватился за эфес, напряженно рассматривая незваных гостей. У наемников во всех мирах было туговато с соблюдением законов.

Айшэ заозиралась в поисках выхода. Она не сомневалась, что это пришли за ней, хотя... Оборотень мгновенно вернулся к своему отряду, члены которого тоже отнюдь не дружелюбно изучали стражников. Когда из-за их спин вышел маг в черном балахоне и что-то сказал стоящему рядом с ее недавним собеседником рыжему мужчине, девушка немного расслабилась - пришли не по ее душу. Впрочем, светить свою приметную мордашку лишний раз тоже не стоило, тем более что стражи порядка на всякий случай изучали лица присутствующих. А вдруг, да и заметят личностей, на которых даны ориентировки?

Айшэ не знала, успели ли жрецы подсуетиться и доложить о разгроме храма, или же скромно умолчали об этом инциденте, но все же решила подстраховаться. Окинув взглядом присутствующих и отметив, что все же остались те, кто продолжает спокойно трапезничать, лишь с интересом наблюдая за происходящим, она стала выбирать. Сидящий через два стола детина, жадно прихлебывающий из забытой соседом миски, девушку не вдохновил. Вальяжно раскинувшийся в сторонке красивый лучник с темно-фиолетовыми волосами и чуть светящимися глазами слишком напоминал темных эльфов ее мира, которых путешественница не слишком жаловала. А вот продолжавший как ни в чем не бывало пить чай, если судить по чашке, брюнет за столиком рядом со стойкой бара привлек ее внимание. Выждав подходящий момент, наемница метнулась к мужчине и, как только он обратил на нее внимание, поцеловала. Реакция у него тоже оказалась правильная - он почти мгновенно усадил ее себе на колени, чтобы девушке не приходилось наклоняться. Похоже, наемник был совершенно не против подобного «знакомства», хотя вряд ли успел толком рассмотреть ее.

Стоило отдать ему должное, целовался незнакомец замечательно. Айшэ поудобней устроилась, закинув руки ему на плечи, впрочем, не забывая краем уха отслеживать происходящее. За спиной пару раз что-то бухнуло, пронесся легкий магический ветерок, но все быстро стихло. Звякающая железом стража, похоже, увела не ставших особо сопротивляться аресту наемников.

Мгновенно отстранившись от мужчины, Айшэ воспользовалась тем, что ее не особо-то и удерживали, не ожидая подвоха, и соскользнула с его колен. Задерживаться в этом месте больше не стоило, тем более что она прекрасно знала теперь, что предстоит делать.

- Спасибо, - легко улыбнулась девушка и направилась к барной стойке, пока ее «прикрытие» удивленно смотрело вслед только что так страстно прижимавшейся к нему незнакомке.

Выяснить, где находится ближайший маварис, что бы это ни значило, и что с нее потребуют за телепортацию, стало секундным делом. А затем Айше отправилась на выход, в целом, вполне довольная вечером. Выбравшись на улицу и тут же свернув в один из переулков, она вдруг досадливо поморщилась. Чуткий слух уловил за спиной чье-то дыхание, а вот передвигался преследователь бесшумно.

- Постой! - окликнули ее и, обернувшись, наемница увидела того самого брюнета, с которым только что целовалась. Похоже, удостоившийся ее внимания мужчина жаждал продолжения. Впрочем, выяснять, так ли на самом деле обстоят дела, наемница не собиралась - не было времени на подобные развлечения. Да и желания, кстати говоря, тоже.

- Не лезь, - коротко бросила она, на всякий случай, позволив глазам блеснуть алым, и даже продемонстрировала длинные клыки.

Наемник оказался понятливым и не стал пытаться далее задерживать вампиршу. Попятившись на несколько шагов и убедившись, что ее не преследуют, Айшэ развернулась спиной к кабаку и быстро растаяла в ночной мгле.

Маварис, по словам трактирщика, находился за пределами городских стен. Ворота уже заперли на ночь, но девушка и не планировала идти через заставы стражей. Отыскав слабо освещенный участок стены и дождавшись, когда по верху пройдет патруль, она быстро скользнула меж острых зубцов. Спуститься, вгоняя мигом отросшие когти в щели между камнями, труда не составило - после диких гор, по которым ее когда-то самозабвенно гонял отец, это было детской забавой. Пройдя вдоль тракта, путница, наконец, вышла к искомому месту. Под странным названием, как оказалось, скрывалось ни что иное, как дерево, правда, не совсем обычное. Исполинский ствол едва заметно светился, в кроне то и дело мелькали бледные огоньки, похожие на светляков. Сами феи оказались красивым крылатым народом, довольно хрупким по человеческим меркам. Впрочем, сама Айшэ тоже была достаточно миниатюрной, а потому жительницы маварис на нее подобного впечатления не произвели.

В качестве оплаты сошло бы почти все: продукты, деньги, амулеты или простенькие артефакты. Впрочем, спихнуть какой-то мусор маленькому народцу все же вряд ли удалось бы, ведь они прекрасно чувствовали магию. Осмотрев Айшэ, одна из сияющих фигурок неожиданно ухватила вампиршу за одну из многочисленных косичек и отчетливо произнесла:

- Вот это.

Проведя рукою по волосам, в которые по старой привычке вплетала всевозможные мелкие украшения, Айшэ нащупала защитный амулетик, представляющий собой крупную бусину янтаря. Без лишних споров она аккуратно сняла подвеску и передала ее фее. Та задорно рассмеялась и тут же, явно оценив прическу вампирши, вплела безделушку в волосы.

Телепорт крылатого народца работал без особых изысков - просто пройдя через полый ствол маварис, девушка уже вышла в другом месте. В голове немного неприятно зашумело - все же магия стихий была для Айшэ чужеродной.

Там, где она оказалась, одуряюще пахло йодом и соленым морским ветром. Оглядевшись, наемница поняла, что находится на каком-то крутом утесе, о который далеко внизу разбиваются пенные волны. Дерево фей, куда как меньше предыдущего, цеплялось корнями за каменистую почву почти над самым обрывом.

Здесь ее уже ждали. Махонький светлячок, незаметный в древесной кроне, где, видимо, и сидела дежурившая фея, подлетел к девушке, оборачиваясь тоненькой девчушкой лет десяти на вид.

- С прибытием, - улыбнулась она гостье.

Айшэ вполне дружелюбно кивнула и поинтересовалась:

- Мне надо попасть к Оракулу. Как это сделать быстрее?

- Всем, кто попадает к нам, надо туда, - звонко рассмеялась малышка и махнула в сторону возвышающихся вдалеке деревьев. - Иди по дороге до самой кромки леса. Там есть посадочная поляна вархов. Они тебя и доставят максимально близко к храму, а там уж самой добираться придется.

- Спасибо, - искренне улыбнулась вампирша, направляясь в указанную сторону. Странно начавшееся путешествие по незнакомому миру оказалось приятным и неопасным. Появилась надежда, что ей удастся довольно быстро и без эксцессов разобраться с заданием прадеда.


Эльхиор

Тот, кто вступил на наклонный путь одиночества и мечты,


никогда не знает, куда он его приведет...


Э. Золя, «Страница любви»


Рынок в городе некромантов ничуть не отличался от сотен иных: тот же шум и ругань на многих языках, те же тележки и лотки, та же вонь. Мужчина легко лавировал в толпе, «благоухающей» луком, потом и прокисшим молоком. Его мало интересовали и продуктовый рынок, и забитые украшениями, одеждой и оружием торговые ряды. Так же равнодушно он прошел мимо загонов с животными. На него не обращали внимания - такой же наемник, как и сотни других, проезжавших через этот город. Ничего примечательного.

Эльхиора привело сюда не праздное любопытство. Мужчине был нужен кто-то, кто мог бы ответить на его вопросы касательно магии некромантов. Идти к самим темным колдунам он не стал, справедливо рассудив, что нет необходимости ставить всю их гильдию - или как она там называлась - в известность о предмете его поисков. В том, что у магов смерти круговая порука, он не сомневался. А потому и отправился в совершенно иное место. Здесь вполне могли найтись как те, кто не прочь напакостить темным колдунам, так и те, кто зарабатывал на жизнь продажей информации. Для целей наемника вполне сгодились бы и те, и другие.

Побродив по рынку, в самом конце торгового ряда он заприметил довольно невзрачную с виду лавчонку. Над дверью висела несколько покореженная вывеска с ничего не говорящим названием «Магазинчик Маруши». Эльхиор, пожалуй, прошел бы мимо, если бы не необычный магический фон, исходящий от лавки. Поскольку местечко было затрапезным, он прикинул, что вряд ли придется иметь дело с кем-то гильдейским, - те все же предпочитали держать марку, даже если были бедны, как церковные мыши.

Внутри было темно и тихо, пахло травами и каким-то смутно знакомым мужчине благовонием. Рослый брюнет едва не задел головой низкую притолоку и вынужден был пригнуться, проходя в двери. «Словно поклонился», - отметил про себя он. Прилавок в магазинчике оказался таким же рассохшимся и ветхим, как и вывеска. Над ним вперемешку висели пучки сушеных трав, странные украшения из дерева, камня и кости, связки потускневших монет, куколки из ниток и многое другое. Разноцветные безделушки, более уместные в лавке старьевщика, казались совершенно обычными, но мужчина прекрасно понимал, что перед ним амулеты. И многие отнюдь не безобидные.

Маруша оказалась очень старой женщиной, подслеповато сощурившейся, когда посетитель подошел к прилавку. Ее лицо было изъедено морщинами, а глаза почти выцвели, но взгляд их оставался тяжелым и цепким, как у матерого хищника. Одним словом, ведьма.

- Смотри, какой редкий гусь к нам залетел, - проскрипела она, погладив по спинке вспрыгнувшую на стойку трехцветную кошку.

Эльхиор с прищуром посмотрел на хозяйку, пытаясь понять, что именно необычного углядела в нем старуха.

- Не часто сюда маги забредают, - произнесла она, чуть растягивая гласные, и продолжила изучать мужчину своими почти белесыми глазами. - Одни некроманты вокруг, да те считают меня шарлатанкой. Большинство. А вот местный люд захаживает, да. За амулетами да зельем приворотным. Но вот тебе явно не благосклонность молодицы завоевывать надобно, так чего подсказать-то?

- Меня интересуют артефакты некромагов, - спокойно произнес наемник. - Или хотя бы консультация по ним.

- Так к хозяевам мертвых и шел бы, милок, - хитро прищурилась бабулька. Ее кошка выгнула спину, потягиваясь, вальяжно прошлась по прилавку и потерлась о подставленную мужчиной ладонь, утробно мурлыкнув.

- Сама понимаешь, что они вряд ли поделятся секретами, - отозвался Эльхиор, рассеянно почесывая млеющую мурку за ухом.

- А ты Зоське понравился, милок, - одобрительно покивала ведьма. - Стало быть, и я тебе подскажу что. Если в цене сойдемся.

Эльхиор без лишних слов положил на прилавок серебряную монету. Женщина одобрительно улыбнулась, но забирать кругляшок не спешила.

- У нас в городе разные темные имеются, - она оперлась сухонькими ладонями на ветхое дерево и уселась на небольшой табурет. - Могут мертвых призывать аль поднимать. Могут темные чары на живых накладывать или артефакты клепать. Тебя какая область интересует?

- Мне нужно найти одну душу, - маг некоторое время молчал. - Только умерла она давно.

- Значит, женщина, - криво усмехнулась ведьма, понимающе покивав. - Ты к Маргольду сходи. Он парень странный и заказы берет редко, но уж больно талантлив. В колдовском квартале у любого местного спроси - покажут.

- Благодарю, - кивнул наемник, дослушав информацию, и к первой монетке присоединилась вторая.

- Еще одну добавь, - спокойно сказала старушка. Эльхиор приподнял бровь, но выполнил требование, и только теперь морщинистая рука забрала с прилавка деньги.

- Держи, - на стойку лег неприметный камешек в форме чуть вытянутой капли. Гладко отшлифованная поверхность переливалась в неверном свете лучины от серого до темно-фиолетового, перемежавшегося светлыми полосками.

- Что это? - поинтересовался мужчина.

- Твоя покупка, - невозмутимо известила ведьма, сползая со своей табуретки. - Пригодится, уж поверь старухе. Пошли, Зоська, покормлю тебя, - взяв кошку под пушистое брюхо, старушка скрылась за дверью подсобки.

Эльхиор некоторое время задумчиво смотрел вслед странной торговке, но камешек все же взял. Выйдя из лавки, он приоткрыл ладонь так, чтобы необычная покупка оказалась на свету, но снова не заметил ничего необычного. Маг не собирался выбрасывать безделушку, но ощутил некоторое разочарование. И только опуская приобретение во внутренний карман куртки, осознал - камушек не нагревался, оставаясь все таким же холодным, хотя мужчина некоторое время держал его в руках. Неожиданное приобретение вполне могло пригодиться.

Уже перевалило за полдень, и на город опустилась удушающая жара - сказывалась близость каменистых пустынь. Прикинув, что если необычный некромант и ведет ночной образ жизни, то сейчас он уже должен был встать, Эльхиор решил не терять времени даром. Отыскать дом Маргольда, пользуясь указаниями встреченного на улице молодого подмастерья алхимика, было достаточно просто. Жил маг смерти на тихой улочке в довольно просторном частном домике, из чего наемник сделал вывод, что у темного дела идут весьма недурственно. Или же он происходил из семьи потомственных некромантов, поселившихся в этом отнюдь не самом захудалом районе ранее.

Самостоятельно отперев калитку и пройдя через небольшой запущенный палисадник, мужчина постучал в дверь, поскольку колокольчика сыскать так и не сумел. Открывать не спешили. Судя по тому, что магической защиты на дверях не наблюдалось, хозяин был дома и либо страдал глухотой, либо надеялся, что непрошеный визитер устанет ломиться в закрытую дверь и уберется восвояси. Хмыкнув, Эльхиор без зазрения совести заколотил в створку ногами, пока все же не решаясь «отпереть» дверь каким-нибудь заклинанием поразрушительнее.



Первым не выдержал хозяин дома. Услыхавший звук приближающихся шагов Эльхиор успел вовремя отойти, так что резко распахнувшиеся двери не стали для него неожиданностью.

- Чего надо? - рявкнул на наемника довольно молодой маг, кутающийся в черную, покрытую пятнами хламиду. В отличие от своей одежды, колдун выглядел куда более опрятным, и только довольно бледная кожа выдавала, что парень редко покидает свой дом в светлое время суток.

- У меня есть для тебя работа, - в лоб сообщил Эльхиор.

- Какая? - мгновенно попался в расставленную ловушку Маргольд, но тут же заявил: - Я сейчас заказов не принимаю.

- Странно, мне сказали, что за необычные эксперименты возьмешься разве что ты, - деланно удивился наемник.

Было видно, что некромант колеблется, ведь раздражение, вызванное столь громким появлением Эльхиора на его пороге, боролось с банальным любопытством.

- Ладно, заходи, - наконец посторонился он, пропуская гостя в прихожую.

Домик оказался завален книгами - это было первое, что бросалось в глаза. Уже потом взгляд наемника отметил огромную, в полстены, выкрашенную черной краской доску с меловыми разводами, столик, на котором громоздились пустые чашки, и даже одиноко висящую над окном гитару. В целом, место обитания Маргольда было холостяцкой берлогой очень увлеченного своим делом ученого. Запах в помещении стоял соответствующий - химические реактивы спорили по убойности с «ароматами» нестиранных носков и немытой посуды. И хотя сам некромаг выглядел чистеньким, до всего остального у него явно не доходили руки. Эльхиор про себя хмыкнул.

- И что за эксперимент? - поторопил визитера хозяин бардака, нетерпеливо пританцовывая. Предложить незваному гостю сесть он не догадался.

- Скажем так, предстоит работать с душами, - наемник по собственному почину присел на подлокотник заваленного книгами кресла, предварительно сбросив оттуда засохший яблочный огрызок.

- Если надо отыскать кого в загробном мире, справится любой дурак. Зашел бы в ратушу, - буркнул парень.

- Даже если нужный мне человек умер около тысячи лет назад в ином мире? - решил не утаивать информацию Эльхиор, так как не знал точно, что именно потребуется некроманту для работы. А тот, кстати говоря, смотрел на гостя, приоткрыв рот, явно стараясь осмыслить услышанное.

- Э-э-э... - наконец выдал молодой человек, - может, вам в храм Матери сходить? У них вроде как врачи хорошие есть...

- То есть твою гениальность явно переоценили, раз ты не способен мыслить нестандартно, вне рамок общепринятых знаний, - констатировал гость, не обидевшись на предыдущее замечание. Эльхиор уже понял, что этот безымянный мирок является закрытым и путешественники из других реальностей сюда редко захаживают, не особо афишируя свое присутствие. Это, конечно, добавляло проблем.

- Попрошу! - а вот парнишка явно обиделся. Им было настолько легко манипулировать, что наемнику даже стало смешно. Некромант выдавал такие предсказуемые реакции, что можно было наперед сказать, на какой по счету фразе он сдастся.

- Попробуй мыслить шире, - заговорщицки произнес Эльхиор, понижая голос.

- Даже если я приму на веру тот факт, что миров множество, то достать нужную душу все равно не смогу, - немного помявшись, вынужден был признать хозяин дома. - Тут не помогут личные вещи покойника... Эту душу просто не опознать, она ведь могла уже не единожды пройти перерождение!

- А имея ее частичку, сможешь? - забросил удочку наемник.

- Надо подумать, - парень принялся расхаживать по комнате, ловко лавируя между завалами вещей. Видимо, сказывалась привычка. - Теоретически, - наконец созрел колдун, - если предположить, что эта самая душа оставалась неизменной, то ее частица должна к ней притягиваться. Можно попробовать создать что-то вроде компаса. Если составляющие...

- Так, - Эльхиор решил прервать словесные излияния парня, пока голова не начала раскалываться от обилия непонятной информации. Все же в теоретической магии он был не силен. - А на практике что понадобится?

- Я пока не уверен, что такое может вообще получиться, надо кое-что проверить, - отмахнулся Маргольд, явно подумывая с места в карьер ринуться к своим справочникам и закопаться в них.

- Мне нужна если не гарантия, то хотя бы минимальная уверенность в том, что дело выгорит, - заметил Эльхиор, заступая некроманту дорогу.

- Ну, если у вас есть артефакт, в котором содержится эта самая частичка... - поднял на него взгляд молодой человек. - Нет?

- Это часть моей собственной души, - припечатал наемник, а парень снова впал в созерцательное состояние, уйдя в научную нирвану.

- Но это же сенсация! - наконец очнулся некромант, хотя мысли его продолжали витать где-то далеко. - Только как бы вам сказать... Я не могу отделить нужный фрагмент от вашей души, при этом не убив вас. Но вы не переживайте, ваше имя...

- Не войдет в историю этого болота, - оборвал полет его фантазии Эльхиор. - Я сам могу это сделать. Только мне нужен будет какой-то амулет, способный ее удержать.

- Это совсем просто, - отмахнулся Маргольд. - Нужен только кусочек черного оникса. Поспрашивайте на рынке.

- Как он выглядит? - решил уточнить наемник, у которого зародилось смутное подозрение. Стоило услышать объяснение, как отпали какие-либо сомнения. Маг вынул из кармана каплевидный камень и показал его некроманту. - Подойдет?

- Лучше и не придумаешь, - обрадовался некромант. - Но вот насчет гарантий...

- Я уже понял, - кивнул гость, - ты их не даешь.

- Я не это хотел сказать, - смутился молодой человек. - Если это дело для вас так важно, что решили рискнуть своей душой, возможно, стоило бы спросить Оракула богини-Матери.

- Вот делать мне больше нечего, - фыркнул наемник.

- Вы не думайте, что там шарлатаны, - серьезно предупредил Маргольд. - Если все же решитесь потратить время, съездите в горы Онара. Все равно мне нужно будет около недели на то, чтобы провести все расчеты.

- Я подожду, - качнул головой Эльхиор. Он уже успел выяснить, что в этом мире боги весьма активны - не сложно было уловить их присутствие в храмах, которые наемник посетил во время знакомства с городом.

- Еще один вопрос, - внезапно крутанулся на месте ученый. - А что за душа вам нужна? Если призываемое существо...

- Я не собираюсь воскрешать богов, если ты об этом, - усмехнулся собеседник некроманта, - только человека.

- Воскрешать? - парень снова забегал по комнате. На его лице отражалось огромное количество быстро сменяющих друг друга эмоций. Похоже, маг не мог понять, радоваться или ужасаться тому, что он слышит всякий раз, когда гость открывает рот.

- Тебя что-то смущает? - наконец утомился наблюдать за его мельтешением гость.

- Это невозможно! - воскликнул парень и зашел на новый круг. - Можно воскресить только душу, недавно ушедшую за грань. Тем более, она сейчас может быть в реинкарнации. Нет, невозможно!

- Значит, недавно умершую все же можно? - прищурился Эльхиор. - И как же?

- Да хотя бы с помощью специального артефакта, - как о чем-то само собой разумеющемся, сказал Маргольд. - Я недавно создал один такой, но его у меня забрали... Новый делать долго, хоть и вполне реально. Но мы же не о том говорим!

- Это меня тоже интересует, - решил не упускать возможности заполучить такую диковинку Эльхиор.

- Сначала надо подумать, как ее отыскать, - резонно заметил парень.

Возразить на это было нечего. Увлекшийся новой идеей Маргольд даже аванса не взял - только нетерпеливо отмахнулся. Он уже рвался производить одному ему понятные расчеты. Наемник снисходительно усмехнулся, направляясь к выходу - достучаться до парня сейчас было бы нереально. Но некромант, как оказалось, еще был способен преподнести Эльхиору сюрприз:

- А к Оракулу все же сходите, - вдруг заявил парень. - Хотя бы узнаете, не в перерождении ли сейчас эта самая душа. Возможно, не придется никого воскрешать.

Наемник некоторое время шагал по улице, продолжая раздумывать над словами этого мальчика. Возможно, он все же был прав. В каждом из миров действуют свои правила, несоблюдение которых сулило либо блистательную победу, либо же поражение. Тем более что прослеживалась определенная тенденция: Маруша послала его к Маргольду, Маргольд - к Оракулу. В первый раз, послушав подсказку, наемнику не пришлось пожалеть - парень оказался толковый.

Хмыкнув, маг остановился, в голове уже сформировался план дальнейших действий. Все равно ему предстояло, как минимум, неделю ждать результатов расчетов некроманта.

Теперь его путь лежал в городскую библиотеку. Справившись у первого попавшегося мальчишки о направлении и одарив того мелкой монетой, мужчина легко зашагал по улицам. Брать напрокат лошадь маг не видел необходимости, а лезть в такое время в закрытый экипаж было бы просто издевательством над самим собой, так что Эльхиор предпочел прогуляться, тем более что идти было не так уж далеко. Библиотека, находившаяся в самом центре города, в двух кварталах от городской ратуши, занимала большое здание из светло-бежевого камня. Треугольный фронтон, украшенный затейливой скульптурной группой, изображающей местный пантеон, поддерживали шесть белоснежных колонн. В целом, можно было довольно долго разглядывать это великолепие, но у Эльхиора была цель, от которой он не собирался отвлекаться ради изучения местных достопримечательностей. Легко взбежав по ступеням, он потянул ручку двери. Тяжелая, окованная светлым металлом створка подалась на диво легко, пропуская мага в хранилище древних знаний.

В помещении было довольно сумрачно, пахло бумагой, пылью и воском, словно в библиотеке для освещения все еще пользовались свечами, а не магическими шарами. Переговорив со скучающим за стойкой парнем, маг отправился в нужный ему читальный зал. Порывшись в каталоге и отыскав четкие указания, какие книги ему нужны и где они находятся, он скрылся между стеллажами и уже через несколько минут снимал с полок необходимые фолианты. Людей в библиотеке в это время было мало, местные в основном предпочитали самые жаркие дневные часы проводить дома, в относительной прохладе, а в публичные места ходить под вечер.

Полистав хрупкие страницы, наемник вчитался в каллиграфически выписанные строки. Храм на Амиморе слыл обителью лучших провидцев мира, так и оставшегося для Эльхиора безымянным. Располагался остров почти на экваторе, весь клочок суши принадлежал человеческому королевству. Основное пополнение казны происходило за счет торговли драгоценностями, ведь только здесь добывали уникальный голубой, розовый и черный жемчуг. Эльхиор сделал себе заметку на память: по возможности обзавестись редкими минералами, прикинув, что в другом мире стоимость такой диковинки может быть вообще запредельной.

Касательно монастыря в горах Онара, информации отыскалось крайне мало. Добраться до этого места было довольно трудно, располагалась обитель в малонаселенной части острова, да и говорил Оракул отнюдь не со всеми. Значительно больше было написано о самом культе Матери. Эта богиня, зовущаяся Анорией, считалась создательницей всего сущего. Несмотря на наличие в пантеоне еще нескольких богинь, именно Анория почиталась всеми женщинами без исключения, была покровительницей семейных союзов, матерей и девиц на выданье. Именно при ее храмах обучались лучшие целители мира, оракулы и провидцы.

Поискав более-менее современное изображение храма, он с сожалением констатировал, что найденное не отвечает его запросам, хотя подробный план ходов здания все же скопировал. Так, на всякий непредвиденный случай. Многочисленные переходы, галереи и портики, изображенные на старых гравюрах, не давали представления о храме в целом. К тому же они не являлись уникальными образчиками местной архитектуры, а значит, и не могли служить ориентиром для телепортации в незнакомое место.

Вернув книги, наемник вышел на улицу. Начинало вечереть: постепенно удлинялись тени от домов, а в стеклах окон играли красными всполохами лучи заходящего солнца. Решив отложить поиски более подробного изображения храма на следующий день, мужчина направился в таверну.

В общем зале кого-то били, но как-то вяло. В итоге всех победила дородная подавальщица, жена хозяина заведения, собственноручно вылив на бузотеров ушат ледяной воды. Разгром довершил вышибала, выперев окончательно утративших боевой дух драчунов за дверь. Эльхиор лениво полюбовался за баталией, попивая травяной настой, после чего пошел спать. Ночь прошла без происшествий.

Ближе к обеду он снова собрался на рынок. Заперев небольшую комнатушку на ключ, мужчина для надежности добавил еще несколько охранных заклинаний. Подобная подстраховка давно вошла в привычку. Спустившись по лестнице и кивнув хозяину заведения, Эльхиор вышел на улицу. Идти с самого утра смысла не имело - базарная площадь была бы забита спешащими отовариться слугами из богатых домов. Да и вряд ли люди искусства, к которым он решил наведаться, так рано открывали свои магазины.

Поплутав между лотками со всевозможными пестрыми тканями, мужчина свернул на боковую улочку, куда более тихую по сравнению с торговой площадью. В лицо повеяло легким ветерком, принесшим аромат неизвестных курений и тихий перезвон бубенцов над дверью какой-то лавчонки.

Эльхиор не так давно прибыл в этот город и здесь еще не бывал. Впрочем, характерный запах масляной краски свидетельствовал о том, что цель его путешествия уже близка. И в самом деле, следующий поворот вывел гостя этого мира на крохотную площадь, где размещались лавки художников. Стены каждого дома были расписаны всеми цветами радуги, порой это были какие-то картины, порой - просто мазки и потеки красок, которые, тем не менее, смотрелись вполне гармонично и даже красиво. В общем, служители искусства и хозяева магазинчиков изощрялись, как могли, превратив все вокруг в подобие одеяла, сшитого из пестрых лоскутков.

Войдя в первую попавшуюся лавку, он осмотрелся. Здесь характерный запах был куда сильнее, смешиваясь с ароматами мокрого гипса и глины. Магазин представлял собою неожиданно длинное помещение, все стены которого были увешаны различного размера картинами. На полу в видимом беспорядке застыли немного странные, на взгляд мужчины, скульптуры - какие-то фантастические монстры, девы с рыбьими хвостами, крылатые кони и многое другое. Проделанные под самым потолком окна давали довольно тусклое освещение, но хозяева и этот фактор смогли выгодно обыграть - хитроумная система зеркал рассеивала свет по всей комнате. В некоторых местах висели гирлянды из прозрачных бусин, в лучах солнца бросавших вокруг мириады разноцветных бликов.

- Я могу вам что-то подсказать? - раздался откуда-то сбоку довольно приятный женский голос.

- Возможно, - мужчина развернулся к хозяйке лавочки, оказавшейся немолодой, но все еще довольно красивой дамой. Ее по-птичьи тонкие пальцы, испачканные краской, нервно сжимали наброшенную на плечи темно-красную шаль с прозрачными бусинками на кистях. - Меня интересуют пейзажи.

- Морские, горные, лесные? - живо откликнулась женщина.

- Одного вполне конкретного места, - сухо ответил наемник. - Монастырь в горах Онара. У вас есть его изображение?

- В какой технике? - едко отозвалась уязвленная художница. Длинные пальцы стали теребить кисточку шали, и смешливые солнечные зайчики брызнули в разные стороны.

- На ваше усмотрение, сударыня, - тут же сменил тактику Эльхиор. Ему был важен результат.

- Подождите минутку, - сменила гнев на милость хозяйка и удалилась за небольшую дверцу, ведущую в подсобку.

Мужчина некоторое время рассматривал странный портрет на стене, пытаясь понять, то ли заказчик страдает отсутствием вкуса, то ли просто любит лесть.

- К сожалению, картины этого места у меня не найдется, - появилась, наконец, его недавняя собеседница, держа в руках какую-то коробку. - Но вот есть уменьшенная копия.

Эльхиор подождал, пока статуэтка храма будет изъята на свет божий, и скептически ее осмотрел. Крылатые лошади вдохновляли больше.

- Спасибо, но не подходит, - наконец был вынужден признать он. - Простите за беспокойство.

- Для вас так принципиально найти картину? - холодно поинтересовалась женщина.

- Увы, да, - развел руками мужчина и сослался на рабочую легенду: - Заказчик высказался предельно ясно.

Он не стал уточнять, что этим самым заказчиком является он сам.

Покинув лавку, он направился изучать ассортимент соседних. Где-то его разочаровывали сразу, где-то предлагали такую мазню, что она совершенно не подходила для целей Эльхиора. Наконец удалось отыскать более-менее подходящую картину. Это оказалась совсем небольшая акварель, изображавшая не сам монастырь, а окружающие его горы. Здание же было выписано совсем нечетко, далеким размытым силуэтом на фоне голубовато-серебристой скалы. Но это было лучшим из предложенных вариантов - горы с течением времени меняются мало.

Расплатившись с хозяином магазинчика, в котором ему посчастливилось обзавестись картинкой, Эльхиор снова шагнул на площадь, залитую ярким солнечным светом, и направился на рынок.

Покупка необходимых для путешествия по горам вещей много времени не заняла - здесь можно было отыскать все, или почти все. Оттягивать начало путешествия тоже смысла не имело. Наемник оплатил номер на неделю вперед и отправился наверх готовиться к телепортации. В пределах конкретного мира это не было такой уж проблемой, а насчет того, что предстоит переместиться незнамо куда, он подстраховался.

Заклинание сплелось легко, контуры магического узора наполнились свободной силой и замерцали легким искристым серебром. Маг спокойно шагнул в портал, и уже через миг оказался далеко от наемничьего кабачка.

«А вот с высотой я явно промахнулся», - констатировал Эльхиор, поднимаясь с колен. Точка телепорта легла настолько точно, что впору было ставить самому себе памятник. Но на будущее следовало учесть, что художники, рисуя, сидят - не придется тогда отряхиваться от пыли и мелких, но на диво острых камушков.

Оглядевшись, мужчина с удовольствием отметил, что неподалеку, прямо за рощицей низкорослых деревьев, наличествует человеческое жилье, о чем явственно свидетельствовал поднимающийся к небу дымок. Именно туда и направился Эльхиор, решив на всякий случай справиться о дороге к монастырю.

Как оказалось, совсем рядом располагался небольшой постоялый двор. Обстановка была небогатой, хотя ощущалось, что здесь живет кто-то очень работящий и хозяйственный, настолько чисто и опрятно было в зале. Прорехи в скатерках были бережно заштопаны, все видавшие виды столы отшлифованы, а стулья - починены.

- Есть кто? - поинтересовался наемник, остановившись у стойки.

- Надо же, - вытирая руки о передник, из боковой дверцы появилась высокая, статная женщина. - Я думала, что у меня уже побывали все, кто прилетел с последними вархами.

- Я добирался иначе, - качнул головой Эльхиор, решив чуть позже для себя выяснить, про каких вархов шла речь.

- Чего-то желаете? - хозяйка с интересом глянула на собеседника.

- Только справиться о дороге в горы, - обаятельно улыбнулся мужчина.

- И даже не перекусите? - всплеснула руками женщина.

- Спасибо, нет, - вежливо отказался маг. - Но вот с собой что-нибудь возьму с удовольствием.

- Я мигом, - понятливо кивнула она и снова скрылась за дверью кухни. Всего через несколько минут женщина вынесла два компактных свертка с едой и небольшую баклажку. - Вот, на здоровье, - улыбнулась хозяйка.

Наемник поблагодарил и щедро расплатился, хотя все принесенное не стоило оставленных им серебрушек.

- Последние проводники ушли еще утром, - покаянно сообщила между тем женщина, - вам их уже не догнать.

- Там есть дорога? - уточнил Эльхиор.

- Да, но она вьется серпантином, - кивнула кабатчица. - По ней только повозки обычно и движутся. Путники предпочитают срезать путь по тропам, таким образом экономя полдня.

- Основные ориентиры не подскажете? - вздохнул наемник, прекрасно понимая, что без них по горам можно блуждать вечно, даже видя конечную цель.

- Километра два пройдете по дороге, - женщина подошла к окну и махнула рукой в нужном направлении. - Затем у старого дерева, расколотого молнией, свернете налево. А там по тропке. Если будут ответвления - не обращайте внимания, вам все время надо будет идти по средней тропе. Только будьте осторожны, когда пойдете через ущелье, там частенько бывают обвалы.

Поблагодарив хозяйку, Эльхиор легко зашагал в указанном направлении. Солнце уже подбиралось к зениту и жарило немилосердно, но терять еще массу времени и отправляться утром, пока еще прохладно, не хотелось. Тем более, маг был уверен, что доберется к цели еще до заката. В противном случае для него не проблема заночевать прямо в горах - к подобному он привык давным-давно.

Дорога стелилась под ноги легко. В некоторых местах Эльхиор заметил явные следы ремонта - на тропу были уложены плоские гладкие камни. Лес оказался густым и влажным. С ветвей, оплетенных сине-зеленым плющом, периодически сыпался мелкий сор из-за пробегающих небольших зверьков и птиц. Обилие красок поражало, хотя до наступления осени еще было далеко. Маг на мгновение остро пожалел, что не умеет летать - с высоты птичьего полета это наверняка выглядело потрясающе. Переливы всех оттенков зеленого соседствовали с бледно-рыжими, оранжевыми, а то и ярко-алыми кронами. Растущие по обе стороны от тропы высокие кусты кизила, усыпанные уже начавшими краснеть ягодами, и плетущаяся по камням ежевика то и дело цеплялись за одежду, словно приглашая остановиться и перекусить. Лениво стрекотали крупные кузнечики, солнце под сенью деревьев не жгло, а только приятно грело. Картинка была милой, томной и настолько безопасной, что наемник даже поморщился. Он не любил подобные благостные затишья, по опыту зная, что за ними зачастую следуют сплошные неприятности. А потому остро захотелось, чтобы произошла хоть какая-то пакость, просто для спокойствия. Но окружающий его пейзаж был все так же безмятежен и тих.

Решив не тратить время, мужчина отпил немного воды из фляги и свернул на небольшую тропу, о которой и говорила хозяйка таверны. Большое дерево, напоминающее обугленную кость какого-то гигантского животного, осталось позади.

Когда он, наконец, вышел из леса, солнце уже медленно клонилось к горизонту. Через седловину между горами совсем рядом величественно и неспешно проползало небольшое облачко, медленно спускаясь в долину языком тумана. На поляне, куда вывела его тропа, виднелось круглое озеро. По прозрачной глади медленно скользили подгоняемые ветерком листья. Здесь проводники, ведущие просителей к Оракулу, делали привал, это было явственно видно по примятой траве. Наемнику оставалось лишь только отыскать направление, куда затем направилась группа путешественников.

До монастыря он дошел, когда солнце уже спряталось за гору. Темно стало практически сразу, как это всегда бывало на юге. Впрочем, местные обитатели не экономили на освещении, так что колдовать не пришлось. Петляющая между огромными валунами тропа, наконец, слилась с дорогой, выведя мужчину к центральным воротам монастыря. Ломать голову над тем, как именно добраться до Оракула, не пришлось - его уже ждал проводник. Невысокий пожилой мужчина, одетый в желтоватую мантию, приветливо улыбнулся припозднившемуся путешественнику.

- Приветствую вас в доме Матери, - по всей видимости, это была ритуальная фраза, но как на нее отвечать, Эльхиор не знал, а потому просто поклонился. - Поздненько вы, может, отдохнете с дороги, переночуете?

Что характерно, о цели визита мага даже не спрашивали. Возможно, в храм по иным причинам попросту не приходили.

- Отчего же, частенько ходят Мать о деточках попросить, - вдруг произнес пожилой привратник, неспешно шагающий рядом с магом и указывающий дорогу. - Но вам, мне кажется, это ни к чему.

Эльхиор мгновенно усилил ментальные щиты, вызвав у сопровождающего мягкую отеческую улыбку. Привычки мыслить вслух за ним отродясь не водилось, следовательно, наемнику встретился невероятной силы менталист, сумевший прочесть его сквозь защиту. Уж что-что, а щиты от всевозможной магии путешественник между мирами поддерживал всегда, даже если на расстоянии сотни квадратных километров от него не было ни единого живого существа.

- Оракул вас примет, - не скрывая улыбки, произнес старик.

Что обитель была странной, он заметил еще на макетах и рисунках. Местная архитектура, в которой преобладали плавные линии арок и переходов и огромные окна, больше подходила для побережья, чем для продуваемой всеми ветрами, пусть и теплыми, вершины. Проемы закрывали не решетки и тяжелые створки дверей, а легкие кисейные полотнища. Коридоры, по которым его вели, были наполнены мягким светом небольших магических шаров под потолком и свечей, пламя которых не трепетало на ветру, что порою шевелил белоснежную ткань.

Эльхиор неожиданно для себя ощутил отнюдь не умиротворенность, которой дышало все вокруг, а легкое раздражение. Он до сих пор не слишком верил в то, что услышит здесь что-либо стоящее. А то, как понимающе порой поглядывал на него шагающий рядом мужчина, раздражало еще больше. Похоже, все его предосторожности не имели успеха, и местный служитель продолжал преспокойно копаться у него в голове. Становилось понятно, какого рода «предсказания» даются в этом храме - телепат попросту считывал все мысли просящего, а потом выдавал желаемое за действительное. Впрочем, как бы ни было жаль потраченного впустую времени, Эльхиор все же решил доиграть в этом спектакле до конца.

- Сюда, - улыбнулся сопровождающий, указывая на очередной арочный проход в стене, ничем не отличавшийся от предыдущих. Отодвинув шелковистую ткань, маг вошел в просторный зал, освещенный колдовскими огнями. Здесь не было никаких хрустальных шаров, черепов и прочей атрибутики, что так любят гадалки всех мастей. Только плетеные циновки и подушки, в беспорядке рассыпанные по полу, и небольшой столик, на котором уже исходил паром чайничек, да стояли маленькие фарфоровые чашки. Вот и вся обстановка. Кроме наемника, в комнате никого не было.

Некоторое время Эльхиор настороженно осматривался, но в итоге пришел к выводу, что ничего опасного не наблюдается, ведь вход за его спиной был единственным способом доступа в эту комнату. И все же мужчина не спешил присаживаться, дожидаясь дальнейшего развития событий.

Оракул не заставил себя долго ждать. Точнее, не заставила. Тихо шурша подолом длинного, в пол, одеяния, в помещение неспешно вплыла высокая женщина. Во всем ее облике наличествовали только три цвета: белый, черный и золотой. Белоснежная кожа казалась еще светлее из-за угольно-черных идеально прямых волос и густо накрашенных черным миндалевидных глаз. Даже ногти были выкрашены темным лаком. Зато вся одежда и странный головной убор, состоящий из сверкающих нитей, в свете магического светильника искрились и переливались мириадами ярких искр. Женщина, не обращая на мага внимания, проследовала к столику и легко опустилась на подушки. Острые черные ногти, напомнившие мужчине птичьи коготки, постучали по тонкому, почти прозрачному фарфору чашечки. Эльхиор не стал дожидаться иных приглашений, спокойно сел напротив, разлил чай по чашкам. Взметнулись в круговороте маленькие цветочки на дне прозрачного заварника.

- Я не понимаю, зачем ты пришел, - произнесла вдруг Оракул, пригубив золотистого напитка, - твоя судьба не здесь.

Эльхиор не стал скрывать насмешливой улыбки. Что ж, стоило признать, к существованию иных миров жрецы отнеслись куда спокойнее, чем Маргольд. Или же знали об этом еще до его прихода.

- Тогда, может, скажешь, где именно? - решил поддержать игру наемник.

- Тебе самому придется найти способ отыскать ее, - Оракул по-птичьи склонила голову к плечу, пристально глядя на собеседника абсолютно черными глазами. Смотрелось это жутковато, учитывая, что женщина ни разу не моргнула. - Могу лишь дать совет: возьми с собой первого знакомого, которого встретишь, выйдя из храма.

- И это все? - решил напоследок уточнить маг.

- Это все, во что ты готов поверить, - не осталась в долгу женщина. Хотя в ее словах ему послышалась насмешка, лицо сидящей напротив жрицы не выражало ровным счетом никаких эмоций. Даже глаза были абсолютно пустыми.

Поняв, что не услышит от нее более ни слова, он поднялся и покинул комнату. Давешний сопровождающий вывел Эльхиора за пределы храма, не предлагая остаться -увидел ответ в его мыслях. Маг не хотел более задерживаться в этом месте, но и возвращаться в город некромантов его не тянуло - пока там было совершенно нечем заняться. Стоило осмыслить все произошедшее и решить, что делать дальше, а для этого тихий постоялый двор у подошвы горы подходил идеально. Да и готовили здесь значительно лучше, чем в городских харчевнях. А потому наемник ничтоже сумняшеся телепортировался в уже знакомое место, на этот раз учтя предыдущий опыт и точно соизмерив высоту точки выхода.

Недолгая прогулка по ночному лесу помогла успокоиться. Несмотря на то, что он не ожидал многого от этой поездки, разочарование было сильным. Все же надежда не умирала. Собственно, только эта способность верить до сих пор заставляла его бороться за свою мечту.

Теперь постоялый двор не пустовал - скорее всего, успели вернуться паломники, вышедшие куда раньше него. Посетители были разными, от совсем молодой семейной пары до рослого мужика явно нечеловеческого происхождения. А вот одно лицо оказалось знакомым.

- А ты упрямый, - неприветливо произнесла сидевшая за дальним столиком сероглазая брюнетка.


Глава 2

В жизни знак вопроса можно ставить везде,

и, уверяю вас, он всегда будет на месте.

©Б. Нушич

Айшэ


Вампирша довольно быстро дошла до посадочной поляны, куда ее отправила фея. Неожиданно для себя девушка чувствовала азарт: оказалось чрезвычайно увлекательно исследовать этот новый мир, столь непохожий на ее родной.

Дорога вывела путешественницу к самой кромке лесного массива, где среди деревьев виднелось несколько маленьких деревянных домиков, в окнах которых горели огни. Добравшись до крайнего, девушка осторожно постучала в дверь, готовая в любой момент отпрыгнуть и начать защищаться, если местные обитатели окажутся не слишком дружелюбными. Но ее опасения не оправдались. Показавшийся на пороге мужчина приветливо улыбнулся и пригласил гостью войти.

- Доброй ночи, - поприветствовала Айшэ сидящих за столом людей, осматривая маленькое, аскетично обставленное помещение.

- И тебе того же, - кивнул встретивший ее парень, оказавшийся куда моложе, чем ей показалось вначале. - Присаживайся, мы как раз ужинаем.

- Собственно, я ищу вархов, - произнесла она и тут же поняла, что в чем-то ошиблась.

- Их искать не надо - прилетят утром, - улыбнулся ее собеседник. - Мы все ждем стаю, чтобы добраться до монастыря.

Решив больше не задавать вопросов, чтобы не попасть впросак, наемница только кивнула и присела на лавку за длинным общим столом. Нужную ей информацию вполне можно выловить и из разговоров местных, ничем не выдав себя.

- А ты откуда будешь? - тут же разрушил ее надежды отмолчаться разговорчивый парень, усаживаясь напротив.

- Издалека, - уклончиво отозвалась вампирша, не погрешив против истины.

- Дай хоть девке поесть, а то всё зубы заговаривает, - неизвестно откуда вынырнувшая добродушная толстушка поставила перед ней миску с кашей и чем-то мясным. - Не обращай внимания на этого обормота, девонька, он тут с утра сидит, уже всем уши прожужжал. Трещит без умолку.

Айшэ вспомнила слова давешнего сирга из таверны и прикинула, что этот парень определенно не похож на того, у кого возник вопрос жизни и смерти. Скорее уж наоборот. Но выяснять, что он здесь забыл, не тянуло.

Уплетая кашу, наемница прислушивалась к разговорам. Ей удалось быстро определить, что все присутствующие здесь в разное время прошли через маварис и теперь ожидали возможности лететь в разные уголки острова, носившего название Амимора. Эти домики были выстроены монахами, служащими в храме богини-Матери, и использовались путешественниками для ожидания транспорта. Сама девушка в общении участия не принимала, а если ее о чем-то и спрашивали, старалась быть предельно краткой. Конечно же, больше всех усердствовал в попытках разговорить Айшэ встретивший ее на пороге парень, которого, как выяснилось, звали Станд. Вампиршу это повышенное внимание порядком утомляло и, как только выдалась возможность откланяться, она поспешила ею воспользоваться. Взобравшись на верхнюю полку грубо сколоченной двухъярусной кровати, наемница закуталась в одеяло с головой и попыталась уснуть, понадеявшись, что у парня хватит мозгов не навязывать ей свое общество.

Ночь прошла без приключений, и утром девушка чувствовала себя отдохнувшей и полной сил. Проснувшись раньше всех, Айшэ тихо спустилась на пол и выскользнула за дверь. Воздух был чистым и влажным. Утренний туман рваными клочьями висел на ветвях, еще не до конца рассеявшись под лучами поднимающегося над горизонтом солнца. На траве поблескивали прозрачными бусинками капли росы.

Сняв с пояса флягу с травяным отваром, который был хорош даже холодным, она устроилась на ступенях домика. Вампирша чувствовала себя здесь значительно комфортнее, чем где-либо. Длительное время Айшэ провела среди гоблинов, где ее растили как охотницу и следопыта. Обилие шумов и запахов на улицах каменных городов заставляло тратить много сил на концентрацию. Она не любила людские толпы, беспорядочные и шумные, вечно воняющие и неопрятные, старалась обходить стороной стражу, терпеть не могла мелких брехливых собачонок, которых почему-то обожали человеческие женщины из сословий побогаче. Да и вообще, девушке, привыкшей жить в окружении дикой природы, было неуютно в каменных джунглях. А вот так, среди деревьев, купающихся в ласковом солнечном свете, казалось, что она дома.

Долгожданных вархов она заметила первой. Точнее, сначала раздались мерные хлопки, и только через минуту девушка увидела крылатые тени в утреннем небе - странные существа заходили на посадку. Айшэ еще подивилась, куда они собираются приземляться - деревья стояли довольно плотно и летуны рисковали повредить себе крылья. Как оказалось, им это и не требовалось: странные существа, издали похожие на гигантских летучих мышей, цеплялись прямо за стволы. Сидящие на них люди спустились при помощи веревочных лесенок, тут же сброшенных с необычных седел. «Мышки» при этом не шелохнулись - висели, распластав крылья и всем телом прижимаясь к еще не успевшей прогреться древесине.

Новоприбывшие дружно отправились по дороге в сторону маварис, и только один парень направился к домику, заприметив сидящую на ступенях вампиршу.

- Ты что, одна? - поинтересовался он.

- Остальные только начали просыпаться, - произнесла она, услышав шорох за дверями.

- Вот и хорошо, - кивнул собеседник, - звери хоть успеют передохнуть.

- Ты погонщик? - догадалась брюнетка, подвинувшись, чтобы парень при желании мог или пройти в дом, или сесть рядом.

- Ага, - легко согласился он, - ну, и еще за вархами ухаживаю. Много в этот раз паломников?

- Семеро. А много это или мало - сам суди.

- Это почти что никого, - развел руками собеседник. - Не сезон сейчас, жарко слишком. Да и праздники в честь Матери в основном весной и осенью, а летом здесь мало кто бывает.

- Не скажу, что меня это расстраивает, - с легкой улыбкой произнесла девушка, решив, что просто промолчать, как хотелось, будет не слишком вежливо. От необходимости и дальше поддерживать разговор ее избавил появившийся на пороге Станд. Как оказалось, парень был здесь частым гостем, но отнюдь не из-за того, что пытался добиться ответа от Оракула. В храме богини-Матери у него была сестра, которую молодой человек периодически навещал, так что с Альном, как звали погонщика, они были старыми знакомыми. Девушка просидела с мужчинами до тех пор, пока остальные путешественники не позавтракали и не заварили в котелке вкусно пахнущие травы.

Забраться на варха для ловкой и гибкой наемницы труда не составило, а вот «седло» вызвало некие неудобства. Во-первых, в нем надо было не сидеть, а лежать, надежно зафиксировав ремнями корпус и ноги и держась руками за специальные выемки. Во-вторых, оно было рассчитано на человека среднего роста, а вампирша таковым похвастать не могла. Хотя, глянув влево, где в седле как раз пытался закрепиться детина с наружностью деревенского кузнеца - огромный рост и косая сажень в плечах - она поняла, что ее дела не так уж плохи. Далее, было совершенно неясно, как управлять летуном - привычных поводьев не было и в помине. В конце концов, наемница решила посмотреть, что будет делать Альн, и поступать аналогично.

Все оказалось гораздо проще. Как выяснилось, вархи были, если это конечно применимо к «мышкам», стадными. Стоило вожаку оторваться от древесной коры, как остальные звери, даже те, на чьих спинах не было всадников, повторили его маневр.

Полет оказался на диво увлекательным занятием. Мелькающие снизу разноцветные кроны деревьев, скорость и насыщенный запахом хвои воздух приводили девушку в восторг. Лететь пришлось довольно долго. Дважды Альн заставлял вархов останавливаться, чтобы люди могли размяться и отдохнуть. Наконец, когда горы уже закрыли половину горизонта, они стали снижаться и «приземлились» в небольшой роще, невдалеке от которой виднелся довольно большой дом. Над лесом вились хорошо ощутимые ароматы горящей сухой древесины и домашней выпечки. Люди ничего не учуяли, а вот Айшэ сглотнула слюнку, основательно проголодавшись за время полета.

Было около полудня, когда они вновь двинулись в путь, на этот раз пешком. Весело помахавший на прощание паломникам Альн остался на постоялом дворе - здесь жили его родители. Мать парня, бывшая жрица, решившая оставить служение и выйти замуж, хорошенько накормила всех, заодно снабдив провиантом на дорогу. Ночевать же путешественникам предстояло уже в монастыре.

К концу подъема Айшэ стали порядком раздражать все ее спутники без исключения. Девушка не чувствовала усталости и вполне могла бы увеличить темп, но вот шедшие позади нее и проводника люди на это были не способны. Мало того, что они были вынуждены делать привалы, так еще из-за жалоб некоторых с каждым часом приходилось двигаться все медленнее. В конце концов, наемница не выдержала и, дождавшись пока самая громко причитающая барышня отойдет в кустики, направилась за ней и ласково попросила идти пободрее, для пущего эффекта продемонстрировав характерный вампирский прикус. Девица икнула, но после этого у нее явно открылось второе дыхание, и она бежала едва ли не впереди всех паломников, теперь уже уговаривая поторапливаться.

Когда они уже почти на закате добрались до цели, Айшэ облегченно выдохнула. Терпеть эту компанию и дальше становилось невыносимо, а ведь с ними еще предстояло идти обратно! А потом и отлета дожидаться... В общем, перед таким подвигом стоило хорошенько отдохнуть и восстановить душевное равновесие.

Трапезничать довелось в монастырской столовой, для паломников здесь оказался выделен отдельный стол. Кормили вкусно и сытно, но Айшэ решила не тратить лишнее время, поужинав максимально быстро и, с вежливой улыбкой пожелав всем доброй ночи, удалилась в спальню. Некоторое время вампирша просидела на подоконнике, свесив ноги из открытого окна. Спать особо не хотелось, но и заняться было нечем. Комната была уже исследована вдоль и поперек, а шастать по обители среди ночи было немного... неприлично. Но очень хотелось.

Решив, что не пойман - не вор, Айшэ легко спрыгнула с подоконника и выскользнула из помещения. Залитые магическим светом коридоры были тихи и пустынны, только пахнущий горными травами ветерок шевелил легкие занавеси. Здесь практически не было теней, так что спрятаться в случае чего было бы сложно. Но Айшэ понадеялась, что услышит идущих раньше, чем ее заметят, и успеет скрыться, а потому продолжила свою прогулку. Наемница бесшумно скользила вперед, не особо ломая голову над выбором направления - сейчас она не искала что-либо конкретное. Где-то в деревьях раздавался стрекот цикад, наполняя ночь знакомым с детства звуком.

Планировка у здания оказалась неожиданно запутанной. Внутренние лестницы будто вились по спирали, а коридоры плавно закруглялись, отчего вполне можно было потерять чувство направления. Поблуждав по жилому этажу, она поднялась повыше и начала исследовать другие помещения. Здесь на освещении то ли сэкономили, то ли просто не рассчитывали, что кто-то будет бродить среди ночи, так что большинство ламп было погашено. Ей попалось несколько залов для молитв или медитаций - в них не было мебели, только ковры и многочисленные подушки. Стены закрывали занавеси из легких тканей. Ветерок едва заметно шевелил их, отчего казалось, что комната дышит, будто живое существо. Впечатление лишь усиливалось из-за неверного, рассеянного света, похожего на лунный. В целом, красиво, загадочно и с выдумкой, но девушке это напомнило жилища темных эльфов, что начисто испортило эстетическое удовольствие.

Поблуждав по этажу, довольно скоро она оказалась в небольшом святилище. В монастыре был отдельно стоящий храм, на который им указал проводник, это же было чем-то вроде домашнего пантеона. Тут не было каких-то вычурных украшений, только статуя богини - красивой молодой женщины с глазами древней старухи - да небольшая плошка с водой, стоявшая у ног изваяния. В крошечном водоеме плавали живые водяные лилии, неизвестно откуда взявшиеся так высоко в горах.

Айшэ некоторое время постояла в святилище, разглядывая статую, выполненную искусно и с большой любовью. Каждая линия была совершенна, создавалось впечатление, что фигура застыла лишь на миг, чтобы уже через секунду продолжить движение: зашевелится волнами окутавшая ноги ткань простого и элегантного платья, а рука богини поднимется и поправит выбившийся из прически локон, спадающий на точеную шею.

- Нравится? - раздался позади нее женский голос. Неведомая жрица подкралась совершенно бесшумно, не выдав себя даже шелестом ткани. Вампирша рефлекторно оскалилась и выпустила когти, но тут же устыдилась и «стряхнула» изменение.

- Да, очень, - произнесла она с улыбкой, но странная женщина, стоящая в дверном проеме, казалось, даже не заметила угрозы.

- У Матери могут быть сотни обличий, но такой она является своим служителям, - черноволосая жрица прошла в святилище и легко коснулась пальцами лепестков водного цветка.

- У жизни, как и у смерти, много лиц, - задумчиво откликнулась Айшэ.

- Последней ты смотришь в глаза особенно часто, - усмехнулась незнакомка. - Пойдем, я угощу тебя чаем. Ответы на свои вопросы получишь чуть позже.

Следуя за странной женщиной, Айшэ внимательно за нею наблюдала. Жрица ступала тихо, словно по пушистому ковру, а не по каменным плитам. Но в то же время была в ее движениях какая-то угловатость, абсолютно несоответствующая предыдущему наблюдению. Словно кукла в балаганчике, который вампирша когда-то давно видела на базарной площади Сеуна. Кукловод так ловко вел подвешенную на ниточках марионетку, что она казалась почти живой, и только когда пальцы уже немолодого мужчины чуть вздрагивали, так же угловато дергалась.

- И чего же ты ищешь? - поинтересовалась жрица Матери, присаживаясь за маленький столик в одной из комнат.

- А вы разве этого не «видите»? - решила провести проверку вампирша.

- Думаю, и так знаешь, что судьбы у тебя нет, - хитро улыбнулась собеседница, мгновенно разгадав ее уловку. - Хотя об этом у нас будет время поговорить, когда ты расскажешь о цели своего визита.

- Есть вопросы, на которые мне необходимо получить ответ, - Айшэ чуть склонила голову, отчего мелкие косички упали на лицо. Сидящая напротив нее Оракул почти зеркально повторила жест, золотые нити ее головного убора качнулись, рассыпая вокруг десятки отсветов и бликов.

- Тебе ли? - усмехнулись губы женщины, но глаза по-прежнему оставались пустыми и ничего не выражающими. Будто у слепой.

- Моей семье, - не терпящим возражений тоном отрезала вампирша.

- И для тебя это одно и то же, - Оракул больше не улыбалась. - Что ж, спрашивай.

Айшэ задумалась. Она уже столько раз пыталась сформулировать вопрос, но так и не смогла определить, как именно он должен звучать. Существовало столько вариаций, каждая из которых подразумевала совершенно разное развитие событий, что девушка терялась в догадках.

- Это должен быть лишь один вопрос? - с надеждой спросила она.

- Торгуешься? - поинтересовалась сидящая напротив женщина, явно получая удовольствие от происходящего.

- Хочу заранее знать о возможностях, - покачала головой вампирша.

- Что ж, мы можем и пообщаться, - жрица устроилась удобней, словно настраиваясь на длительный разговор.

- До нас дошли слухи, что ри'йо собирают силы и готовятся к крупномасштабной войне, - наконец перестала финтить девушка, спрашивая о том, зачем собственно и пришла. То, что у нее самой судьбы не было, еще не означало, что ее нет у всего народа вампиров. - Против нашей расы?

- Несомненно, - Оракул немного ленивым жестом поправила волосы и потянулась к графину с водой, - ваши создатели так просто не оставят в покое свои строптивые творения.

- Когда начнется война? - задала следующий вопрос вампирша, уже смиряясь с тем, что ей не принести домой добрых вестей.

- Не знаю, - пожала плечами женщина. - Это зависит от десятков факторов. Но лучше вам тщательно подготовиться.

- Они придут в наш мир? Или станут ловить нас на тропах? - предприняла вторую попытку Айшэ.

- Они еще не решили. Я могу видеть вариации будущего, но то, какая из веток воплотится, зависит лишь от самих людей. Или нелюдей, - в упор глянула на наемницу оракул.

- Значит, готовиться к худшему, - вздохнула девушка.

- И искать союзников, - кивнула жрица.

- Где? - тут же насторожилась Айшэ. Это было неплохой мыслью.

- Везде, - усмехнулась Оракул. - Враг моего врага - мой друг.

- Спасибо, - искренне поблагодарила гостья, начиная подниматься, но собеседница остановила ее, подняв руку в предупреждающем жесте.

- Не спеши.

- Вы увидели что-то? - настороженно поинтересовалась Айшэ, надеясь получить более конкретизированный совет.

- Не совсем, - странно улыбнулась женщина. Невыразительные черные глаза уставились прямо на наемницу. - У тебя ведь есть и свои вопросы?

Девушка чуть было не начала ехидничать, но вовремя прикусила язык, решив, что Оракул явно предложила помощь не из пустого любопытства.

- У меня есть возможность выйти из-под влияния моей богини? - спросила вампирша.

- Ты забыла добавить «и остаться в живых», - чуть иронично хмыкнула жрица. - Их даже несколько.

- И вы мне скажете о них? - облизнула враз пересохшие губы наемница.

- Ну, для начала, можешь попробовать дать ей то, чего она жаждет, но не может получить сама, - жрица задумчиво отпила из непрозрачной чашки. - Видишь ли, боги прикованы к своим творениям даже сильнее, чем творения к ним.

- Чего она жаждет... - эхом повторила Айшэ. Кое-какая догадка на этот счет у нее была.

- Ну, или же найди себе замену, - продолжила, как ни в чем ни бывало, жрица.

- Это еще сложнее, - вздохнула девушка. - Нужно, чтобы совпало столько факторов...

- Просто роди ребенка, - перебили ее. - Он уже от рождения будет наделен всеми необходимыми качествами. И тогда ты будешь свободна.

Вампирша открыла рот, чтобы возразить, но тут же закрыла его, не находя изъяна в умозаключениях Оракула. Кроме того, что она не пожелала бы такой судьбы собственному ребенку. Да и для ее народа оставить кого-то близкого по крови было даже не безумием - преступлением против самой своей природы. Инстинкт семьи у вампиров затмевал все остальные, и гипотетическая угроза не менее гипотетическому детенышу заставляла девушку нервничать и непроизвольно выпускать когти.

- Это не выход, - холодно произнесла она.

- Я не предлагала тебе выход, - покачала головой Оракул, - я сказала тебе о возможности. Все остальное - твое собственное решение и последствия этого выбора. Теперь ты можешь уходить.

- Спасибо за подсказку, - поднялась с ковра наемница.

- Удачи, - усмехнулась жрица и кивнула вслед уходящей вампирше.

Она определенно знала, чего пожелать. С этой силой у Айшэ сложились довольно странные отношения. Будучи эва'ре, заключившей договор со Смертью, она не имела собственной судьбы, но зато полностью зависела от прихотей капризной Удачи. Накрепко усвоив, что эта богиня всегда делит поровну радости и горести, вампирша старалась лишний раз ее не гневить. И не оставлять за собою долгов, чтобы шалунья не отвернулась в самый неподходящий момент.

Остаток ночи прошел для Айшэ беспокойно. Вдоволь пометавшись по отведенной ей комнате, она так и сяк прокручивала про себя слова Оракула. И если первый предложенный вариант еще хоть как-то поддавался осмыслению, и девушке даже казалось, что она знает ответ на эту загадку, то второй не устраивал категорически. Промаявшись до утра, она, наконец, решила не зацикливаться, отложить это знание в самый дальний уголок памяти и не вспоминать о нем, пока ситуация не станет уж совсем критической.

Айшэ не собиралась дожидаться, пока все члены маленькой группы паломников встретятся с Оракулом. Вампирша прекрасно запомнила путь, ведущий к посадочной поляне вархов, и решила проделать его в одиночестве - и быстрее, и приятнее. Почти прогулка.

К постоялому двору, который содержала мать Альна, она добралась около полудня. Впрочем, как оказалось, вархов пришлось бы ждать довольно долго. Вздохнув, впрочем, не испытывая особого разочарования, девушка решила добираться до маварис самостоятельно. Тем более что до возвращения в собственный мир ей предстояло еще принять какое-то решение, а значит, необходимо было время, чтобы его обдумать. Прежде, чем отправляться куда бы то ни было, стоило запастись провизией, да и сориентироваться на местности не было бы лишним. Возвращаться в давешний храм Хаоса она не хотела, так что еще предстояло найти в незнакомом мире место, где можно шагнуть на тропу. А значит, возникала необходимость расспросить коренных жителей о местных аномалиях. Вдруг отыщется подходящее местечко?

Бывшая жрица и ее муж, пожилой уже дядька с руками молотобойца и удивительно добрыми глазами, мало чем могли помочь вампирше, разве что посоветовали дождаться вечера, - могли объявиться новые паломники, среди которых частенько попадались купцы, наемники или просто опытные путешественники. Они могли знать больше, а потому девушка все же решила задержаться.

Она мирно ужинала потрясающе вкусным овощным рагу и тефтелями, едва не урча от удовольствия, когда дверь в таверну открылась. Надеясь, что в этот раз ей повезет встретить опытного путешественника, от которого можно будет получить интересующие ее сведения, девушка обернулась к новоприбывшему и замерла, удивленно разглядывая шагнувшего в помещение мужчину. Это интересное, немного хищное лицо в обрамлении черных как ночь волос она уже видела, хоть и недолго, в трактире с потешным дракончиком на вывеске.

- А ты упрямый, - неприветливо произнесла Айшэ. В совпадения она хоть и верила, но не применительно к своей персоне. Оставалось выяснить, за каким таким делом этот раухов пащенок ее выслеживал, а там уж можно и хоронить.

Мужчина удивленно на нее посмотрел и, наконец, пробормотал:

- Неожиданно.

Судя по тому, какое удивление на миг отразилось на его лице, это все же было случайностью. Впрочем, совсем скоро незнакомец уже изучал ее с неким интересом. Без спросу усевшись за ее столик, брюнет, как ни в чем ни бывало, кивнул хозяйке:

- Любезная, мне бы поужинать.

Подобную наглость Айшэ встречала отнюдь не впервые, а потому только хмыкнула. Если он ожидал он нее возмущенных воплей, то их не предвиделось. Вампирша спокойно отхлебнула из своей чашки, при этом ни на миг не ослабляя бдительности. Если решит напасть - ему же хуже.

- Должен признать, не ожидал такого... стечения обстоятельств, - мужчина, не скрываясь, рассматривал собеседницу.

- Ну и не ожидай дальше, - нелюбезно порекомендовала наемница.

- Ты первой начала, - усмехнулся он, явно намекая на ее поцелуй.

- А тебе не понравилось? - вздернула бровь Айшэ.

- Понравилось, - не стал отпираться брюнет, - но я не люблю, когда мной пользуются ради прикрытия.

- Утешься тем, что наша встреча будет недолгой, - посоветовала она. - Так что придется потерпеть, хотя, конечно, ты будешь страдать.

- Ну, зачем же так радикально? Можно продолжить знакомство, - мужчина сверкнул немного странными глазами с серо-серебристой звездчатой радужкой и привычным жестом заправил за ухо одну из тонких косичек, в которые собирал волосы на висках.

- С того места, где прервались? - скептично выгнула бровь Айшэ. - Уж лучше пойду орка поцелую.

- А я и не настаиваю, предпочитаю ласковых женщин, - не обиделся собеседник. - Зато ты могла бы все же вернуть долг.

Девушка с прищуром оглядела своего визави, отметив и наличие оружия, и то, с какой легкостью и почти небрежным изяществом он его носил. Видимо, он мог стать как минимум достойным противником. Ввязываться в очередные неприятности ей не хотелось, да и отягощать себя какими-то обязательствами - тем более. Это был как раз один из тех случаев, когда лучше было не спорить с Удачей, пусть и такой сомнительной. Она и так уже подложила вампирше свинью, сведя с этим мужчиной. Если сейчас от него отделаться, следующий сюрприз рисковал стать и вовсе неприглядным. Так что пришлось брать, что дают.

- И от какой такой стражи нужно прикрыть твою задницу? - лениво и чуточку ехидно поинтересовалась Айшэ, прикидывая, как бы побыстрее с ним рассчитаться и слинять из этого мирка. То, что в его пределах упрямый наемник от нее точно не отстанет, у девушки сомнений не вызывало - встречала подобный тип людей. Если раньше он просто прохлопал ушами, то теперь почуял свою выгоду и уж точно вцепится, как репей в собачий хвост.

Ненадолго наемник задумался, словно подбирал слова.

- Признаться, я еще сам не знаю, - очень обаятельно улыбнулся мужчина. - Скажем так, я решил принять к сведению данный мне совет.

- А я тут при чем? - приподняла бровь брюнетка.

- Вдруг ты в нем и фигурировала? - ответил вопросом на вопрос наемник. - Заодно и долг отдашь. И мы квиты.

- Сотрудничество, - скептически фыркнула девушка, - без видимой цели? Меня это не слишком устраивает.

- Ну, я же не знаю твоих способностей, чтобы сформулировать задание, которое было бы тебе по силам, - пожал плечами «работодатель». Айшэ развеселилась, понимая, что ее пытаются банально взять «на слабо».

- Для задания я тебе слишком мало задолжала, - фыркнула наемница, уже признавая свою капитуляцию. - Но твой зад как-нибудь прикрою.

- О, так мы договорились? - улыбнулся мужчина, хитро прищурив светлые глаза. - Тебя убедило мое красноречие?

- Нет, просто зад симпатичный, - пожала плечами вампирша, про себя добавив: «Так и хочется пнуть».


Эльхиор


Честность - вещь очень тонкая, тоньше любого искусства.


Р. Стивенсон, «Потерпевшие кораблекрушение»


Она оказалась донельзя занятной собеседницей. Эльхиор по опыту знал, что любой его оппонент рано или поздно устает от ядовитых шпилек и намеков разной степени прозрачности, начиная нервничать, а этой хоть бы хны. Запас яда у девушки был воистину неиссякаем. Их общение напоминало магу танец двух гадюк, и это ему нравилось! По крайней мере, это было интересно.

Слово за слово, но он все же уговорил строптивую наемницу сопровождать его обратно в город некромантов. Девушка ругалась малопонятными, но явно непечатными словами и упиралась до последнего. Пришлось мотивировать это тем, что в противном случае у нее просто не будет возможности расплатиться за оказанную услугу. Скрежет ее клыков наверняка услышали даже за столиком в другом конце харчевни, но в итоге Айшэ, как представилась эта странная наемница, все же согласилась.

Он совершенно никуда не спешил, а потому не стал говорить, что может перенести их в столицу в считанные секунды. Девушка же, по всей видимости, подобной магией не владела, хотя какой-то странный фон от нее все же шел. Подобной силы Эльхиор еще не встречал. Ее аура не переливалась, как у других живых существ, а словно поглощала окружающий ее свет, закрывая Айшэ почти осязаемым куполом. Красиво и необычно. Тем не менее, маг не представлял, чего можно от нее ожидать, а потому пока не торопился говорить ни о словах Оракула, ни о том, что собственно и привело его в этот мирок.

Как оказалось, он не зря решил воспользоваться возможностью попутешествовать по этому миру. Полет на странных зверях к самому берегу моря оказался довольно забавным, доставив несколько приятных минут, хотя стадность этих созданий его несколько разочаровала. Пришлось даже подавить желание поэкспериментировать и вплести в полет варха немного колдовства. Маварис тоже был весьма необычным порождением магии этого мира. В отличие от спутницы, вытащившей из прически какую-то безделушку, Эльхиор расплатился с феями простой серебряной монетой. Увы, про поиск необычного жемчуга теперь можно было забыть. Вряд ли Айшэ захотела бы сделать лишний круг и заглянуть в ближайший город, и уж тем более не стала бы дожидаться его, реши наемник быстро смотаться за желанной диковинкой.

Пройдя сквозь ствол маварис, он даже немного разочаровался - внутри обычных телепортов можно было хоть что-то ощутить, здесь же... Словно перешел из одной комнаты в другую: никаких изменений в окружающем мире, никаких ощущений - а ты уже на другом континенте. А вот его спутнице такой способ перемещения явно пришелся не по нраву, решил Эльхиор, наблюдая, как та украдкой морщится.

Снаружи было тихо и спокойно, но он почему-то насторожился. Глядя, как подобралась и разом напряглась Айшэ, он пришел к выводу, что не одному ему мерещится засада.

- Это за тобой? - уже зная ответ, поинтересовался маг. Сам он в этом мире набедокурить еще не успел.

- Похоже, мои долги тебе растут, - хмыкнула девушка. В светлых глазах на миг блеснули уже виденные им темно-красные огоньки.

- Не спеши, - попросил мужчина. - И еще, как только я скажу, ты максимально быстро оказываешься рядом и цепляешься за меня.

- Это все? - холодно поинтересовалась девушка.

- Да, если не хочешь общаться с этими парнями в более интимной обстановке, - ехидно отозвался наемник. - Меня не слишком радует перспектива засветиться здесь.

Не дожидаясь от девушки реакции на свои слова, он направился к выходу. Магу достаточно было выйти из маварис, как навстречу ему шагнул мужчина в темной рясе. Оглядев путешественника, он коротко кивнул и отступил.

- Вечер добрый, - вежливо поздоровался с «встречающим» Эльхиор, склоняя голову в легком поклоне. Волосы упали на лицо, полностью закрывая его от остальных колдунов, стоящих чуть в стороне, и именно этим моментом воспользовался наемник. Памятуя, что находится на территории некромантов, он подстраховался, а потому первый противник, не ожидающий подвоха с его стороны, развеялся легким пеплом быстрее, чем понял, что происходит. В остальных же просто полетела волна чистой силы, сбивая с ног и слегка оглушая.


- Давай, - рявкнул Эльхиор. Девушка оказалась рядом буквально через секунду, крепко вцепляясь в ткань его рубашки. Но при этом не полезла под руку, закрывая обзор и лишая свободы движений. Умная девочка.

Перемещение вышло мгновенным и без неожиданностей. Теперь они стояли посреди темной комнаты в давешней таверне для наемников - хозяин сдержал слово, и оплаченный магом номер остался незанятым. Айшэ тут же отпустила его одежду и сделала шаг в сторону, а Эльхиор подбросил в воздух светящийся шар, чтобы не убиться в потемках.

- Лихо, - одобрила девушка, вряд ли имея в виду способ освещения. - А сразу так было сделать нельзя?

- Можно, - пожал плечами маг, - но лениво.

- Понятно, - неопределенно отозвалась она. - Что ж, в рубрике «Разыскиваются» наши физиономии будут соседствовать.

- Зато теперь ты мне задолжала как раз на небольшое задание, - мило усмехнулся он, направляясь к выходу и наслаждаясь раздраженным шипением за спиной.

Спустившуюся в общий зал парочку трактирщик наградил удивленным взглядом, но лишь мимолетным, а обслуживать явился сам.

- Доброй ночи, - поприветствовал он наемников. Приняв заказ, которого хватило бы и на четверых, оборотень неожиданно повернулся к Айшэ. - Я думаю, вам стоит знать, что на вас выдана ориентировка.

- И вы решили меня предупредить, а не получить награду, сдав властям? - напрямую спросила она, с интересом ожидая его реакции.

- Я же не враг себе, связываться с сиргами, - фыркнул мужчина, направляясь к кухне.

- Кто такие сирги? - шепотом поинтересовался Эльхиор, когда чуткий метаморф уже не мог его расслышать.

- Что-то вроде клана убийц, - так же тихо отозвалась девушка. - Он меня упорно к ним причисляет.

- Уже успела отметиться? - приподнял бровь наемник.

- Не потому, - не стала вдаваться в подробности она.

- Как знаешь, - пожал плечами ее собеседник, откидываясь на спинку стула.

- Итак, может, просветишь, во что я все-таки вляпалась, согласившись тебе помогать?

- В возвращение долгов, - невозмутимо уточнил маг.

- Формулировка не имеет значения, - отмахнулась наемница.

- Пока что мы просто посидим в этом занимательном городишке, - лениво пожал плечами Эльхиор.

- И соберем на наши с тобой приметные морды всю городскую стражу вкупе с местными сектантами? - приподняла черную бровь девушка.

- Предлагаю завтра же зайти к одной знакомой ведьме и разжиться амулетами личины. Такой выход из ситуации тебя устроит? - поинтересовался он немного нетерпеливо. Упоминание о «сектантах» ему очень не понравилось, и на то были свои причины.

- Более чем, - серьезно кивнула Айшэ. - А дальше что?

- Я все еще не знаю, чем ты можешь быть полезна, - ехидно улыбнулся Эльхиор.

- Тебе биографию рассказать, начиная с младенчества? - в тон ему отозвалась собеседница. - Так сказать, будем знакомиться ближе?

- Ты же вроде была против, - невозмутимо напомнил мужчина.

- А я вроде бы не в твоем вкусе, - не осталась в долгу она.

- Ну, я ведь могу и передумать, - заговорщицки произнес маг.

- Я тоже, - девушка сладко улыбнулась, продемонстрировав длинные острые клычки. Почему-то шутить на горизонтальные темы перехотелось, глядя, как она плотоядно косится на его шею.

- Ладно, - пошел на попятную мужчина. - Ответь для начала, как ты относишься к предсказаниям?

- Тебя что, к Оракулу занесло? - вопросом на вопрос ответила наемница, непонятно почему развеселившись.

- Случайно, - кивнул он. - Признаться, думал, это чистой воды шарлатанство, но кое-какие ее слова нашли подтверждение, и это заставило задуматься. Видишь ли, я не знаю, чего от тебя ожидать, зато есть вероятность, что ты поможешь мне в поисках.

- О, это как раз не сложно, - явно обрадовалась девушка.

- Я ищу одну душу... - закинул пробную удочку Эльхиор. Глядя, как каменеет лицо сидящей напротив наемницы, он сразу понял, что избрал не ту тактику, но было уже поздно.

- Это не ко мне, - холодно откликнулась Айшэ. Радужки ее глаз словно выцвели, став бледно-серыми и тусклыми. - Я могу найти кого-либо только по крови. Обращайся к некромантам.

- Собственно, так и сделал, - кивнул мужчина. - Один очень талантливый темный маг уже делает мне амулет, с помощью которого можно будет отслеживать нужную мне душу. По крайней мере, в теории.

- И при чем тут я? - насторожилась девушка.

- Это ты мне скажи, - в упор посмотрел на нее Эльхиор. - А пока ты думаешь, я все же введу тебя в курс дела: задача сводится к тому, чтобы выяснить, не переродился ли этот человек. Потому что, если он все еще в мире мертвых, то его можно будет воскресить - этот же мальчишка, оказывается, создал артефакт, позволяющий вернуть умершего к жизни.

- Интересно, - теперь она неприятно щурилась, а Эльхиор с удивлением наблюдал за тем, как радужка ее глаз стремительно меняет цвет от серого к темно-синему и обратно. Наконец она «определилась» с цветом, став ярко-сапфировой. - Могу помочь тебе, но только в обмен на этот артефакт.

- А тебе он зачем? - тут же заинтересовался резкой переменой в поведении своей собеседницы маг. - И в чем конкретно готова помочь?

Девушка молчала, а Эльхиор не без удовольствия подумал, что теперь, похоже, ее очередь рассказывать.

- Я могу узнать, жив ли тот, кто тебе нужен, - наконец произнесла она, - но только если буду иметь о нем четкое представление.

- И каким же образом? - приподнял бровь наемник. Это явно относилось то ли к предсказательной магии, то ли к гаданиям, чего он не любил и не понимал. Да и зачем Оракулу понадобилось отсылать его к другому видящему? Из цеховой солидарности?

- Спросить у богини Смерти, - поморщилась, как от кислого, Айшэ. - Можно сказать, что я ее жрица.

Эльхиор некоторое время разглядывал девушку, стараясь понять, как относиться к ее словам. Это казалось слишком уж удачным стечением обстоятельств, чтобы быть правдой, вот только и на насмешку не походило.

- Как-то неправдоподобно просто все складывается, - наконец тихо произнес Эльхиор.

- Кому как, - буркнула наемница.

- Договорились, - наконец произнес маг. Собственно, некроманта в случае необходимости можно было подключить к созданию еще одного воскрешающего артефакта. Раз уж смог создать один, сможет и повторить.

Дальнейший вечер прошел как-то уж очень спокойно. Разом погрустневшая девушка без аппетита ковырялась вилкой в наваристом рагу и не отвечала на его подколки, лишь иногда огрызаясь на особенно едкие реплики. В конце концов, Эльхиор устал от игры в одни ворота и перестал ее беспокоить. Ночевать пришлось в одной комнате, поскольку остальные оказались заняты. Маг уже предвкушал возможную пикировку, но его снова удивили: девица в ловком прыжке дотянулась до потолочной балки, что при ее росте уже было удивительно, и устроилась там, по-кошачьи свесив руки и ноги по обе стороны деревянного бруса.

- Удобно? - с непередаваемым ехидством поинтересовался Эльхиор.

- Угу, - донеслось сверху. - Никто не толкается.

Когда наступило утро, решено было первым делом сходить в крошечный магазинчик неподалеку от базарной площади. Эльхиор впервые за время своего путешествия между мирами пожалел, что не научился накладывать иллюзии, чтобы изменять внешность. В его родном мире, Нилекии, подобные чары просто не практиковали, и в ходу были только амулеты личины.

В уже знакомой лавчонке никого не было, кроме лениво умывавшейся кошки Зоси. Заметив посетителей, пушистая вальяжно мурлыкнула и вспрыгнула на прилавок, выгибая спинку и будто прося, чтобы ее погладили. Пронаблюдав, как Айшэ запускает пальцы в лоснящуюся шерсть, Эльхиор усмехнулся. В чем-то все женщины похожи - любят все мягкое и пушистое.

- Кошки одинаковы, хоть большие, хоть маленькие, - тихо пробормотала его спутница, почесывая зверька под подбородком. Зося при этом закатывала глаза и издавала и вовсе уж неприличные звуки.

- Вот уж жизнь на самом деле стала интересной на старости лет, - раздался уже знакомый Эльхиору старческий голос, и в комнату вошла опирающаяся на клюку Маруша.

- Хотел поблагодарить за камень, - вежливо улыбнулся мужчина, наблюдая, как бабулька усаживается на табурет и привычным жестом складывает ладони на столешнице.

- Ой, ли? - женщина цепко осмотрела стоящих перед ней наемников.

- И кое-что приобрести, - покладисто согласился Эльхиор.

- Думаю, я даже знаю, что именно, - старушенция щербато улыбнулась и пошарила под прилавком, через миг выудив два тусклых гладких камушка на кожаных шнурках. Неотшлифованные, просто обкатанные морем, они выглядели совершенно невзрачно.

- Даже не буду спрашивать, откуда ты знаешь, что нам нужно, - ровно произнес маг, выкладывая на стойку небольшой столбик из монеток.

- Наемникам такие штучки всегда пригодятся, - Маруша смерила взглядом все еще играющую с кошкой Айшэ. - Давненько я не встречала представителей твоей расы, девонька.

Маг мгновенно бросил на свою спутницу заинтересованный взгляд - он прекрасно помнил, как оскалилась эта малышка в вечер их необычного знакомства. Сама же Айшэ внимательно разглядывала старуху.

- Да не волнуйся ты, - усмехнулась Маруша. - Лучше ты, парень, зайди в комнату и неси сюда чайник да чашки. Поговорим заодно.

Сказать, что Эльхиор опешил, - ничего не сказать. Мало того, что подобного обращения в свой адрес он не слышал уже невесть сколько сотен лет, так его еще и по-простецки отправили сервировать столик двум ведьмам.

- А вазочка с вареньем где? - язвительно поинтересовался наемник, не двигаясь с места.

- В буфете посмотри. Рядом с печеньем, - Маруша совсем по-молодому подмигнула ему. - Иди уж, уважь старуху.

- Кажется, я за это путешествие чаю напьюсь на жизнь вперед, - пробормотал он, направляясь к небольшой дверце.

Когда он вернулся, возле стойки стоял еще один высокий табурет, а Айшэ с кошкой на руках сидела прямо на прилавке, о чем-то разговаривая со старой ведьмой.

- Я что-то пропустил? - решил уточнить он, ставя поднос.

- Ничего особенного, - отмахнулась девушка. - Маруша, оказывается, не одно десятилетие между мирами путешествовала.

- А ты думал, что наемные маги умирают только в бою? - улыбнулась бойкая бабулька, принимаясь разливать чай. - Да и вы оба тоже здесь гости. Постепенно научилась я таких по аурам различать.

Эльхиор промолчал, только ругнувшись про себя. Это уже было совершенно не смешно. Совпадение следовало за совпадением, везло так, что голова кругом, и именно это настораживало. К Удаче у мага было весьма специфическое отношение. Обычно, когда дело касалось его, эта капризная дама выкидывала такие коленца, что хотелось то ли повеситься самому, то ли поймать эту вертихвостку и хорошенько ей наподдать, чтобы впредь не зарывалась.

- Итак, может, просветите, к какой расе ты принадлежишь? - полюбопытствовал мужчина, все же взяв чашку в руки.

- Значит, мало ты путешествовал, - не удержалась от шпильки девушка.

- Зато успел оценить твои зубки и когти, - пожал плечами маг.

- Сочту за комплимент, - усмехнулась Айшэ.

- На здоровье, - кивнул он. - И все же?

- Вампир, - с деланным безразличием произнесла наемница. - Наполовину.

- Что ж, таких я на самом деле еще не встречал, - признал Эльхиор. Похоже, у него появился повод зайти в библиотеку этого или любого другого мира, чтобы выяснить побольше о возможностях своей спутницы.

Долго засиживаться у ведьмы они не стали. Невзрачные амулетики, будучи одеты на шею, на мгновение засияли едва заметным золотистым светом, почти сразу впитавшимся в кожу, и путешественники преобразили сь. Себя магу видно не было, но так и не слезшая с прилавка Айшэ изменилась кардинально. Она все так же была одета как наемница - в немаркую и прочную одежду черного и серого цветов, но лицо и телосложение теперь казались совсем иными. Это была маленькая пышка с аппетитной грудью, так и норовившей вывалиться из выреза блузы, короткими рыжеватыми кудряшками и простоватым личиком. Хищная, но довольно привлекательная внешность вампирши в этой мечте маньяка более не угадывалась.

- Ну что, нравлюсь? - выгнула бровь девушка.

- Однозначно нет, - фыркнул мужчина.

- Тебе не угодишь, - пожала плечами наемница, ссаживая кошку на стойку и спрыгивая на пол. - А вот тебе теперь не мешает побриться.

- Спасибо, Маруша, - развернулся к старушке маг, отметив, что та не без удовольствия наблюдает за их перепалкой.

- Кстати, если надо будет еще раз изменить внешность, поменяйтесь амулетами, - посоветовала старая ведьма. - И дверью не хлопайте!

Выйдя на оживленную рыночную площадь, Эльхиор осмотрелся. Мелкая рыжая пышка, с неким раздражением косящая глазом на собственную грудь, непочтительно дернула его за рукав и зло поинтересовалась:

- А дальше куда, о гений конспирации?

- Осмотримся, а там уж решим, - пожал плечами наемник, смешиваясь с толпой.


Глава 3

Когда нет настоящей жизни, то живут миражами.

© А. Чехов, «Дядя Ваня»

Айшэ


- Я вот не могу понять, почему же ты не телепортировалась от маварис, если способна строить переходы между мирами? - нарушил тишину Эльхиор, когда они ужинали в общем зале.

- А я и не способна, - покачала головой девушка. Сейчас она была крайне благодушно настроена, сытная еда и вкусное вино стали тому неплохим подспорьем.

- Тогда как? - бородатый детина, сидящий напротив, приподнял бровь. И если на лице Эльхиора это смотрелось бы почти величественно, то сейчас выглядело комично. Но девушка решила, что насмехаться не стоит. Им на самом деле пора было прояснить некоторые детали.

- Я хожу по тропам, - пояснила она и, видя недоумение на лице собеседника, уточнила: - Это природные коридоры, соединяющие разные миры. Вернее, даже не так. Это особый мир, только он как бы вытянутый. Из него можно попасть в любой из других миров, даже в закрытый, нужно только знать, где свернуть.

- Что, по картам ориентироваться? - съязвил бородач, поднимая бокал настолько элегантным жестом, что вновь едва не вызвал у сотрапезницы приступ непристойного хохота.

- Нет, я это просто чувствую, - пожала она плечами, пряча улыбку. - Тебе, когда ты строишь телепорты, нужны координаты, так?

- Или хотя бы четкий визуальный образ места, - согласился маг.

- А мне надо знать, что я ищу. Это совершенно особое ощущение. Словами почти неописуемо, но срабатывает четко.

- Надо признать, это хорошая перспектива, - заметил мужчина. - Наши возможности различаются, а значит, шанс на успех возрастает.

- Я так понимаю, что нам все равно предстоит ждать еще несколько дней, пока твой некромант не закончит свои изыскания? - поинтересовалась девушка.

- Видимо, да, - кивнул собеседник.

- В таком случае, сможешь отыскать меня в библиотеке, если понадоблюсь, - проинформировала мага Айшэ, поднимаясь с места. Она планировала немного больше узнать об этом мире, местных некромантах, Оракуле и, что являлось самым важным, о местах, где Хаос был наиболее активен. Все-таки еще предстояло отсюда выбираться в Лайкарру, а местные жрецы вряд ли с пониманием отнесутся, реши она нанести повторный визит.

Просидев в библиотеке почти безвылазно несколько дней, Айшэ осталась разочарованной. Храмов Хаоса в этом мире располагалась масса, но до любого из них пришлось бы довольно далеко ехать, что в условиях континента, на котором она оказалась, было проблематично. К слову, в первый раз прочтя название этого самого континента, девушка подавилась воздухом, а потом долго сдавленно хихикала. «Солан», значилось в красивой вычурной рамочке в углу карты. Точно так же звали ее отца.

Другие же места, из которых возможно шагнуть на тропу, определить было сложно, разве что на глаз. В этом мире боги очень активно вмешивались в жизнь своих творений, и магические завихрения могли в любой момент возникнуть в произвольной точке каждого из четырех континентов. Да и просто мест силы здесь оказалось многовато. В ее родном мире все было проще, все магические аномалии были учтены, магия текла плавно, как по четко выверенной схеме. А если уж и случались сбои, то их причины очень быстро устранялись.

Впрочем, всегда оставалась возможность попросить Эльхиора телепортировать их к месту назначения. Поэтому девушка запаслась изображением одного из храмов переменчивого бога, чье расположение совпадало с магическим завихрением, обозначенным на особой карте. Сомнительная и опасная эскапада, но она давала возможность не испытывать терпения местных жрецов, которые и без того патрулировали теперь город вместе со стражей, желая найти осквернительницу святыни.

С Эльхиором они пересеклись в трактире. Кабатчик-оборотень, ни на миг не обманувшийся их личинами, приветливо кивнул из-за стойки. Запах-то никуда не делся. Маг сидел за уже привычным столиком в углу, прислонившись спиной к стене. Подобная привычка, немного попахивающая паранойей, была не чужда и самой Айшэ - и ты всех видишь, и сзади никто не подкрадется. Так что, устраиваясь рядом с мужчиной, она тоже привалилась лопатками к полированному дереву.

- Нашла, что искала? - довольно вежливо поинтересовался наемник, пододвигая к ней запотевший стеклянный кувшин с морсом.

- Что-то похожее, по крайней мере, - кивнула вампирша, чуть поморщившись. Все же вариант был далек от идеала.

- Я получил уведомление от некроманта, что его подготовка закончена, - проинформировал мужчина. - После ужина отправляюсь к нему.

- Я с тобой, - тут же оживилась она.

- Не вижу в этом смысла, - покачал головой наниматель.

- Мне как минимум интересно, - Айшэ нахмурилась.

- Я не собираюсь лишать тебя желанного приза, - понял ее сомнения мужчина. - Если хочешь, иди, но только потеряешь время.

- Спасибо за заботу, - вампирша растянула губы в сладкой улыбке, которую портили только выступившие клыки. Что примечательно, иллюзия их не скрыла.

Поплутав по узеньким улочкам отнюдь не самого бедного квартала, они, наконец, вышли к небольшому домику. Пахло от него довольно отвратно - алхимическими зельями, которые Айшэ с детства люто ненавидела, и застарелой грязью.

- Ты уверен, что нам сюда? - не выдержала она.

- Что, не нравится? - бородатый мужик рядом с ней паскудно ухмыльнулся. - Всегда можешь вернуться.

- Что ты, мне без тебя скучно будет, - вернула шпильку девушка и первой пошла по заросшей сорняками тропке к двери.

- Кто пришел? - на настойчивый стук выглянул молодой парень в неопрятной хламиде. - Вы кто такие?

Айшэ закатила глаза. Подавляющее большинство мужчин, по ее мнению, были идиотами.

- Свои, - как ни в чем ни бывало, сообщил Эльхиор, оттесняя парнишку вглубь помещения. Айшэ скользнула следом и плотно прикрыла дверь. - Теперь признал? - Эльхиор уже успел стянуть амулет, и настороженный некромант заулыбался.

Девушка тоже сняла подвеску, желая понаблюдать за реакцией парня. К тому же, это помогло бы узнать, ищут ее только храмовники, или же подключились и темные маги.

- Это ваша сестра? - любознательно поинтересовался молодой колдун, разглядывая ее через плечо наемника.

Эльхиор окинул девушку насмешливым взглядом, сама Айшэ пренебрежительно фыркнула. Хотя со стороны они, должно быть, выглядели похожими, особенно для человека. Оба сероглазые и черноволосые, с резковатыми и довольно хищными чертами лица, наемники могли сойти за дальних родственников. Тем более что они оба собирали волосы в приметные тонкие косички, он на висках, а она почти все, лишь на затылке оставляя свободные пряди. Только у него подбородок был сильный и упрямый, а у нее остренький, типично женский.

- Можно сказать и так, - усмехнулся Эльхиор, и Айшэ сделала себе мысленную пометку все же пнуть этого субчика побольнее, когда представится возможность.

- Ладно, - отмахнулся некромант. - Я уже все подготовил и обработал камень. Теперь осталось лишь заполнить его. Хотя я все еще не представляю, как вы будете это делать.

- Это моя забота, - опасно сощурился Эльхиор. - Главное, удержи ее.

- Кого ее? - тут же насторожилась Айшэ. В конце концов, только она была здесь женского рода, и услышанное как-то не слишком радовало.

- Душу, - объяснил темный маг. - Точнее, ее часть. Поверьте, мне не менее интересно, нежели вам. Это, можно сказать, эксперимент века...

- Может, перейдем к делу? - прервал его наемник, направляясь в комнату еще до того, как это было предложено хозяином.

Некромант метнулся следом, на ходу пытаясь выяснить, что собирается делать гость, Айшэ же молча следовала за мужчинами. Она мало что понимала в происходящем, но ей было невероятно интересно. Доставшееся в наследство от отца неуемное любопытство требовало разузнать все досконально и по возможности поучаствовать в самом процессе, в чем бы он ни заключался.

Стоящий посреди комнаты Эльхиор рассматривал расставленные по кругу толстые черные свечи в высоких шандалах.

- Это все, что нужно? - наконец спросил он у переминающегося с ноги на ногу некроманта.

- Удержать душу не так уж сложно, особенно, если ее не предстоит тянуть из загробного мира, - перестал суетиться парень. - Сосуд готов. Проблем возникнуть не должно.

- Тогда дай мне стул, и можем начинать, - скомандовал наемник.

- Зачем стул? - опешил темный маг, явно не уловив хода мыслей собеседника.

- Я не собираюсь геройствовать, - раздраженно рыкнул Эльхиор. - Думаешь это настолько просто и приятно?

Вампирша и вовсе перестала что-либо понимать, но на всякий случай предпочла держаться подальше от Эльхиора, пока тот не завершит свое странное колдовство. Если уж речь шла о душах, не стоило стоять между магом и сосудом - запросто можно занять место последнего.

Ее наниматель меж тем уселся верхом на переданный парнишкой стул, свесил руки вдоль спинки, сложив пальцы в замысловатую фигуру. Мужчина не шевелился, только напряженно вглядывался куда-то в пространство, а затем и вовсе закрыл глаза. Некоторое время ничего не происходило, а затем по его лицу прошла судорога, как от сильной боли. Айшэ остро пожалела, что не умеет видеть ауры, а вот молодой некромант рядом непроизвольно охнул.

Зато легкое сияние, зародившееся на уровне груди Эльхиора, увидела даже она. Маргольд же время даром не терял, мгновенно оказавшись рядом и поднеся лежащий на его ладони камушек с серебристыми прожилками к странному свечению. Кусочек души, а это мог быть только он, словно дым втянулся в подвеску, заставив ее на миг засиять всеми оттенками радуги, а затем погаснуть. Наемник судорожно выдохнул сквозь стиснутые зубы, словно приходя в себя после чудовищного напряжения. Впрочем, скорее всего, так оно и было - вряд ли ему легко удалось вырвать из себя часть души. Теперь бы еще узнать, зачем ему это понадобилось!

Пока Эльхиор приходил в себя, вампирша подошла к Маргольду и поинтересовалась:

- Любезный, подскажите, пожалуйста, мне одну вещь, - некромант, как зачарованный, кивнул, продолжая сверлить взглядом сидящего мага, - вы что-то говорили брату про воскрешающий артефакт. А как он действует?

- Воссоздает тело, в котором жила душа в своей последней реинкарнации, - заторможено откликнулся парень.

- А кому вы его продали? - продолжала тихонько допытываться Айшэ, тоже наблюдая за Эльхиором. Выглядел тот, мягко говоря, не очень бодрым.

- Его в ратушу забрали, - так же шепотом отозвался Маргольд. - Сходите, посмотрите, он с таким крупным лиловым аметистом, не пропустите.

Поблагодарив, вампирша аккуратно подхватила бледного мага под локоть и позвала:

- Идем, братец, в кроватку, отдохнешь... - мужчина поднял на нее мутные глаза, явно не понимая, чего от него хотят. Вздохнув, девушка надела на него и на себя амулеты и стащила «родственничка» со стула, забросив его руку себе на плечи. Хоть и мелкая, она все же была значительно сильнее обычной человеческой женщины.

Впрочем, на свежем воздухе маг довольно скоро оклемался и отстранился от исполняющей роль подпорки вампирши. И хотя выглядел он все еще паршиво, но хотя бы не напоминал только что восставшего зомби. Рука наемника автоматически поглаживала каплевидный камень с частичкой души, который он повесил на цепочку с каким-то иным амулетом. Айшэ опять подумала, что неплохо было бы побыстрее рассчитаться с долгами. Уж слишком странным был этот мужчина, и это начинало интриговать.

Вернувшись в трактир, Эльхиор не стал задерживаться в общем зале, сразу направившись в номер, который они все еще продолжали делить. Айшэ решила понаблюдать за ним - слишком необычно вел себя и без того не самый нормальный заказчик. Мужчина обнаружился сидящим за грубо, но добротно сколоченным столом. Он задумчиво глядел на кусочек темного камня. Так смотрят на огонь, не видя его самого, - мысли наемника блуждали где-то далеко. Он не казался ни радостным, ни довольным удавшимся ритуалом. Просто опустошенным, вычерпанным до донышка. И безмерно уставшим.

Айшэ тихонько вышла, но лишь для того, чтобы разжиться у трактирщика несколькими бутылками чего-нибудь крепко алкогольного и тарелкой с закуской. Вернувшись, она со стуком поставила добычу на стол и преувеличенно бодро заявила:

- Мне не нравится твоя рожа.

- Это почти комплимент, - вяло огрызнулся маг, устало проведя ладонью по лицу, словно стирая сонливость. - Ты решила меня вырубить? - кивнул он на бутылки.

- Зачем ты довел себя до такого состояния? - не выдержала она, разливая почти черное вино по бокалам.

- Это первая часть плана, который позволит мне отыскать нужного человека, - неожиданно для Айшэ принялся рассказывать мужчина. - Проблема в том, что надо найти мир, где она переродилась.

- И я - вторая часть твоего плана, так? - она сделала хороший глоток терпкого вина, с удовольствием ощущая, как по телу растекается приятное тепло.

- Можно и так сказать, - кивнул Эльхиор.

- Я так понимаю, дело в женщине? - вампирша хитро посмотрела на заказчика, а теперь еще и собутыльника.

- В ней, - маг рассеянно потер переносицу.

- Все зло от нас, но как же без нас грустно, - пропела Айшэ и сделала еще глоток. - Это так одна моя знакомая куртизанка говорила, - пояснила она в ответ на недоуменный взгляд.

- Мудрая женщина, - постановил Эльхиор. Выпили не чокаясь.

- И давно она умерла? - задала следующий вопрос девушка.

- Больше тысячи лет назад, - собеседник вздохнул, изучая на просвет содержимое бокала.

- Ты же сейчас не шутишь?

- А похоже? - вскинул бровь мужчина.

- Если бы я не видела, как это тебе далось, то вряд ли бы поверила, - признала девушка. - Что ж, за столько лет она явно перерождалась. Теперь ясно, почему я тебе понадобилась, учитывая, что у тебя теперь есть этот артефакт. Кстати, о нем. Чем может помочь осколок твоей собственной души?

- Это частичка ее души, не моей, - после непродолжительного молчания произнес маг.

- Думаешь с ее помощью найти и саму женщину? - смекнула наемница. Иллюзорный бородач кивнул косматой головой. - Я так понимаю, что и артефакт Маргольда ты присмотрел для этих же целей, - задумчиво протянула Айшэ. - Но тебе он вряд ли подойдет.

- Почему это?

- Некромант сказал, что воскресает только предыдущая реинкарнация, - пожала плечами она. - А за столько времени твоя женщина уже переродилась не один раз. Если, конечно, не была приверженкой какого-то уж очень чокнутого бога и до сих пор не бродит за гранью смерти, вымаливая право на новую жизнь.

- А тебе что, такие встречались? - развеселился Эльхиор.

- Поверишь, если я скажу, что да? - девушка откупорила вторую бутыль.

- Я никогда не был за гранью, - пожал плечами наемник. - А зачем такой артефакт тебе?

- Долгая история, - хмыкнула Айшэ, но под внимательным взглядом усталых серых глаз быстро сдалась. - Ладно, Эльхиор, расскажу тебе сказку.

Девушка устроилась поудобнее, насколько это вообще было возможно на жестком стуле, и начала рассказ:

- Под небом моего мира живут существа, принадлежащие к разным расам. Но одна из них погибла тысячи лет назад. Уже никто не помнит, какое имя дал этим существам сотворивший их бог, в памяти осталось лишь просторечное название «крылатые тени». Тонкокостные, юркие, вечно молодые создания, они были самыми лучшими разведчиками, которых когда-либо видел наш мир. Тени жили долго, но, как водится у подобных рас, были малочисленны. И однажды их втравили в войну, в которой им было не выжить.

Девушка глотнула темного вина, на миг задумалась и продолжила:

- Лайкарра тогда была открытым миром, что не довело ее до добра. Грянула так называемая Война Сил, когда Хаос пытался поглотить нашу реальность. Объединенным расам удалось его отбросить. Но ничто не проходит бесследно: Мир и Хаос буквально проросли друг в друга, и в итоге у них появились островки порядка, а у нас - Сумерки. Ну да это я что-то не в ту степь... Так вот, тени тоже приняли участие в той войне. Как и вампиры.

Нас тогда было совсем мало, мы были молодой расой, недавно пришедшей на Лайкарру. Не буду вдаваться в подробности, но и для нас там нашлось местечко. В той войне мы стали убийцами, орудием точечного удара, когда надо было обезглавить противника и быстро уйти. Напарником моего прадеда был один из теней, Ринартей. Они прошли вместе всю войну, растянувшуюся на десятилетия, но в итоге Рин погиб. По-глупому, в финальной битве. Дед, говорят, чуть с ума не сошел... Но на этом история не кончилась. Вышло так, что Ринартей приглянулся богине Смерти. Уж не знаю, как там у них все получилось, но она наотрез отказалась отпускать возлюбленного на перерождение, мотивируя это тем, что он ее забудет. Ведь душа может возродиться в любом из миров. Вот такая вот сказочка.

- А ты к этому всему каким боком относишься? - недоуменно поинтересовался Эльхиор, малость осоловевший от выпитого.

- Я ее жрица, помнишь? - но заметив скептический взгляд мужчины, она вздохнула и призналась: - На самом деле, у меня личная выгода. Мне нужна от нее одна... хм, услуга. И если будет возможность вернуть Ринартея к жизни, богиня станет сговорчивей. Надеюсь.

- А зачем Смерти сдался живой любовник? - не понял Эльхиор.

- Долго не перерождавшаяся душа рано или поздно забывает себя и растворяется в мире мертвых. Не лучший финал романа, не находишь?

- Ну да, пожалуй, - пробормотал маг. - И что, ты собираешься достать этот артефакт и вернуться в свой мир?

- Естественно, - активно закивала Айшэ. Рыжие кудряшки иллюзии при этом забавно подпрыгивали.

- А со мной как рассчитываться будешь? - криво ухмыльнулся бородатый мужик, под личной которого скрывался Эльхиор.

- Половину я тебе отдала, вытащив твою бренную тушку из халупы Маргольда, - хитро усмехнулась вампирша, подливая вина в бокал своего визави. - Так что ни на что серьезное не рассчитывай. Но если хочешь, чтобы я помогла тебе в поисках твоей женщины, подсоби сначала мне с этим артефактом. Его нужно не только добыть, но и доставить на Лайкарру. И тогда уж я в твоем распоряжении. Устраивает такой план?

- Ну, у меня вроде бы нет иного выхода, - пожал плечами мужчина.

- Тогда я схожу за следующей бутылкой, - решила Айшэ, сползая со стула. - Еще одну мы явно осилим.

Наниматель как-то странно на нее глянул, но промолчал. Когда девушка по несколько дугообразной траектории завернула в комнату, держа в каждой руке по темному бутылю так приглянувшегося парочке наемников вина, Эльхиор спал, откинувшись на спинку стула.

- И хотя ты устал, все равно слабак, - буркнула недовольная вампирша, прикидывая, как бы дотащить соратника до кровати. Силы на это ей вполне хватило бы, но вот то, что маг был значительно выше нее, несколько затрудняло задачу. Все же на руки такое «тельце» не возьмешь. А вот дотащить его вместе со стулом до постели оказалось вполне реально. Кое-как пристроив ровно дышащего во сне нанимателя на кровати, Айшэ задумчиво отхлебнула прямо из принесенной бутылки. Эстетствующая часть души, доставшаяся не иначе как от матери-эльфийки, требовала хоть как-то облагородить внешний вид недавнего собутыльника, поскольку этот бородатый гном-переросток ей явно не нравился. Девушка решительно стащила со спящего амулет личины и удовлетворенно причмокнула - стало значительно лучше. Так она хотя бы не примет его в потемках за грабителя. С этой мыслью вампирша отправилась спать.


Эльхиор


Искусство - голос стихий и стихийная сила


в том - его единственное назначение, его смысл и цель,


все остальное надстройка над ним, дело беспокойных рук цивилизации.


А. Блок, «Крушение гуманизма»


Утро началось паршиво. За свою длительную жизнь мужчина крайне редко мучился похмельем - обычно алкоголь на него почти не действовал. Но, очевидно, в этот раз сказалось общее состояние организма после того, как ему пришлось фактически выдрать часть своей души.

Аккуратно пошевелившись, чтобы поберечь голову от лишней порции боли, он неожиданно обнаружил рядом соседку. Вампирша тихонько посапывала, свернувшись клубком у него под боком, и ее явно не заботило его пробуждение.

Эльхиор с трудом сполз с кровати и добрался до умывальника, плеснул в лицо холодной, остывшей за ночь воды. Полегчало незначительно, но и то хлеб.

- Бутылки на столе, поправь здоровье, - сонно произнесла Айшэ, которую, похоже, все же потревожили его перемещения. Девушка лениво потянулась и отвернулась к стене, зарываясь носом в подушку, - ей вставать явно было лень.

Последовав дельному совету, Эльхиор перебрался за стол и снова взял в руки созданный Маргольдом амулет. Сейчас в камушке уже не было ничего загадочного - просто красивый каплевидный кусочек оникса. Вот только он стал теплым, хотя раньше не нагревался даже в ладонях. Теперь в этом камне жила душа.

Муторное состояние потихоньку отступало, хотя голова все еще побаливала. Эльхиор лениво потянулся и окинул взглядом дрыхнущую без задних ног вампиршу. Амулет личины она сняла, хоть и не понятно зачем, и теперь являла миру свое истинное лицо. Ну, если точнее, то затылок. Многочисленные длинные косички рассыпались по чуть желтоватым простыням. Девушка сладко сопела и просыпаться в ближайшее время не намеревалась.

Решив не мешать ей отдыхать, мужчина надел лежащий на столе амулет иллюзии, коротко глянул в крохотное зеркальце над умывальником, поморщился и направился в общий зал. Трактирщик, оценив страдальческое выражение лица своего постояльца, мгновенно послал одну из подавальщиц за зельем, которое наемник смог оценить буквально через несколько минут. Кивнув метаморфу и бросив улыбающейся девушке мелкую монету, сыскавшуюся в кармане, мужчина с удовольствием потягивал антипохмельный отвар.

Айшэ объявилась только через час. Выглядела девушка куда бодрее него самого и, по всей видимости, никакими последствиями вчерашних возлияний не страдала. Эльхиор к тому времени уже успел приговорить две чашки отвара и прийти в полностью рабочее состояние. Вампирша в ответ на его бодрое приветствие только хмыкнула и сунула нос в опустевшую кружку.

- О, знаю такие травки, - одобрила она.

- Ты прямо кладезь полезной информации, - лениво улыбнулся маг.

- Цени, - подмигнула девушка, усаживаясь напротив и заказывая завтрак.

Прислушавшись к своему организму, мужчина решил тоже поесть, так как после манипуляций с непривычной и болезненной магией ему требовалось немалое количество энергии на восполнение внутренних резервов.

- И каковы наши дальнейшие планы? - с аппетитом поглощая кашу, поинтересовалась наемница через некоторое время.

- Предлагаю заглянуть в ратушу и поискать некую безделушку, - улыбнулся он.

- Заманчивое предложение, - одобрила девушка. - Интересно, они туда всех желающих пускают или же придется хитрить?

- Вот заодно и выясним, - постановил Эльхиор, поднимаясь из-за стола. Откладывать в долгий ящик предстоящий поход смысла не имело.

Первым делом было решено поменяться амулетами, в надежде, что новые облики будут более подходящими для посещения выставки. В целом, Эльхиору повезло больше, хотя сам маг чуть не плюнул с досады, увидав нового себя в зеркале. Теперь он являлся «счастливым обладателем» пшеничного цвета кудрей, голубых глаз и румяных щек, еще не знающих страшного слова «бритва». Сам себе волшебник теперь напоминал юного мальчика-поэта, сладенького и невинного до оскомины.

Айшэ преобразилась еще более кардинально, сразу став старше лет на тридцать. Теперь она походила на отчаянно молодящуюся тетку, не очень красивую и слегка помятую.

- А что, ничего еще бабенция, - окинув взглядом свое отражение, резюмировала наемница. - Вон какого молодого бара... барина захомутала. Эй, красавчик, обними тетю.

- Пошли уже, - фыркнул маг, галантно предлагая ей руку. - Но теперь я буду говорить, что ты мне не сестра, а мама.

- Мы не похожи, - уязвленно огрызнулась нежданно-негаданно обзаведшаяся чадушком вампирша.

Эльхиор отметил, как трактирщик проводил взглядом их колоритную парочку, и только улыбнулся. Похоже, они знатно забавляли хозяина таверны.

Здание городской ратуши он уже видел издали, теперь же представилась возможность в полной мере оценить его красоту. Четырехэтажное, выдержанное в довольно строгом стиле, оно, тем не менее, было потрясающе украшено. Гладко отшлифованный камень в прожилках оказался настолько изумительно подобран, что в хитросплетении темных и светлых линий чудились узоры. Местами по стенам шла тонкая, филигранной работы резьба в виде сплетенных лоз. В этих рисунках, если присмотреться, можно было заметить и кое-что иное. Крошечные изображения черепов.

- Миленько, - шепнула глазастая девушка, незаметно для окружающих привлекая внимание спутника к узорам.

- Ну, должно же быть в королевстве некромантов хоть что-то с, так сказать, национальным колоритом, - тихонько фыркнул Эльхиор. - Пойдем, лучше бы нам побыстрее закончить с осмотром. У меня что-то не очень хорошее предчувствие.

- И я понимаю почему, - поджав губы, заметила Айшэ минут через десять, когда они все же отыскали артефакт с аметистом. - Я думала, что она будет...

- Поменьше, - подсказал Эльхиор, разглядывая деревянную статую. Изящная молодая женщина, наклонив голову, отчего вьющиеся волосы частично закрывали лицо, разглядывала большой камень в своих руках. Удачно подобранная друза ловила солнечные лучи, рассыпая вокруг фиолетовые блики.

- И как нам отсюда вытащить эту орясину? - «старая кошелка» повисла на локте у мага. - Тем более что тут стражи... И я чую что-то вроде сигнальных плетений.

- Разберемся, - тихонько процедил «мальчик-мечта». Мимо них как раз проходил один из охранников, и умница-вампирша нарочито громко и томно вздохнула, с умилением разглядывая статую.

- Здесь столько стражей, что появляется ощущение, словно мы не на выставке, а в казне государства, - едва слышно заметила она.

- Пора закругляться, - напомнил маг. - Сейчас мы точно ее с собой не заберем.

Направляясь к выходу, Эльхиор отметил, как охрана проводила их взглядами, и впервые задумался, нет ли здесь какого артефакта, предупреждающего о наличии амулетов личины на посетителях. Конечно, об этом стоило бы подумать раньше, вот только относительно правил, действующих в чужом мире, сложновато было строить какие-то прогнозы.

- Может, проще попросить Маргольда сделать копию? - наконец произнесла спутница.

- Он сказал, это займет много времени, - не согласился Эльхиор. - Да и материалов там понадобится масса. Проще забрать технологию.

- И что мы с ней делать будем? - зашипела разъяренной кошкой вампирша. - Не знаю, как в твоем мире, но нашим некромантам до местного уровня еще учиться и учиться. У нас такое просто не воссоздать.

- В моем мире тоже, - поморщился Эльхиор.

- Значит, мы должны забрать эту, - не терпящим возражений тоном произнесла девушка.

- Я же тебе обещал, - раздраженно откликнулся маг.

- Даже учитывая, что она тебе все же может пригодиться? - решила напрямик спросить его собеседница.

- В крайнем случае, мне придется вернуться сюда за копией, - произнес наемник после пары секунд молчания.

- Что подразумевает, что ты будешь вынужден сохранить Маргольду жизнь, - невозмутимо заметила Айшэ.

- Пока что он не знает ничего лишнего, - сухо отозвался мужчина. Эльхиор отметил, что девушка здраво просчитала ситуацию и его возможные действия. И впрямь, от парня было бы куда разумней избавиться, но тогда, в случае необходимости, повторить артефакт будет некому. Неплохо было бы сохранить подобный козырь в запасе, решил Эльхиор, который терпеть не мог складывать все яйца в одну корзинку.

С центральной площади они убрались как можно скорее. Нужно еще было продумать хотя бы ориентировочный план, а не имея представления ни о планировке здания, ни о количестве и свойствах ловушек, это было проблематично. Выведать подобную информацию в чужом городе было не у кого, но и экспромт в такой ситуации был бы не лучшим вариантом. Так что еще предстояла масса работы.

Понятное дело, что в библиотеке, в открытом доступе, планов ратуши не было, и можно было даже не пытаться добыть информацию подобным образом. Поэтому большую часть дня Эльхиор и Айшэ провели на крыше одного из домов, стоящих на площади, наблюдая за входом на выставку экспериментальных экспонатов. Занятие оказалось не из приятных, поскольку немилосердно палящее солнце и не думало скрываться за облаками, некоторое время видневшимися на горизонте.

Эльхиор мрачно констатировал, что и ночью погода, скорее всего, будет достаточно ясной, а уж яркость здешних лун и низких звезд он успел оценить ранее. Сканирование ратуши дало некоторое представление о расположении комнат, но магический фон из-за обилия артефактов мешал более детальному исследованию. Наемник и об этом сделал зарубку на память: изобретения местных магов могли существенно менять структуру заклинаний, плетущихся в непосредственной близости от них.

- В соседнем здании находится городская стража, - проинформировала его глазастая вампирша.

- И еще тюрьма, - кивнул Эльхиор. Эту информацию он постарался вызнать еще в первый день по прибытии в город, на всякий случай.

Айшэ коротко ругнулась, ведь случись переполох, подмога местным охранникам могла прийти слишком быстро.

- Хоть недалеко шагать в случае чего, - мрачно пошутила она.

- Может, наоборот сыграем? - внезапно предложил Эльхиор.

- Откроем несколько замков, пусть своих заключенных ловят? - оживилась вампирша, что-то прикидывая.

- Ну, или просто магической миной вынесем кусок стены, - фыркнул наемник.

- Можно и алхимической, были б реактивы, - пожала плечами девушка.

- Впрочем, лучше оставить как план побега, - решил маг. - Поднявшаяся тревога сократит нам время на вытаскивание этой статуи. Если есть возможность проделать все без лишнего шума, лучше воспользоваться ею.

- А разве ты не сможешь просто ее телепортировать? - уточнила Айшэ.

Изложив свои соображения про искаженный фон, мужчина подытожил:

- Чем дальше успеем отойти от здания, тем стабильней будет воронка перехода.

- То есть ножками, ножками, - «перевела» воительница. - Хорошо, магическая часть на тебе, а я потащу статую. В случае чего беру на себя воинов противника.

- Эк ты серьезно за дело взялась, - усмехнулся Эльхиор, - а магией помочь не судьба?

- Я тебе как-нибудь объясню наглядно, - отмахнулась девушка, в надцатый раз принимаясь изучать подходы к ратуше.

В таверну они вернулись под вечер, чтобы собрать вещи, поесть и передохнуть пару часов перед ночной эскападой. Решено было использовать амулеты, опять превратившись в бородача и рыжую грудастую девицу, хотя Эльхиора беспокоило, не подействует ли на колдовство еще один активированный артефакт. Все же с магическими законами, действующими в этом мире, он не был знаком досконально, а значит, могли быть неучтенные «подводные камни». Впрочем, вот здесь как раз и стоило уповать на Удачу и в случае чего импровизировать.

Проникнуть в ратушу удалось довольно легко. Двух стражников, стоявших на посту у неприметной дверцы для прислуги, быстро сняла Айшэ, ему даже не пришлось применять магию. Ловкая и юркая фигурка буквально растворилась в тенях, чтобы через миг вынырнуть сбоку от охранников. Один мягко осел на землю со сломанной шеей, второй зашатался, пытаясь выдернуть из глазницы нож. Вампирша добила раненого и почти бережно опустила тело на брусчатку, не давая громыхнуть доспехами при падении. Двери открылись легко и бесшумно, пропуская наемников в длинный коридор. Сейчас их вела Айшэ, ориентируясь с помощью вампирского чутья, вовремя предупреждавшего о наличии живых людей. Эльхиор же отслеживал магический фон, с удовольствием отмечая, что нужный им выставочный зал постепенно приближается.

До зала оставалось всего ничего, когда идущая впереди девушка вдруг застыла, как вкопанная. Эльхиор, едва не налетевший на нее в потемках, с трудом сдержал ругательство.

- Замри, - прошептала наемница. Она стояла, разведя руки, и словно пыталась что-то почуять, хотя магия утверждала, что все в порядке. - Это засада, - вдруг прошептала Айшэ, медленно пятясь. - Впереди как минимум семеро.

Он не стал уточнять, откуда она это знает, только активировал все заготовленные щиты.

- Мы же не будем возвращаться, правда? - приподнял бровь Эльхиор.

- Просто придется действовать быстрее, - хищно усмехнулась вампирша.

- Отвлеки их, пока я буду снимать охранные плетения, - попросил маг, уже начиная создавать заготовку. Он не очень любил работать с тонкими материями, предпочитая давить сырой силой, которую мог черпать из магических каналов мира напрямую. Но подобная попытка «работать кувалдой» в данном случае не подошла бы. - Я тебя прикрою щитом.

- Не надо, - отмахнулась девушка. - Это как раз то, что я обещала показать. От меня боевые заклинания срикошетят, скорее всего.

- И запустят цепную реакцию активации всего, что там хранится, - прищурился мужчина.

- Тогда я постараюсь как можно быстрее вывести из строя поджидающих нас магов, - спокойно пожала плечами уже начавшая трансформацию вампирша.

Наемник с интересом наблюдал за этим преображением, отметив и внушительные когти, и опасный блеск налившихся багрянцем глаз. Продемонстрировав в усмешке острые клыки, рыженькая пышка легко скользнула в тень у входа, а потом с проворством таракана полезла вверх по стене, цепляясь когтями за одной ей видимые выступы. Все это она проделала совершенно бесшумно.

Непонятно, на что рассчитывали маги, но сориентировались они лишь тогда, когда кого-то из них постигла горькая судьба в лице вампирши. Сверху донесся характерный бульк, потом по камню что-то заскребло, и сразу за этим зал озарился вспышкой. По одной из колонн расплескался впопыхах сплетенный фаерболл - и завертелось.

Некроманты на самом деле слишком поздно вспомнили, что у вампирши был спутник. К тому времени Эльхиор успел добраться до противоположного конца зала и почти полностью расплести охранный кокон, окружающий статую. Только один раз он отвлекся, набросив аркан на колдующего какую-то ловчую сеть темного мага, и с легкостью затянул его на шее неудачно подставившегося человека. Когда о его собственный щит рассыпался огненный сгусток, мужчина лишь усмехнулся - пусть и дальше стараются. Чтобы пробить его защиту, требовалось что-то куда более мощное.

Охранный контур, наконец, поддался. Одновременно с этим Айшэ добралась до последнего колдуна, поскольку где-то на верхней галерее, опоясывающей зал, раздался короткий вскрик, и все стихло.

- Как успехи? - деловито поинтересовалась спрыгнувшая вниз вампирша, впрочем, так и не подойдя близко к магу.

- Забираем твою орясину и уходим, - почти весело отозвался Эльхиор, растягивая щит так, чтобы прикрыть напарницу.

Вампирша легко подхватила статую, хотя та весила явно больше самой девушки. Готовый уже левитировать эту тяжесть маг хмыкнул и решил не мешать, пока она сама не попросит помощи.

Они одновременно услышали топот приближающейся подмоги, и, судя по звуку, там было явно не семь человек.

- Твоя очередь их отвлекать, - заметила Айшэ.

Впрочем, в ее подсказках мужчина не нуждался. В сторону наибольшего скопления экспонатов полетел сгусток сырой энергии, который должен был запустить цепную реакцию.

- Сейчас рванет, - предупредил он, пытаясь открыть телепорт. - И у нас проблема.

- Какая еще? - нетерпеливо откликнулась девушка.

- Телепортироваться отсюда я не могу. Таки придется ножками, - сообщил Эльхиор.

- Ладно, давай запасной план, - фыркнула Айшэ, поудобней перехватывая свою увесистую ношу. Маг усмехнулся в ответ и активировал заготовленную заранее магическую мину под стеной соседнего здания. Как раз в это время, словно вторя раздавшемуся на улице взрыву, рвануло что-то из коллекции артефактов, окутывая все окружающее разноцветными язычками пламени. Двое воров переглянулись и, не сговариваясь, рванули обратно по собственным следам.

Буквально вывалившись на улицу, Эльхиор в очередной раз попытался построить пространственный переход. Здесь это должно было получиться, хотя активированные артефакты, как он и предполагал, вызывали некоторые сбои.

- Я бы не рискнул открывать переход на большие расстояния, - сообщил он.

- Вон туда давай, - мгновенно среагировала девушка, указывая на шпиль храма Хаоса, виднеющийся над крышами низких домиков. Маг улыбнулся, будучи наслышан о ее появлении в этом мире. Уже через мгновение они находились у подножия величественного мрачного здания с химерами, оставив позади поднятый переполох и матерные крики стражи.

- Теперь моя очередь колдовать, - сообщила девушка, бережно ставя статую на землю. - А ты тащи эту штуку.

Фыркнув, Эльхиор легким пассом заставил деревянную фигуру воспарить над землей. Вампирша на эту демонстрацию только философски пожала плечами. Распахнув одну из огромных створок двери собора, она решительно шагнула в темноту, и магу не осталось ничего иного, как пойти следом.

На пути к алтарю им попался лишь один-единственный послушник, который застыл с открытом ртом, глядя на странных визитеров. Айшэ отбросила его с дороги одним ударом ладони, и парень сполз по стене.

- В прошлый раз тропа открывалась прямо над алтарем, - сообщила она спутнику, неожиданно хватая его за руку. - Чтобы не потерялся, - в привычной язвительной манере прокомментировала она свой поступок.

С виду ничего необычного вокруг не наблюдалось, кроме, конечно, последствий прошлого визита вампирши в храм. Не понаслышке знакомый с построением пространственных переходов, маг ожидал хоть каких-то действий со стороны спутницы, но она лишь медленно пошла вперед, посильнее стиснув пальцы на его запястье и увлекая мужчину за собой. Левитируемая статуя величественно плыла рядом.

Эльхиор уж совсем было хотел язвительно поинтересоваться, что же они ищут, но вовремя прикусил язык. Мир вокруг изменился. Королевство некромантов осталось далеко позади, а под ноги легла тропа. Вокруг них мерно дышала травами бескрайняя степь от горизонта до горизонта. Над разнотравьем медленно поднималось зеленоватое солнце, маленькое и тусклое на фоне громадной сапфирово-синей планеты, закрывшей половину небосвода.


Глава 4

Нельзя обижать гостя.

© Гай Юлий Цезарь

Айшэ


- Это твой мир? - оценил скептически настроенный маг необычные краски светящегося диска.

- Это тропа, она каждый раз разная, - качнула головой девушка, стараясь определить нужное им направление.

- Что ж, по крайней мере, магия тут работает, - решил мыслить позитивно мужчина, указывая на парящую статую.

- Пойдем, - махнула рукой Айшэ.

Когда картинка опять изменилась, и тропа открылась на Лайкарре, вампирша довольно улыбнулась. Она вернулась домой. Первым делом она с удовольствием стянула опостылевший амулет личины, краем глаза заметив, что мужчина повторил ее жест. Девушка с интересом глянула на спутника, наблюдая за его реакцией. Что ж, маг хорошо владел собой.

Эльхиор с любопытством осмотрелся, хотя вряд ли пейзаж бескрайней серой пустыни и темное небо над головой могли быть интересным зрелищем.

- Теперь это мой мир, самая его окраина, - усмехнулась девушка, потянув носом знакомый, чуть пряный запах сумеречного тумана. Значит, тропа вывела ее туда, откуда она и начинала свое путешествие. Совсем рядом с домом.

- Телепортом было бы быстрее, конечно, - не смог не вставить свои пять медяков маг, - но опыт познавательный.

- Идем, не стоит задерживаться посреди пустоши.

Вокруг было серо, темно и тихо. Похоже, спутника Айшэ это порядком нервировало, так как он напряженно оглядывался, стараясь что-то рассмотреть в затаившемся в ложбинках тумане.

- Здесь слишком тихо, - пояснил он, заметив ее испытующий взгляд.

- Здесь нормальной живности нет, - пояснила девушка, усмехнувшись, когда наемник вздернул бровь на слове «нормальной». - Бог Сумерек несколько угомонился, а вот раньше оттуда ползла всякая кошмарная дрянь.

- Мило, - сухо откликнулся мужчина.

- Я бы предупредила, если бы была нужда, - пожала плечами вампирша, уловив причину его недовольства. - Но в туман все равно лучше не соваться.

- Что, милые зверушки все же остались? - язвительно поинтересовался маг.

- Может спонтанно телепортировать куда-нибудь в открытое море, - равнодушно отозвалась девушка. - Или в гости к темным эльфам. Поверь на слово, в море лучше.

- Это я уже по интонации понял, спасибо, - немного желчно откликнулся Эльхиор и замолчал, на всякий случай подтягивая левитирующий на расстоянии вытянутой руки артефакт поближе.

Темные горы, закрывающие горизонт, постепенно приближались. Если бы не они, вымершая пустошь казалась бы совершенно однообразной, вызывая ощущение, что наемники стоят на месте, не продвигаясь ни на шаг. Сумеречные туманы таились в малейших ложбинках, словно скрывали от взглядов случайных путешественников что-то ценное. Но вампиршу совершенно не тянуло прикасаться к серым клубам марева, а Эльхиору хватило предупреждения. Девушке уже доводилось сталкиваться с этими порождениями остаточной магии Хаоса, и она точно знала, что лучше близко не подходить. Спонтанные телепорты были только верхушкой айсберга, и те, кто блуждал в тумане, рисковали никогда не выбраться наружу, став обедом для его обитателей.

Айшэ все ускоряла шаг, желая оказаться дома побыстрее. На одном из отрогов гор и находилась цель их путешествия. Ее спутник не жаловался, легко поддерживая заданный темп.

Наконец, почти ровная местность сменилась холмами. Теперь девушка немного сбавила скорость, выискивая необходимую дорогу, - здесь опасность попасть в туман многократно возрастала. К тому же в холмах легко можно было напороться на какую-нибудь ловушку, как магическую, так и самую обычную, оставшуюся еще с прошлых времен.

То петляя в низине, то переваливая прямо через гребни сопок, они, наконец, вышли к цели своего путешествия. Но расслабляться было рано. Вблизи дома охранных контуров и магических «сюрпризов» было больше на порядок.

Не теряя бдительности, девушка ухватила мужчину под руку.

- Я думал, у тебя удобная обувь, - ехидно прокомментировал он.

- Я не устала, а пытаюсь провести тебя через защитные заклятия, - совершенно серьезно откликнулась вампирша. - Но могу и отпустить.

- Не стоит, - уже совсем другим тоном произнес наниматель.

Взобравшись на один из холмов, они, наконец, смогли рассмотреть вампирскую обитель. Айшэ радостно улыбнулась, увидев знакомое мерцание магических огоньков на стенах. Хотя отец девушки, шутя, называл это место «хутором», но на самом деле это был целый городок, окруженный высокими стенами из черного камня. Жили в поселении преимущественно люди и полукровки - беженцы из тех государств, где принадлежность к любой расе, кроме человеческой, считалась грехом. Встречались и маги, счастливо избежавшие в свое время «охоты на ведьм». При желании, вампирское поселение могло в считанные часы мобилизовать пусть и небольшую, но отменно обученную армию.

- Похоже на крепость, - одобрительно произнес остановившийся рядом Эльхиор. Девушка поняла, что комментарий был именно для нее, ведь он прекрасно слышал замечание про монстров и не мог не сделать логических выводов. Впрочем, как-либо реагировать на насмешившую попытку сказать что-то хорошее про отчий дом Айшэ не стала, а просто направилась вниз, уверенно выбирая дорогу на довольно крутом склоне.

Скрестись в ворота не пришлось - сигнальные контуры, заклятые на кровь, уже давно учуяли ее и передали сигнал страже, так что их ждали. Кивнув знакомым караульным, девушка, наконец, отпустила руку мага, все это время преспокойно шествовавшего за ней.

- Раньше ты своих мужчин в дом не приводила, - насмешливый бархатный баритон донесся откуда-то сверху.

- Да вот привела, чтоб у тебя поинтересоваться, - в тон откликнулась Айшэ, чувствуя, как губы самопроизвольно расползаются в улыбке, - это ты в очередной раз нагулял неучтенных детей, или мы с ним не родственники?

- Хм, так основательно я попал только единожды, и ты тому подтверждение, - заметил ее отец, спускаясь со стены на улочку и заключая девушку в объятия. Радостно пискнув, Айшэ ткнулась носом ему в грудь - выше не доставала. Высокий, широкоплечий вампир тепло улыбнулся, продемонстрировав клыки.

- Это Эльхиор. Он как бы мой наниматель, - девушка, наконец, оторвалась от родного тепла и представила молча наблюдавшего за этой сценой наемника. - Это Солан, мой отец.

- Как бы? - уточнил вампир.

- Потому что в данный момент это он работает на меня, - усмехнулась девушка, глядя, как заискрились весельем темно-багровые глаза Сола.

- Пойдем домой, малышка.

Идти пришлось довольно далеко - к небольшой, но отлично защищенной цитадели по прямой было не добраться. Этот городок строили люди, не понаслышке знавшие, что такое война, - в случае захвата крепости войскам противника было бы негде развернуться и, поневоле дробя силы, драться пришлось бы буквально за каждый дом. Венчал же это творение истинных параноиков замок, служивший обиталищем для всей ее семьи.

Шагая по коридорам, девушка улыбалась периодически встречающимся людям. Довольно мрачно выглядевшая снаружи, цитадель была уютно обставлена. Сразу чувствовалось, что здешние хозяева ценят комфорт и к тому же не обделены вкусом. Так что Айшэ испытывала гордость за обиталище своих предков.

- Кто сейчас дома? - поинтересовалась она у отца.

- Все, - лаконично отозвался Сол. - Я сам недавно вернулся, был в Сарешше.

- Расскажешь? - живо полюбопытствовала девушка.

- Позже. Сначала в тебя, скорее всего, вцепится дед и, пока не выспросит все его интересующее, отдохнуть не даст. А ты, - мужчина кивнул молчавшему всю дорогу Эльхиору, - передохни пока. И поставь уже куда-то эту штуку, - он указал на плывущую над полом статую.

- Не, пап, он найдет, что добавить к моему отчету, - не согласилась Айшэ. - Да и статую я из другого мира не красоты ради волокла.

Если вампиру и было что сказать в ответ, то озвучивать это в присутствии чужака он не стал. Эльхиор же явно решил не своевольничать и дожидался команды своей спутницы.

В гостиную они пришли довольно скоро, и маг определил свою ношу в один из углов помещения. В хорошо освещенной комнате было совсем немного мебели: тяжелый книжный шкаф примостился у дальней стены, несколько кресел и диван расположились неподалеку от массивного камина, темный зев которого был огражден ажурной кованой решеткой. Пол покрывал мягкий ковер кремово-шоколадных тонов.

- Присаживайтесь, - решил выступить в роли радушного хозяина Сол. - Сейчас пойду кого-нибудь пну на кухне, чтоб вас покормили.

- Было бы неплохо, - кивнула его дочь. В животе тут же согласно заурчало - последний раз они ели где-то около суток назад, и девушка успела зверски проголодаться. Вампир усмехнулся и покинул комнату, пообещав не задерживаться.

- Ты на него очень похожа, - нарушил тишину Эльхиор. Мужчина, занявший одно из кресел, озирался по сторонам с любопытством, но почему-то Айшэ на миг показалось, что ему неуютно.

- На самом деле, не очень, внешне я в мать удалась, - пожала плечами она.

- Не во внешности дело. У вас схожи ауры, - уточнил маг. - И ощущение силы практически идентично.

- Тут ты полностью прав, - начала было объяснять она, но тут одна из дверей распахнулась, и в гостиную шагнул еще один вампир. Семейная сцена с обниманием «малышки» повторилась. Представив Эльхиора вновь прибывшему, она произнесла: - Знакомься, это Райзен, мой прадед. Это по его заданию я была в том мире.

Эльхиор, прищурившись, рассматривал мужчину, находя явное несоответствие между молодым обликом древнего нелюдя и почетным званием «прадеда». Айшэ, наблюдавшая за наемником, проглядела реакцию своего родственника, который неожиданно размытой тенью метнулся к гостю. Запахло медью и солью, зашипевший от боли Эльхиор схватился за глубокие царапины на шее, а Райзен, внимательно следя за магом, слизнул с когтей капли крови.

- Дед, что такое? - девушка ничего не понимала, растерянно переводя взгляд с одного мужчины на другого.

- Ты привела в дом ри'йо, девочка, - в голосе вампира послышалось рычание. Айшэ зло зашипела, отходя от мага.

- Так ты для этого со мной связался? - наемница выпустила когти и со злостью ударила ими по ни в чем не повинному столику. - Чтобы подобраться поближе?

Воздух вокруг мага, уже стоявшего на ногах, полыхнул синеватым свечением. Очевидно, тот поднял какие-то мощные охранки, рассчитанные, в том числе, и на физическую атаку.

- Замечательное гостеприимство, - язвительно прошипел наемник, отнимая от шеи окровавленную ладонь. - Может, все же объясните, кто такие ри'йо?

- Мы уже деремся? - ввалившийся в гостиную с подносом наперевес Солан с интересом посмотрел на скульптурную композицию у камина и отставил ценную ношу на подоконник - от греха подальше. - А по какой причине?

- Ри'йо совсем обнаглели, - процедил сквозь зубы Райзен, с прищуром изучая ощетинившегося Эльхиора.

- Дед, я могу и ошибаться, но у этих уродцев отродясь человеческой ипостаси не наблюдалось. Может, полукровка? - предположил отец. Наемница, вконец запутавшись, пнула злосчастный столик, чем окончательно его добила.

- В этом ты прав, - задумчиво отозвался древний вампир, а потом снова бросился вперед. Понадеявшийся на щиты Эльхиор зло скрипнул зубами, будучи отловлен за шкирку и насильно усажен в кресло. Защита даже не прореагировала на атаку. - Ответь-ка мне на парочку вопросов, парень.

- Каких? - уточнил маг, разумно рассудив, что перевес силы явно не на его стороне, а значит, лучше сотрудничать.

- Например, как ты, с виду человек, состоишь в родстве с ри'йо? Что тебе поручили узнать? Как ты вышел на Айшэ? - упомянутая вампирша раздосадовано фыркнула.

- Начну с конца, - покладисто согласился Эльхиор. - Мы с ней пересеклись совершенно случайно в трактире. Во второй раз это так же было стечением обстоятельств. Но на тот момент я уже успел побывать у местного Оракула и мне сказали, чтобы я цеплялся за первого встреченного знакомого. В той глухомани это была только она. Выяснять мне ничего не поручали по той простой причине, что я не знаю, кто такие эти ваши ри'йо!

- Полукровка, который не знает про одного из своих родителей? - предположил Сол.

- Я был рожден человеком, и оба родителя люди, - покачал головой наемник.

- Тогда предложи другое объяснение, почему ты ощущаешься как демон? - скептически приподнял бровь все тот же вампир.

- Встречный вопрос, - вконец разозленный Эльхиор картинно развел руками, - может ли демоническая сущность, подселенная в тело человека, изменить состав его крови?

- Ты что, одержимый? - Солан с любопытством посмотрел на мага.

- Нет, - мужчина фыркнул, - мне для полного счастья только этого не хватало. Просто около тысячи лет назад я провел один эксперимент. Чтобы отомстить за смерть любимой женщины, я призвал существо из другого мира. Вот только демонолог из меня был откровенно никакой, и вместо полноценного демона в мой мир явилась лишь его сущность. Бестелесному духу потребовалась оболочка, и он вселился в меня. В общем, это долгая история, но в итоге произошла как бы ассимиляция. Кстати говоря, магом я до того момента не был.

- Поздравляю, ты идиот, - с чувством произнес Райзен Ниан и сел в свободное кресло. - Теперь молись, чтобы эта дрянь не сохранила собственной воли, а то в ближайшее время тебе придется туго. Сол, покорми этих обалдуев, и пусть спать идут. Я с ними потом разберусь.

- Может, и был идиотом, - не стал отпираться Эльхиор. - Только о своем поступке я ни разу не пожалел.

Айшэ зашипела. Эти потуги мага оставить за собою последнее слово ее порядком раздражали. Райзен же проигнорировал их с великолепным презрением. Вампирша понурилась и уткнулась в принесенную отцом тарелку. Похоже, вечер перестал быть томным не только для ее нанимателя.


Эльхиор


Когда нас рожали, нас не спрашивали, угодно ли это нам,


никто не осведомлялся, желаем ли мы жить;


но раз уж мы тут, черт возьми, я остаюсь.


Р. Роллан, «Кола Брюньон»


Отказываться от еды наемник не стал, но во время ужина предпочел молчать, обдумывая сложившуюся ситуацию, и игнорировать взгляды, которые на него бросала Айшэ, сидевшая на другом конце дивана. Местное гостеприимство поражало своей переменчивостью, но хотя бы кормили отлично, что немного примиряло его со сложившейся ситуацией.

Здесь все было странным. Этот мир, эти существа, их вопросы, их порядки. А особенно то, с какой легкостью один из них, пусть и самый старший, обошел все щиты. Маг понимал, что, несмотря на весь свой опыт и силу, до сих пор жив только потому, что у Райзена еще оставались вопросы. Зато для самого Эльхиора неожиданно нашлись ответы. Теперь он, по крайней мере, знал, к какой расе принадлежало существо, которое он некогда призвал. Маг давно подозревал, что этот симбиоз что-то изменил в его крови, так как семейные артефакты в его родном мире более не реагировали на него, как на хозяина. Теперь же он получил этому подтверждение. Впрочем, стоило еще выяснить, почему именно не сработали щиты. Вполне возможно, что из-за царапины, которую оставил своими когтями Райзен у него на шее. В конце концов, хозяева замка были вампирами. Эльхиор мало что знал об этой расе, и сведения эти были неоднозначны и противоречивы. Лично он с ними ранее не пересекался, но уже успел выспросить у Айшэ кое-что о магии крови, а сделать выводы было несложно.

За столько веков Эльхиор еще не попадал в полную и абсолютную зависимость от намерений и доброй воли иного существа. И это, мягко говоря, было чрезвычайно неприятно.

Когда одного из слуг попросили проводить гостя в отведенные для него комнаты, Эльхиор коротко кивнул на прощание троице вампиров и последовал за человеком. Несмотря на все происходящее, наемник намеревался попросту выспаться. Неизвестно, какой фортель выкинет судьба уже на следующий день, но если в конце этой дороги его будет ждать Силь, то пройти по ней стоило.

Комната, в которую его привели, была выдержана в пастельных тонах, разбавленных контрастными темными штрихами. Эльхиор по достоинству оценил и мягкий ковер цвета кофе с молоком, и резные деревянные панели на стенах, и небольшие украшения из слоновой кости на столбиках кровати. У хозяев цитадели был отменный вкус.

Наскоро обработав уже переставшие кровоточить порезы, маг завалился спать. Отдохнул он, несмотря на сумбурные события предыдущего дня, просто великолепно. Едва мужчина открыл глаза, как в дверь вежливо постучали. Заглянувший в комнату давешний слуга сообщил, что через полчаса Эльхиора будут ждать в гостиной. Кивнув, волшебник отпустил парня. Он прекрасно запомнил дорогу и в сопровождении совершенно не нуждался.

Троица вампиров уже поджидала его, хотя мужчина не опоздал ни на минуту.

- Доброе утро, - поздоровался Эльхиор, занимая свободное место за столом.

- И тебе того же, - на правах старшего откликнулся Райзен. Айшэ жалась к отцу и выглядела растрепанной и мрачной. И только Солан доброжелательно улыбнулся гостю, не прекращая гладить дочь по спутанным косичкам.

Пострадавший от темперамента вампирши столик уже заменили, и теперь он буквально ломился от тарелок. Похоже, сделал вывод маг, если и будут убивать, то предварительно накормят до отвала. Он почему-то развеселился от этой мысли.

Завтрак прошел спокойно. Ни у кого не было желания начинать разговор, но назвать тишину гнетущей язык не повернулся бы.

- Итак, Эльхиор, - насытившись, Райзен откинулся на спинку кресла, - у тебя провалов в памяти не случалось? Странных всплесков раздражения?

- Если вас всех беспокоит раздвоение личности и то, что этот демон может контролировать мое тело, то будьте спокойны, за тысячу лет такого со мной ни разу не случалось, - мужчина пожал плечами. - Если, конечно, вы готовы просто верить на слово, в чем лично я сомневаюсь.

- Отчего бы и нет? - старший из вампиров неприятно улыбнулся. - Мне ты теперь не соврешь, даже если очень захочешь.

Эльхиор мысленно отвесил себе хорошую оплеуху. Не стоило соваться к магам крови.

- Пока у меня не было необходимости этого делать, - наемник растянул губы в холодной усмешке. - Но раз так, сомнений в том, что все сказанное ранее - правда, у вас не возникает?

- Верно, - Райзен кивнул. - Так что можешь продолжить свой путь по Лайкарре и далее. Раз уж так вышло, поможешь Айшэ с ее заданием.

- Теперь ты тоже в состоянии... контролировать меня? - Эльхиор бросил на девушку изучающий взгляд.

- Нет, - коротко ответила вампирша и отвернулась. Хотя вряд ли ей было стыдно.

- И ты об этом, похоже, успела пожалеть, - издевательски фыркнул Эльхиор. Отчего-то очень хотелось нахамить.

- Еще пару реплик в том же духе, и точно пожалею, - зло откликнулась она.

- Хватит, - негромко, но очень веско произнес Райзен, и перебрасываться шпильками сразу расхотелось. - Все необходимое в дорогу вам уже собрали. После завтрака забираете личные вещи и шагаете к телепортистам.

- Куда именно мы направляемся? - поинтересовался маг, глядя на будущую напарницу.

- В Храм всех Богов, - все так же мрачно отозвалась Айшэ и поднялась с дивана, мимоходом поцеловав в щеку отца. - Идем.

Они молча вышли из комнаты. Эльхиор уже почти привычно подхватил волной магии статую и повлек ее за собой. На то, чтобы заскочить в отведенную ему комнату, много времени не ушло. Все так же в тишине они спустились на первый этаж, где в зале их поджидал немолодой мужчина в простой темной одежде.

- Здравствуйте, - он доброжелательно улыбнулся. - Куда вас отправить? В Сарешш? Или в ваш старый домик?

- В Ирис, - буркнула девушка. - Куда-нибудь поближе к столице.

- У меня есть координаты одного славного местечка в самом ее центре, - светло и как-то по-молодому усмехнулся телепортист. - Вас устроит?

- Более чем, - согласилась Айшэ.

Ощущения от пространственного перехода были привычными для мага. Их «высадило» в каком-то небольшом дворике. Слышался плеск фонтана, легкий ветерок шевелил листья плюща, карабкающегося по стене одного из двухэтажных домиков. В общем, идиллия.

Эльхиор осматривался с каменным выражением лица, не реагируя на окружающие красоты. Девушка, похоже, была этим несколько разочарована.

- Нам наверх? - поинтересовался он, указывая на огромное белоснежное здание, возвышавшееся над всем городом и, похоже, заметное из любой его точки.

- Да, - Айшэ кивнула, но прежде, чем мужчина направился к арке, ведущей на улицу, она произнесла: - Нам стоит обсудить произошедшее у меня дома.

- Неужели? - наемник надменно усмехнулся, чуть свысока глядя на девушку. Сейчас она уже не выглядела такой мрачной и испуганной, как утром, но, похоже, чувствовала себя не в своей тарелке.

- Именно, - ровно откликнулась Айшэ. - Идем, здесь рядом есть совершенно чудесное место.

- Деревяшку твою куда девать будем? - холодно спросил маг. Статую телепортировали следом за ними, и теперь солнечные блики играли на гранях аметиста, бросая лиловые отсветы на склоненное лицо деревянной девушки.

- Возьми с собой, здесь чего только по улицам не носят, - легко пожала плечами вампирша и пошла вперед, указывая дорогу.

Поднявшись по одной из улиц-лестниц, они свернули в переулок. Каменные домики были аккуратными и ухоженными, немножко чопорными, как и их обитатели. Здесь даже бегающие по улицам босоногие дети казались слегка манерными. По крайней мере, пацаненок, случайно налетевший на Эльхиора, не только извинился, но и склонил голову, будто в малом придворном поклоне. Маг против воли улыбнулся. Чинно идущие им навстречу прохожие, вежливо кивающие наемникам, как старым знакомым, являлись представителями разных рас, что отчетливо бросалось в глаза. Были здесь и полукровки, причем некоторые столь необычные, что хотелось притормозить и рассмотреть их повнимательней. Но Айшэ не останавливалась, и он был вынужден следовать за молчаливой вампиршей.

Солнце припекало, хотя до полудня было еще далеко. Спутница давно как-то хитро перешнуровала блузу, открыв плечи, и подобрала волосы, чтобы было не так жарко. Чуть полегче стало, когда они вышли к реке, а точнее, к довольно крутому склону, который обрывался прямо в воду. На ровной площадке над берегом находилась маленькая уличная кофейня, которая, похоже, и была целью их прогулки.

Сгрузив статую у стены и ничуть не волнуясь за ее сохранность - чтобы утащить такую тяжесть, понадобилось бы немало усилий, - маг присоединился к наемнице, уже успевшей занять место за одним из столиков и даже сделать заказ.

- Я слушаю, - произнес он, с некоторой опаской опускаясь в плетеное кресло. С виду мебель доверия не внушала, но под весом отнюдь не маленького мужчины даже не скрипнула.

Эльхиор, начав разговор первым, оказывался в выигрышном положении, так как теперь именно его спутница вынуждена была подбирать слова. «Это Айшэ посчитала нужным объясниться, - решил маг, - а инициатива, как известно, наказуема».

- После вчерашнего я говорила с дедом, - девушка смотрела на реку и теребила в пальцах бусинку, украшавшую выбившуюся из прически косичку. - Не знаю, почему Райзен отпустил тебя, но хочу предупредить. У него теперь есть над тобой власть, а потому лучше, чтобы вы не оказались по разные стороны баррикад.

- С чего такая забота? - приподнял бровь Эльхиор.

- Я тебе должна, - просто пожала плечами вампирша, и маг обратил внимание на татуировку, которую обнажила сползшая ткань. Похожий на переплетение шипастых лоз растительный узор обхватывал смуглое плечо и уходил ниже, к локтю.

- С такими должниками враги не нужны, - негромко заметил он, прекрасно зная, что девушка услышит. - Ладно, сказанное я учту. Хотя все, что мне когда-либо было нужно от вашего народа, - это исключительно твоя помощь в поисках моей женщины.

- Я обещала сделать все, от меня зависящее, - холодно отозвалась девушка и, отвернувшись от ленивой зеленоватой воды, посмотрела прямо на мага. Цвет глаз у нее снова изменился, став стальным, как лезвие клинка. Да и взгляд по остроте не уступал хорошему оружию. - Но если не устраивает моя кандидатура, можешь обратиться к любой другой жрице. Или же непосредственно к богине.

- Мне кажется, я заплатил довольно высокую цену за твою помощь, так что не стану искать иных вариантов, - уже несколько мягче заметил маг, и отпил из небольшой чашечки, которую поставила перед ним принесшая заказ служанка. - Тем более что меня обязали помочь тебе с каким-то заданием. Хотелось бы знать, в чем его суть и не пойдет ли оно вразрез нашими планами?

Конечно, Эльхиору чрезвычайно хотелось добавить, что выбора как такового у него нет. Во-первых, их свела Удача, так редко оказывающая магу услугу, что за этот шанс стоило держаться руками и ногами. Во-вторых, древний вампир, подрядивший наемника помогать своей правнучке, явно не обрадовался бы, реши тот своевольничать. А так как избавиться от влияния Райзена Эльхиор не мог и даже не знал, в чем оно может проявляться, то стоило оставаться с Айшэ как можно дольше, чтобы выяснить интересующую его информацию. Ведь лучшего источника и не придумаешь.

- Вряд ли. Мне всего-то и нужно, что поискать в иных мирах наших сородичей, - безразлично пожала плечами девушка. - Вполне можем совместить с твоим заданием, с которым было бы неплохо разобраться побыстрей, - вампирша отпила крепкого черного кофе и на мгновение прикрыла глаза. Напиток и впрямь был весьма недурен, Эльхиор уже успел оценить его по достоинству.

Столица Ириса, Варнара, была прекрасным городом, расположенным на многочисленных холмах по обоим берегам реки Деаш. Построенная сплошь из белого и черного камня, она казалась игрушечной, почти нереальной. Весь город словно стремился ввысь, изломанным серпантином взбегая к главному и самому высокому холму, на котором раскинулся громадный комплекс Храма всех Богов. Расположенный на другом берегу дворец королей казался лишь бледной тенью великолепного святилища в честь Восьмерки. Варнара издревле была нейтральной территорией, открытой для всех рас. Все склоки и распри оставались за ее белоснежными вратами. Это было не только красивой традицией, но и необходимостью - боги не терпели разборок в своем доме.

Айшэ довольно сухо сообщала ему эти сведения, шагая чуть впереди. Было очевидно, что девушка обижена, но ее чувства волновали мужчину меньше всего. Важно было только то, что она могла помочь. Впрочем, и дальше путешествовать, находясь в состоянии затяжного противостояния, было крайне невыгодно и попросту опасно, так что маг постарался справиться с эмоциями, загнав злость поглубже.

Наконец, преодолев многочисленные лестницы, они вышли на храмовую площадь. Гигантское здание, в архитектуре которого было заметно диковатое смешение стилей, тем не менее, не казалось аляповатым. Оно не подавляло своей монументальностью, как давешний храм Хаоса, а словно стремилось к небу, тянулось к солнцу бесчисленными белоснежными шпилями. Наемники поднялись по широким мраморным ступеням и оказались в тени портика. Эльхиор не заметил рядом с входом толп нищих, обычно обожавших паперти соборов и храмов в иных мирах, и уже одно это произвело на него хорошее впечатление. Оказавшись внутри, совершено не склонный к богомольному экстатическому созерцанию маг и вовсе на мгновение замер, любуясь этим местом. Полумрак под сводами храма разгоняли косые солнечные лучи, игравшие с драгоценными мозаиками, украшавшими стены. Некоторые купола были витражными, и разноцветные стекла причудливо искажали свет, создавая мириады радужных отблесков. Пахло какими-то курениями, отчего сразу чуть закружилась голова.

Айшэ уверенно прошла через первый зал, даже не проверив, следует ли маг за ней. Помещения храма были выполнены каждый в своем собственном стиле, так что в глазах скоро зарябило от постоянной смены обстановки и освещения. Магу уже стало казаться, что они попали в музей. Наконец вампирша свернула в очередное ответвление коридоров, и они вышли к тому святилищу, которое интересовало девушку. Поднявшаяся навстречу жрица в серебряной маске внимательно окинула их взглядом, а потом прижала к груди левую руку, сложив пальцы полумесяцем. Скорее всего, это был жест благословения.

Каким жестом ответила Айшэ, он не рассмотрел, - девушка стояла к нему спиной, но жрица поклонилась и исчезла где-то в боковом коридоре. Через миг раздался удар небольшого гонга. Вампирша еще постояла перед входом, словно чего-то дожидаясь, а потом удовлетворенно кивнула и, наконец, шагнула в храм своей богини.

Эльхиор направился следом, аккуратно левитируя статую. Необходимость постоянно таскать ее за собой уже начинала порядком раздражать, и маг очень надеялся, что здесь все пройдет без заминки и позволит ему избавиться от опостылевшего багажа.

Храм Риэн, богини Жизни и Смерти, производил изумительное впечатление. В углах зала затаились тени, которые не мог разогнать даже яркий солнечный луч, падающий из небольшого круглого окошка в куполе и освещающий белоснежный алтарь посередине помещения. По бокам большого плоского камня вилась искусная резьба, изображающая какое-то плетущееся растение. Рука талантливого мастера изобразила и раскрытые цветы, и едва приоткрывшиеся бутоны, кое-где Эльхиор заметил и осыпавшиеся лепестки. Листья местами казались погрызенными неведомыми насекомыми. Это была сама Жизнь, ее начало и угасание, запечатленные в камне.

- Поставь статую на алтарь, - отвлек его от созерцания голос вампирши. Девушка была необычайно серьезна и собрана, будто снова искала дорогу между магическими ловушками. Когда маг выполнил требование, она добавила: - Теперь отойди как можно дальше и не вмешивайся. Не знаю, как она отреагирует на тебя...

Айшэ шагнула к алтарю. Выпущенными когтями вскрыв вену, она щедро плеснула кровью на камень. Эльхиор, отошедший к дальней стене, с интересом наблюдал, как белоснежный монолит меняет цвет сначала на ярко-алый, а затем на бордовый. Камень будто ожил, теперь в нем клубилось нечто, похожее на темно-красные закатные облака, и только острые грани не давали этому мареву выплеснуться наружу. Девушка, как завороженная, всматривалась в эту пляску цвета.

- А явиться лично ты не захотела? - мелодичный голос разрушил хрупкую тишину и больно ударил по барабанным перепонкам, заставив мужчину рефлекторно зажать уши.

- Это повлекло бы некоторые сложности, - отозвалась Айшэ, криво усмехнувшись.

- И что тебя привело? - невидимая собеседница и не думала скрывать интереса и легкой насмешки.

- Для начала, в другом мире я нашла артефакт, который может тебе понадобиться, - обтекаемо отозвалась вампирша.

- Действуй, а потом мы поговорим, - после минутного молчания скомандовал голос.

Окровавленная ладошка девушки легла поверх аметиста. Айшэ для верности еще раз провела по руке когтями - предыдущие порезы затянулись, не оставив даже шрамов, что Эльхиор отчетливо разглядел. Друза полыхнула лиловым, постепенно меняя свой цвет на черный. Затем камень запульсировал темно-фиолетовыми вспышками, напоминая в этот момент большое сердце, и постепенно втянулся в грудную клетку статуи. Древесина словно ожила, едва заметно засветившись, а затем все быстрее начала менять вид. Высокая женская фигура стала чуть меньше, хотя сохранила некоторую хрупкость очертаний. Поплыли искусно вырезанные тонкие линии женского лица, медленно сменяясь мужскими чертами.

Постепенно статуя истончились, подобно тающей льдинке, замерцала, а потом и вовсе исчезла. На алтаре же остался сидеть очумело моргающий парень. Эльхиор, верно расценив нетерпеливый жест Айшэ, подошел и поскорее оттащил его к стене, заодно успев внимательно осмотреть «новорожденного». Довольно высокий, но очень тонкокостный и хрупкий, он был совсем молод, на взгляд мага, не старше двадцати человеческих лет. Узкое лицо с чуть резковатыми чертами обрамляли темные волосы насыщенного шоколадного оттенка. Из-под волос, смешно подрагивая, торчали кончики больших и мохнатых ушей, напоминавших волчьи. Парень оторопело вертел головой, и в глазах цвета зеленоватой бирюзы застыло такое непонимание, что наемнику даже стало жаль это существо, воскрешенное, скорее всего, против воли и уже успевшее забыть, что такое мир живых.

- Угодила, - раздался уже знакомый магу голос богини, в котором сейчас проскальзывали урчащие нотки удовольствия. - Ну, так что же тебе понадобилось?

Эльхиор заметил, как Айшэ задумчиво покосилась на него, прежде чем ответить своей покровительнице.

- Ты же уже знаешь, что я пришла не одна. Сможешь ответить на его вопрос?

- Миров множество, но смерть для всех едина, - уже совсем другим тоном произнесла Риэн. - Ты сможешь искать нужную вам душу в загробном мире, где бы ни оказалась. И да, ты сохранишь свои способности за пределами Лайкарры.

- Значит, ты отпускаешь меня? - в голосе девушки скользнула надежда.

- Не все так просто, Айшэ, - теперь богиня усмехалась. Над камнем алтаря на мгновение проступила призрачная женская фигура. - Ты сама решила играть со мною, хотя надо было просто попросить. Ты вольна идти, куда захочешь, но все еще остаешься моей жрицей. И платить по счетам тоже тебе.

Вампирша склонила голову, то ли в поклоне, то ли просто от бессилия. Странная тень втянулась обратно в алтарную плиту, а через миг камень снова побелел, переставая быть провалом в багровое ничто. Идеальную снежную белизну не пятнало ни капельки крови, что сейчас подсыхала на безвольно опущенных руках Айшэ.

- Иногда привычка перестраховываться приводит к полному краху, вместо успеха, - вдруг хрипло произнес Ринартей, опирающийся о плечо Эльхиора.

- Еще раз здравствуй, - приветливо улыбнулась вампирша, обернувшись к мужчинам. Девушка уже успела взять себя в руки, надев маску полной невозмутимости, словно не ее планы только что потерпели фиаско.

- Я удивлен, что Райзена здесь нет, учитывая, что его правнучка, меня... воскресила, так? Хотя понять не могу, как при этом я сохранил память прошлой жизни и... И все остальное, - мужчина принял от Эльхиора плащ и завернулся в него, прикрыв наготу. Поверх плаща хрупкое тело обняли крылья, словно сотканные из теней. - Айз ведь жив?

- Однозначно, - девушка скривилась, как от кислого. - Просто он меня вчера полночи... хм, воспитывал, потому я ничего не сказала. Хочу посмотреть на выражение его лица, когда он тебя увидит.

- Некоторые вещи не меняются, - дернул ухом Ринартей. - Зловредность в семейке Ниан, похоже, закреплена на генетическом уровне.

- Что поделать, - вампирша пожала плечами, - мы всегда расплачиваемся с кредиторами. Кем бы они ни были, - при этом она выразительно покосилась на Эльхиора. - Ну что, пойдем?

- Само собой, - кивнул Ринартей. - Если вы закончили здесь свои дела. Только добираться придется долго.

- Вот он, - Айшэ указала на мага, - может нас хоть прямо сейчас перенести домой.

- А здесь есть библиотека? - неожиданно произнес Эльхиор.

- Зачем тебе? - удивилась девушка.

- Личные интересы, - вежливо улыбнулся мужчина, но мгновенно стало понятно, что дальнейшие расспросы совершенно бессмысленны.

- У этого города несколько иная специфика, - почти мстительно отозвалась вампирша. - И давай не затягивать наше сотрудничество.

Ринартей, переводящий взгляд с одного спорщика на другого, предпочитал помалкивать. Перейти от разговоров к делу Эльхиор решил сразу же. Айшэ едва успела закончить фразу, как маг открыл воронку перехода прямо под ними. Не удержавшись на ногах, вампирша упала на пятую точку, слегка приложившись об пол отчего дома, куда они уже успели перенестись.

- Не ушиблась? - медовым голосом поинтересовался Эльхиор, успев придержать за локоть пошатнувшегося Ринартея. Тот еще не очень крепко держался на ногах. Девушка только раздраженно фыркнула и пружинисто вскочила, одарив мага отнюдь не ласковым взглядом.


Спросив у первого же попавшегося навстречу человека, где найти Райзена, она стремительно повела своих спутников вглубь строения. Судя по предвкушающей улыбке, которую наемник случайно заметил на ее губах, Айшэ собиралась получить полную компенсацию за моральный ущерб как можно скорее.

Райзен Ниан обнаружился в просторном каминном зале. Вампир восседал за огромным столом, на котором были разложены ворохи карт, и что-то там напряженно рассматривал.

- Что-то вы быстро, - произнес он, даже не потрудившись обернуться на звук открывшейся двери.

Ринартей, идущий рядом с наемником, внезапно усмехнулся, продемонстрировав чуть заостренные клыки, и негромко произнес:

- Здравствуй, Айз, давненько не виделись, - судя по хитрой роже, возрожденной крылатой тени тоже отнюдь была не чужда любовь к мелким шалостям.

Вампир мгновенно оказался на ногах и, метнувшись к другу, заключил того в медвежьи объятия, от души похлопав того по спине.

- Ты задумал меня снова на тот свет отправить? - со смешком поинтересовался Ринартей, когда его отпустили.

- Вот попробуй только опять там оказаться, - Райзен угрожающе прищурился, а затем опять заулыбался.

Наблюдающий за этой сценой Эльхиор мысленно хмыкнул. Если Айшэ ожидала, что ее прадеда от таких новостей хватит кондрашка, то явно просчиталась. Такого и лопатой не убьешь.

- И ты опять заявишься к Риэн устраивать скандал? - дернул мохнатыми ушами тень. - Она по сей день вспоминает.

В этот момент неслышно подошедшая Айшэ потянула Эльхиора за рукав в сторону двери. Они тихо покинули помещение, но бывшие побратимы этого, похоже, не заметили.

- И что дальше? - поинтересовался наемник, шагая рядом с вампиршей.

- Теперь мне больше ничего не мешает сдержать данное тебе слово и начать поиски твоей девушки, - произнесла она. - Хотя, если хочешь, можем передохнуть пару дней здесь.

- Знаешь, я бы предпочел не задерживаться, - как можно мягче попытался отказаться от предложенного гостеприимства Эльхиор. Кажется, его собеседница этот маневр поняла и оценила, коротко улыбнувшись уголками губ.

- Тогда возьмем запас провизии и можем отправляться, - произнесла она.

- И куда? - мужчина явно был заинтересован, ведь до сих пор у них не было возможности обсудить план дальнейших действий.

- Туда, где она умерла, - сообщила Айшэ. - В твой мир.


Глава 5

Потеряв цель и надежду, человек с тоски

обращается нередко в чудовище.

© Ф. Достоевский, «Записки из мертвого дома»

Айшэ


На сборы понадобилось около часа. Вампирша успела сбегать на кухню за провизией и сложить кое-какие нужные ей вещи. Теперь, стоя у стены, она просто наблюдала за манипуляциями мага. Плечи немного непривычно оттягивали ножны фалькат - на всякий случай, готовясь к худшему, она даже прихватила с собой оружие. Зачастую ей хватало собственных когтей и десятка маленьких «рыбок» - утяжеленных метательных ножей, но особая ситуация требовала особых мер.

Сол появился в помещении, как раз когда Эльхиор открыл переход. Быстро обняв дочь, вампир коротко и немногословно пожелал путешественникам удачи.

Шагнув в светящуюся воронку портала, она оказалась в небольшой, уютно обставленной комнате. Складывалось впечатление, что хозяин только недавно вышел и вот-вот вернется, - настолько обжитой она выглядела.

- Мне казалось, ты говорил, что город мертв, - заметила она.

- Подойди к окну, - предложил Эльхиор.

Последовав рекомендации, она некоторое время рассматривала колышущееся море тумана и развалины окружающих дворец домов, а затем повернулась к магу.

- Жутковато.

Эльхиор безразлично пожал плечами, как бы говоря, что он это и так знает.

- Город проклят, - нехотя произнес он. - Из-за того, что я призвал ри'йо. Долгая история, на самом-то деле.

Глядя, как он кривит губы, девушка поняла, что посвящать ее не собираются. Хотя, по правде сказать, Айшэ и не стремилась выяснять, что скрывалось в прошлом ее спутника. Хотелось поскорее разобраться с работой и распрощаться с таким непредсказуемым заказчиком.

- Пойдем, - позвал ее мужчина, распахивая двери.

Девушка следовала за Эльхиором, с интересом разглядывая коридоры и комнаты, через которые они проходили: чисто, опрятно, светло, обжито. Дворец не смотрелся заброшенным или проклятым. Ее чутье также молчало, даже не думая предупреждать о какой-либо опасности.

Здание было огромным, но спутник легко ориентировался в хитросплетении коридоров. Приблизительно через полчаса они вышли к огромным дверям, которые так и подмывало назвать вратами. Створка подалась без скрипа, от легкого толчка, и они шагнули в святая святых - тронный зал. Углы гигантского помещения, способного вместить более тысячи человек, утопали в полумраке. Звонкий камень под ногами мерцал загадочными искорками в свете магических огней, что вспыхнули, повинуясь властному жесту Эльхиора. Своды зала поддерживали тонкие колонны, украшенные затейливой лепниной. Куполообразный потолок скрывали от взгляда густые тени, и различить, что на нем изображено, не могли даже чувствительные глаза вампирши. Стены частично закрывали стяги, скорее всего, военные трофеи Архост. В дальнем же конце помещения, на небольшом возвышении располагался императорский трон в виде застывших языков пламени. Работа была столь искусной, что казалось, протяни руку - и обожжешься. По обе стороны от него застыли в стенных нишах каменные гиганты, сложившие руки в латных перчатках на рукоятях двуручных мечей. Статуи словно наблюдали за пришельцами, оценивая их.

- Тебе нужно указать даже место? - мужчина смотрел на нее напряженно, словно ожидал, что в последний момент девушка откажется от обещанного.

- Не нужно, - покачала головой Айшэ. - Достаточно просто самого зала. Тот факт, что город простоял запечатанным все эти века, существенно облегчит мне задачу.

- И что теперь предстоит сделать? - в глазах мага появилась надежда.

- Умереть, - усмехнулась она, предвкушая его реакцию.

- Очень смешно, - буркнул наемник. - Совершим коллективное самоубийство?

- Только я, - криво усмехнулась Айшэ, направляясь в центр зала и на ходу стягивая перевязь с оружием. Изогнутые фалькаты ей сейчас мало чем пригодились бы, а вот тонкий стилет, извлеченный из сапога, как раз подходил для целей вампирши. Лишнее оружие она отбросила, рубашку стянула, чтобы не испортить, оставшись в коротком топе, придерживающем грудь. - Слушай внимательно, - инструктировала напарника девушка, опускаясь на колени на чуть теплый камень, - через час вытащишь из меня эту штуку и отойдешь подальше. Раньше ничего не предпринимай. Это ясно?

- Не дурак, - проворчал Эльхиор, но в серых глазах мага она заметила любопытство. «Вот интересно, - подумала Айшэ, безошибочно направляя стилет в сердце, - он что, считает, что я шучу?»


«- Послы Мейленей! - благообразный мужчина в парадной ливрее ударил об пол резным посохом. Тяжелые створки распахнулись, и в зал чинно вступила делегация. Разряженные послы не были людьми - за их спинами виднелись крылья.

Бесцветный мир постепенно начал оживать, наливаться красками, распространявшимися от дверей по всему залу. Пространство наполнилось шорохами, шепотками, шелестом одежд придворных и мириадами прочих звуков. Последним из серых теней соткался уже виденный в реальности трон. Вот только на этот раз он не пустовал. Глядя на знакомые черты, Айшэ не могла не отметить произошедших перемен: Эльхиор-наемник был опасным и хищным мужчиной, в то время как на престоле восседал мальчишка с его лицом. И хотя внешность оставалась неизменной, его выдавали глаза: эти люди совершенно по-разному смотрели на мир. Более того, глаза молодого правителя пока еще были просто серыми, их радужки не напоминали звезды.

Ритуальные фразы, которые произносили послы, вампирша слушала вполуха, все ее внимание теперь было сосредоточено на молодой женщине, стоявшей совсем рядом с троном. Не возникало сомнений, что это та самая Сеавиль, которую Эльхиор искал даже спустя столько веков. Мужчина предварительно описал ее, и не солгал: самым выделяющимся во внешности девушки были именно глаза и волосы такого яркого и необычного оттенка синевы, что поневоле притягивали взгляд. Во всем остальном она была совсем... обычной, хотя и достаточно миловидной.

Послы продолжали витиевато вещать про заключение мирного договора, молодой император благосклонно внимал, а Хранительница внимательно наблюдала за крылатыми гостями. Айшэ поняла, что эти двое совершенно не производили впечатления до одури влюбленной друг в друга пары: никакого обмена взглядами или мимолетных, как бы случайных, прикосновений. Они, очевидно, очень четко разделяли личные привязанности и работу и замечательно играли на публике отведенные им роли.

Наконец с затянувшейся речью было покончено, и слуги принесли небольшой столик, на который водрузили письменные принадлежности и свиток с текстом только что оглашенного договора. Послы поставили под документом свои подписи, свидетельствуя, что их сторона принимает условия. Теперь очередь была за императором и его Хранительницей. Крылатые слаженно сделали шаг назад, позволяя слугам развернуть столик. Но не успел правитель склониться над бумагами, как все изменилось. Айшэ, подспудно ожидавшая чего-то подобного, успела заметить, как один из послов вскинул руку, и с его пальцев сорвалось заклинание, которое уже было не остановить. Видела это и Сеавиль и, не раздумывая, шагнула вперед, заслоняя Эльхиора от направленной в него смерти.

Вампирша успела заметить ужас в глазах правителя. Он бессильно опустился на колени рядом с упавшей девушкой, не замечая поднявшегося вокруг него переполоха. Не нуждавшиеся в приказе гвардейцы и придворные маги быстро окружили послов, не разбираясь, кто из них предатель. Император вообще ничего не видел, кроме тускнеющих синих глаз. Девушка еще успела выдохнуть:

- Ваэль...

Айшэ автоматически отметила, что умирающая Хранительница позвала правителя по имени, которое самой наемнице было не известно. Впрочем, это было не суть как важно, ведь вампирша увидела золотистый сгусток, воспаривший над телом Сеавиль, сердце которой уже перестало биться. Айшэ не смогла бы как-то задержать душу, ведь по сути ее здесь даже не было - все вокруг являлось лишь «воспоминанием» этого места. Но все же она попробовала коснуться этого сияния. Душа рассеялась, но осталось своеобразное «ощущение», сравнимое с тем, что девушка испытывала, шагая на тропу. Возможно, как раз именно это и требовалось отыскать. Можно было возвращаться в свое тело, ведь с поставленной задачей ей удалось справиться. Но, судя по всему, обозначенный ею час еще не минул, и тело было не в состоянии начать регенерацию из-за клинка, все еще остававшегося в ней и мешавшего заживлению раны. Оглядевшись, Айшэ поняла, что все происходящее опять затягивается знакомой ей дымкой. Это, скорее всего, означало, что последующие события, происходившие в этом зале, не имели никакого отношения ни к Силь, ни к Эльхиору. Или все же Ваэлю? К тому же велико было искушение узнать, что именно происходило дальше с ее нанимателем после того, как он призвал ри'йо. Девушка сосредоточилась, пытаясь отыскать нужное ей место в истории мертвого дворца.

Дальнейшие события пронеслись мимо вампирши, как яркие стеклышки в цветном калейдоскопе. Следующим событием, которое ей удалось выловить из хоровода ничем не связанных между собою сцен, оказался ритуал призвания ри'йо. Бестелесная демоническая сущность белесой дымкой окутала мужчину, чтобы через миг просочиться под кожу, сливаясь с человеком. Эльхиора швырнуло на колени, с его губ сорвался стон. Наверняка ему было чрезвычайно больно, ведь демон начал изменять новое тело под себя. Айшэ помнила, что наемник говорил Райзену: до этого инцидента он не был магом. Вампирша не была профаном в колдовстве и понимала, что для достижения подобной цели ри'йо пришлось полностью перекроить ауру своего носителя и изменить направления энергетических потоков в его теле. Оставалось только удивляться, как император пережил эти манипуляции. Демон не тратил времени даром, решив получить все и сразу.

Ее прадед не зря переживал, что Эльхиор может быть одержим: для захвата тела зачастую требовалось уничтожить то, что раньше составляло его суть, - душу, сознание и чувства. Вот только император не сопротивлялся. Ему было все равно, что с ним происходит. Им двигало только желание отомстить за смерть любимой. А так как способ, которым ри'йо мог это сделать, человека устраивал, он легко уступил бразды правления собственным телом новому «жильцу».

Когда все закончилось, и мужчина нашел в себе силы подняться, девушке стали видны произошедшие с ним изменения. Именно из-за демонической сущности, ставшей теперь его частью, у Эльхиора изменились глаза. Тогда же резче обозначились черты лица, приобретя хищность, так знакомую Айшэ. Но больше всего ее поразил сам взгляд - абсолютно холодный, лишенный каких-либо эмоций, взгляд демона, а не человека. И он собирался мстить. Не потому, что его для этого призвали, а просто потому, что в этом заключался смысл его существования. Вампирша знала по рассказам, что ри'йо - кровожадные звери, но поверила в это только теперь, глядя в знакомые глаза со звездчатой серо-стальной радужкой.

Все смешалось вокруг нее. Кровавые картины сменяли друг друга с головокружительной скоростью. В своих видениях она была прикована к тронному залу и ближайшим дворцовым покоям, а потому не знала, что стало с крылатым предателем, и чем его выходка обернулась для всего его народа. Айшэ не удивилась бы, узнай, что Ваэль уничтожил их всех.

Следующая остановка в этом мельтешении образов была закономерной. Видимо, творимые императором зверства привели к восстанию. Дворец был опечатан. Айшэ наблюдала за тем, как правитель гибнущей империи метался вдоль ограждения, которое воздвигли маги вокруг дворца. Одержимый злобным духом мужчина оказался заперт в одиночестве. Откуда-то она знала, что дела обстоят именно так, и кроме Ваэля в огромном здании не осталось больше ни единой живой души. Люди бросали абсолютно все, желая спасти лишь свою жизнь.

Она поняла, что ушла уже очень далеко и пора возвращаться. Время в этой псевдореальности текло совершенно не так, как в мире живых, но она инстинктивно чувствовала, что задерживаться не стоит. Айшэ шагнула в сторону, желая поскорее вырваться прочь, но оказалась заперта в той же клетке, что и обезумевший император. Те, кто его заточил, сделали это на совесть, закрыв в магическом куполе не только одержимого и дворец, но и соседние пласты реальности. Фактически, они создали слепое пятно, место безвременья, в котором заточенный был обречен на вечность. Рванувшуюся прочь вампиршу, не принадлежащую этому времени и миру, снова затянуло в калейдоскоп кровавого прошлого этого места.


Эльхиор


Ничто не может повредить мне,


без согласия сидящего во мне демона.


Марк Аврелий


Эльхиор сидел на ступенях трона. Он мог бы по праву занять сам престол, но делать этого не желал. Это было что-то из минувшей жизни, из которой вспоминать он хотел одну лишь Силь. Все остальное уже давно осталось в прошлом, вызывая даже не безразличие, но острое неприятие.

Взгляд мага опять вернулся к лежащему на полу телу. Он поежился от понимания, что Айшэ упала на том же самом месте, где когда-то оборвалась жизнь его возлюбленной. Было в этом что-то жуткое. Тоненькая девушка, застывшая в луже собственной крови, вызывала воспоминания о совсем другой женщине, и они отзывались глухой болью где-то в подреберье. Маг вообще не понимал, что и зачем сделала эта странная наемница. Подленькая мыслишка, что он всего лишь потворствовал чужим суицидальным наклонностям, никак не шла из головы.

Когда истекло время, названное вампиршей, он подошел и рывком высвободил из ее тела стилет. Даже рукоять была мокрой и скользкой от крови. Ударила она мастерски, клинок рассек аорту - мгновенная смерть, которую даже не почувствовать, никакая регенерация не спасет. Хотя...

Треугольная ранка затянулась, не оставив даже следа. А в следующий миг глаза девушки распахнулись. Она окинула Эльхиора совершенно безумным взглядом, светлые радужки налились багрянцем, и вампирша оскалилась. Похоже, она его попросту не узнала.

- Айшэ, что с тобой? - тихо спросил маг. Он вообще перестал что-либо понимать. Минуту назад эта девушка была совершенно, бесповоротно мертва, а теперь она шипела на него разъяренной кошкой. Отросшие черные когти высекли искры из плит пола, а потом она внезапно прыгнула на него. Эльхиор едва успел отшатнуться, и вампирша пронеслась мимо. Впрочем, она тут же развернулась и снова зашипела, по телу девушки прошла судорога, и он, наконец, получил возможность увидеть боевую ипостась своей странной напарницы. Не то, чтобы он вообще не подозревал о существовании у нее в арсенале подобных сюрпризов, но...

Рассмотреть темно-серое, почти сливающееся с тенями тело он не успел - снова пришлось уворачиваться. Мужчина не представлял, что именно произошло с Айшэ, и нормальна ли такая реакция, а потому боялся навредить девушке, применив магию. К тому же, он прекрасно запомнил, чем закончилась попытка некромантов атаковать вампиршу силой волшебства. Вот только продолжать беспрерывно бегать и уклоняться от бросков взбесившейся бестии было невозможно. Первым делом он сплел ловчую сеть и швырнул ее в противницу, но действия она не возымела. Странная тварь, в которую превратилась Айшэ, просто стряхнула ее с себя. Но эта манипуляция, похоже, ее окончательно взбесила, так как вампирша взвыла и ловким прыжком вскочила на одну из статуй, примеряясь, как бы половчее атаковать его сверху. Эльхиор от души ругнулся и решил все же применить более радикальные методы.

Сложнее всего оказалось прицелиться и попасть в стремительно перемещающуюся бестию. Наконец, ему удалось зацепить ринувшуюся в очередную атаку Айшэ сгустком чистой силы. Неоформленная в заклинание магия смела завизжавшую на грани ультразвука вампиршу и впечатала в стену. Переведя дыхание, Эльхиор продолжил удерживать свою неожиданную противницу, искренне надеясь, что у той в голове прояснится, и она перестанет проявлять к нему откровенно гастрономический интерес. Зато теперь хотя бы появилась возможность ее рассмотреть. Наверное, так выглядят демоны, решил он. Айшэ в этой ипостаси была темно-серой в более темных, почти черных разводах - явно маскировочная окраска. Тело покрывала чешуя, на ключицах и локтях превращавшаяся в похожие на шипы костяные наросты. Такие же росли на внешней стороне бедер и коленях. Шипы, по всей видимости, были довольно острыми - по крайней мере, ткань брючек вампирши знакомство с ними не пережила. Еще у нее появились крылья, перепончатые и довольно крупные, снабженные острыми когтями на сгибах, и длинный, подвижный хвост.

Когда вампирша взвыла и принялась царапать когтями камень, он немного ослабил давление и еще раз приложил ее о стену, надеясь, что девушке, если она сумеет вернуть себе человеческий облик, это не повредит. Слегка оглушенную «зверушку» маг выпустил из железной хватки магического капкана и передвинул силовую стену на несколько метров, освобождая для Айшэ место. Получилась своеобразная магическая клетка. Бестия, очумело трясущая головой, наконец пришла в себя и кинулась на стену своего «загона» с удвоенным ожесточением. Вампирша металась по клетке, как разъяренная тигрица, довольно долго. Эльхиор не рисковал подходить, чтобы не злить ее еще больше.

Наконец она стала успокаиваться, даже села. Хвост все еще нервно метался по полу, вороша каменную крошку, но в глазах появилось подобие осмысленного выражения. По-звериному наклонив голову к плечу, она некоторое время разглядывала его, а потом вдруг взвыла. Судорога обратной трансформации швырнула девушку на камень, а вой перешел во вполне отчетливый многоэтажный мат, но у мага от сердца отлегло. Раз ругается, значит, живая и вполне вменяемая.

- Твою ж мать, Ваэль, - завершила тираду Айшэ и раздраженно постучала по силовому щиту. - Все, можешь снимать эту дрянь. И да, с тебя новые штаны!

Усмехнувшись, мужчина вскочил на ноги и направился к девушке, когда осознал, как именно она его назвала. Он прекрасно помнил, что никогда не называл ей этого своего имени, которое, собственно, тоже осталось в прошлом.

- Признаться, ты заставила меня пережить несколько неприятных минут, - заметил он, подавая ей свой плащ, чтобы можно было прикрыться. В противном случае, вампирша рисковала остаться в неглиже, потеряв остаток едва держащихся на ее теле лоскутков одежды. Мужчина сомневался, что нагота ее смутит, но все же решил поиграть в благородство.

- Да уж, верю на слово, - Айшэ выразительным взглядом окинула тронный зал, носящий следы погрома. Девушка криво усмехнулась, оценив масштабы разрушений и царапины от собственных когтей на стенах.

- Слушай, а что это вообще такое было? - не скрывая любопытства, поинтересовался маг.

- Третья фаза трансформации, - скривилась наемница. - Совершенно бесконтрольное наследие предков-демонов. А вот с какой радости я в нее перешла, сама толком понять не могу.

Эльхиору не терпелось расспросить напарницу о том, что именно она узнала и каким способом, но он сдержался, лишь поинтересовавшись:

- С тобой все нормально?

- Если что, я предупрежу, - раздраженно отмахнулась девушка, явно досадуя из-за его излишней обходительности. - Нужно только передохнуть немного. И желательно не в этом зале, - Айшэ зябко повела плечами, будто от холода.

Мужчина только хмыкнул и, подхватив их вещи, повел вампиршу в жилое крыло дворца. Там были замечательные комнаты, где можно было отдохнуть и просто поваляться в удобных креслах у камина, во вполне уютной обстановке. То, что они находятся внутри магического кокона, Эльхиора совершенно не смущало - мертвый город был его домом. Поселив девушку в одни из апартаментов, мужчина направился на кухню. В зачарованных кладовых хранилось довольно много провизии, оставшейся с тех пор, как в мертвом городе обосновалась маленькая армия во главе с беглым принцем одного из королевств и его, Эльхиора, наследником. Ныне, если новый правитель и его Хранительница все делали по уму, они уже наверняка возрождали некогда павшую империю. Сам путешественник по мирам приложил руку к тем событиям, отчасти помогая фактически загнанным в ловушку повстанцам, а в чем-то преследуя собственные интересы. В любом случае, их пребывание в мертвом городе теперь позволило устроить настоящий пир. Айшэ наверняка хотелось есть после всего, через что ей пришлось пройти за этот день. Нагрузив большой поднос всевозможной снедью, мужчина отправился в обратный путь.

Он угадал, аппетит у наемницы оказался отменный. Глядя, как мелкая вампирша уплетает порцию, которую не осилил бы и взрослый мужчина, Эльхиор отстраненно размышлял. Злость на это странное создание за все «сюрпризы», преподнесенные в ее родном мире, уже почти прошла. Он и вскинулся тогда не потому, что она завела его в такое негостеприимное местечко, чуть не стоившее ему жизни, а из-за того, как легко она ополчилась против, стоило лишь ее родичу обвинить наемника в шпионаже. Хотя, если посудить, у вампиров вполне могли быть объективные причины для подобных поступков. Да и сам Эльхиор в подобных обстоятельствах поступил бы точно так же. А вот то, на что она пошла ради выполнения задания, слегка шокировало. Он впервые встречал существо, способное самостоятельно возродиться, хотя и не похоже, что девушке это так уж легко далось. Под глазами вампирши залегли синеватые тени, да и выглядела она откровенно усталой. Эльхиор не переставал удивляться этому созданию и мог только гадать, сколько сюрпризов у нее еще припасено. А ведь с виду и не скажешь, что она серьезный противник: невысокая, едва ему до середины груди, худенькая и большеглазая, Айшэ выглядела от силы лет на девятнадцать и казалась совершенно неопасной, несмотря на довольно хищные черты лица.

- Нам надо поговорить, - серьезно произнесла она, наконец насытившись и поднимая на него свои огромные глаза, радужка которых сейчас приобрела темно-серый оттенок. Мужчина только кивнул, предлагая ей начинать. - Что с тобой произошло после того, как дворец был запечатан? И что произошло с ри'йо в тебе? - она даже слегка прикусила губу, с нетерпением ожидая его ответа.

- Значит, ты в курсе того, что произошло до этого момента? - мгновенно помрачнел маг. Дождавшись кивка собеседницы, Эльхиор начал рассказывать: - Я не знаю, сколько времени прошло, прежде чем демон начал слабеть, а моя человеческая часть, до того как бы пребывающая в спячке, смогла взять верх. Могу строить лишь предположения, впрочем, весьма похожие на правду. Скорее всего, эта сущность потратила слишком много собственных сил на превращение меня из обычного человека в мага. Ему пришлось кромсать и заново плести ауру, чтобы получить возможность качать силу из этого мира. Либо в дальнейшем это давалось ему с трудом, либо так повлиял купол, который маги возвели над дворцом, но того, что ри'йо получал, ему было недостаточно. В конце концов, он ослабел настолько, что я смог вернуть себе контроль над телом. Правда, отделить демоническую сущность было уже невозможно - мы слишком глубоко ассимилировали, и это убило бы нас обоих. Со временем мы окончательно слились в единую личность, как бы странно это ни звучало. Я не могу сказать, что снова стал человеком, но, по крайней мере, демон мною больше не владеет, я свободен и мне этого достаточно.

- И как ты вырвался из печати? - поинтересовалась девушка.

- Пришлось с нуля учиться магии, - вздохнул он и поморщился, припоминая, как долго бился над простейшими заклинаниями. - Я просидел взаперти больше тысячи лет, так что у меня было много времени на практику. Штудировал книги и манускрипты. Довольно скоро я понял, что получаю магию не так, как это делает большинство. Они преобразовывают силу, разлитую в мире, пополняя резерв. У меня такового нет вообще, а значит, нет и каких-либо рамок. Я пробовал освободиться, но ограждающий дворец купол оказалось не так-то просто уничтожить. Много времени ушло на то, чтобы отыскать в нем мельчайший изъян. Уж не знаю, стали ли причиной его появления мои неумелые атаки или же он просто поизносился за тысячу лет, но однажды мне удалось его пробить.

- Странно, что тогда не исчезли и все остальные... атрибуты печати, - Айшэ неопределенно покрутила в воздухе ладошкой и уточнила: - Время для всех вещей здесь все так же не идет. Да и мир духов здесь свой собственный, как бы замкнутый на одну эту область.

- Кстати, - мгновенно перехватил инициативу Эльхиор, - расскажешь, что делала ты? И что удалось узнать?

- Прямо-таки вечер откровений, - невесело усмехнулась девушка, потирая виски, словно у нее сильно болела голова. Что, впрочем, было и немудрено. - Ты же помнишь, что я являюсь жрицей богини Смерти, притом в иерархии выше меня никого нет? Это отнюдь не пустые слова. Таких, как я, называют эва'ре - дважды живущими. Подобную силу могут обрести только те, кто однажды умер, но сумел вернуться, зачастую, ради мести. Мы идем на своеобразную сделку с богиней. Не буду тебе пересказывать легенды, там такого понапридумывали - жуть. На самом деле Договор прост до безобразия: мы живем до тех пор, пока богиня не сочтет нашу службу оконченной. Фактически, я абсолютно бессмертна, пока нужна Риэн. Но, как водится, везде есть свои подводные камни, о которых мне бы упоминать не хотелось.

- Не доверяешь? - прищурился Эльхиор.

- Не хочу на жизнь жаловаться, - криво усмехнулась девушка.

- И это исключительно твоя привилегия, а не специфика народа вампиров? - уточнил маг.

- Ты правильно понял, - кивнула она.

- И что было после того, как ты умерла? Что ты видела? - наконец смог задать интересующий его вопрос бывший император.

- Она была красивой, твоя Сеавиль, - задумчиво отозвалась вампирша, уже знакомым жестом теребя в пальцах косичку, - а вот ты был мальчишкой. Но не мне тебя судить за твои поступки, я в свое время была ничуть не умнее.

- Интересное замечание, - хмыкнул Эльхиор, чтобы сказать хоть что-то.

- Если не вдаваться в подробности, то я знаю, куда ушла ее душа. Думаю, я смогу отыскать этот мир, когда выйду на тропы. Сам понимаешь, координат у меня никаких нет.

- А если вдаваться? - не дал сбить себя с толку маг. Ему было интересно, что еще она могла выловить.

- Я увидела все, вплоть до того, как город закрыли куполом, - после некоторого молчания произнесла девушка.

- Понятно, - Эльхиор откинулся на спинку кресла, задумчиво глядя на полыхающий в камине огонь. - Теперь ясно, почему ты спросила, что осталось во мне от ри'йо. За что вы так их ненавидите?

- А с чего бы нам любить тех, кто с удовольствием вырежет всю нашу расу? - пожала плечами Айшэ.

- Тогда понятно, почему меня встретили так... гостеприимно, - задумчиво кивнул Эльхиор. - И что стало причиной подобной враждебности?

- Долгая история, - скривилась вампирша. Но по тому, как она прищурилась, маг понял, что она ему более ничего не расскажет - не доверяла.

- Теперь мы отправимся в другой мир? - решил перевести разговор в другое русло мужчина.

- Я, конечно, понимаю, что тебе не терпится продолжить поиски, но мне надо отдохнуть, - отозвалась наемница.

- Вообще-то, я хотел уточнить, каким образом мы его отыщем, - спокойно произнес он.

- Я почувствую, - пообещала Айшэ. Поняв, что большего не добьется, Эльхиор был вынужден сдаться. Она, похоже, вообще не оперировала привычными для него понятиями, но пока что оснований не доверять ее чутью у бывшего правителя не было.

- Тогда отдыхай, сколько понадобится. Здесь найдется практически все, чего можно пожелать, так что можем задержаться.

- Хочу гоблинского шамана с бубном, галлюциногенных грибочков и ездового варга, - мечтательно прищурила ставшие голубыми глаза Айшэ. Но, увидев, как вытягивается лицо мага, рассмеялась: - Шучу. Скорее всего, выдвинемся уже утром. Ты себе как знаешь, а я пошла спать.

- Спальня за соседней дверью, далеко идти не придется, - улыбнулся мужчина, а затем, не сдержавшись, ехидно поинтересовался: - Или ты обессилела настолько, что тебя надо донести?

- Соблазнительное предложение, - растянула губы в ехидной усмешке девушка, - но не гарантирую, что ночью опять не трансформируюсь.

- Именно поэтому предпочту ночевать отдельно, - рассмеялся маг. - Спокойной ночи.

- Спокойной ночи, Ваэль, - произнесла девушка. Эльхиор непроизвольно вздрогнул, вновь услышав это имя, но понадеялся, что его спутница этого не заметила.


Глава 6

Счастье для всех, даром, и пусть никто не уйдет обиженный!

© Аркадий и Борис Стругацкие, «Пикник на обочине»

Айшэ


- Я, конечно, все понимаю, - провалившийся в сугроб почти по грудь Эльхиор безрадостно окинул взглядом окружающую белоснежную равнину, - но это уже перебор.

Айшэ не ответила, только прожгла напарника недовольным взглядом и принялась отплевываться от набившегося в рот снега. Там, где рослому наемнику было по грудь, ей оказалось по макушку. Но она хотя бы весила меньше и смогла довольно быстро выбраться.

Вход на тропу в родном мире Эльхиора им долго искать не пришлось - маг просто телепортировал их в место, которое он сам называл Аномалией. Странное ущелье, в котором словно заперли радугу, встретило их тихим гулом едва сдерживаемой магической мощи. Айшэ там не понравилось решительно, и она как можно быстрее ушла на тропы, уже привычно протащив с собой напарника. Дорога меж мирами на этот раз порадовала светлым березовым лесом и щебетанием неведомых птиц, так что путь оказался легким и даже приятным. А вот мир, в который их привело чутье вампирши, с первого же шага преподнес сюрприз в виде гигантских сугробов и метели.

Маг окружил их каким-то щитом, внутри которого температура была значительно выше, чем в окружающем их мире.

- Поддерживать такую защиту я могу довольно долго, но вот магии здесь мало, так что возможны... неприятности, - предупредил он.

- Тогда стоит поторопиться и добраться до человеческого жилья, - продолжила мысль девушка. - Я что-то чувствую в том направлении, - она указала куда-то в темноту, где кроме пурги ничего не было видно.

- Секунду, - спутник неожиданно полез под рубашку и вытащил амулет с кусочком души, который теперь мягко светился.

- Он ведь и раньше так делал, - заметила девушка.

- В Архост я точно знал, куда нам идти, а потому даже не смотрел на камень, - пояснил маг.

- Что ж, возможно, мы справимся с заданием и найдем твою избранницу быстрее, чем казалось. Пойдем, - наемница бодро зашагала по глубокому снегу.

- Айшэ, постой, - окликнул уже повернувшуюся к нему спиной вампиршу Эльхиор, - в противоположном направлении он сияет чуть ярче. Нам туда.

- Ночью и в летней одежде? - изогнула бровь девушка. - Давай сначала все же дойдем до жилья и хотя бы обзаведемся нужной экипировкой. Я на подобное, признаться, не рассчитывала, у нас на континенте таких морозов вообще не бывает.

Напарник поморщился, но все же согласно кивнул. Дураком маг не был, и как бы ни хотелось поскорее устремиться к цели, он понимал, что без снаряжения далеко им не уйти.

- Да и оружие быстро к ножнам примерзнет, - словно сам себя убеждая, ввернул довод Эльхиор, и Айшэ украдкой усмехнулась. Называть мужчину Ваэлем она не стала даже мысленно - заметила, как он вздрагивает от этого имени и решила поберечь чужие нервы.

Вытащив из сумки плащ, волшебник попытался отдать его Айшэ, но девушку этот жест лишь насмешил.

- В отличие от тебя, я не умру даже от переохлаждения, - напомнила она, так и не взяв из его рук теплую ткань.

- Как хочешь, - не стал настаивать он.

- Да и длинноват он для меня, - решила потешить мужское самолюбие вампирша.

До человеческого жилья было недалеко, но они все равно добирались больше часа - по глубоким сугробам идти было сложно. Наконец они вышли к границе снегов и оказались возле какого-то поселения. В окнах домов призывно мерцал желтоватый свет, едва ощутимо тянуло дымом и готовящейся снедью.

В этом мире с погодой явно творилось что-то странное: недавно они стояли по пояс в снегу, а теперь попали в осень. Температура повысилась очень резко, словно путники пересекли некую черту, проведенную неведомыми могучими силами, разделившими мир и запершими времена года в колдовских клетках. По крайней мере, радовало отсутствие слякоти - под ноги стелилась жухлая трава да влажные листья с низкорослых, чахлых на вид деревьев.

- Магическая аномалия? - предположил Эльхиор, переглянувшись с напарницей.

- Что-то похожее, - кивнула девушка. - Теперь я понимаю, почему нас вывело именно сюда. Тропа всегда выбирает место, где влияние силы Хаоса наибольшее.

- Об этом я уже догадался, - отозвался маг, направляясь к большому зданию, из которого доносилось нестройное пение подвыпивших мужчин.

На постоялом дворе было весело и шумно, как и полагается в подобном заведении. Дородный кабатчик с отеческим умилением на усатой физиономии взирал на ватагу хорошо принявших на грудь наемников, распевавших похабную песенку о мельничихе. Кокетливо пищали девки-разносчицы, когда их так же традиционно пощипывали за округлые бочка, умывался на стойке полосатый котяра. Все как всегда.

На двух новоприбывших внимание обратили не сразу. Алкоголь хорошо затуманил мозг, притупляя бдительность. К сожалению, винные пары, ну, или что тут пили, так же влияли и на чувство самосохранения посетителей.

- Ой, девка с мечом, - внезапно произнес кто-то из мужиков, обратив на Айшэ внимание только потому, что по росту она слишком сильно отличалась от своего спутника. Да и ладная фигурка вампирши не позволяла спутать ее с парнишкой. В зале было шумно, но именно эту фразу, как назло, услыхали почти все.

Айшэ настороженно окинула взглядом присутствующих, пытаясь понять, чем может им грозить происходящее. Судя по всему, наемницы в этом мире были редкостью - слишком уж живо прореагировали мужчины на вполне невинную по меркам той же Лайкарры фразу.

- Да то не мечи даже, а так, ножики кухонные, - отозвался кто-то еще, и трактир взорвался смехом. Айшэ порадовалась, что все оказалась так просто - не шибко умные наемники решили повеселиться за чужой счет. Паскудно усмехнувшись, она шепнула спутнику:

- Не вмешивайся, а лучше пока с кабатчиком договорись. А я хоть душу отведу.

Судя по тому, что Эльхиор почти зеркально повторил ее ухмылку, он уже все понял.

- А что ж твой дружок не защищает тебя, девонька? - подал голос все тот же юморист. - Али кишка тонка?

- Да ему мараться об тебя лень, дяденька, - живо откликнулась вампирша, - а то такого молодца, как ты, даже девка уделает.

- Ты чё там пискнула? - пошел пятнами мужик. - Ты эта, место свое знай.

- Я, может, и мелковата, - Айшэ нагло подбоченилась, - а вот ты, дяденька, явно беременный, вон брюхо-то какое. Ты мне на мое место не указывай, сам сначала со своего зад подними, а то, поди, прирос уже.

Посетители кабака снова похабно заржали, но теперь уже не над ней. Вампирша нагло ухмылялась, глядя, как покрасневший от злости мужик лезет через скамью. Девушка знала толк и в хороших битвах, и в добрых кабацких потасовках. Этот мужик ей был неопасен. Да и парочку наглых наемничьих рож, ухмыляющихся из-за того же стола, она бы тоже начистила с удовольствием.

Эльхиор, так и не позволивший втянуть себя в разборки, которые ему прочили местные задиры, направился к барной стойке, а девушка с улыбкой поджидала приближающегося вояку. Мужик, крякнув и поправив пояс на объемистом пузе, направился к ней, явно намереваясь отшлепать пигалицу, посмевшую так непочтительно тявкать.

- Девка, ты эта, извинилась бы, - «по-доброму» предложил пузан. - А то как-то жаль такую мордашку смазливенькую портить.

- Так и сказал бы, что жиром заплыл и шевелиться тяжело, - философски пожала плечами Айшэ. Мужик явственно зарычал и попытался дать ей по лицу. Зря, - вампирша играючи увернулась, а затем и вовсе поймала его руку в болевой захват, выкручивая кисть и нажимая на локоть. Толстяк взвыл, рефлекторно сгибаясь, чтобы уменьшить боль в вывернутом суставе, и Айшэ с садистской ухмылкой наподдала ему под зад, не пожалев отнюдь не человеческих сил. Мужик вписался головой в дверь кабака и притих - думал о своем поведении.

В трактире воцарилась тишина. Девушка с интересом огляделась, выискивая желающих поддержать собрата. Видимо, в ее взгляде отразилось что-то такое, от чего число драчунов стремительно уменьшилось до нуля.

- А девка-то не промах, - произнес кто-то, и окружающие поддержали его веселым смехом и стуком пенных кружек.

Разочарованно отвернувшись от наемников, Айшэ встретилась взглядом с Эльхиором. Маг наблюдал за всем от стойки, на которую вальяжно опирался, дожидаясь концовки представления. Девушка ехидно ухмыльнулась в ответ и направилась к напарнику, на ходу прикидывая, а не подложить ли ему какую-нибудь свинью. А то нашел тут себе бесплатное развлечение.

- В следующий раз ты изображаешь благородство, а я наблюдаю, - заявила она, устраиваясь напротив наемника.

- Что-то мои долги растут на глазах, - насмешливо фыркнул маг, - сначала штаны, теперь вот это...

- Да, штаны не помешают, - промурлыкала вампирша.

- Учитывая погоду, могу порекомендовать с начесом, - с невинной миной предложил этот гад.

- Может, тогда сразу две пары? Одни здесь побродить, меховые, и вторые обычные, - не полезла за словом в карман девушка. От подобных перепалок она уже начинала получать удовольствие.

- Я заказал ужин, - сообщил мужчина, сделав вид, что не заметил столь привлекательного предложения, и направился к одному из свободных столиков. - К сожалению, сегодня такой роскоши, как индивидуальная кровать, не предвидится, если только ты не захочешь снова спать на потолочной балке. Как раз прибыл караван, который пойдет через зимние земли, именно его участники и охранники так мило отметили наше прибытие.

- Посмотрим еще, какие у них тут балки, - усмехнулась Айшэ и тут же мстительно добавила: - Могу и с тобой поспать, только, чур, я около стенки, а то ты толкаешься.

- Это мы еще увидим, - сверкнул глазами Эльхиор, но сам же и испортил весь эффект, широко улыбнувшись.

Кормили сытно, хоть и не так вкусно, как в памятном трактире у подножия гор Онара. Уже попивая какой-то травяной настой, наемница откинулась на спинку стула и прикрыла глаза. Со стороны это выглядело совершенно невинно, но на самом деле она сканировала пространство на предмет странностей и сюрпризов магического характера. К своему удивлению, вампирша не заметила не то что охранок, но даже одного мало-мальски зачарованного амулета. А вот кое-кто в дальнем углу привлек ее внимание, но этим можно было заняться и позже.

- Эльхиор, ты уверен, что здесь нормальный магический фон? - шепотом поинтересовалась она у спутника.

- Абсолютно, - уверенно кивнул мужчина. - Магии маловато, но она есть.

- Не советую афишировать свои способности, пока все не разведаем, - девушка внимательно заглянула ему в глаза.

- Ты тоже заметила, что тут нет ни одного амулета? - легко понял причину ее беспокойства собеседник.

- Да, и я уже с подобным сталкивалась. Обычно такое бывает там, где магия под запретом, - поделилась опытом Айшэ.

- В таком случае, лучше не будем привлекать внимание, - напарник явно пребывал в благостном расположении духа. Верно говорят, что путь к сердцу мужчины лежит через его желудок, - усмехнулась вампирша.

- Знаешь, тут, похоже, есть кое-кто необычный, - произнесла она, взглядом указав в угол зала. - Есть подозрение, что этот кто-то из моего народа, - все же решила предупредить девушка во избежание неприятностей.

Эльхиор прищурился, посмотрев в указанном направлении, а потом удивленно кивнул.

- Да, там действительно кто-то с такой же аурой, как у тебя.

- Пойду, пообщаюсь с сородичем, - Айшэ легко поднялась из-за стола и лукаво подмигнула спутнику. - Не скучай без меня. И подумай пока, где будешь искать мне обновки.

Двигаясь вдоль стены, Айшэ пыталась понять, как настроен сидящий в темном углу вампир, который уже заметил ее приближение. На незнакомце был плащ, капюшон которого скрывал красноватый блеск волос, характерный для ее расы. Да и разглядеть в густой тени черты лица и необычные глаза было задачкой не из легких. В этом мире иной маскировки и не требовалось, мало ли кто как переносит холод.

- Я не кусаюсь, - раздался из-под капюшона ехидный женский голос, и Айшэ усмехнулась. Заявление было очень спорным.

- Разреши тебе не поверить, - открыто улыбнулась девушка.

- Не ожидала встретить кого-то из собратьев в этой дыре, - незнакомка немного сдвинула капюшон, позволяя Айшэ рассмотреть себя. Для сидящих в таверне людей света бы не хватило, но вампирша с легкостью различила красивое лицо с высокими скулами и довольно мягким подбородком. Тонкая бровь сидящей напротив женщины взлетела вверх: - Ты полукровка?

- Как видишь, - спокойно отозвалась Айшэ. Ее народ трепетно относился к своим отпрыскам вне зависимости от чистоты их крови, так что ничего зазорного она в этом не видела.

- Удобно, маскироваться не приходится, - оценила собеседница. - Я Киора.

- Вот так просто? - уточнила девушка настороженно, не спеша присаживаться за столик, хотя только что представившаяся соплеменница изящным жестом предложила ей это сделать.

- Я не изгнанница, если ты про это, - поморщилась собеседница. - Киора дер Акен Верион.

- Айшэ дер Солан Ниан, - представилась наемница и только теперь оседлала свободный стул, приветливо улыбнувшись. - Позволь узнать, ты здесь по делам?

- Да вот только что сдала заказ и пока свободна, - развела руками Киора. - А ты?

- Я с нанимателем, - отозвалась Айшэ. - Собственно, у меня тут еще одна халтурка, почему я тебя и беспокою. Глава моей семьи велел передать всем встреченным сородичам, чтобы при возможности забрели домой. Намечается большой Совет.

- Что так? - приподняла бровь Киора, явно заинтересовавшись. Вампирские семьи собирались вместе очень редко и лишь в экстраординарных случаях. Обычно все вопросы решались либо лично, либо же главой каждой семьи. Айшэ специально сослалась на старшего в роду, хотя на самом деле им являлся не Райзен, а его отец. Но так ее слова обретали больший вес.

- Наблюдается активность со стороны ри'йо, - сообщила девушка, глядя, как меняется выражение лица собеседницы. - Известная нам информация позволяет допустить, что готовится очередное вторжение.

- Тогда все понятно, - кивнула Киора. - Спасибо, учту.

- Тогда желаю приятного вечера, - Айшэ улыбнулась соплеменнице и встала. - Была рада знакомству.

- И как пообщались? - поинтересовался у нее Эльхиор, когда девушка вернулась за столик.

- Нормально, - пожала плечами вампирша. - Передала информацию от прадеда, мило поговорили. Правда, толку, скорее всего, от этого не будет, семья Верион покинула Лайкарру почти в полном составе. Будем надеяться, она свяжется со своими.

- Предлагаю отправиться спать, - предложил мужчина. - Завтра придется обзавестись теплой одеждой и купить карту, так что не вижу смысла тратить время сейчас. У этих, - он глянул в сторону наемников, которые в большинстве своем уже с трудом держались на ногах, - мы вряд ли узнаем что-то стоящее.

Девушка согласилась с его доводами и следом за магом поднялась наверх, в небольшую комнатушку. Мебели здесь оказался критический минимум - кровать чуть шире одноместной, колченогий табурет, на котором стоял тазик для умывания, и тумбочка.

- Аскетично, - хмыкнула Айшэ, обозревая открывшийся вид. Комната находилась под самой крышей, и потому потолок был скошен. Соответственно, поспать на балке ей бы попросту не удалось - слишком мало места. - Спешу тебя обрадовать, мы спим вместе.

- Значит, будет теплее, - спокойно отозвался маг, сбрасывая сумки прямо на пол.

- Дежурим по очереди? - предложила девушка.

- Не стоит, - покачал головой мужчина, бросая на постель светящийся шарик, тут же впитавшийся в матрас: это для изгнания паразитов, поняла наемница. - Я поставлю на дверь и окна охранный контур. Если что, мы будем заранее оповещены. Учитывая уровень магической активности, точнее, ее полное отсутствие, этого будет достаточно.

- Удобно, - согласилась Айшэ. Сама она была способна создавать лишь простенькие охранки, да и те нужно было заклинать на крови. Так что наемница привыкла куда больше полагаться на чутье и пресловутые дежурства.

Девушка быстренько поплескала в лицо ледяной водой и, раздевшись до рубашки, первой забралась на выторгованное место у стенки. Присутствие мужчины ее не смущало совершенно. Да и Эльхиора подобным было не пронять - он даже не прокомментировал, восприняв все как должное. Совсем скоро они уже преспокойно спали, устроившись бочком на слишком узкой кровати.

Утро началось с грохота где-то на нижнем этаже и сочных матюгов. Обладающая очень чутким слухом вампирша тут же проснулась и еще некоторое время валялась в постели, прислушиваясь и смакуя особо удачные обороты, а потом все же решила вставать. Перебраться через Эльхиора по-тихому не получилось - маг распахнул глаза, стоило лишь нависнуть над ним. Мило улыбнувшись сонно моргающему мужчине, Айшэ все же добралась до противоположного края кровати.

Когда они, кое-как умывшись, спустились в общий зал, там как раз заканчивала завтракать давешняя ватага наемников. Вид у мужиков после вчерашних возлияний был довольно невеселый, но зато они хотя бы сидели чинно-мирно. На спустившуюся пару прореагировали спокойно, только давешний толстяк, увидев вампиршу, скривился, как от зубной боли.

На кухне гремели посудой кухарка и помогающие ей девушки, ни одна из которых пока еще не появилась в зале. А потому заказ у них принимал сам трактирщик.

- Уважаемый, - окликнул хозяина Эльхиор, когда тот уже думал уходить, - а в вашем городке у кого можно обзавестись теплой походной одеждой?

- Да по улице всего три дома пройти, попадете в одежную лавку, - махнул рукой усатый мужик. - Нездешние, да?

- Это так заметно? - улыбнулся маг, бросив кабатчику монету.

- Ну, так налегке путешествуете, - пожал он плечами. - А у нас тут из-за проклятых Древних холодно почти всегда.

Айшэ тут же сделала себе заметку на память: выяснить, что за Древние и какое отношение они имеют к магической аномалии, но делать это в трактире было бы опрометчиво. Кабатчики - уж очень ушлый народ, может заподозрить что-то ненужное. Конечно, за иномирцев их не примут, просто не догадаются, но вот за шпионов - запросто.

Прогулявшись до указанной лавки и обзаведясь всем необходимым, наемники решили еще раз заглянуть в гостеприимный кабачок и пообедать.

- У нас проблемы? - тихо поинтересовалась она у Эльхиора, заметив, что к их столику направляются двое мужчин. Ее напарник отрицательно качнул головой.

- Доброго вам дня, - произнес здоровый бородатый детина, когда оба новоприбывших заняли свободные стулья.

- И вам не хворать, - откликнулся Эльхиор.

Айшэ решила пока благоразумно помолчать. С махровым шовинизмом людей она была знакома не понаслышке и знала, что хотя могла при желании скрутить этих мужиков в бараний рог, они все равно никогда не дали бы ей права голоса. С этим парадоксом она уже сталкивалась и находила его в некоторых ситуациях весьма удобным. По крайней мере, пока напарник вел беседу, она могла контролировать ситуацию и, в случае необходимости, среагировать быстрее, чем мужчины очухаются.

- Вы, как я погляжу, ребята непростые, - бородач при этом покосился на девушку, которая ответила совершенно невинным взглядом. - Не хотите поработать на меня?

- А что за работа? - не стал сразу отказываться маг.

- Караван охранять, - словно само собой разумеющееся сообщил мужчина. - Мы через зимние земли пойдем до Майнары, вот и набираем людей.

- Так это все ваши охранники? - кивнул в сторону наемников Эльхиор.

- По большей части, - откликнулся собеседник. - Вот Карем, их Первый, вас вчера заприметил.

- Мы еще ни разу через эти земли не ходили, - произнес спутник Айшэ. Караванщик и наемник переглянулись, чем тут же насторожили вампиршу. Звериное чутье подняло острую морду и повело носом, принюхиваясь, - чуяло что-то неприятное.

- Тропы довольно опасные, - пробасил Карем, мужчина лет сорока со шрамом во всю щеку. Таких матерых и опытных бойцов наемница уже встречала, у них всегда имелась парочка неприятных сюрпризов и путь отхода на всякий случай. Но знали и умели такие люди немало, и зачастую были надежными спутниками даже при самых сложных заданиях. - Бывает, люд с дальних хуторов разбойничает, иногда снежные волки нападают, потому уж лучше нанять больше охраны, чем весь караван положить.

- Разумно, - кивнул Эльхиор. - Меня интересует оплата и время отправки.

- За всю дорогу по пять золотых, - мгновенно отозвался караванщик, явно ожидавший такого вопроса. - Это хорошая цена, тем более что кормежку обеспечу тоже. А выезжаем мы через два часа.

Айшэ встретилась взглядом с магом и едва заметно кивнула - это на самом деле был шанс добраться до пункта назначения с минимальными сложностями. Раз уж амулет Эльхиора указывал куда-то в зимние земли, туда все равно предстояло идти. И уж лучше с теми, кто знает особенности этих мест. А что до встрепенувшегося чутья, то держать ухо востро ей не впервой. Улыбнувшись невольному каламбуру, девушка следом за Эльхиором поднялась из-за стола.

Что перевозил караван, она поняла быстро. С заднего двора как раз вывозили огромные фуры, остро пахнущие рыбой и водорослями. От них шел холод - скорее всего, улов пересыпали льдом, чтобы он дольше хранился. Сразу становилось понятно, почему караванщик решился идти через заснеженную пустошь - и товар довезет в целости, и время сэкономит. В том, что существуют обходные тропы, девушка не сомневалась. Но были здесь и иные нюансы. Если товар сезонный, то первый торговец сорвет небывалый куш. Определенно, будущие барыши согревали душу хозяину каравана, и ради них он был готов пойти на любой риск.

В телеги были впряжены большие мохнатые быки, забавно встряхивающие головой, когда длинная шерсть закрывала глаза. Один из молодых парней как раз был занят тем, что плел из челки рогача косичку. Почувствовав взгляд Айшэ, он обернулся и улыбнулся девушке.

- Чтобы им видеть не мешала, - объяснил он.

- А не проще срезать? - поинтересовалась девушка у этого любителя животных.

- Так в зимних землях только она глаза от снега и спасает, - охотно отозвался парень.

- Ясно, - кивнула она и, подумав, одарила собеседника улыбкой. Стоило наладить отношения с будущими спутниками, тем более что некоторые уже были настроены негативно, - хмыкнула она, заметив проходящего мимо давешнего «противника».

Всего в отряде, кроме них, хозяина товара, пятерых погонщиков и Первого, наемников было еще двенадцать человек. Айшэ в этом колоритном коллективе оказалась единственной женщиной. Напомнив себе держаться на стоянках поближе к Эльхиору, девушка перебралась на телегу к общительному пареньку, назвавшемуся Виром.

- А ты раньше через зимние земли ходил? - спросила она с искренним интересом. Подобная любознательность была семейной чертой, и ее не способны были искоренить никакие проблемы, возникавшие из-за привычки совать свой нос куда ни попадя.

- Всего раз, - откликнулся молодой человек, постучав по спине быка длинной палкой. Животина мотнула головой, словно муху отгоняла, и неспешно двинулась к воротам.

- Расскажешь? - вампирша проводила взглядом Эльхиора, проехавшего мимо на невысокой мохнатой лошадке, выделенной караванщиком Макусом. Наемник довольно забавно смотрелся верхом на коренастом коньке, но выправка была отменная.

- Да что рассказывать, снег вокруг, насколько видно, - пожал плечами Вир.

- Понятно, - с показным разочарованием протянула Айшэ, - а я вот в первый раз туда еду. Раньше как-то не доводилось так далеко забредать. А тебя какими судьбами сюда занесло?

- Я сам с юга, - живо откликнулся парень. - Наслушался сказок о зимних землях, вот и сунулся в прошлом году. Ну что сказать, ничего такого, что в легендах сказывают, не видел, но заработал совсем неплохо. Вот и нанялся к Макусу повторно. А сама?

- Да мне что, - Айшэ почти ласково улыбнулась, про себя позлорадствовав, что Эльхиор не успел далеко отъехать и, скорее всего, слышал всю их беседу, - куда муж, туда и я. А ему какая-то вожжа под хвост попала, захотел в Майнару съездить, а с вами оно всяко быстрей получится.

- Ну, понятно, - довольно лаконично отозвался Вир, как-то приуныв. Девушка только мысленно усмехнулась. Теперь, считай, каждый знать будет, что они с магом супруги. Скорее всего, Эльхиор не поскупится на ехидные замечания, зато и гостей ночью ждать не придется.

До границы холодов добрались быстро. Фургоны остановились, стоило лишь заехать на тонкую прослойку снега. Возницы поспрыгивали с козел и принялись сноровисто выпрягать быков. Айшэ сначала удивилась, ведь они только начали путь, но скоро причина задержки стала ясна. С фур быстро сняли колеса, установив в специальные разъемы длинные деревянные полозья, смазанные воском. Импровизированные сани в снегах были куда уместнее телег. Довольно скоро они снова двинулись в путь.

Девушка забралась в седло такой же мохнатенькой лошаденки, как и та, что досталась Эльхиору. Потрепав животинку меж ушами, она направила ее поближе к голове каравана.

За весь день они так ни разу и не остановились на привал. Вокруг простиралась белоснежная пустыня. Почти постоянно шел снег. Холодный ветер порою зло завывал в белесой выси, кружил небольшие смерчики и бросал в лица путникам колкое крошево. Айшэ перебралась в фургон к Виру и сидела рядом с парнем, кутаясь в купленную перед отъездом шубу. Мысленно она уже не раз поблагодарила хозяина магазинчика, который убедил раскошелиться на это приобретение. Штанишки с начесом, торжественно врученные ей гадко ухмыляющимся Эльхиором, тоже пришлись как нельзя более кстати. Шарф заменили собственные длинные волосы, которые вампирша ничтоже сумняшеся обмотала вокруг шеи, благо длина позволяла. Завершала гардероб шапка-ушанка и унты мехом наружу. Вся экипировка, хоть и влетела в копеечку, полностью оправдала себя в первые же часы путешествия. Айшэ вряд ли бы в этом призналась, но при подобной погоде чувствовала себя не особо комфортно. Сказывалось то, что она выросла в куда более мягком климате.

Перекусили на ходу, запивая это дело каким-то крепким напитком, напоминающим обычный самогон. Подъехавший Эльхиор вручил девушке свою флягу, в которой она неожиданно обнаружила горячий травяной настой, так пришедшийся по вкусу накануне. Подмигнув вампирше, маг проехал чуть вперед на отведенное ему Первым место. Айшэ лишь хмыкнула, конечно, ему подогреть чай было проще простого. Впрочем, делиться с Виром она не спешила, прекрасно сознавая, что объяснить температуру напитка без упоминания магии не удастся.

Дело уже шло к вечеру и стало стремительно холодать, когда впереди замаячили какие-то постройки. Обрадованные близостью жилья и теплых стойл, лохматые бычки потрусили резвее, да и у притомившихся лошадей словно открылось второе дыхание. Еще не успело окончательно стемнеть, когда караван достиг небольшого поселения. Хотя, скорее это можно было назвать хутором - пара домов, обнесенных частоколом, постоялый двор для путешественников, да теряющиеся в синих сумерках хозяйственные пристройки. Окна призывно светились, словно яркий маяк на фоне темного, затянутого тяжелыми тучами неба. Это местечко на самом деле выглядело обжитым. Айшэ даже отметила невесть как выросшее здесь лиственное дерево, сейчас черневшее неподалеку от стен. На ветвях сидели большие черные птицы, провожавшие караван внимательными взглядами глаз-бусинок. Картина была мрачной, но девушка отродясь не имела склонности к суевериям. Чутье молчало, а потому птички были удостоены лишь мимолетного взгляда. Даже если это падальщики, то сегодня они явно прилетели не по ее душу.

Пристроив животных в теплый хлев, озябшие люди ввалились в трактир шумной ватагой. Кроме них и хозяев, на хуторе больше никого не оказалось, так что долго ждать обслуживания не пришлось.

- Разве здесь проходит много караванов, чтобы выгодно было держать трактир? - поинтересовалась она у Вира, пока они стягивали с себя и отряхивали верхнюю одежду.

- Не то чтобы много, - парень охотно отвечал на все ее вопросы, сейчас явно ощущая себя бывалым путешественником. - В основном, здешние промышляют охотой и торгуют с караванщиками и охранниками редким мехом. Или обменивают его на продукты. А постоялый двор у них что-то вроде общинного дома, когда нет никого, они тут сами живут.

Познавательную беседу пришлось прервать, поскольку объявились подавальщицы со снедью. Айшэ мило улыбнулась и скользнула поближе к Эльхиору - надо было поддерживать легенду.

Вечер прошел не так шумно и пьяно, как предыдущий, - в походе пили в меру и то лишь в лечебно-профилактических целях. Но караванщики очень быстро нашли себе иное развлечение. Как поняла Айшэ, местные уже успели растопить баню для дорогих гостей, и теперь активно зазывали всех желающих попариться. Банщицы к процессу прилагались, так сказать, за счет заведения.

Айшэ с интересом глянула на мага, продолжавшего с невозмутимым видом пить травяной отвар. Насмешливые замечания охранников, потянувшихся к выходу из зала, бывший правитель игнорировал с воистину императорским безразличием.

- Так и будешь сидеть? - наконец поинтересовалась она.

- Да вот раздумываю, что негоже бросать в одиночестве внезапно появившуюся у меня молодую жену, - ехидно глянул на нее Эльхиор.

- Это да, а то вдруг уведут, - задумчиво протянула девушка. - Зато сколько перспектив разом тебе открывается!

- Каких? - маг уже откровенно усмехался.

- Ну, например, можем занять самую приличную комнату, пока наши охочие до женщин друзья там развлекаются, - здраво предложила Айшэ.

- Кстати говоря, есть пара моментов, которые стоит обсудить, - заметил Эльхиор уже совершенно серьезно. Наемница кивнула, прекрасно понимая, что лучше это сделать, пока рядом нет нежелательных слушателей.

- Эх, а я-то надеялась попарить косточки, - состроила скорбную мордашку девушка.

- В компании двух десятков мужиков? На ком это я женился? - приподнял бровь маг, едва сдерживая улыбку, но потом добавил: - Впрочем, нагреть воду мне не сложно, так что не стоит отказываться от планов на ванну.

Дважды повторять не пришлось, и Айшэ едва ли не вприпрыжку отправилась наверх. Комнатка им досталась довольно неплохая, куда просторней каморки, в которой они ночевали накануне. А одолженная под честное слово у хозяйки громадная бадья для стирки окончательно примирила наемницу с реальностью. Эльхиор, с усмешкой наблюдавший за ее активными метаниями, с помощью левитации натаскал снега с околицы и растопил его каким-то заклинанием, так что вскоре ванна уже была готова. Айшэ тоже не осталась в долгу и, припомнив основы рунной магии, которые в нее когда-то вдалбливал прадед, вырезала руну огня на ножнах меча мага и своих клинков. Теперь при любом морозе оружие не примерзло бы.

Пока девушка плескалась, мурлыкая под нос какой-то веселый мотивчик, спутник растянулся на постели, рассматривая потолок. Сначала вампирша сочла, что он просто старается ее не смущать, и порядком развеселилась. Но потом она заметила, как мужчина морщит лоб, и поняла, что он усиленно над чем-то размышляет. Выбравшись из начавшей остывать воды, она быстро переоделась в вязаную, чуть колющую тело рубаху, также приобретенную утром. Подкормив горящий в камине огонь парой поленьев, Айшэ забралась на постель рядом с мужчиной.

- И что надумал? - весело поинтересовалась она, потягиваясь. Было уютно и немного лениво, хотелось просто поваляться, чем она, собственно, и планировала заниматься в ближайшее время.

- Что многовато охраны для какой-то рыбешки, - откликнулся маг.

- Да, я тоже заметила, - согласно кивнула девушка. Мужчина, соскользнув с постели, одним движением ладони довел воду в бадье едва ли не до кипения и тоже отправился мыться. Айшэ с нахальным любопытством проводила взглядом ладную фигуру мага и пришла к выводу, что смотреть на него приятно.

- Либо мы чего-то не знаем о товаре, либо же в этих пустошах не все так просто, - обозначил проблему наемник, погрузившись в исходящую паром воду.

- А про Древних ты уже слышал? - поинтересовалась Айшэ.

- У меня есть подозрение, что эти Древние, которых костерят каждый раз, стоит произойти неудаче, как раз и владели магией, - откликнулся Эльхиор настолько полным блаженства голосом, что девушка тихонько рассмеялась. - Но расспрашивать не стал.

- Я пока тоже, - согласно кивнула она, будто маг мог видеть ее жест. - Мой болтливый спутник оказался родом не из этих мест, так что он не в курсе местных суеверий. Зато прояснила наш маршрут - будем двигаться от хутора до хутора в обход местного горного хребта. Ночью здесь не ходят, температура падает слишком низко. Твой амулет ведь укажет в случае чего, куда нам сворачивать?

- Да, он стал светиться чуть ярче по мере продвижения в зимние земли, - отозвался Эльхиор. На некоторое время воцарилась тишина, которую нарушил вопрос мужчины: - Интересно, это на каждом постоялом дворе такое гостеприимство и свободные нравы?

- Логично, вообще-то, - ухмыльнулась вампирша. - Они улучшают кровь за счет проходящих здесь наемников. Хотя, как по мне, они скорее вымрут от цинги, чем от кровосмешения.

- Что-то меня не тянет облагораживать местную породу, - поморщился маг, а девушка в ответ только рассмеялась.

- Ну, ты же женат, так что избавлен от такой почетной миссии, - наконец смогла выдавить она и снова захихикала.

Вдоволь наплескавшись, Эльхиор выбрался из бадьи и ликвидировал все следы вечерней помывки. Поставив на дверь охранку, он набросил поверх одеяла еще и сшитое из шкур покрывало, после чего, забравшись в постель, без зазрения совести подтянул к себе под бок свернувшуюся клубком и пытающуюся уснуть девушку.

- За супружеским долгом - это в баню, - сонно мурлыкнула Айшэ, не открывая глаз.

Маг хмыкнул, но счел должным пояснить:

- Скоро камин прогорит, и здесь будет очень холодно. Не хотелось бы мерзнуть и ночью, мне этого днем хватает.

Вампирша не ответила, но завозилась, мостясь, как кошка. Наконец она удовлетворенно вздохнула, прижавшись спиной к горячему, как печка, магу и крепко обняла его руку, будто плюшевую игрушку. Уже через минуту Айшэ спала.


Эльхиор


Законы подлости исполняются без промедления.


Леонид Крайнов-Рытов


Утром решено было выезжать, как только температура начала потихоньку подниматься. Повеселевшие после сытного завтрака мужчины перебрасывались похабными шуточками, но быстро собирались в дорогу. На мага и вампиршу уже не косились - по всей видимости, возница, с которым накануне общалась Айшэ, уже успел всем рассказать, что они супруги. Эльхиор был вынужден признать, что легенда удобная, хотя поначалу подобное самоуправство со стороны спутницы его взбесило. Но, как оказалось, девушка подобным образом не только себя прикрыла от домогательств, но и его. Эльхиору живо представилась картинка, как сначала Айшэ отбивается от поклонников, укладывая дебелых мужиков в штабеля, а потом как он сам скачет через лавки от банщиц... Отсмеявшись, маг отправился помогать выводить фуры из сарая, где они простояли всю ночь. Он никогда не любил легкодоступных женщин и банально брезговал ложиться в одну постель со шлюхами, предпочитая их ласкам компанию наемниц и магичек: те, как минимум, были чистоплотнее. Теперь же, когда у него появилась реальная возможность отыскать Силь, другие женщины стали значить еще меньше.

Наконец караван тронулся в путь. Эльхиор занял отведенное ему место, не забывая при этом прислушиваться к разговорам, которые вели между собой наемники. В основном, правда, трепались возницы и те, кто залезал к ним на козлы, - там не так дуло и хотя бы можно было общаться, не отплевываясь от снега. Правда, пурга, донимавшая их накануне, сегодня прекратилась, и даже выглянуло солнце, заливая белоснежную пустошь нестерпимо ярким сиянием. Люди щурились, а Айшэ, как заметил маг, и вовсе полезла под тент.

- Эй, Первый, - окликнул внезапно проезжавшего мимо начальника наемников Вир, - погода хорошая, волки точно не появятся, может, расскажешь новеньким легенды про Древних?

- Так бы и сказал, что сказочку хочешь послушать, - хохотнул Карем, подъезжая и поглядывая на высунувшуюся из фуры девушку.

- Ой, легенды - это так интересно, - обезоруживающе улыбнулась Айшэ, для убедительности похлопав глазами. На этот раз радужки у нее были ярко-голубые, что только добавляло невинности облику наемницы. Если бы Эльхиор не знал, на что способна эта девушка и почему она всегда улыбается, не разжимая губ - сам бы купился.

- Ну да ладно, - Первый поскреб в бороде одетой в рукавицу лапищей и чуть натянул поводья пританцовывающей лошаденки. - Мы же как раз по их землям и проезжаем, кстати. Большая часть храмов по миру стоит в лесах да горах, а у нас тут вон какое диво.

Остальные охранники также подтянулись поближе, желая послушать рассказ. Все равно другого развлечения в однообразном путешествии не предвиделось, а до вечера еще предстояли долгие часы перехода по снежной пустыне. Эльхиор заметил, как Вир повернулся к Айшэ и победно улыбнулся. Не приходилось сомневаться, с чьей именно подачи он обратился к Первому. Наемник усмехнулся, отметив, что парень пытается произвести впечатление на его напарницу.

Тем временем, довольный произведенным эффектом Карем снова заговорил:

- Это мы теперь их Древними зовем, ведь больше тысячи лет прошло, а сами они себя Хозяевами звали. Из-за драконов, стало быть, да из-за колдовства своего, что ящеров подчинило. Сказывают, они гордые были, страсть. Да вот только и у Древних не все гладко было.

- Небось, баба какая виновата, - авторитетно заявил толстяк, который в день их появления в этом мире решил поглумиться над Айшэ. Эльхиор криво ухмыльнулся, заметив, что мужик до сих пор бережет пострадавшую руку. - Все зло от баб!

Окружающие мужики загоготали, когда Айшэ зло сверкнула на остряка глазами.

- Да не гогочите вы, - махнул рукой Первый. - Здешняя как раз Хозяйкой была, говаривают. Ну да вот только не из-за нее Древние передрались. Власть не поделили, ящеров своих огнедышащих. А кому понравится, когда земли поделены между многими? Вот и решил один из них объединить всех под своим правлением. Да, понятное дело, не порадовало такое дело остальных, и началась долгая война. Тот, который это все затеял, быстро подмял под себя Хозяев на севере и на юге, а вот здесь, в срединных землях, ему от ворот поворот дали. Здешняя Древняя со своим ящером да ее прихвостни, что поумней, в горном храме заперлись. Они под руку к одному идти не хотели, понятное дело, здесь они сами себе хозяева были. Война не принесла ничего, кроме смертей и разорения, но обе стороны остались при своем. И тогда Древние меж собой сговорились, что все решит поединок предводителей.

Эльхиор почувствовал на себе взгляд Айшэ, но предпочел не поднимать на вампиршу глаз. У него тоже появилась даже не догадка, а стойкая уверенность в том, что эта Древняя и была его Силь. Та женщина, которую он знал, на самом деле сражалась бы до последнего. Магу казалось, что висящий под одеждой амулет сейчас нагрелся, словно подтверждая его умозаключения, но проверять не стал.

- Говорят, громыхало в небесах так, как ни один гром не вдарит, земля тряслась, что горы рушились. Да, видать, поубивали друг друга, так как драконы тогда на свободу вырвались. Ну, про темные времена я рассказывать не стану, чай, сами все знаете.

Все с умным видом покивали. Не нужно было знать историю этого мира, чтобы догадаться, что устроили вырвавшиеся на свободу магические звери.

- А снега откуда? - состроила дурочку вампирша.

- Да после боя Древних остались, - пожал плечами Карем. - Они что-то там наколдовали, ироды, что плодородные пашни замерзли. А с годами только хуже стало, снег даже летом сходить перестал. Так и появились зимние земли-то. Чем ближе к старому храму, тем холоднее, но близко туда давным-давно никто не подходит. Поселений там нет, да и что там найдешь, кроме смерти?

Вот с этим утверждением Эльхиор как раз мог поспорить. И если его интуиция не ошибалась, ему еще представится такой шанс.

Когда Первый с кряканьем приложился к своей фляге, чтобы промочить горло, стало ясно, что история закончена. Воодушевленные примером старшего, наемники принялись травить байки про приключения в разных походах, в которых они принимали или якобы принимали участие. Подобная болтовня была нормой в любом мире, а потому маг если вполуха и слушал, то на всякий случай делил все напополам.

Дальнейший путь прошел без особых происшествий, и к вечеру они добрались до еще одного хутора, едва ли не идентичного покинутому утром. Та же обстановка, та же сытная еда, та же баня с девками. Сидящая напротив за общим столом вампирша искренне веселилась, прислушиваясь к комментариям наемников по поводу баб вообще и продажных девок в частности. Заодно прошлись по законным супружницам, и тут уж Эльхиор едва не присоединился к хихикающей напарнице. Мнения касательно них разделились: часть мужиков его пожалела, как не имеющего возможность «пойти налево», часть позавидовала большой и чистой любви. Похоже, с лицом он все же не справился, поскольку Айшэ ощутимо пнула его под столом.

- Пошли, дорогая, - наконец не выдержал маг, поднимаясь.

- На самом интересном? - хмыкнула девушка, разочарованная, что ее лишают возможности поразвлечься за его же счет.

- И тогда ванну будешь принимать либо завтра вечером, либо в компании этих вот, - с очаровательной улыбкой пообещал Эльхиор. Впрочем, говорил он так тихо, что кроме вампирши расслышать его никто не смог.

Девушка понятливо кивнула и, с невинным видом пожелав всем приятного вечера, повисла на локте у «милого мужа». Подобным образом поднявшись на второй этаж под доносившиеся в спину шуточки, пара путешественников между мирами ввалилась в свою комнату. Только сейчас получив возможность от души поржать, вампирша отвела душу, цитируя по памяти особо запомнившиеся моменты. Эльхиор же тем временем опять занялся приготовлением ванны. Деревянную бадью, заранее выпрошенную у хозяйки, он теперь уже привычно заполнял снегом.

- И как тебе все рассказанное сегодня Первым? - наконец поинтересовалась напарница.

Мужчина выпрямился, отряхивая руки от капель воды, и остановился у камина, одним пассом заставив вспыхнуть сложенные там дрова.

- Древние явно владели магией, - отозвался он вскоре. - После всего произошедшего, она здесь, наверное, под запретом, так что идея не афишировать наши способности была хорошей. Эта реинкарнация Сеавиль, очевидно, была из числа Хозяев. Впрочем, неудивительно, учитывая ее способности волшебницы в предыдущей жизни.

- Ты думаешь, это о ней говорилось в легенде? - решила все же задать интересующий ее вопрос вампирша, хотя Эльхиор очень надеялся, что ей хватит такта промолчать.

- Уверен, - неохотно откликнулся он.

- Интересно, куда делись потом местные драконы? - тут же переменила тему собеседница. Все же уловила, что ему не хочется говорить о Силь, ну и на том спасибо.

- Об этом мы можем только гадать. Расспрашивать, думаю, будет немного неуместно, - отозвался Эльхиор.

- Весело будет, если окажется, что ящеры тихо-мирно спят в этих храмах. Хотя у меня есть подозрение, что это скорее лаборатории, нежели святилища, - Айшэ принялась стягивать с себя вещи, складывая их на единственном колченогом стуле, который для удобства подволокла ближе к бадье.

- Вряд ли, - покачал головой маг. - Скорее всего, их истребили. А вот почему местные боятся даже тени этих Древних, а не занимаются мародерством в их покинутых жилищах, заставляет призадуматься.

- Не знают, что делать с их наследием? - предположила наемница, с блаженством опускаясь в воду.

- С каких пор это кого-то останавливало? - покачал головой маг. - Всегда найдутся такие, для кого соблазн стать следующим Хозяином пересилит страх и предрассудки.

- Вот скоро и выясним, все равно нам предстоит туда дойти, - философски откликнулась девушка, с головой погружаясь в воду.

Диалог увял как-то сам собой. Маг решил не мешать напарнице получать удовольствие от процесса помывки, сам же привычно вытянулся на кровати, наслаждаясь теплом, которым щедро делился порядком разгоревшийся огонь. Впрочем, долго отлеживаться не вышло - накупавшаяся Айшэ выбралась из бадьи и помахала ему ладошкой, что место свободно. Сама же девушка устроилась у камина и принялась вытирать волосы. Учитывая, что они у нее были ниже талии, процесс мог затянуться на всю ночь. Приведя себя в порядок и забравшись под одеяло, Эльхиор позвал напарницу:

- Иди сюда, помогу.

- Что, тебе тоже не нравится спать на мокром? - хмыкнула вампирша, но послушно пересела на край кровати. В четыре руки разбирать спутанные косички и не заплетенные пряди вышло куда быстрее, а магия довершила начатое, за несколько минут высушив черные волосы девушки.

Забравшись под одеяло, Айшэ, некоторое время пыталась примоститься под боком у Эльхиора, молча терпевшего ее возню. Наконец, плюнув на все, вампирша села, поджав под себя ноги, и уставилась на мужчину.

- Что еще? - не открывая глаз, поинтересовался маг, подспудно ожидавший чего-то подобного. За время их совместных ночевок, Эльхиор уже прекрасно успел узнать, что спать ей не мешают даже пьяные песни наемников. - У тебя есть вопросы или просто совесть не чиста?

- Вопрос личного характера, - сообщила она.

Заинтересовавшись формулировкой, маг даже соизволил наконец глянуть на свою слишком активную соседку.

- Слушаю.

- Можно твое имя как-нибудь сократить? - немного даже смутившись, поинтересовалась девушка.

- А чем тебя не устраивает то, что есть? - мужчина удивленно изогнул бровь.

- Слишком долго выговаривать. В случае опасности тебе быстрей откусят голову, чем я успею предупредить тебя о нападении, - улыбнулась во все клыки вампирша, а потом добавила, помявшись: - А от «Ваэля» ты дергаешься.

- Мое полное имя Ваэль Эльхиор да Арх Ниран, - после минутной паузы заговорил маг. - Да Арх - это титул, Ниран - имя рода. Понимаешь, Ваэлем я был до того, как призвал ри'йо, потому и использовал второе имя, данное при рождении. В моем мире длинные имена не редкость, а так как я был фактически всесилен в Нилекии, то в напарниках не нуждался. И я не очень люблю сокращенные имена, но готов выслушать вариации, целесообразности ради.

Айшэ вдруг неуместно хихикнула. В ответ на недоуменный взгляд, девушка пояснила:

- Лежат двое под одеялом и представляются. Вот если мне после этого кто-то скажет, что постель - не повод для знакомства...

- Если уж так, то ты сидишь, а не лежишь, - фыркнул мужчина. - И, кстати, определилась с сокращением?

- Ну, - задумчиво протянула она, снова начиная моститься. - Если буду кричать «Ваэль», будешь знать, что дело труба. Хотя имя мне нравится. А то, если сокращу до какого-нибудь «Хира», ты это не оценишь.

- Это уж точно, - усмехнулся маг, убирая от своего лица ее волосы, чтобы не щекотали. - А что, твое имя тоже сокращают? - поинтересовался он.

- Намекаешь, что куда уж короче? - фыркнула девушка, наконец перестав укладываться и затихнув у него под боком. - Отец называет меня Шэ. Хотя при рождении меня вообще назвали по традициям народа моей матери, так что в оригинале мое имя звучит как «Арениалайшэ».

По тому, как прозвучал ее голос, стоило вампирше помянуть родительницу, Эльхиору стало понятно, что развивать эту тему не стоит.

- Спокойной ночи, Айшэ, - свернул беседу мужчина.

- И тебе, - отозвалась девушка.

На этот раз первым проснулся он. Усмехнулся, посмотрев на почти с головой забравшуюся под одеяло напарницу, снял с бедра женскую ножку и отправился умываться. Предстоял еще один скучный холодный день.

Утро прошло точно так же, как и накануне, причем магу показалось, что даже шуточки были теми же самыми. Складывалось иррациональное ощущение перманентного дежа вю. Стоило лишь выглянуть на улицу, чтобы понять - сегодняшний день не будет радовать хорошей погодой. Уже сейчас было плохо видно из-за белой пелены, а небо затянуло темными тучами, грозившими разродиться неимоверным количеством снега, который превратится в настоящий бич для путешественников.

- Мы выезжаем через час, - сообщил ему Первый, - буди свою жену.

Маг только кивнул, коротко отмахнувшись от плоских шуточек сидящих за соседним столом наемников.

Когда он вернулся в комнату, вампирша уже не только проснулась, но и почти успела одеться. Доброжелательно улыбнувшись, девушка продолжила как ни в чем ни бывало шнуровать нижнюю рубашку, пообещав спуститься буквально через несколько минут. Повода сомневаться в ее словах не было.

Выдвинулись по графику, но брести в пурге оказалось куда сложнее, чем ехать под солнышком. Ветер задувал под шубу, заставляя ежиться, мерзли стискивающие поводья руки. Животные, несмотря на постоянные понукания, брели неохотно. К тому же, Первый приказал сохранять повышенную готовность, поскольку в такую погоду существовал большой риск нападения снежных волков и, как понял Эльхиор по хмурому лицу наемника, чего-то похуже. Как бы это неведомое нечто и не оказалось тем самым подвохом, о котором упорно предупреждали интуиция мага и чутье наемницы.

Пару раз, подъезжая к фургону, в котором ехала вампирша, Эльхиор ловил настороженный взгляд напарницы. Сегодня даже разговорчивый Вир был каким-то замкнутым и мрачным. Судя по всему, Айшэ, приглянувшейся парню с первого взгляда, не удалось разговорить возницу, и это заставляло нервничать едва ли не больше, нежели все остальное. В итоге маг решил ехать рядом с напарницей, чтобы оказаться как можно ближе в случае непредвиденной ситуации, которая не заставила себя долго ждать.

Настороженная вампирша различила что-то даже раньше животных и успела рявкнуть «Ваэль», так что он успел приготовиться к неприятностям. Поэтому, когда все лошади, и даже меланхоличные бычки вдруг разом остановились, будто вкопанные, Эльхиор не полетел кубарем через голову низкорослого конька, а лишь покрепче вцепился в поводья. Айшэ уже была на земле, в широко разведенных руках наемницы матово поблескивали короткие изогнутые клинки.

Впереди из бурана медленно соткались несколько человеческих фигур. Эльхиор почти мгновенно оказался рядом с Айшэ, готовясь к бою. Одновременно с этим он сканировал окружающее пространство, отметив повышение магической активности. А вот живых существ, кроме самих участников похода и их животных, заклинание не обнаружило.

- Это либо духи, либо нежить, - перекрывая вой ветра, крикнул напарнице мужчина.

- Скорее первое, они из снега, - откликнулась вампирша. Девушка была собрана и сосредоточена, серые глаза пристально изучали пришельцев. Это и впрямь были сотканные из снега фигуры, лишь напоминавшие очертаниями человеческие. Сразу становилось понятно, что простым оружием такому созданию не навредить, а использовать магию было нельзя.

- Стражи храма, - голос караванщика Макуса внезапно вплелся в песню ветра. - Пропустите нас и мы пройдем мимо. В качестве платы примите этих двоих, - теперь торгаш указывал на Эльхиора и ощетинившуюся оружием вампиршу рядом с ним.

«А вот и долгожданная подстава», - тоскливо отметил путешественник меж мирами, когда вокруг него взметнулась снежная стена, отрезая его и девушку от остального мира.

- Ну ее, эту маскировку, - сквозь зубы процедил Эльхиор, и по его мечу заструилось пламя. Глянув на напарницу, он поспешно коснулся основания одного из ее клинков, но вспыхнули оба, причем огонь на них был странного зеленого цвета. Только удивляться этому было уже некогда. Осыпавшись горсткой снега, фигуры вновь возникли уже совсем рядом, чтобы тут же быть разрубленными горящим оружием наемников. Особого эффекта это не возымело - существа, разлетевшись вихрем белоснежных кружевных льдинок, снова соткались немного в стороне. Похоже, легкого выхода из ситуации не предвиделось.

- Ты можешь что-то с ними сделать? - крикнула Айшэ, развеивая очередного «снежного человечка».

- Без гарантий, - откликнулся маг, но на пробу создал огненное заклинание помощней. Пылающее кольцо окружило наемников, заставляя странных существ отступить. Правда, их тела не таяли, в отличие от обычного снега, и пламя им особого вреда не нанесло.

- Я их буду отгонять, а ты колдуй, вдруг что подействует, - вампирша крутанула в руках свои странные клинки, от чего зеленоватые огни брызнули вокруг, плавя лед.

- В крайнем случае, я нас телепортирую, - решил Эльхиор. Не стоило уточнять, что это было бы нежелательно. Судя по хмыканью напарницы, она поняла это без слов.

Несколько вариантов провалилось сразу же, различные заклинания заставляли снежных призраков распадаться либо всех вместе, либо поодиночке, но они восставали раз за разом, наседая на вампиршу все активнее. Зло усмехнувшись, Эльхиор решил испробовать еще одну идею и потянулся к магии воздуха. Налетевший вихрь сбил Айшэ с ног, швырнув девушку в большой сугроб. Ветер взвыл, закручивая снег в тугую воронку, и призрачные фигуры оказались заточенными внутри.

- Лихо, - выбираясь из сугроба и отплевываясь, постановила наемница. - Но я предпочитаю падать на что-то теплое и мягкое. В следующий раз или лови, или не роняй.

- Извини, другого варианта не было, - покаялся маг, сжимая воздушную воронку потуже и прикидывая, а не отправить ли этот «гостинец» вслед каравану. С другой стороны, ничто не мешало стражам вернуться еще более злобными, нежели сейчас. Да и от них вполне могли откупиться еще парочкой наемников. Эльхиору же хотелось выставить счет непосредственно караванщику и Первому, которые и придумали эту схему с жертвой.

Заставив смерч зависнуть на месте, он оглянулся на вампиршу.

- Кажется, нам должны, - заметил он, делая первый шаг в сторону, куда ушел караван.

- Угу, за подставу и за три дня работы, да и вещи наши там, - философски отозвалась практичная девушка. - Как догонять будем-то?

- А теперь нам скрываться все равно не надо, - заметил Эльхиор. Их обоих мгновенно окружил прозрачный купол, не пропускающий снег и вой взбешенной стихии. Снег под ногами плавился, образовывая утрамбованную дорожку. - Считай, что ты в середине воздушного шара, - заметил интерес девушки мрачный маг.

- Давай мы этим шариком наподдадим кое-кому по жирной заднице, - кровожадно потерла ладошки вампирша. Наемник полностью разделял ее мысли, а потому их импровизированный транспорт заскользил в ту сторону, куда направился караван.

Снежные духи успели занести их довольно далеко, но «пузырь» двигался куда быстрее груженых фур и потому минут через двадцать путешественники оказались у цели. Ветер утих, и теперь снег не швыряло в лица, он медленно кружился, ложась невесомым покрывалом. Но когда из белого безмолвия метели выступили две темные фигуры, караванщики вряд ли оценили красоту момента. Сорвавшийся с руки мага огненный шар разнес в щепки первый фургон, мгновенно застопорив все движение. Взрывная волна повыбрасывала всадников из седел, а испуганные животные умчались, куда глаза глядят. Азартно зашипевшая Айшэ снова схватилась за клинки, легко запрыгнула на круп присевшего от неожиданности жеребчика, на котором ехал «нежно любимый» девушкой пузан, и рубанула толстяка по шее. Брызнула кровь, пятная снег и обезумевшее от страха животное, всадник стал заваливаться в сторону, а наемница уже успела перемахнуть на крышу ближайшего фургона. Все это Эльхиор отметил краем глаза, создавая еще один огненный сгусток и запуская его в последнюю повозку.

- Все, ребятки, уже никто никуда не едет, - не скрывая злорадства, проинформировал маг.

Начавшийся переполох заставил мужчину лишь презрительно хмыкнуть. Наемники бросились наутек, голося что-то про вернувшихся Хозяев. Кто-то, как Вир, продолжал сидеть на козлах фургона со сломанной осью и молча наблюдать за творившимся вокруг круглыми от ужаса глазами. Всего лишь несколько человек схватились за оружие. Среди них оказался и Карем, к которому у Эльхиора нашлись личные счеты. Голосящего от ужаса Макуса уже достала Айшэ, с садисткой ухмылочкой снеся беглецу голову.

Ради такого случая маг тоже взялся за оружие. На остальных наемников можно было не отвлекаться - те, что решили подороже продать свои жизни, стали добычей вампирши, а улепетывающих в пустоши догнало несколько силовых волн. А сам Эльхиор с удовольствием скрестил клинки с Первым охранников. Местный был довольно неплохим бойцом, опытным и рассудительным, не бросающимся в драку очертя голову, но против мага ему элементарно не хватало опыта. К тому же, Эльхиор не собирался устраивать показательный, красивый бой. Он заранее избавился от мешающей ему теплой одежды, поддерживая приемлемую температуру вокруг собственного тела, в то время как Карему мешала пушистая шуба. Дождавшись момента, бывший император не без удовольствия вогнал меч в противника, слегка даже провернув рукоять. Он прекрасно знал, куда бить, успев заранее оценить кожаный доспех старого наемника. И не промахнулся - снег под упавшим мужчиной сразу начал окрашиваться алым.

На него тут же бросился еще один охранник из прихвостней бывшего главаря, которого Эльхиор с удовольствием отправил к праотцам. На этом бой закончился, поскольку с остальными уже успела «пообщаться» Айшэ. Как выяснилось, девушка хорошо владела не только собственными когтями, но и оружием.

Оставшиеся караванщики, явно пребывающие в шоковом состоянии, испуганно жались к своим фургонам. Дико мычали мохнатые бычки, не имеющие возможности убежать, поскольку разломанные передняя и задняя фуры не давали им развернуться.

- Хватит с них, пожалуй, - произнесла подошедшая вампирша. Набрав в ладошку чистого снега, она вытерла лицо, на которое попало несколько алых капель.

Эльхиор молча направился к фургону, который некогда облюбовала себе Айшэ, и вынул из него их сумки с вещами. На шарахнувшегося от него Вира маг не обратил ровным счетом никакого внимания. Тот был явно не в себе - шептал «Древние» и делал перед собой какие-то пассы руками, видимо, призванные отгонять злых духов. Этот мальчишка не сделал им ничего плохого, а значит, имел право жить. Если сумеет добраться до человеческого поселения, конечно, но тут уж все в руках его богов.

Перебросив вещи напарнице, Эльхиор вынул из-за пазухи светящийся амулет, чтобы уточнить направление, и лишь затем снова набросил на плечи шубу.

- Лошадей брать не будем, - проинформировал он вампиршу.

Девушка только кивнула, подходя поближе, чтобы он мог накрыть ее полем, защищающим от снега и мороза.

Следуя за указаниями амулета, они быстро пошли в нужном им направлении. Эльхиор совершенно не удивился, когда понял, что своеобразный маячок ведет их к подножию гор. Выходит, они не ошиблись с выводами касательно храма Древних. Что ж, ему будет любопытно посмотреть на это место, если оно, конечно, еще цело. И тогда он станет на еще один шаг ближе к Силь...

Они шли уже несколько часов. Снова создать воздушную сферу и просто полететь было заманчивой идеей, но заклинание требовало огромного количества энергии, которой в этом мире было не так уж и много. Приходилось экономить силы. Когда вокруг сгустилась непроглядная темнота ночи, пришлось признать, что идти дальше попросту опасно. При отсутствии освещения путешественники запросто могли не заметить какой-то разлом и ухнуть в яму или трещину, переломав себе кости.

- Я смогу поддерживать купол достаточно долго, - наконец произнес маг.

- Станем лагерем? - тут же полюбопытствовала Айшэ.

- Давай, иначе рискуем и вовсе никуда не дойти.

Девушка кивнула и сбросила в снег сумку. За неимением специального снаряжения обустройство ночевки на снегу становилось задачкой на сообразительность. У них не было ни лопаты, ни палатки, ни какой-то самой завалящей елки под рукой, чтобы сделать подобие лежаков. Да и копать в фактически вечной мерзлоте, чтобы добраться до сухого грунта, было глупостью несусветной. Поэтому наемник решил пойти иным путем. Утрамбовав до каменной твердости снег под ногами, он постарался сделать так, чтобы импровизированный лежак не растаял прямо под ними. Айшэ добавила что-то от себя, нацарапав стилетом несколько странных знаков и капнув на каждый кровью из прокушенного запястья. В итоге у них получился холодный белоснежный монолит, на котором преспокойно можно было хоть огонь разводить. Правда, перекусили всухомятку, разогрев на маленьком магическом костерке только чай. Эльхиор уменьшил размеры защитного полога, чтобы не расходовать энергию впустую, и они оказались внутри совсем маленького купола, в котором, тем не менее, было тепло. Подстелив под низ шубы и укрывшись одеялами из сумок, наемники легли спать, справедливо рассудив, что утро вечера мудренее.

Спать было как минимум жестко, хотя миниатюрная Айшэ устроилась с большим удобством, использовав самого мага в качестве подушки. Им хватило буквально нескольких часов, чтобы немного восстановить силы и отправиться дальше. Амулет светился все интенсивнее, вселяя уверенность, что напарники движутся в верном направлении.

Еще через несколько часов, когда они оказались у предгорий, ветер внезапно стих. Каменная громада одинокой горы, выдвинувшейся из основного массива подобно аванпосту, стала надежным барьером на пути воздушных шквалистых порывов. Эльхиор наконец снял защитный купол, облегченно вздохнув. Постоянное напряжение от поддерживания нескольких довольно энергоемких заклинаний сказывалось даже на нем.

Немного передохнув перед решительным марш-броском, наемники стали подниматься в гору. Довольно скоро обнаружилось, что они идут по старым, выщербленным от времени и сглаженным ветром, но все еще надежным ступеням. Здесь снега под ногами практически не было, в ледяном воздухе, застывшем без движения, каждый звук разносился далеко и звонко, будто под сводами какого-то храма. Дыхание срывалось с губ облачками пара. Промерзший камень легко стелился под ноги, так что путешественники пошли даже быстрей, чем до этого по равнине. Вскоре лестница начала углубляться в расщелину, начинавшуюся от ступеней и расширявшуюся вверх, открывая взглядам просветлевшее небо. Еще раз вильнув, вырубленная в скале дорога вывела их на небольшую площадку.

Эльхиор присвистнул, глядя на две огромные статуи драконов, склонившихся как раз над тем местом, где находился проход. Каменные твари казались живыми. Складывалось впечатление, что застывшие на века ящеры готовы вот-вот хлопнуть крыльями и толчком послать гибкие тела в воздух.

- Какие красивые, - прошептала рядом Айшэ, становясь на цыпочки и дотягиваясь до низко склоненной каменной морды.

- Им молились, похоже, - прокомментировал Эльхиор, тоже любуясь великолепной работой древних мастеров.

- И их поработили. Как всегда у людей, подленько, - резюмировала вампирша.

Эльхиор коротко глянул на Айшэ, но от комментариев воздержался.

Затеплив крохотный светлячок, маг заставил его подлететь к статуе. На крыльях лежал пласт снега, да свисали длинные сосульки, грозившие сорваться с высоты и раздробить ступени уходящей вглубь горы лестницы.

- Ты что искал? - уточнила вампирша, глядя, как маг разглядывает скульптуру.

- Проверял, а не живые ли стражи на самом деле. Есть остаточный магический фон вокруг них, очень схожий с тем, что чувствовался во время нападения снежных призраков. Творец у них явно один, - наемник, наконец, посчитал осмотр законченным и махнул спутнице рукой. - Пойдем. Тут нам ничего не грозит, но лучше не задерживаться.

Лестница казалась бесконечной. Она вилась вокруг горы, уводя их все выше и выше. Изображения драконов теперь попадались постоянно - они были вырезаны на стенах, обвивали уцелевшие фрагменты балюстрады лестницы, наблюдали с окрестных скал. Один раз напарникам даже попалась картина, искусно созданная прямо в камне. Естественные прожилки гранита, не иначе как под воздействием магии, складывались в рисунок распахнувшего крылья ящера.

Наконец они дошли до самого храма.

- Со вкусом у них явно проблемы были, раз после драконов додумались такое изображать, - скептически фыркнула вампирша, разглядывая высеченное в скале уродливое лицо какого-то божества. Кожа запечатленного в камне создания так плотно обтягивала череп, что создавалось впечатление древнего старца.

- Скорее это сделано устрашения ради, - отозвался Эльхиор. - По этим ступеням осилят подъем только самые стойкие, а самые смелые решатся войти в пещеру. Тот же принцип, что и с Оракулом в обители Богини-матери.

- Ну да, - пожала плечами Айшэ, - сами Хозяева явно сюда не пешком, а на драконах поднимались.

- Ясное дело, - усмехнулся маг, направляясь ко входу.

Скальную площадку, на которую они вышли, и собственно «дверь» соединял узкий каменный мостик без перил, раскинувшийся над пропастью. Еще одна деталь, призванная устрашить незваных гостей. Впрочем, что Эльхиору, что вампирше преодолеть такое препятствие не составило труда, хотя ветер, будто вынырнувший из пропасти под ногами, упрямо сталкивал их с каменного лезвия.

Внутри это оказалась обычная пещера. С потолка свешивались сталактиты, соляные капельки на которых в свете магического шара переливались разноцветными бликами. А еще здесь было на удивление тепло, словно магия давно погибших хозяев этого места и огненное дыхание их драконов до сих пор согревали стены. Так что шубы путешественники сняли практически сразу.

Достаточно было пройти первый зал, как вновь стало заметно творчество древних мастеров. Высокий потолок поддерживали колонны, по которым кое-где спускались каменные дракончики. Чем дальше уходили наемники, тем понятней становилось, что на самом деле, это никакой не храм...

- Могильники, - шепнул спутнице Эльхиор, глядя на каменный саркофаг у стены одного из залов.

- И не только для Древних, - согласно кивнула Айшэ, указывая под ноги. На плитах пола было тщательно вырезано изображение дракона в натуральную величину. Вот только там, где камень скололся, проступали выбеленные временем кости - гигантских ящеров, похоже, вмуровывали в скалу после смерти их Хозяев.

- Выходит, последняя битва состоялась в этом месте не просто так, - резюмировал маг.

- Здесь даже красиво, - неожиданно произнесла девушка.

- Пожалуй, - согласился Эльхиор, обойдя по периметру огромное помещение.

Пройдя сквозь анфиладу залов, они неожиданно вышли к глубокому провалу. При близком рассмотрении выяснилось, что он напоминает гигантский колодец, вырубленный в сердце горы. Дно его терялось во мраке, но маг уже заметил ведущие вниз ступени.

Камушек в руках мужчины светился ровно и ярко, показывая, что они уже на месте.

- Значит, он нам больше не помощник, - сделала вывод вампирша.

- Помнишь, что говорилось в легенде? - обернулся к ней наемник. - Был бой, так что ищем его последствия.

- То есть самый разрушенный зал, - понятливо кивнула напарница и шагнула на лестницу, легко сбегая по ступеням. - Пошли, проверим внизу, а то эта пропасть тут явно неспроста.

- Тебе тоже интересно, как запихать большого дракона в маленькую пещеру? - ехидно поинтересовался маг.

- Через этот колодец это куда удобней сделать, чем через «ворота», в которые мы лезли, - фыркнула вампирша. - Там бы они не развернулись, ведь судя по размерам костей, эти твари были гигантскими.

Чем ниже они спускались, тем теплее становилось. Температура повышалась довольно быстро, заставляя путешественников постепенно стаскивать с себя одежду, пока оба не остались лишь в легких рубашках, которые одевали под шерстяные свитера, чтобы те не так кололись.

- По идее, при такой температуре драконам лучше выращивать свое потомство, - заметила Айшэ, расшнуровывая ворот, - а не хоронить останки.

- Знаешь, я, похоже, догадываюсь, что здесь такое, - протянул маг, прикладывая ладонь к теплому камню стены. - Это вулкан. И он не спящий. Именно потому здесь так жарко. Просто Древним удалось каким-то образом его запечатать, но при этом сделать это так виртуозно, чтобы он не взорвался.

- Теперь главное, чтобы их магия не иссякла в самый неподходящий момент, и он не рванул прямо под нами, - мрачно отшутилась Айшэ. Наемник согласно кивнул.

Лестница, казавшаяся поначалу бесконечной, наконец, вывела их в большой зал. Скорее всего, изначально это была естественная пещера, но ее расширили, стены отшлифовали и украсили сейчас уже почти исчезнувшими каменными узорами. Некогда этот зал использовали как ритуальный - в центре сохранился огромный каменный круг, но вот все остальное было разрушено. За прошедшие века в верхних пещерах выросли сталактиты, но внизу для этого было слишком сухо и жарко - где-то под ними размеренно дышал дремлющий вулкан. Каменная крошка и какие-то обломки устилали пол, в некоторых местах из стен зала были выворочены крупные глыбы. Здесь, вероятно, и произошла магическая битва.

- Похоже, мы у цели, - тихо произнесла Айшэ. Эльхиор зажег несколько дополнительных светлячков, и они выхватили из мрака еще одну деталь, незамеченную ранее: с той стороны каменного круга на полу лежал скелет гигантского ящера.

- Этот даже больше предыдущего, - восхищенно произнес маг, направляясь к тому, что некогда было драконом. - В Нилекии никогда не водилось ничего подобного, и...

Договорить ему не дала резкая боль, пронзившая плечо. Вошедший по самую рукоять метательный нож должен был бы пронзить сердце, если бы маг не начал оборачиваться к своей спутнице. Мужчина мгновенно поднял щиты, не понимая, почему его атаковала напарница, но, оказалось, что напала на него не Айшэ. Уже изготовившись ударить по вампирше волной чистой силы, он заметил, как ее сбила с ног какая-то тень, с неимоверной скоростью метнувшаяся от лестницы через весь зал. Девушка еще успела вскинуть руку в защитном жесте, когда ее швырнуло на пол. На камни плеснуло алым, напарница мага тихо вскрикнула, но звук тут же оборвался. Неизвестный нападающий встал с замершего тела, что-то отшвырнув от себя. С пальцев стекали тягучие капли крови. Ждать, пока враг нанесет удар, Эльхиор не стал, метнув в противницу, - а ею оказалась женщина, - сгусток сырой, неоформленной в заклинание энергии. Даже если неведомая дрянь, невесть откуда оказавшаяся здесь, была невосприимчива к магии, направленный в ноги удар должен был бы отшвырнуть ее. Расчет оказался верным: женщину отбросило к противоположной стене. Вот только незнакомка, извернувшись прямо в воздухе, приземлилась, как кошка, на ноги и легко удержала равновесие, лишь коснувшись кончиками пальцев пола пещеры. Светлячки, вьющиеся над ее головой, призванные ослепить хорошо видящую в темноте воительницу, позволили Эльхиору рассмотреть длинные и острые клыки противницы. Похоже, перед ним была давешняя соплеменница Айшэ, встреченная ими в трактире, - вряд ли в этом затрапезном мирке могла найтись еще одна вампирша. Волосы женщины в свете огоньков блеснули алым, развеивая последние сомнения. Она ничего не говорила, лишь усмехнулась и снова бросилась в атаку.

Эльхиор уже по опыту знал, что боевые заклинания в большинстве своем не оказывают какого-либо эффекта на представителей этой расы, а потому просто давил чистой мощью, не давая вампирше подойти близко. Она перемещалась с невероятной скоростью, постоянно меняя направление атаки, а потому магу почти сразу пришлось уйти в круговую оборону. Несколько раз ему снова удалось отбросить убийцу на камни, правда, вампирша тут же вскакивала, отряхивалась и возобновляла бой. Длинная ссадина на скуле, оставшаяся после одного из таких падений, - вот и все, чего удалось добиться магу. Да и та почти мгновенно затянулась.

Плечо, в котором засел нож, при каждом неловком движении отдавалось острой болью. Маг ощущал, как руку заливает горячая жидкость, и понимал, что такими темпами его реакция станет ухудшаться из-за потери крови. И то, что вампирша успеет к нему подобраться, было лишь вопросом времени. Требовалось придумать что-то, причем срочно, пока она еще не измотала его слишком сильно. Швырнув в нападавшую гадину очередной волной силы, от чего ту припечатало к стене, на пару мгновений выбив дух, Эльхиор резко опустил щиты, используя самого себя в качестве приманки. Похоже, вид окровавленного и явно уставшего мужчины заставил противницу потерять бдительность. Она метнулась к нему и не успела остановиться, когда прямо перед магом открылась воронка портала. Вампирша влетела в сверкающий овал, который мгновенно захлопнулся за ее спиной. По прикидкам Эльхиора, в том мирке, куда он ее забросил, этой твари вряд ли понравится - сам он оттуда в свое время еле ноги унес.

Пошатываясь, маг добрался до того места, где упала Айшэ. Здесь все было кончено одним ударом, с развороченной грудной клеткой не выжить никому. Теперь он понял, что отбросила от себя вампирша - она голой рукой вырвала противнице сердце.

Эльхиор устало опустился прямо на камни. Что делать дальше, он представлял слабо. Впрочем, ответ нашелся довольно скоро - стоило лишь пошевелиться. Ухватившись за скользкий от крови нож, маг постарался рывком вытащить его из собственного тела, но пальцы лишь соскользнули, заставив наемника заскрежетать зубами от боли. Успехом увенчалась лишь третья по счету попытка. Переведя дыхание и утерев со лба испарину, он стянул с себя рубашку и занялся лечением. Получалось откровенно плохо, впрочем, как обычно, но хотя бы кровь приостановилась, что, собственно, и требовалось. На большее элементарно не хватало энергии - после стольких заклинаний из зала словно вытянули всю магию, лишь слабый, неясный фон ощущался где-то на периферии. Собственно, потому он и не почуял опасность заранее - защитные заклинания слишком ослабли и пропустили ловкую вампиршу.

То, что происходит нечто странное, о заметил не сразу, слишком занятый попытками залатать собственную шкуру. Тело Айшэ, сломанной куклой лежавшее на камнях, вдруг стало стремительно исчезать, будто перед ним был лишь призрак, тень. Что-то подсказывало Эльхиору, что даже несмотря на особенности ее расы и непосредственно самой Айшэ, происходящее вряд ли является нормой. Он прекрасно помнил, что девушка говорила про свою богиню: вампирша не может умереть, если только на то не будет воли Риэн. С другой стороны, в этом мире власть богини смерти могла быть значительно меньше, а значит и его напарница могла пострадать слишком... Да куда уж сильнее-то?

Эльхиор понял, что от усталости начинает путаться в собственных умозаключениях. Так или иначе, он мог только ждать. Все равно снаружи ночь вступала в свои права, и выбраться отсюда не представлялось возможным. Ему нужно было отдохнуть и хоть немного восстановить силы.


Глава 7

Когда ты сумасшедший - это не так мешает.

Ужасно, когда ты только сходишь с ума.

© Джеймс Хедли Чейз

Айшэ


Удар пришелся в спину, но Айшэ успела среагировать. Увы, недостаточно быстро. Боль оказалось чудовищной, а смерть - мгновенной. Впрочем, это и предстояло вампирше, когда она пришла в нижний зал, так что разницы, каким именно образом это произошло, не было.

Понадеявшись, что Эльхиор справится с Киорой, которую девушка все же успела узнать, она сосредоточилась, пытаясь проделать то же самое, что делала во дворце погибшей империи Ваэля. Эти два места были чем-то похожи, а значит, здесь тоже могла храниться память о трагедии, разыгравшейся под этими сводами...

- Все решится в этом поединке, - высокая рыжеволосая красавица гордо вскинула подбородок, но в ее глазах был страх. Кроваво-красный дракон, на голову которого опиралась девушка, вздохнул, выпуская облачко дыма, и прикрыл золотые глаза.

- Литта, ты же понимаешь, что Ксархин не станет играть честно, - пожилой мужчина в черном недовольно повел плечом. - Это единственный выход из ситуации!

- Вы мне предлагаете уподобиться ему и поиграть в единоличную власть? - вскинулась девушка.

- У вас с ним схожие способности, - грустно улыбнулся старик. - Разница лишь в том, что мы сделаем это по собственному желанию.

Запал Литты иссяк, на глаза девушки навернулись слезы от безысходности и жалости к самой себе.

- И даже если мне удастся победить, - всхлипнула она, еще сдерживаясь, чтобы не разреветься, - что потом? Я же останусь одна.

- Ты талантлива и молода, - утешил еще один мужчина. Его лицо обезображивал чудовищный ожог, скрыть который не удалось даже магией. - Ты сможешь разобраться во всем.

- Ее больше смущает, что некем будет править, - ехидно произнес женский голос, и в поле зрения появилась голова огромного ящера, на носу которого вальяжно развалилась фигуристая блондинка в серебристом легком доспехе. - Но если уж выбирать из двух зол, то лучше я отдам силу Литте, чем прогнусь под эту гадину Ксархина.

- Тебе лишь бы прогибаться, - зло бросил мужчина со шрамом.

- Прекратите немедленно, - старик неприятно сощурился, и выцветшие глаза блеснули магией. Молодые спорщики тут же замолчали, почтительно склонив головы, - авторитет старшего, похоже, был неоспорим.

- Я же на самом деле могу остаться королевой мертвого народа, - произнесла рыжая девушка, но было видно, что она уже сдалась и приняла решение, избежать которого пыталась любой ценой.

- Победишь нашего врага, - уверенно произнес старший из волшебников, - и сумеешь восстановить могущество Хозяев и веру людей в нас. Да, наши драконы погибнут, но на нижних ярусах еще есть яйца. Они вылупятся и найдут себе хозяев, а ты сможешь стать достойной предводительницей. Девочка, у нас все равно нет выбора.

- Я знаю, - теперь Литта не скрывала слез, катившихся по щекам.

- Перестань рыдать, - зло одернула ее белокурая Хозяйка. - Думаешь, каждому из нас легко далось это решение? Так теперь еще и тебя уговаривать.

Мужчины предостерегающе глянули на говорившую, но промолчали - все прекрасно понимали, что она права.

- Соберись, девочка, - наконец произнес старший из присутствующих. Он поднялся и подошел к рыжеволосой, легко дотронулся до ее щеки. - Я в тебе не сомневаюсь.

Уже не оглядываясь, он направился прочь. Черный с рыжими подпалинами дракон потрусил за Хозяином, как верная собака.

- Смотри не продуй, - надменно бросила блондинка, перебираясь на загривок своего ящера. Громадное существо одним прыжком взмыло в воздух, унося всадницу на верхние ярусы.

- Удачи, Литта, - тепло улыбнулся последний из собеседников рыжей. Обожженная половина лица конвульсивно дернулась, и девушка, как ни старалась скрыть этого, непроизвольно вздрогнула. Мужчина, заметив ее реакцию, горько ухмыльнулся и тоже приказал своему дракону взлетать, оставив Литту в одиночестве в центре каменного круга.

Айшэ не уловила момента, когда из постороннего наблюдателя она превратилась в непосредственного участника этих действий. Теперь она сама стала рыжей волшебницей, вынужденной принять на свои плечи чудовищную ношу долга и ответственности перед всем своим народом. Вместе с ней она переживала жуткую душевную боль, когда пришлось исполнять обещанное и забирать силу последних и сильнейших магов, еще противостоящих захватчику. Ее учитель и наставник стал первым. Он лег в каменный саркофаг и недрогнувшей рукой послал кинжал в собственное сердце. Храм содрогнулся. Она прекрасно знала, что это значит - его дракон тоже мертв. Обычно Хозяева перед смертью отпускали своих питомцев, зная, что они, специально этому обученные, станут искать себе следующего всадника, чтобы продолжить служение. Но сейчас был иной случай: Литте нужна была вся возможная мощь, и никто не хотел, чтобы новым Хозяином драконов стал очередной прихвостень Ксархина.

Девушка ощутила, когда настал нужный момент, и потянула в себя освободившуюся магическую силу. Они и сами не знали, как объяснить этот феномен, проявившийся у некоторых Хозяев. Необычное открытие, которое позволило бы их народу перейти на новый уровень духовного развития, стало причиной их гибели.

Белокурая Евера была непривычно серьезна и спокойна, словно и не язвила еще недавно над Литтой, которую считала слишком нерешительной и мягкотелой. Все повторилось точно так же, как и с учителем, и Литта покачнулась. От мощи, переполнявшей ее, кружилась голова, и даже слегка подташнивало, чувство эйфории могло бы захлестнуть с головой, если бы не понимание, сколь высокая цена за это заплачена. Что ж, она даже смогла в какой-то мере понять Ксархина, но мысль уподобиться ему была отвратительна. Она будет действовать совсем по-другому, во имя иных целей.

Нарак сидел на крышке пока еще закрытого саркофага, поджидая ее. Он понял, что остался последним, как только увидел рыжую, входящую в арку небольшого зала, где ему предстояло найти последнее пристанище.

- Ты же знаешь, что все делаешь правильно, - произнес маг.

- А если я таким образом лишаю вас посмертия? - задала вопрос Литта. Не могла не задать. Ведь совсем скоро не останется никого, кто смог бы на него ответить. - Что если я на самом деле уничтожу ваши души?

- Моя давно принадлежит тебе, - негромко произнес он.

Да, она это знала. Поняла слишком поздно.

- Я обязательно выиграю, - пообещала Литта.

Он знал, куда и как бить. Чужая сила вновь хлынула по венам, заставляя стонать от боли, тесно сплетенной с удовольствием. Девушка, не скрываясь, плакала, собственноручно задвигая над ним каменную крышку. Если бы не эта война, все могло быть иначе. Возможно, она бы даже смогла переступить через свою жалость и научиться не замечать его увечья... Но теперь думать об этом было поздно.

Дракон Нарака, следом за хозяином заползший в небольшой зал, тоже был мертв. Огромный зверь красивого насыщенно-синего цвета успел дотянуться лапой до саркофага своего властелина и так и замер. Он был предан по-настоящему. Литта всхлипнула и, поддавшись наитию, отправила в ящера магический сгусток. Конечно, расходовать на это заемную силу было глупо, но она не сдержалась. Гигантское тело медленно поглотил ставший вязким пол пещеры, хороня верное создание рядом с его хозяином.

Снова спустившись на дно колодца, она принялась ждать. Они правильно подгадали время. Волшебница чувствовала приближение Ксархина. Чуждая сила, чудовищная мощь ощущалась в воздухе так явственно, словно была осязаемой. Литта знала, что он уже в храме и спускается вниз. Она почувствовала брезгливость и жуткую ненависть к этому человеку, который некогда был ей собратом, но попрал все законы во имя единоличной власти. Это место, одновременно колыбель и последнее пристанище, было словно осквернено его присутствием.

Девушка зло сощурилась, готовясь к встрече. Она не имела права проиграть.

Бой двух магов, наделенных чудовищной мощью, Айшэ почти не запомнила. Вампирша пыталась вырваться, отделить свое сознание от разума гибнущей колдуньи из далекого прошлого. Свои и чужие эмоции и мысли настолько переплелись, что наемница испугалась, что может не вернуться. Занятая этой борьбой, она отвлеклась от «воспоминаний» старого храма, а потому упустила момент, когда в схватке наступил перелом. Литта четко осознала, что этот бой ей не выиграть. Ее дракон, до последнего защищавший хозяйку, упал на камни совсем рядом с ритуальным кругом и более не смог подняться. И тогда она сделала единственно возможное. Рванувшись вперед, уже не считаясь со своей жизнью, магичка ударила не ожидавшего подобного Ксархина подобранным с пола острым каменным осколком. Это было подло, это было против всех правил их народа, но как же оказалось действенно! Ей в грудь ударила ветвистая молния, сорвавшаяся с пальцев мага. Кровь врагов смешалась, вырвавшаяся из-под контроля сила плеснула вокруг, дробя в пыль скалы.

- Эта власть не достанется никому, - победно шепнула Литта.

Айшэ вышвырнуло из ее сознания и поволокло куда-то, увлекая следом за душой погибшей колдуньи.

Девушка оказалась посреди серой пустоши, продуваемой злыми ветрами, треплющими ее развевающиеся черные одеяния. Вампирша поморщилась, опознав в них ритуальную мантию, в которую была одета Литта, и усилием воли сменила ее на привычную походную одежду. Это были уже не воспоминания, а мир мертвых, в котором Айшэ уже не раз доводилось бывать. Знала она и законы этого места, а потому постаралась как можно скорее убраться подальше и не особо разглядывать то, что происходило вокруг. Вопреки расхожему мнению, за грань утягивало не только души умерших, но и тени погибших мест, какие-то предметы, сны, воспоминания... А еще здесь водились местные «обитатели», и встречаться с ними было не лучшей идеей даже для таких, как Айшэ. Конечно, существовали особые субреальности, куда уходили души жрецов или почитателей определенных божеств, но для многих посмертие было лишь дорогой из одного конца вечности в другой. Кто-то перерождался, кто-то навечно оставался на этих равнинах, кто-то растворялся в сером ничто, не оставляя о себе даже памяти.

Больше всего на свете Айшэ хотела вернуться в мир живых, хотя прекрасно знала, что за этим последует жуткая боль. Судя по всему, вампирша, напавшая на нее, постаралась сделать так, чтобы никакая регенерация не смогла устранить нанесенные повреждения. А значит, придется восстанавливать себя с нуля.

Под ноги легла тропа, по которой девушка бросилась бежать через тусклые земли. У обычных душ нет воли, она же, попав сюда, создавала вокруг себя волнение этой зыбкой реальности. От наемницы, словно от камня, брошенного в воду, расходились круги, оповещая местных «жителей» о наличии нарушительницы.

То слева, то справа от бегущей девушки проносились неясные видения, но она на них не отвлекалась, прекрасно зная, что тропа пропадет, стоит лишь ослабить концентрацию. Какую-то мелкую костяную дрянь, бросившуюся под ноги, она перескочила на бегу и припустила еще быстрее. Разнообразить собой меню местных хищников в ее планы не входило.

Насквозь пробежав посмертные райские кущи каких-то сектантов, она выскочила на скользкий лед. Тропка, по которой бежала девушка, не пропала, увлекая ее за собой все дальше. Под ногами, по логике вещей, располагалось замерзшее озеро, на логика-то как раз в мире мертвых была бессильна. Это в равной степени мог оказаться и кратер вулкана, и спина какого-то погибшего божества.

Когда лед под ней затрещал, девушка не поверила своим ушам. Такого еще не случалось. Тропа всегда оставалась неизменной - единственным выходом из мира теней. Рывок не принес результатов, она не успела достигнуть кромки, когда замерзшая вода у нее под ногами просела и осыпалась куда-то вниз, в пустоту, увлекая испуганную вампиршу за собой.

Вокруг все было заполнено чем-то, напоминающим густой дым. Он проходил словно сквозь нее, и в призрачных клубах, через которые девушку волокло в неведомую бездну, ей то и дело слышались чьи-то крики. Обломки душ, застрявшие в этом месте, облепили наемницу, как пиявки, стараясь уничтожить саму ее суть. Она едва не растворилась в этом мутном потоке. Испугавшись, что так никогда и не выберется отсюда, навечно зависнув в безвременье, Айшэ всей душой рванулась обратно, в мир живых. Уж лучше могильники драконов.

Этот отчаянный рывок помог ей достичь поверхности. Девушка зависла на краю, цепляясь за крошащийся под руками лед. Откуда-то она знала: это и есть та грань, которую надо пересечь. Достаточно будет вытащить себя на поверхность, и она окажется в мире живых. Вот только подтянуться никак не удавалось, нечто неведомое как гиря висело на ногах, заставляя по миллиметру сползать в бездну.

Айшэ судорожно пыталась найти способ уцепиться за что-то. Причем отнюдь не в прямом смысле слова. Восстанавливать тело было куда проще там, где она и погибла, а в мире Хозяев единственным ориентиром для нее был Эльхиор. Оставалось надеяться, что маг выжил в схватке с Киорой и еще не успел уйти далеко от того места, где она упала.

Сосредоточившись на образе мага, она из последних сил рванулась вперед, едва не выворачивая суставы от усилия. Грудь сдавило, будто тисками, а потом стало невыносимо больно, и Айшэ зашлась в крике, сбивая кулачки о каменный пол пещеры.


Эльхиор


Если бы предоставить всем народам на свете выбирать


самые лучшие из всех обычаи и нравы, то каждый народ,


внимательно рассмотрев их, выбрал бы свои собственные.


Геродот Галикарнасский


Видимо, он все же уснул, поскольку пропустил тот момент, когда все началось. Открыв глаза, маг даже не сразу сообразил, что происходит. Перед ним был призрак, полупрозрачная фигура обнаженной девушки. Но туманные размытые очертания с каждым мигом становились все отчетливее, обретали материальность. Прошло не более нескольких минут, а на каменном полу уже лежало вполне реальное тело, до которого можно было дотронуться. Что маг, собственно, и проделал, дотянувшись до смуглого плеча и слегка встряхнув девушку. Он и сам не верил в то, что происходило, так что решил подстраховаться.

Айшэ открыла глаза... и закричала. Ее визг, наверное, было слышно даже на поверхности, по крайней мере, так показалось на секунду оглохшему Эльхиору. Недолго думая, мужчина метнулся к брошенным неподалеку сумкам, выудив оттуда одеяло, и поспешно укутал спутницу, прижав ее к себе, словно ребенка. Видимо, его инстинктивный порыв оказался верным, так как вампирша вцепилась в напарника тонкими пальчиками, спрятав лицо у него на груди. Мужчина поморщился, чувствуя, как заныло едва успевшее поджить плечо.

Девушка быстро уснула, но так и не разжала рук, словно боялась, что он исчезнет. Маг понятия не имел, что она «пережила», пока была за гранью, но вряд ли это было что-то приятное, раз Айшэ так реагировала. Сжав зубы, чтоб не ругаться от боли, Эльхиор перенес напарницу поближе к брошенным сумкам с вещами - наоборот не вышло бы, пришлось бы разжимать мертвой хваткой сжатые пальцы. Набросав подобие лежака из шуб, он бережно уложил вампиршу и улегся рядом, согревая и охраняя.

Сложно было сказать, сколько времени они проспали. Он открыл глаза сразу же, стоило лишь Айшэ заворочаться, устраиваясь удобнее у него под боком так, как она делала последние несколько ночей. Мужчина облегченно вздохнул, аккуратно меняя положение тела. Во-первых, не желая тревожить лишний раз плечо, во-вторых, стремясь не разбудить напарницу. Но, как оказалось, девушка и сама уже не спала.

Оценив свою собственную наготу и вид полураздетого мужчины рядом, она настороженно поинтересовалась:

- Что я сделала на этот раз?

- Умерла и растаяла, а потом вернулась, в чем мать родила, и заставила пережить несколько неприятных минут, прежде чем вырубилась, - лаконично проинформировал ее собеседник.

- Значит, все относительно нормально, - слабо отшутилась вампирша.

- Не хотелось бы мне такого «нормально», - не сдержавшись, проворчал маг. Девушка вздрогнула, и он это прекрасно почувствовал, а потому произнес: - Ладно, извини, ничего такого я сказать не хотел. Я и вправду думал, что ты умерла... совсем. Не представлял, что такое вообще возможно.

- Я эва'ре, - слабо усмехнулась она, снова прикрывая глаза.

- Тебе что-то нужно? - осторожно поинтересовался Эльхиор у напарницы.

- Не помешало бы еще отоспаться, но у нас нет времени, да? - спросила девушка.

- Мы как раз никуда не спешим, - заверил ее наемник.

- А где эта дрянь? - не требовалось уточнять, кого она имеет в виду.

- Вышвырнул через портал в другой мир. Но вернуться ей будет проблематично, это местечко не из приятных, - помолчав немного, маг произнес: - Мне казалось, вы пообщались вполне миролюбиво.

- Мне тоже так казалось, - мрачно откликнулась девушка, глянув на собеседника из-под ресниц. - Хотя, если ей тебя заказали, удивляться нечему.

- Ей точно так же могли заказать и тебя, - отозвался мужчина, чуть поморщившись, - пошевелившаяся Айшэ зацепила раненое плечо. Вампирша тут же заметила его гримасу, а поняв ее причину, потянулась за своей сумкой. Выглядела абсолютно голая девица, частично вылезшая из-под одеяла, немного комично, но Эльхиору было лень зубоскалить, тем более что она приличия ради перебросила волосы на грудь. Добравшись, наконец, до нужной сумки, она чем-то там позвенела и извлекла небольшой флакончик из непрозрачного темно-синего стекла. Взболтав содержимое, вампирша аккуратно вынула плотно притертую пробку и, взглядом спросив разрешения, капнула странную тягучую жидкость на плечо магу. Боль прошла сразу, руку до локтя будто заморозило. А девушка принялась осторожно втирать состав в кожу вокруг раны.

- Все может быть, хотя она рисковала. Если это дойдет до глав семей, Киору могут изгнать, а для нашего народа это хуже смерти, - пояснила вампирша.

- Понятно, - негромко откликнулся он, нежась под ее руками. - Айшэ, расскажешь, что видела, или сначала хочешь отоспаться?

- Поспать я еще успею, - словно нехотя откликнулась она. - Ну что сказать, местные легенды почти не врут, здесь действительно прошла последняя битва Хозяев. Если вкратце, то заводилы стянули на себя всю доступную мощь, а потом уничтожили друг друга. Твоя женщина, - кстати, здесь ее звали Литта, - смогла не проиграть, но победить не сумела. А еще, ты уж извини, но она была сентиментальной дурой.

- Айшэ, ты порой поразительно тактична, - развеселился маг, посмотрев на ничуть не смутившуюся девушку, и разочарованно вздохнул, когда она убрала ладошки с его плеча.

- Ты же просил рассказать, что я видела, - откликнулась наемница. Голос прозвучал глухо, вампирша как раз натягивала через голову теплую нижнюю рубашку, чтобы и дальше не разгуливать голышом перед нанимателем. Опомнилась, ничего не скажешь.

- Узнала, куда она ушла дальше? - ровно спросил маг, отведя глаза. Намазанное странным составом плечо почти полностью зажило, оставив после ранения лишь тонкую полоску свернувшейся крови. Покраснение вокруг тоже сошло, да и боли мужчина пока не чувствовал. - И что это за мазь такая была? Заживает ведь на глазах прямо.

- Отвечаю по порядку, - взъерошенная девушка расправила рубаху, этим свое облачение и завершив. - Следующий мир нашла, мазь обычная, я сама ее делаю. На мне мелкие порезы очень плохо затягиваются, вот этим и лечу.

- Ты еще и травница? - приподнял бровь Эльхиор.

- И довольно неплохая, - спокойно сообщила Айшэ. - Я еще яды хорошо делаю. Хотя у меня есть и крупный недостаток. Я совершенно, вот абсолютно, не умею готовить. Ну, или получается очередная отрава из неклассических ингредиентов. Так что готовка на тебе, я разве что могу помочь что-то нарезать.

- Нам хватит сухого пайка, чтобы перекусить, - он заставил себя встать и найти продукты в одной из сумок. - Что-то горячее приготовим перед переходом в новый мир, когда ты восстановишь силы.

- Что, тоже не можешь похвастать кулинарными талантами? - хитро прищурилась девушка.

- С этим все обстоит не так плохо, как у тебя, - усмехнулся Эльхиор. - Но все же несколько часов я предпочту отвести для сна.

Вампирша понятливо покивала. Наскоро перекусив вяленым мясом и запив его холодным отваром, они снова завалились спать. Уже привычно подтягивая под бок хрупкое тоненькое тело и утыкаясь носом в черные волосы, Эльхиор подумал, что ситуация получается довольно забавной. Он ищет свою женщину с помощью другой, с которой преспокойно общается так, словно знает всю жизнь, да еще и спит с ней, неважно, что всего лишь рядом. Происходящее было, мягко говоря, абсурдом, но ему почему-то нравилось. Впрочем, развивать мысль маг не стал, очень быстро заснув рядом с мирно посапывающей вампиршей.

Проснулся он первым, и хотя выбираться из устроенного из шуб лежбища было, откровенно говоря, лень, мужчина заставил себя подняться и взяться за готовку. Проблема возникла только с дровами, но в итоге он решил, что сойдет и магическое пламя. Энергии вокруг значительно прибавилось по сравнению со вчерашним вакуумом, и он вполне мог себе это позволить.

Айшэ пришлось будить, иначе приготовленное рагу из всего, что было пригодно для этого дела, грозило остыть, и в таком случае за его вкусовые качества наемник ручаться не стал бы. Вампирша что-то сонно мурлыкнула, дрыгнула ногой и попыталась зарыться поглубже в лохматую шубу. Развеселившийся Эльхиор пощекотал напарнице пятку.

- Ешь, а то из меня тоже повар не ахти, - усмехнулся он, когда недовольная девушка устала отбиваться и приоткрыла один глаз, укоризненно посмотрев на нарушителя спокойствия.

Аппетит у наемницы, тем не менее, был отменный, и его стряпню она наворачивала за обе щеки, хотя сам маг был вынужден признать, что получилось не высший класс. Айшэ, хитро покосившись на мужчину, умыкнула из котелка добавку, пока тот рефлексировал.

- Это ты просто никогда не ел того, что готовит мой отец, вот носом и крутишь, - хихикнула она.

- Что, настолько несъедобно? - поинтересовался Эльхиор, все же доедая порцию собственного варева.

- Мои кулинарные таланты мне достались от папы, - пафосно изрекла Айшэ, выпятив грудь. Настроение у нее с утра было немного странным, каким-то горячечно веселым, словно она пыталась соврать самой себе и окружающим, что все в порядке. И магу это совершенно не нравилось. Но интересоваться ее самочувствием наемник не стал. Эльхиор прекрасно помнил, что она порой воспринимает попытку быть галантным в штыки. Что-то подсказывало ему, что сейчас именно такой момент.

С остатками его стряпни расправились быстро, даже котелок отмывать особо не пришлось - вампирша на самом деле проголодалась. Собрались еще быстрее, больше времени потратив на принятие решения, тащить ли с собой шубы, чем на упаковку остальных вещей. Решено было все же взять, ведь неизвестно было, не попадут ли они опять в зимнюю стужу, как приключилось в этот раз. Айшэ ругалась, запихивая объемную одежку в сумку, Эльхиор молчал, хотя и сильно жалел сейчас, что не умеет создавать пространственные карманы. Сделав себе зарубку на досуге выучить полезное заклинание, мужчина застегнул последний ремешок на порядком увеличившейся котомке.

Выход на тропы искать не пришлось - они и так находились в самом сердце магической аномалии. Покидая пещеру, ставшую могилой для древнего величия, Эльхиор не оглядывался.

Следующий мир, в который их вывела тропа, на этот раз оказавшаяся каменным лабиринтом, встретил их теплыми солнечными лучами и тихим шелестом крон высоких деревьев. Под ногами шуршали опавшие золотистые и бурые листья, пестрым ковром покрывавшие влажную землю. Кристально-прозрачный воздух остро и горько пах осенью.

- И это место хаоса? - скептически поинтересовался Эльхиор, чей голос слишком громко прозвучал в лесной тишине.

- Нет, - покачала головой Айшэ, - Здесь только остатки этих сил. Внятно объяснить не могу.

Маг только плечами пожал. Нет, так нет, зато с миром она не ошиблась, о чем явственно свидетельствовал запульсировавший на шее амулет. Поход по чужому миру незнамо куда начался, и Эльхиор поймал себя на мысли, что ему это нравится. У него была определенная цель, он знал способ ее достижения и теперь просто получал удовольствие от процесса. Хотя некоторые моменты и заставляли ощутимо понервничать.

- Нам куда? - полюбопытствовала Айшэ.

- Амулет указывает туда, - определившись с направлением, махнул рукой мужчина. - Но сначала предлагаю перекусить, - словно для наглядности он пульсаром поджарил какую-то мелкую дичь.

- Это чтобы не утруждаться разведением костра? - ехидно полюбопытствовала девушка, глядя на обуглившийся трупик у своих ног.

- Я просто не рассчитал мощность, - почти смутился маг.

- Или стал параноиком и стреляешь во все, что движется, - закончила она мысль, но странного голубя все же подняла и проколола веткой, подобранной здесь же. - Давай сделаем привал и поедим, раз уж так вышло.

- Сомневаюсь, что это можно есть, - окончательно стушевался Эльхиор. - Там, скорее всего, даже кости прогорели.

- Разводи костер, - усмехнулась девушка и, сбросив сумки, растворилась между деревьями. Вернулась она быстро, притащив еще двух птиц, причем как она их добыла, оставалось неясным.

- Кладезь талантов, - резюмировал наемник.

- Меня вырастили в племени охотников, - объяснила она, перебрасывая напарнику один из птичьих трупиков и берясь потрошить свою добычу.

- Не вампиры? - ухватил суть внимательный собеседник.

- Нет, - куда более холодно и лаконично отозвалась девушка, и маг решил не углубляться в детали биографии своей проводницы по мирам.

С дичью расправились быстро. Птички оказались жирненькими и не очень крупными, так что как раз хватило, чтобы наесться. Айшэ сгребла перья и потроха в небольшую яму под корнями ближайшего дерева, пока Эльхиор убирал следы костра. Не хотелось бы по неосторожности сжечь столь гостеприимный лесок, да и просто на всякий случай, вдруг здесь водились не только пичуги.

Волшебник распрямился, вытирая руки пучком травы, и окликнул свою спутницу. Пора было выдвигаться, да и погода вроде как начинала портиться - из ближайшей ложбинки начал подниматься чуть желтоватый туман. Айшэ не ответила, и мужчина недоуменно развернулся к напарнице. Девушка застыла в напряженной позе, всматриваясь в клубы ленивого марева.

- Ты чего? - не понял причин ее поведения бывший император.

- Не нравится мне здесь, - глухо произнесла вампирша, потянув из наспинных ножен один из клинков.

- Из-за тумана? Брось, мы же не в твоем мире, - отмахнулся Эльхиор.

- Птицы замолчали, - отрывисто произнесла Айшэ. Маг прислушался, но и впрямь ничего не услышал - лес будто вымер, повисла вязкая тишина, потихоньку начинавшая давить на нервы.

- Уходим или ждем? - коротко спросил он, тоже вынимая оружие.

- А ты можешь просканировать этот туман? - поинтересовалась девушка шепотом.

- Есть подозрения?

- Там пахнет кровью, - прошипела вампирша, широко раздувая ноздри.

Большего не понадобилось, и в направлении странной хмари тут же ушел магический импульс. Там, за дымчатой пеленой, был кто-то живой, но большего сказать Эльхиор не смог - туман гасил не только звуки, но и магию. Точнее, рассеивал и постепенно поглощал силу, будто подпитываясь за ее счет.

- Пойдем, - позвал он напарницу, подхватывая сумку и осторожно ступая в марево, на всякий случай поднимая вокруг себя воздушный щит. Но его опасения не оправдались, и туман оказался не ядовитым. Наемники быстро продвигались вперед. Теперь роль проводника играл Эльхиор, ориентируясь на показания своего заклинания. Под ноги то и дело попадались какие-то корни, но маг успевал вовремя ориентироваться и переступать через негаданные препятствия, Айшэ же вообще их, казалось, не замечала, бесшумно скользя рядом. Как она умудрялась это делать в осеннем лесу, где под ногами были горы шелестящих опавших листьев, оставалось загадкой.

Конечно, можно было обойти это странное образование по краю, но туман служил прикрытием и для них самих. Он услышал звуки сражения, и тут Айшэ рявкнула:

- Ваэль!

Маг рухнул ничком, по движению воздуха определив, что над ним что-то пронеслось, и послал вдогонку огненный шар. Вампирши рядом уже не было - девушка бесшумной тенью растворилась где-то в тумане. Напавшего на него создания тоже не было видно. Потом откуда-то справа донесся шум и громкий визг, будто ударили собаку. Улетевший в ту сторону еще один фаерболл попал в дерево, а показавшаяся из тумана Айшэ вежливо попросила:

- Давай аккуратнее, я не очень люблю ожоги.

- Что это было? - он уже был на ногах и настороженно осматривался.

- Тварь какая-то, - коротко бросила девушка и уточнила: - Есть еще кто-то живой?

- Да, - кивнул маг, снова направляясь в туман.

За время продвижения вперед им еще дважды пришлось отбиваться от неведомых гадин, бросавшихся на них из непроглядной мглы. Рассмотреть, что за животное атакует их, так и не удалось, а то, что оставалось после встречи с заклинаниями Эльхиора, и разглядывать было бесполезно.

Неожиданно под ногами захлюпала вода.

- Болото? - шепотом спросил у напарницы маг.

- Рядом ручей, - отозвалась девушка. - Далеко еще?

- Не очень.

Цель оказалась за следующим пригорком. Оттуда послышался визг еще одной твари, а потом чуткий слух мужчины уловил легко узнаваемый лязг металла. Не сговариваясь, путешественники поспешили на звук, уже не особо скрываясь.

Туман рассеивался, и когда они выскочили на берег небольшого озерца, вокруг был уже знакомый, пронизанный золотым светом лес. На противоположном берегу, припав к земле и погрузив руку в воду, находилась молодая женщина, настороженно взиравшая на них. У нее была темно-бронзовая, почти коричневая кожа и длинные черные волосы, собранные в косу. Лицо и обнаженные руки незнакомки покрывала замысловатая вязь узоров, такая же, только светящаяся, распространялась по воде от того места, где она опустила в нее руку. В другой девушка сжимала чуть изогнутый меч.

Что-либо сказать друг другу они не успели - из-за пригорка выскочила еще одна «дивная зверушка» и проворно кинулась на мага и вампиршу. Они среагировали почти синхронно: Айшэ ловко рубанула тварь поперек морды, а Эльхиор добил сгустком пламени.

На лице незнакомки, к которой они снова обернулись, убив зверюгу, отразилось облегчение. Похоже, только что их перевели если не в разряд друзей, то хотя бы врагами больше не считали. Но руку из воды она не вынула, словно ожидая действий замерших на противоположной стороне озерца людей. Точнее тех, кого она считала таковыми.

- Она очень похожа на орчанок моего мира, - тихо произнесла Айшэ.

- Я видел таких в одном из миров, но лично не общался, - откликнулся маг, этим как бы передавая право на переговоры вампирше.

- Эй, - Айшэ, многообещающе покосившись на спутника, отправила клинки в ножны и протянула открытые ладошки вперед в жесте мира, - мы не причиним вреда, - крикнула она «орчанке», тем не менее, не сдвигаясь с места.

- Что вы делаете в нашем лесу? - откликнулась незнакомка.

- Мимо шли, а тут эти твари напали, - совершенно честно ответила вампирша.

- Девочки, не хотелось бы вас отвлекать, но это, похоже, еще не все, - встрял Эльхиор, указывая на усики тумана, выползающие из-за ближайших деревьев.

- Вам пора уходить, - коротко бросила местная.

- А ты? - повернулась к ней Айшэ.

- Меня ранили, - объяснила девушка. - Не успею уйти от кхазов.

- А без тебя мы здесь попросту заблудимся, - явно покривила душой вампирша. Уж Эльхиор-то прекрасно видел, как легко она ориентировалась в лесу.

- Ладно, - мужчина легко перепрыгнул впадающий в озеро ручей и наклонился над орчанкой, направляя на нее часть лечебной энергии. Если полностью и не залечит, то хоть позволит выбраться живой из западни этих тварей. Девушке довольно сильно повредили ногу, рана была грязной и рваной, но магу удалось на время остановить кровотечение и даже снять воспаление, хотя он не мог гарантировать, что оно не возобновится. - Сейчас отобьемся, а потом посмотрим, что можно сделать.

Он предположил, что Айшэ не откажется помочь этой девушке своими лекарствами. Впрочем, до этого момента еще надо было дожить.

Магический туман, который немного разгоняла зачарованная туземкой вода, подполз поближе, остановившись на другом берегу озерца. В мареве почудилось движение, на которое Эльхиор тут же отреагировал боевым заклинанием. Судя по короткому визгу, попал.

- Сможешь удержать туман на той стороне? - настороженно прислушивающаяся вампирша коротко глянула на мага. Тот только кивнул в ответ, отправляя в сторону мутных клубов плотную воздушную стену. - Только меня не поджарь, - напоследок попросила Айшэ, перемахивая через водную преграду.

- Чума, а не девка, - проворчал Эльхиор, усиливая щит и переключаясь на раненую туземку.

Вой и визг заставляли орчанку вздрагивать и периодически коситься на мага, совершенно не реагирующего на душераздирающие звуки. Вскоре на берег из тумана выскочила взъерошенная вампирша, и наемник успел заметить, как на ее руках исчезают удлиненные когти, появляющиеся при частичной трансформации.

- Их стало меньше, - удовлетворенно сообщила она, перебираясь через ручей.

- Завеса продержится минут двадцать, - проинформировал мужчина, - так что нам стоит за это время убраться подальше.

- Ты сможешь идти? - поинтересовалась вампирша у туземки, перебрасывая сумку за спину, чтобы помочь девушке встать. Когда та выпрямилась, стало понятно, что она немногим ниже Эльхиора и помогающая ей Айшэ рядом смотрелась слегка комично. Хотя маг знал, что это только видимость, - при желании мелкая вампирша запросто унесла бы на себе взрослого мужчину раза в три тяжелее себя.

- Да, - орчанка кивнула и довольно бодро заковыляла вглубь леса, подальше от ручья. Помощь ей пока что не требовалась, хотя девушка и морщилась от боли.

Похоже, преследовать их не стали. Ни магическое сканирование Эльхиора, ни охотничьи инстинкты вампирши не предупреждали об опасности.

- Кхазы не пойдут следом, - заметила их нервозность орчанка. - Они охотятся только на границе леса, но раньше никогда не заходили так далеко. Мы с моим отрядом наткнулись на слишком большую стаю. Больше никто не выжил.

- Сочувствую, - склонила голову вампирша. - И давно у вас такое счастье?

- Последние три сезона, - туземка закусила губу от боли, но сама перебралась через поваленное дерево. Эльхиор заметил, как Айшэ потянула носом воздух.

- У тебя рана открылась, - подтвердила его догадку наемница. - Давай перевяжу.

Орчанка с недоверием покосилась на девушку, но все же послушно села на то самое бревно. Айшэ достала уже знакомый Эльхиору синий флакончик и обезболила рану, а потом уже с куда как меньшим пиететом принялась возиться с пострадавшей ногой воительницы. Судя по тому, как девушка морщилась, увиденное ей не нравилось. Наконец она дочистила рану, намазала ее еще каким-то составом из своих запасов и, наложив тугую повязку, постановила: - Заражение я остановила, но связка все равно задета. Придется лечить и отлеживаться, иначе рискуешь остаться хромой на всю жизнь.

- Дойдем до поселка, там меня быстро вылечат, - кивнула девушка, бережно ступая на раненую ногу. - Вы будете желанными гостями.

Чем дальше они продвигались в лес, тем сильнее менялись окружающие их деревья. Желтая листва наливалась яркой зеленью, словно за пару часов они перешли из осени в лето. Да и деревья здесь были иные. Необхватные стволы, кроны которых переплетались где-то на огромной высоте, соседствовали с совсем молоденькими деревцами, неизвестно как выросшими почти совсем без солнечного света. Лес становился более густым и диким, но при этом словно оживал с каждым шагом. Здесь была своя особая магия, разлитая прямо в воздухе. Для себя Эльхиор ее охарактеризовал как силу жизни, хоть и несколько не такую, к какой он привык. Впрочем, волшебник мог ее черпать, и этого ему было довольно. А вот на лицах спутниц он заметил искренний восторг. А еще они обе, и орчанка, и Айшэ, чувствовали себя здесь как дома. Под ногами охотниц не хрустнула ни одна веточка, хотя одна несла на себе довольно объемистые сумки, а вторая подволакивала раненую конечность. Сам же наемник, обычно двигающийся бесшумно, здесь такой ловкостью похвастать не мог. Все же ему привычней было в городах, там он находился в своей стихии.

- Не бывали у нас никогда? - заметила удивление своих спутников Зарна, которая уже успела представиться за время их затянувшегося похода к деревне.

- Не приходилось, - кивнул Эльхиор. Айшэ промолчала, но стрельнула глазами на мага, давая понять, что ей есть что добавить, но делать этого при посторонней она не станет.

- В Сердце леса всегда лето, - пояснила, как само собой разумеющееся, орчанка. - Духи-хранители не любят холодов, а потому своей магией удерживают зиму за пределами заповедной чащи.

Эльхиор с умным видом покивал, будто ему вдруг все-все стало понятно.

- Но вы можете пройти, в моем племени всегда рады друзьям, - серьезно произнесла темнокожая девушка. - Хотя ваш народ к нам редко забредает.

Эльхиору подумалось, что если бы не раненая орчанка, они бы и не забрели. Словечко прицепилось сразу же, хотя маг уже успел узнать, что аборигены называют себя аргарами. Амулет на его шее светился все слабее, значит, они удалялись от цели путешествия. Хотя, с другой стороны, разжиться хотя бы картой и сориентироваться, где находятся, было бы совершенно не лишним.

Стоило лишь дойти до окраины деревни, как навстречу им высыпали местные жители. Они опустили оружие, как только стало понятно, что наемники помогают их соплеменнице, а не угрожают ей. От общей толпы отделилась высокая немолодая женщина, одетая в длинное платье из грубого сукна, украшенное изящной росписью и вышивкой бусинами и мелкими перьями. Она окинула гостей взглядом темных глаз и произнесла:

- Мы благодарны за спасение нашей дочери и будем рады оказать гостеприимство.

- Спасибо и тебе, мудрая, - Айшэ шагнула вперед и поклонилась, чего за вампиршей маг не наблюдал до этого ни разу.

Женщина прищурилась, изучая девушку цепким взглядом. Зарна, которая уже успела войти в поселение, остановилась и тоже с любопытством посмотрела на свою недавнюю спутницу.

- Ты знаешь законы леса, чужеземка? - наконец спросила женщина, в которой Эльхиор заподозрил местную шаманку. Сам маг себя чувствовал не очень комфортно, впрочем, как и местные мужчины, - высоченные бронзовокожие воины, топтавшиеся на околице деревни. Пока женщины решали какие-то свои вопросы, они просто стояли, изображая охрану.

- Меня растили охотники, - отозвалась вампирша. - Возможно, некоторые традиции и отличаются, но хватает и того, что нас объединяет.

Эльхиору непривычно было слышать нечто столь пафосное от Айшэ, которая была любительницей использовать простые и чрезвычайно колкие словечки, не стремясь выражаться витиевато и заумно.

- А твой спутник? - перевела на него взгляд собеседница вампирши.

- Он житель каменных городов, я исполняю роль его проводника, - откликнулась Айшэ, не особо погрешив против истины.

- В таком случае, ты, дочь охотников, можешь вместе с детьми нашего племени почтить духов леса, - наконец кивнула шаманка. - Твой спутник также станет нашим желанным гостем.

Произнеся это, женщина развернулась и преспокойно пошла вглубь деревни. Воины быстренько нашли для гостей мальчишку-проводника и растаяли в лесных тенях, будто ничего и не было. Даже Зарна ушла.

- Лихо, - прокомментировал немного ошарашенный Эльхиор, шагая следом за мальчиком и вампиршей. - И что, никакого вооруженного эскорта?

- Нас приняли за своих, а значит, мы сами должны знать, что делать, - едва слышно отозвалась Айшэ. - Но это не значит, что за нами не следят.

- Надеюсь, ты имеешь представление, что нужно предпринимать, - произнес он так, чтобы расслышала только напарница. - Потому как у меня нет ни малейшего понятия. В крайнем случае, я смогу телепортировать нас к тому озерцу на границе их земель.

- Думаю, это не потребуется, - мягко улыбнулась девушка. - Просто делай то, что я говорю, и проблем не возникнет.

- Что, мне тоже «почтить духов»? - сыронизировал маг. - Кстати, что имелось в виду?

- Охотничий ритуал, - легко отозвалась Айшэ, - кого-нибудь загоним и убьем. Тебе не нужно, ты вполне можешь остаться в деревне. А вот мне придется показать, на что я способна. Пока же надо сориентироваться, что здесь и как. И, Эльхиор, я тебя очень прошу, не глазей на их женщин, особенно на шаманок.

- Что так? Женят? - изогнул бровь маг.

- Могут убить. У них матриархат, - шепотом пояснила вампирша и замолчала, поскольку мальчик-проводник уже стал на них коситься.

Их отвели к одиноко стоящему на отшибе домику. Постройка была с виду довольно грубой, но внутри оказалось очень уютно. Вся мебель была сделана предельно просто, но с любовью. Полы застилали плетеные циновки и шкуры, стену украшали чьи-то немалых размеров рога. Кровать оказалась всего одна и представляла собой низкую, но довольно широкую лежанку, покрытую мехом неведомого зверя. Мальчишка-проводник, наскоро показав им дом, пролопотал, что все необходимое гостям принесут, и убежал.

Сбросив вещи на кровать, маг повернулся к Айшэ, задумчиво глядящей в окно.

- Цель нашего путешествия находится за пределами леса, - произнес он, привлекая внимание вампирши. - Только прежде неплохо было бы сориентироваться, с чем мы столкнулись у озера. Ты рассмотрела тех тварей?

- Подобного я никогда не видела, - покачала головой девушка. - Больше всего напоминает незавершенную трансформацию оборотней. Что-то среднее между человеком и зверем. Мерзко, в общем. И тот туман явно связан с их появлением.

- Да, я тоже так считаю, - поддакнул мужчина. - Наверное, способ охоты, слишком хорошо они в нем ориентируются. Даже мне было нелегко, не говоря уже об обычных людях.

- Думаю, это тоже сможем разузнать у местных, - вампирша ухмыльнулась, - но...

- После ритуала, я понял, - отмахнулся маг.

- Приятно иметь с тобой дело, - улыбнулась девушка. - У нас есть время отдохнуть, пока не стемнеет, никакого ритуала не будет.

- А разве охотиться лучше не на свету? - не понял мужчина.

- Во-первых, не на всякую дичь, а во-вторых, это не просто охота, а священный обряд. Тут цель не поймать добычу, а схватиться со зверем на равных, - объяснила вампирша, сбрасывая дорожную курточку и вешая ее на рог неведомого животного.

- Интересные у вас представления о равенстве, - усмехнулся маг. - Что может, допустим, какой-то олень против вампира с его скоростью реакции и когтями?

- Кто тебе сказал про оленей? Это будут либо волки, либо большие лесные коты. Ну, или какие тут у них хищники водятся. И поверь, звери многое могут. Меня несколько раз рвали так, что только посвящение богине и спасало. Ничего приятного нет в том, что тебя жрут, уж поверь на слово, - фыркнула уязвленная его скепсисом вампирша.

- Айшэ, извини, - предпочел пойти на попятную маг. - Я не знаю этих тонкостей. В моем мире есть всего три расы: оборотни, люди и альдо - те крылатые, которых ты видела, когда умирала в Архост. И племен охотников я среди них не встречал.

- В таком случае, просто делай то, что я буду говорить, - повторила собеседница и улыбнулась уголками губ, чтобы смягчить отповедь.

- Помимо того, чтобы я держался подальше от их женщин, указания будут? - с искренним интересом спросил Эльхиор, стягивая порядком грязную одежду.

- В принципе, нет. Хотя тебя могут начать задирать местные мужчины, - честно предупредила она. - В таких племенах они и воины, и охотники. Короче, грубая сила. Так вот, в их понимании, если ты не умеешь охотиться, то ты и не воин, и не мужчина. Смело бей им рожи, но никого не убивай - за это нас с тобой по головке точно не погладят.

- Это легко, - кивнул Эльхиор, прикидывая, где бы набрать воды, чтобы искупаться. Колодцев в селении он что-то не наблюдал.

- Кстати, Зарна видела, что ты колдовал, но прореагировала нормально, - заметила девушка. - Значит, тут с этим все в порядке, можно не скрываться.

- Радует, - отозвался он, а потом все же задал вопрос о воде.

- Ближайший ручей, озеро или пруд, - рассмеялась девушка, увидев его гримасу. - Что, уже мечтаешь оказаться в городе? Я же говорила, что надо было пользоваться баней, пока предлагали.

- И банщицами? - скривился, как от зубной боли, Эльхиор. - Ну, уж нет, спасибо. Лучше в озере поплаваю.

- Пошли, спросим у местных, - улыбнулась вампирша, доставая из сумки чистую рубаху и штаны. - Заодно узнаем, кто нас будет сегодня кормить. А то мы, скорее всего, будем считаться гостями всех деревенских поочередно.

- Чего так? - удивился маг.

- Чтоб не объели семью, - лаконично пояснила девушка, выходя на улицу. Мужчина пошел следом, решив ничему не удивляться и слушать напарницу. Она, похоже, знала что делала.


Глава 8

Закон охоты. Никогда не иди на шум. Иди туда, где тихо.

© Елена Усачева

Айшэ


Озерцо все же нашлось, и довольно чистое. Вода из-за отражающихся в ней древесных крон казалась зеленоватой, а там, где на поверхности играли пробивающиеся сквозь густую листву солнечные лучи, и вовсе искрилась, подобно изумруду. Почти весь берег был завален крупными серыми валунами, которые предприимчивые орки использовали в качестве мостков. Несколько таких камешков торчали из воды, напоминая огромных черепах, устроившихся погреться на мелководье. Возможно, когда-то этих гигантов принес ледник, но с тех пор явно прошли многие тысячелетия, и камень сгладился, острые грани закруглились, а темно-серая гранитная шкура пошла трещинками и выбоинами.

Южный берег озера был заметно выше остальных, и впадающий ручей образовывал небольшой, но удивительно красивый водопад, разбивающийся брызгами о замшелые валуны. Со стороны деревни над водой склонялось низкорослое, но очень раскидистое дерево. Одна из ветвей, росшая почти горизонтально, явно использовалась туземцами как что-то вроде скамьи и вышки для ныряния одновременно. Кора на ней была отполирована до блеска, а на соседней ветке полоскалась на легком ветру забытая кем-то рубаха.

Айшэ получила искреннее удовольствие, забравшись в холодную воду. Эльхиор умудрился на некоторое время даже подогреть эту «огромную ванну», не прореагировав на ее подначки. Его замашки аристократа, которые любила высмеивать девушка, все же приносили некоторую пользу - бывший император умел в любых условиях устроиться с комфортом.

Возвращаясь вместе с напарником в деревню, она заметила, как на них с интересом посматривают местные жители. Видимо, чужаки все же были здесь большой редкостью, хотя пальцами в них не тыкали. Чувствовала Айшэ и ненавязчивую слежку, но вот это как раз было нормой - их просто не могли отпустить в «свободное плаванье». Не только потому, что не доверяли, но и чтобы чужие по незнанию не забрели куда-нибудь в священное для охотников место. Некоторые ритуалы у подобных народов были рассчитаны только на соплеменников, иные же и вовсе на узкий круг посвященных, и нарушать подобные табу не стоило.

Сегодня они считались гостями Зарны, которая была обязана хотя бы так расплатиться за спасение своей жизни. В хижине девушки, кроме ее домашних, Айшэ встретила и давешняя шаманка, которая как раз обрабатывала рану молодой орчанки.

- Хорошо, что пришла, - произнесла мудрая, не поднимая глаз. - Я хотела с тобой поговорить. А где твой мужчина?

- В домике, который вы нам выделили, - откликнулась вампирша и усмехнулась, припомнив неожиданно проявившуюся хозяйственность своего спутника. Ко всему прочему, постановка вопроса показывала, что их посчитали парой и теперь ненавязчиво пытались это выяснить. Айшэ решила, что не станет рассказывать об этом Эльхиору. Вполне возможно, что он станет недосягаем для местных красавиц, если пришелся кому-то по душе, но, с другой стороны, так было меньше шансов вляпаться в какие-нибудь неприятности.

- Он из тех, кто повелевает стихиями, - шаманка не спрашивала, а утверждала. Похоже, Зарна уже успела рассказать, что с ней приключилось. - Но хороший ли он воин?

- Неплохой, это точно, - улыбнулась Айшэ, припомнив драку с караванщиками. Оружием Эльхиор владел отменно, хотя полагался все же в основном на магию. Но это не умаляло ни его опыта бойца, ни арсенала всевозможных клинков, распиханного по его одежде, ни умения ими пользоваться. - Если ваши мужчины полезут в драку, могут недосчитаться зубов.

- Да, ты точно знаешь наши обычаи, - развеселилась мудрая.

Айшэ встретилась взглядом с Зарной, в глазах которой читалось облегчение. Значит, она тоже волновалась, пройдут ли проверку люди, которых она привела в селение.

- Ты не передумала? - спросила пациентка. Вампирше не было необходимости уточнять, о чем речь.

- Нет, - гостья была искренне благодарна за оказанную честь, прекрасно зная, насколько консервативны могут быть подобные культуры.

- Тогда заменишь Зарну, - старшая орчанка поднялась, закончив перевязку. - Приходи за два часа до заката в дом мудрых, мы тебя подготовим и расскажем детали.

- Благодарю, - поклонилась Айшэ.

Мать Зарны, тепло улыбаясь девушке, собрала ей небольшую корзинку со снедью - обед для них с Эльхиором. Айшэ от души поблагодарила, сделав себе пометочку при возможности принести дичи этой женщине. Племена охотников всегда жили небогато, и прожорливый гость мог стать для одной семьи катастрофой - своих бы прокормить.

Маг хозяйничал в доме, чем вызвал у Айшэ невольную улыбку. Мужчина достал кое-какие вещи, чтобы были под рукой, магией отчистил испачканную дорожную одежду и теперь занимался тем, что правил оружие.

- Как успехи? - поинтересовался Эльхиор и довольно улыбнулся, увидев ее ношу.

- Через пару часов я отправлюсь к шаманкам, - проинформировала вампирша, выуживая из корзинки какой-то корешок, на вкус оказавшийся сладким.

- А мне, значит, сидеть и не высовываться? - скептически приподнял бровь мужчина.

- Вовсе нет, - покачала она головой. - Можем сходить поохотиться, это только сыграет нам на руку. Принеся что-то к вечернему празднеству, мы лишь расположим их к себе. Только лучше взять обычные луки.

- Опасаешься, что дичь опять станет напоминать уголек? - несколько прохладно поинтересовался маг.

- Не будь так категоричен, - усмехнулась девушка. - Просто если ты по незнанию подпалишь им какую-то священную елку...

- Ладно, я понял, - уже спокойнее отозвался мужчина. - И где ты луки брать собралась?

- Сейчас у мальчишки какого-нибудь одолжу, - легко пожала плечами она. - Мне по росту самое то будет. Ты стрелять умеешь, или тебе ножи дать?

- Ножи у меня и свои найдутся, - проворчал маг. - И из лука я тоже стрелять умею, не безрукий.

- За два часа мы далеко не уйдем, а поблизости легче найти хищников, - продолжала инструктаж Айшэ, споро собираясь. - Но, чтобы не убить тотемного зверя, лучше поохотимся на тех голубей, которых утром выловили.

Это оказалось верным решением. Пернатых в лесу было множество, и наемники вернулись в деревню более чем с двумя десятками упитанных птичек, отдав их матери Зарны. Пожилая орчанка обрадовалась добыче и растрогалась едва ли не до слез, а сама девушка, мило покраснев, стала лопотать что-то о том, что это она должна была обихаживать гостей. Туземку вежливо поблагодарили и попросили выздоравливать, после чего разошлись в разные стороны. Айшэ пошла в дом мудрых - самое большое здание в селении, Эльхиор же отправился обратно в их домик на отшибе.

Прибежище шаманок племени аргаров встретило девушку полумраком и ароматным дымом, вьющимся над небольшими жаровнями у входа. Зачастую особые составы трав и благовоний были призваны отгонять злых духов, а сосуды для них специально расписывали священными символами. Присмотревшись, Айшэ заметила по краю чаш мелкую насечку и усмехнулась - ее догадка подтвердилась.

В домике уже находилось несколько женщин. Некоторые были одеты в характерные платья мудрых, другие кутались в шкуры - судя по всему, это были охотницы и воительницы. Уже знакомая, но так и не представившаяся шаманка, завидев девушку, помахала ей рукой, подзывая поближе.

- Молодец, вовремя ты, - похвалила она вампиршу. - Раздевайся, и пока я буду наносить рисунки для церемонии, расскажу, что от тебя требуется делать.

Айшэ послушно потянула через голову рубашку. Судя по ритуальным «костюмам» местных охотниц, особо утруждаться одеждой не придется: на женщинах были только набедренные повязки. Грудь не столько закрывали, сколько подчеркивали ожерелья из когтей и зубов, но сама вампирша такого пока что не заслужила. Впрочем, ей было совершенно все равно, голой разгуливать или разодетой, как павлин - главное, чтобы не мешало.

Мягкая кисточка в руках женщины легко скользила по ее коже, оставляя на ней витиеватый черный рисунок. Было немного щекотно, но Айшэ и не думала веселиться. Чтобы отвлечься, она рассматривала других воительниц, которых так же, как и ее, готовили к ритуалу. В небольших жаровнях, установленных на специальных подставках с углями, курились какие-то остро, но приятно пахнущие травы. Мерцающие красным угли и огонь в очаге давали достаточно света.

- Это сделали в твоем племени? - девушка не сразу поняла, что имела в виду шаманка, наносящая на ее кожу узоры, но потом сообразила. Женщина указывала на замысловатую татуировку, украшавшую плечо вампирши. Переплетенные лозы обхватывали левую руку от плеча до локтя.

- В доме моего отца, - покачала головой Айшэ. - Это не рисунок, а вживленный под кожу амулет. У него своя магия, но она имеет ту же природу, что и ваша, так что конфликтовать не должна.

- Ты говоришь, как мудрая, но выглядишь, как совсем молодая девушка, - шаманка толкнула ее в плечо, заставляя лечь на спину, и стала выводить какой-то узор на животе вампирши.

- Я старше, чем выгляжу, - усмехнулась наемница. Она понятия не имела, какова продолжительность жизни туземцев, так что не спешила называть им свой истинный возраст.

- Раньше к нам не попадали такие, как ты, - произнесла шаманка. - Сюда чаще приходили люди, похожие на твоего спутника.

- Мы из разных народов, - откликнулась вампирша, понимая, что от нее ждут ответа. - А я несколько отличаюсь даже от своих.

- Как и наши мудрые от всего остального племени аргаров, - кивнула ее собеседница. Кисточка переместилась на бедро девушки, выписывая изящные вензеля. Айшэ не сомневалась, что каждая черточка и точка находятся в четко отведенном для них месте и имеют свое значение. - Скажи, в твоем племени охотились на кио? - вдруг сменила тему шаманка.

- Я не знаю такого названия, - покачала головой девушка. С этими женщинами надо было быть предельно честной. - Возможно, мы просто зовем их иначе.

- Это ночной хищник, - тонко улыбнулась мудрая. - Мы зовем его «кио», тенью. Они неслышно ступают и стремительно атакуют. Ты видела их шкуры в доме, где тебя поселили.

- Лесные коты? - припомнила Айшэ, прикинув, что один из «ковриков» в их хижине раньше был чем-то вроде крупной пантеры.

- Так их зовут люди с побережья, - кивнула шаманка.

- Мне встречались эти звери, - согласилась вампирша. - Правда, они у нас немного иного окраса.

- Тогда ты знаешь и их повадки, так что учить тебя не нужно, - улыбнулась еще одна женщина, охотница.

- Ты всегда так ходишь? - поинтересовалась шаманка, перебирая ловкими пальцами волосы Айшэ.

- Да, это удобно и красиво, - подтвердила вампирша, не понимая, почему ее про это спросили.

- Смотри, - поняла ее невысказанный вопрос мудрая, указывая на девушек, сейчас быстро превращающих свои густые темные гривы в подобие ее собственной прически. Перья, ракушки, бусины на маленьких веревочках свисали с косичек на их головах в том же художественном беспорядке, что и у самой наемницы. - Мы так приманиваем духов леса, они любят пестрые украшения. Если попросят - не скупись. Но за пределами леса так можно призвать и что-то злое. Не боишься?

- Нет, - покачала головой девушка, на что шаманка только хмыкнула и принялась рисовать узор на виске вампирши. Айшэ замерла, чтобы не испортить рисунок неловким движением.

- Ты храбрая, - усмехнулась все та же охотница. - Наши мужчины, скорее всего, постараются произвести на тебя впечатление. Как, останешься в племени, если кто-то приглянется?

Айшэ чуть не расхохоталась от такой перспективы, но вовремя прикусила язык.

- Нет, - ровно отозвалась она. - У меня своя дорога и свой мужчина, - выдала благовидную причину для отказа она, мысленно извинившись перед Эльхиором, которого опять эксплуатировала в целях прикрытия.

- Я так и думала, - усмехнулась женщина, - но попробовать стоило. Пойдем, нам пора.

Старшая из орчанок вышла из домика, за ней потянулись мудрые и охотницы, шествие которых замыкала Айшэ.

На улице уже стемнело, и посреди площади горел большой костер, отбрасывающий вокруг зыбкие тени. Доносился мужской и женский смех, порой мелькали заливисто хохочущие стайки детишек, которым по случаю праздника матери позволили гулять подольше. Вокруг костра уже были расставлены скамьи и разложены циновки, чтобы люди могли с комфортом разместиться и наблюдать за участниками ритуала. Айшэ заметила неподалеку еще несколько костров, на которых готовилась еда. У самого большого огня их уже поджидали мужчины-охотники. Вампирша не ошиблась в своих догадках - у племени, кроме женщин-мудрых, был еще и мужчина-вождь, предводитель воинов. В подобных культурах это случалось сплошь и рядом. Мужчины совершенно спокойно реагировали на раздетых почти донага охотниц, ни один не позволил себе улюлюканья или одобрительного свиста, чего можно было ожидать в аналогичной ситуации от людей. Все же орки, как их не назови, были народом суровым и без двойного дна.

На лицах нескольких воинов девушка заметила свежие синяки, один и вовсе щеголял от души расквашенным носом. Айшэ украдкой усмехнулась, - похоже, Эльхиору все же нанесли «визит вежливости», но маг не ударил в грязь лицом и спровадил доброхотов.

Молодежь, которая не доросла еще до участия в священнодействии, толпилась вокруг, завистливо и с восхищением наблюдая за раскрашенными охотниками. Айшэ рассматривали с наибольшим интересом, но никто и не думал демонстрировать неприязнь. Наоборот, на лицах женщин, особенно постарше, то и дело появлялись ободряющие улыбки.

Когда вампирша заметила в толпе Эльхиора, то ничуть не удивилась. Ему наверняка было любопытно, а после того, как он и сам прошел проверку у местных воинов, то ни за какие коврижки не остался бы в четырех стенах. Маг стоял чуть в стороне ото всех и был немного чужим на этом празднике. Но его быстро взяли в оборот местные женщины из тех, кто по тем или иным причинам не мог участвовать в ритуале: давешняя Зарна, ее мать и две какие-то сильно беременные орчанки. Что они ему рассказывали, Айшэ слышать не могла, но Эльхиор заметно расслабился и даже стал улыбаться. Может, еще адаптируется, - понадеялась Айшэ и выбросила мага из головы - начинался сам ритуал.

Те, кто не принимал участия в священнодействие, отошли подальше, усевшись на циновках вокруг площадки. У большого костра остались только охотники и мудрые. В племени, где выросла Айшэ, перед началом ритуальной охоты камлали только шаманы, здесь же, похоже, к духам-покровителям обращались все участники обряда. В огонь полетело несколько пучков трав, над площадью потянулся немного терпкий дымок. Айшэ принюхалась и усмехнулась: это было что-то вроде легкого наркотика, повышавшего скорость реакции. Полезная штука, если использовать ее редко, помогает уравнять шансы между охотником и куда лучше ориентирующимся в темноте хищником.

Глухо и медленно застучали барабаны. Это напоминало сердечный ритм, который постепенно все учащался. Точно так же отдавался в ушах ее собственный пульс. Сначала она просто повторяла то, что делали девушки: танец оказался незамысловатым, но красивым. Айшэ быстро уловила последовательность, и повторять ее, в такт размерено бьющим музыкальным инструментам, было не сложно. Вскоре она просто прикрыла глаза, начиная двигаться по наитию, легко и грациозно. Это был своеобразный транс, некое мистическое единение с этим местом и его силой. Обычный мир постепенно отступал, вытесняемый на задний план узором танца, простого и вечного, как сам лес. А потом шаманки запели. Женские голоса, тянущие бесконечно длинные ноты разной тональности, казались чем-то запредельным, нереальным. Это была песня жизни, дикой и прекрасной, она будила дремучие животные инстинкты и заставляла рваться куда-то вдаль, бежать вместе со стаей.

Когда песня резко оборвалась, выводя охотников из транса, распахнула глаза и Айшэ. Инстинкт требовал одного - охоты. Это было почти потребностью: гнать дичь, сражаться с хищником за добычу. Девушка краем сознания отметила, что, находясь в трансе, выпустила на волю своеобразную вампирскую «ауру», расцветившую мир перед ее глазами в красные тона. Теперь она видела, как струится кровь под кожей каждого аргара, слышала, как учащенно бьются их сердца. А еще эта аура, как запах свежепролитой крови, приманивала хищников.

Толпа расступилась, пропуская разрисованных ритуальными узорами мужчин и женщин к лесу. Айшэ легко сорвалась с места, устремляясь в чащу. Ночной воздух пах свежестью и горьковатым дымом курящихся трав. Он лишь дополнял характерный аромат леса, в котором смешались запах мокрого мха, сминаемого босыми ступнями, смолы, разогретой за день солнечными лучами, и мускуса.

Вампирша чувствовала, как с ее пути старается побыстрее убраться разная живность, в том числе и мелкие хищники. Но они ее не интересовали - предстояло найти лишь одного, определенного зверя. Девушка, сейчас ведомая скорее инстинктами охотницы, нежели разумом, предвкушала предстоящую схватку, но не торопилась, прекрасно зная, какими опасными могут быть эти животные.

Лесные коты, свирепые и хитрые, были настоящими царями природы, и мало какой зверь мог сравниться с ними в силе и проворстве. А еще они обожали нападать сверху, а потому, углубившись в чащу, девушка ловко взобралась на дерево и продолжила путь по ветвям. Здесь это сделать было тяжелее, чем в дикой сельве, где она выросла. Там меж стволами лесных исполинов переплетались толстые лианы и воздушные корни, значительно упрощавшие путь поверху.

Она, наконец, увидела своего противника. Большой зверь темно-шоколадного оттенка затаился на нижних ветках одного из деревьев, явно поджидая кого-нибудь из охотников над едва заметной тропой в лесной чаще. Это существо обладало разумом, хоть и уступающим человеческому, но куда более изворотливым, чем звериный. Настоящий лесной владыка.

Айшэ бесшумно подобралась, прицеливаясь, а затем прыгнула. У нее не было ни копья, ни какого-либо иного длинномерного оружия, только охотничий нож, принесенный из родного мира. Да и убить из засады, одним подлым ударом, она считала ниже своего достоинства. Она вцепилась в лоснящуюся шоколадную шкуру, зверь взвыл от неожиданности, и они кубарем полетели вниз.

Девушка в последний миг отпрыгнула, приземляясь на ноги, но и лесной кот не оплошал. Упав на все четыре лапы, он зло оскалился и подобрался, готовясь к броску.

Бой был быстрым и яростным. Лесной хищник еще не встречался с такими как она, и не рассчитал скорость и быстроту реакции двуногой противницы. Плечо девушки «украсили» длинные следы от удара звериных когтей, но и сама вампирша достала огромного кота ножом. Тот зашипел и припал к земле, выжидая удобный момент для атаки. Айшэ тоже пригнулась, готовясь в случае надобности отпрыгнуть.

Кио попробовал дотянуться до нее лапой, правда, уже не с наскока, но она легко уклонилась. Длинные царапины уже затянулись, оставив на плече лишь слегка саднящие покрасневшие полосы. Нож в тонких пальцах ловко рассек подушечку мелькнувшей кошачьей лапы, и кио зло взвыл. Разъяренный зверь бросился на обидчицу, и Айшэ подгадала момент, в последнюю секунду прыгнув вверх и оказавшись за спиной кота. Вскочить ему на загривок было секундным делом, но хитрый хищник тут же упал на спину, всем весом придавливая противницу. У человека треснули бы ребра, но вампирша только зло оскалилась и вогнала нож в опрометчиво подставленное горло лесного кота. Сбросив с себя бьющееся в судорогах тело, она некоторое время смотрела, как гаснет жизнь в желтовато-зеленых глазах.

Девушка позволила себе пару мгновений отдохнуть, а затем взвалила на плечи огромную тушу, пошатнувшись под ее весом, и двинулась обратно. Путь, проделанный ею минут за пятнадцать-двадцать, теперь занял больше часа. Айшэ ни разу не остановилась. Во-первых, еще действовал наркотик, позволявший почти не ощущать усталости, во-вторых, выиграв нешуточную схватку, девушка намеревалась это достойно отпраздновать, а значит, стоило вернуться в деревню как можно быстрее.

Когда она, наконец, выбралась из зарослей, на нее сначала оторопело уставились, а потом едва не оглушили приветственными криками. Она вернулась одной из первых, и с великолепным трофеем. Мясо лесных котов обычно не шло в пищу, поскольку было жестким и невкусным, но местные как-то наловчились его готовить, так что добыча девушки могла надолго обеспечить всю деревню. А вот шкура по праву принадлежала ей, и Айшэ уже совершенно по-женски прикинула, что из нее получится отличный плащ.

Празднование завертело ее, подобно хороводу. Охотницу чествовали каким-то странным хмельным напитком, вокруг все смеялись и пели. Потом был еще небольшой ритуал, где давешняя шаманка вымазала девушке лицо кровью поверженного зверя и надела ей на шею амулет из когтей. Затем новую дочь племени снова чем-то поили. Дальнейшее тонуло в ярких сполохах огня и безудержном веселье, пьяном от крови и свободы.


Эльхиор


Чувственность затуманивает рассудок


и сближает мыслящее существо со зверем...


Борис Акунин, «Сокол и Ласточка»


Эльхиору еще не доводилось попадать в подобные племена. В его родной Нилекии таких просто не было, а по мирам он путешествовал еще не так долго, чтобы ознакомиться со всем разнообразием их культур. Ему понятны были опасения Айшэ, хотя и слегка раздражала уверенность девушки в том, что он непременно попадет в неприятности. Впрочем, маг решил не напоминать вампирше, что он раз в пять старше ее самой. Он вынужден был признать, что в некоторых вопросах опыта у нее оказалось на порядок больше, а значит, стоило прислушаться.

На улице шумно праздновали орки, то и дело раздавались уже порядком нетрезвые выкрики и задорный смех, над лесом плыла диковатая музыка и пение. Он даже приблизительно не представлял, когда вернется девушка, да и вернется ли вообще, но спать пока не хотелось. Да и прояснить у Айшэ некоторые моменты тоже было бы не лишним.

Когда маг шел на площадь, то не ожидал увидеть ничего необычного, но дикий и первобытный танец охотников захватывал. Возможно, виной тому был легкий наркотик, и эта ночь будоражила кровь, распаляя инстинкты и фантазию. А присутствие почти обнаженных девушек придавало этой фантазии вполне определенное направление. Как только охотницы умчались в лес, Эльхиор предпочел вернуться в отведенный им с напарницей домик и попытался уснуть. Напрасно. Видимо, воздействие трав еще продолжалось. Он специально не стал искать компании на ночь, решив, что для этого время найдется в следующем мире, где обычаи местных жителей будут привычнее и понятнее. Оставалось дождаться вампиршу и отвлечь себя разговорами, привычно перебрасываясь язвительными замечаниями и шуточками.

Девушка заявилась ближе к середине ночи. Двигалась наемница совершенно бесшумно, но вот дверь скрипнула, выдавая ее.

- Как поохотилась? - спросил в темноту Эльхиор.

- Прекрасно, - в голосе девушки ему послышались странные нотки, будто мурлыканье большой сытой кошки. Маг сел на постели, одним движением пальцев создавая волшебный светлячок.

Вампирша стояла у края кровати, совсем недалеко от него. Бесчисленные косички спутались и в беспорядке рассыпались по плечам и обнаженной груди девушки, которую теперь только подчеркивало ожерелье из звериных когтей. На ее плече он заметил уже почти зажившие царапины, на лице - разводы крови. От нее пахло лесом, дымом костров и чем-то пряным, опасным и хищным. Диковатые огоньки плясали в глазах, в скудном освещении казавшихся темно-синими.

- Ты что, загрызла несчастное животное? - поинтересовался он, стараясь не рассматривать напарницу слишком уж пристально.

- Нет, взяла на нож, - даже эти слова она умудрилась промурлыкать. Девушка присела на край кровати, неотрывно следя за мужчиной, будто хищник за намеченной добычей.

Эльхиор решил дотянуться до кувшина с водой и полотенца, но Айшэ и не подумала отодвинуться. Маг замер - слишком близко оказались ее глаза, с расширенными зрачками и диковатым блеском. Она медленно подняла руку с немного выдвинутыми когтями и провела по его лицу, убирая падающие на глаза волосы. Не понять, то ли ласка, то ли угроза. Возможно, это было лишь наваждением странной ночи, наполненной желанием крови и тепла человеческого тела, но сделать вид, что это ничего не значило, мужчина просто не мог. Подавшись вперед, Эльхиор поцеловал девушку, страстно ответившую ему. Но стоило ей легко, словно играя, куснуть его за губу, как маг вздрогнул. Пришло понимание, что теперь и она тоже могла попробовать его кровь, но во рту не было характерного солоноватого привкуса. Это слегка отрезвило мужчину, позволив выпустить вампиршу, как только она отстранилась.

- Боишься? - с вызовом произнесла Айшэ, пересаживаясь ближе, а потом и вовсе забираясь к нему на колени.

Вместо ответа, он еще раз ее поцеловал. Она откликнулась негромким гортанным смешком, а тонкие, но сильные пальчики легли ему на плечи, теперь уже не царапая длинными когтями.

Это было сладким безумием, из которого совершенно не хотелось вырываться. Сплетение двух тел, пляска теней и узоров на ее коже, горячее дыхание у самых губ. Кажется, она назвала его Ваэлем и до синяков вцепилась в плечи, но он почти не заметил. Ее имя сорвалось с губ с протяжным стоном удовольствия: «Шэ»... И снова сначала - спутанные черные волосы, жесткая шкура зверя на широкой лежанке, тихие вскрики и шепот. И пьяные от страсти глаза напротив - фиолетовые, он точно рассмотрел во вспышке позабытого магического светляка.

Утро будет не скоро...


Проснулся маг, когда солнце уже высоко поднялось над верхушками деревьев, заливая деревню дождем из солнечных зайчиков. Он чувствовал себя совершенно отдохнувшим, хотя заснули они оба почти под утро.

Айшэ спала, забросив ногу ему на бедро, и чему-то светло улыбалась во сне. Она была растрепанной и чумазой, рисунки на коже девушки частично размазались, вызвав у мужчины легкую улыбку. Тревожить вампиршу ему не хотелось, и Эльхиор откинулся обратно на подушку. Ночью они просто делали то, чего обоим очень хотелось, а теперь стоило подумать.

Вышло как-то странно, учитывая, что до вчерашнего вечера Айшэ посылала его... в баню. Их обоих устраивало сотрудничество и не более, произошедшее же в эту схему никак не вписывалось. И теперь было совершенно не ясно, что делать с этим дальше. Сделать вид, что ничего не было и ничто не изменилось, было глупо и по-детски. Валить все на кого-то одного - еще глупее. Но и продолжать подобные отношения вряд ли получилось бы. Оставалось честно признать, что было замечательно, но именно, что было, и более не поднимать этот вопрос. Хотя при взгляде на спящую девушку нет-нет, да и проскальзывало желание плюнуть на благоразумие.

Очевидно, она все же почувствовала его взгляд, так как заворочалась и приоткрыла теперь уже опять серые глаза. Взглянув на окно, она недовольно поинтересовалась:

- Пора вставать, да?

- Пора, - эхом согласился маг, наблюдая, как она морщит нос и потягивается. - Хотя торопиться некуда, обед мы уже проспали.

- Значит, пойдем мыться, - безапелляционно заявила девушка, выбираясь из постели. Собственная нагота ее совершенно не смущала. Хотя чего уж теперь, если и раньше подобного комплекса за ней не водилось? Эльхиор с удовольствием проследил взглядом за наемницей, и не думая разыгрывать безразличие. - Представляю, во что превратилась эта живопись, - она послюнявила пальчик и потерла рисунок на груди.

- Размазалась, - констатировал маг, тоже лениво сползая с лежанки.

- Отмываться теперь долго предстоит, - вздохнула вампирша и, как ни в чем ни бывало, полезла за рубахой.

- Помочь? - не удержался от чуть ехидного вопроса Эльхиор.

- Не откажусь, тем более что ты сам в краске, - улыбнулась вампирша, выходя из домика.

Мужчина усмехнулся. Утро осталось неиспорченным. С ней оказалось на удивление легко общаться, даже с учетом сделанной глупости.

Навстречу попалась группка охотниц, приветливо помахавших паре наемников. Озерцо было не занято, и Айшэ, быстро раздевшись, грациозно нырнула. Выплыв довольно далеко от берега, девушка легла на воду и просто расслабилась, позволяя упругой поверхности себя держать.

Эльхиор поплескался в холодном озере, оттирая от себя краску и дожидаясь, когда Айшэ наплавается. Девушка уселась на берегу у самой кромки воды, беспечно подставив ему спину, чтобы маг помог смыть еще больше размазавшиеся рисунки. Сейчас вампирша больше напоминала трубочиста.

Ему удалось оттереть почти все, когда он поймал себя на мысли, что это занятие доставляет ему удовольствие. Касаться теплой женской кожи было чрезвычайно приятно, и волей неволей закрадывалась мысль поцеловать ее в плечо и выяснить, как она среагирует на эту вольность. Этот порыв кардинально расходился с принятым чуть ранее решением, и маг начинал злиться на самого себя.

Айшэ оглянулась, забавно вытягивая шею, словно у нее на самом деле получилось бы разглядеть собственную спину и удостовериться, что маг справился с поставленной задачей, а затем посмотрела ему прямо в глаза.

- Если надумал меня соблазнять, то учти, что быть постельной грелкой от случая к случаю я не намерена, - негромко произнесла она.

Наемник понадеялся, что сумел сохранить лицо, и девушка не разглядела удивления в его глазах. И как это было понимать? Как приглашение или напоминание, что стоит держаться подальше? Возможности спросить это непосредственно у самой вампирши его лишила Зарна, вышедшая на берег озера.

- Доброе утро, - приветливо улыбнулась орчанка. Она слегка прихрамывала, но значительно меньше, чем накануне.

- Здравствуй, Зарна, - Айшэ тут же переключила внимание на девушку. Эльхиор скрипнул зубами, но был вынужден признать, что так лучше. Одним стремительным движением оттолкнувшись от берега, маг нырнул на глубину. Холодная вода помогла привести мысли в порядок, и возвращался он уже совершенно спокойным и собранным.

- Я встретила мудрую, тебя просили зайти, когда будешь готова, - расслышал он конец диалога девушек.

- Купаться будешь? - поинтересовалась вампирша.

- Не могу пока что мочить ногу, - немного погрустнела Зарна, поднимаясь. - Завтрак я уже отнесла вам, так что поторопитесь, если хотите его еще теплым съесть.

- Спасибо, - поблагодарила Айшэ, искренне улыбнувшись девушке, которая уже направилась к селению.

- Пойдешь к шаманкам? - поинтересовался маг, выбираясь на берег.

- Да, постараюсь разведать, что лежит в том направлении, куда указывает твой амулет, - отозвалась напарница, отжимая воду из волос. - И про этих кхазов тоже расспрошу, не нравятся они мне. Да и, по словам Зарны, у них раньше такого «счастья» не водилось.

- В таком случае, я хотел бы присутствовать при вашей встрече, - произнес он. - Если эти существа магические, я буду знать, о чем спрашивать.

Айшэ задумчиво глянула на него, а потом слегка пожала плечами и произнесла:

- Я спрошу разрешения, думаю, не откажут. Пойдем уже есть, я голодная.

В этом он был с нею полностью солидарен.

Наскоро перекусив, вампирша убежала в дом мудрых. Впрочем, и сам маг в отведенной им хижине не задержался - совсем молоденький орченок принес весть, что Эльхиора ждут шаманки. Видимо, Айшэ все же с ними договорилась.

В обиталище правительниц племени было довольно темно после залитых косыми солнечными лучами улиц селения. Мужчине, хотя он и видел куда лучше обычных людей, даже на миг пришлось замереть на пороге, давая глазам адаптироваться. В воздухе витали ароматы курящихся трав, но дурманных среди них вроде бы не было, так что за ясность сознания можно было особо не опасаться.

- Садись, чужеземец, - усмехнулась уже знакомая магу мудрая, и ехидно добавила: - Неудобно на тебя смотреть, скоро шею ломить начнет.

Наемник вежливо кивнул и опустился на шкуру какого-то зверя, стараясь не испачкать пушистый коврик. В отличие от дома, где их поселили, и жилища той же Зарны, это место скорее напоминало шатер: на полу ковры и шкуры, да мелкие подушки, в беспорядке разбросанные на них. Посередине стоял небольшой столик, вокруг которого и расположились присутствующие здесь женщины. Неподалеку на высоких треногах размещались две жаровни, полные красноватых угольков, именно из них исходил чуть пряный аромат лесных трав.

- Ты хотел с нами поговорить? - черноглазая шаманка смотрела на него с легким любопытством, будто оценивая.

Маг усмехнулся. Забавно получилось - одной лишь фразой они постарались выставить его просителем. Что ж, роли можно было и поменять, причем довольно легко.

- Да, - он очаровательно улыбнулся, - судя по всему, мы могли бы оказать вашему племени услугу.

- Впервые вижу, чтобы чужеземец сам предлагал помощь, - тонко усмехнулась женщина, похоже, с легкостью раскусив его уловку. - Но отказываться не стану, ведь ты можешь быть действительно полезным союзником.

- Я хотел бы побольше узнать про кхазов, с которыми мы столкнулись, когда встретили Зарну, - у Эльхиора были некоторые подозрения, и он хотел получить их подтверждение или опровержение. Если его догадка была правильной, они на самом деле смогли бы избавить аргаров от этой напасти.

- Об этом нужно спрашивать воинов, - уже куда серьезней отозвалась женщина. Одна из присутствующих шаманок, уловив едва заметный кивок старшей, поднялась и вышла куда-то, а черноглазая продолжила: - Я же могу сказать следующее. Эти существа впервые появились три сезона назад и напали на молодых охотников, ушедших к границе леса, чтобы поторговать с нашими братьями из степей. Тогда несколько наших юношей погибло, но остальные сумели отбиться. Но со временем ситуация лишь ухудшилась, и из дальних дозоров часто возвращаются не все. Да и раны, которые оставляют эти твари, плохо заживают. Если бы вы не полечили Зарну по-своему, я бы вряд ли смогла спасти ей ногу.

- Я оставлю рецепт лекарства, - тихонько отозвалась со своего места Айшэ и снова замолчала, позволяя шаманке продолжить.

- И всегда с ними приходит туман? - спросил маг.

Вот только ответил ему мужской голос от двери. В домик следом за молодой шаманкой как раз входил вождь этого племени:

- Всегда.

Эльхиор обернулся к бронзовокожему воину, который спокойно прошел в шатер и опустился на подушки по левую руку от старшей шаманки. Он был уже в летах, но назвать этого мужчину «пожилым» язык не поворачивался. Высокий, на полголовы выше самого мага, широкоплечий и поджарый, покрытый татуировками и шрамами, он походил на матерого хищника. Волосы, которые воин собрал в косу, чтобы не мешали, были переплетены кожаными шнурами с бусинами. На плечах мужчины тяжелым плащом лежала шкура огромного зверя, мощную грудь украшало ожерелье из клыков.

- Это Наках, - представила гостям нового участника беседы все еще безымянная шаманка. Эльхиор окончательно уверился, что в этом племени имена мудрых являются чем-то вроде табу или высшим выражением доверия. Они же с Айшэ, видимо, такого пока не заслужили. - Он военный вождь нашего племени и мой муж. Думаю, лучше него про кхазов никто не расскажет.

- Буду признателен, - маг переключил внимание на орка.

- Они приходят с юга, - голос у мужчины был под стать всему его облику, низкий и чуть хрипловатый, но приятный, - всегда стаями до двух десятков особей. Когда кхазы только появились, они были мельче, хотя, возможно, тогда это были лишь детеныши. Это умные, хитрые противники, и с каждым сезоном они становятся изворотливей, словно учатся. Их способ охоты мало напоминает повадки лесных хищников, но и на степных хаши они не похожи. Те нападают всей стаей, выискивая более слабого или же больного, эти же словно делят противников между собой.

- Спасибо, я слышал достаточно, - вежливо склонил голову Эльхиор, когда Наках умолк.

- И что ты собираешься с ними делать? - поинтересовалась мудрая.

- Мы идем на юг, а значит, можем узнать что-то, что позволит убивать этих тварей, - сообщил наемник. - От них исходила магия, а раз они появились так внезапно, значит, и в этих краях недавно. Что позволяет предположить: у них может быть хозяин.

- Вряд ли вы найдете там что-то, кроме смерти, - произнес вождь. - Я говорил с торговцами, что иногда приходят к нам за шкурами. Живущие на побережье уже пытались найти логово кхазов, которые уничтожили их торговый караван. Они лишь смогли выяснить, что те обитают в южных горах, но из посланных туда воинов никто не вернулся.

- Мы все же попробуем, - спокойно повторил маг, выдержав взгляд Накаха. - И если все пройдет хорошо, то вернемся и расскажем вам то, что узнаем.

- Вы собираетесь вернуться? - удивилась шаманка.

- Видите ли, мы путешествуем с помощью магии, - решила взять инициативу в общении вампирша. - Для этого нам нужно отыскивать места, наполненные особенной силой. Она похожа на... - девушка замялась, пытаясь словами выразить свои ощущения, слабо поддающиеся описанию. - На безумие, - наконец подобрала она слово. - Она зыбкая и ускользающая, как тени на воде, и всепоглощающая, как весенний паводок.

- Я поняла, о чем ты говоришь, - задумчиво отозвалась шаманка. - Я спрошу об этом духов леса, возможно, они знают ответ.

- В таком случае, спасибо, - Эльхиор склонил голову, выражая искреннюю благодарность. - Мы уйдем уже утром.

- Вам принесут еды в дорогу, - улыбнулась шаманка, наблюдавшая, как мужчины поднимаются. Но стоило Айшэ двинуться с места, как женщина подняла руку, останавливая ее.

- Эльхиор, - окликнула наемница остановившегося у выхода мага, - я приду позже.

Мужчина немного удивленно приподнял бровь, но лишь кивнул в ответ и молча вышел. Какие бы дела ни были у напарницы с местными женщинами, его это вряд ли касалось. Да и самому магу было над чем поразмыслить.

Сборы много времени не заняли. Сидеть в домике было откровенно скучно, и мужчина направился прогуляться по селению. На одной из полян вождь гонял подрастающее поколение. А бывалые воины посмеивались в сторонке, когда кто-то из молодняка допускал ошибки, получая от наставника оплеухи, скорее обидные, нежели болезненные. Эльхиор с искренним интересом наблюдал за тренировкой до тех пор, пока его не заметил Наках и не махнул ему рукой, подзывая.

- Эй, чужеземец, раз уж ты решил умереть, хоть отведи душу на дорожку, - добродушно усмехнулся вождь.

Маг ответил кривой ухмылкой. Кто-то из старших воинов рассмеялся, но вот парочка из тех, кто накануне вечером приходил «поздороваться», промолчали, наученные горьким опытом.

Не став отказываться от тренировки, Эльхиор сбросил рубаху и вышел в небольшой вытоптанный круг. Первым его противником стал кто-то из молоденьких ребят, но тот вряд ли вообще успел понять, что происходит, и птицей улетел в кусты после ловкой подсечки. Затем поочередно вышли двое охотников постарше. Эти были куда более серьезными противниками - быстрые, сильные, привыкшие к схваткам с жестоким и коварным зверем. Но у мага боевой опыт носил несколько иной характер. Четкие экономные удары, не всегда честные, но неизменно действенные, быстро вывели противников из строя.

- Достаточно, - пробасил рядом Наках. - Ловко ты победил не последних воинов племени.

- Просто их учили охотиться, - спокойно отозвался Эльхиор, поднимая с земли одежду. Он все же взмок за время поединков, так что одеваться не спешил. - А меня учили убивать себе подобных.

- Хорошо сказано, - заметил вождь, - только вот мы давно не воевали. Между нами и землями людей лежат великие степи. Там тоже аргары живут. Когда-то мы были единым народом, да вот разделились. Редко к нам сюда кто забредает, да и не с дурными намерениями - таких лес не пропустит, он живой и чует, если кто недоброе замыслит.

- Хотелось бы и мне иметь подобную систему защиты, - криво ухмыльнулся маг. - А то я уже давно живу от войны до войны.

- Разве у тебя и твоей женщины нет дома, чтобы жить в мире? - влез один из недавних противников Эльхиора, задумчиво потирающий ушибленную челюсть.

Бывший император только усмехнулся, услышав, как вампиршу назвали «его женщиной». Интересно, что сама Айшэ сказала бы, заслышав это определение. Сам бы он озвучить подобное не решился, даже с учетом проведенной с ней ночи - им еще вместе работать.

- Дом есть, мира - нет, - лаконично отозвался он. И ведь даже не покривил душой. Мертвая столица Архост все еще оставалась его домом, ведь иного хозяина во дворце уже не будет никогда. А относительно мира... что ж, был призрачный шанс, что он все же обретет его, отыскав ту, что когда-то звалась Сеавиль.

Не став более задерживаться на поляне, маг отправился к озеру. Под густыми древесными кронами постепенно сгущались сумерки, воздух к вечеру посвежел, так что купание в холодной воде буквально дух захватывало. Наплескавшись и даже замерзнув, Эльхиор отправился спать. Все равно завтра предстояло вставать ни свет ни заря.

Айшэ ночью так и не пришла, по всей видимости, оставшись ночевать у шаманок. Чем это было вызвано, маг предпочел не задумываться. Проворочавшись больше часа, он все же кое-как заснул, уткнувшись носом в шкуру.

Вампирша появилась только утром, когда наемник уже успел позавтракать и подумывал отправиться на ее поиски. Впрочем, перекинуться даже парой слов они не успели - заглянувшая Зарна вручила ему объемистую сумку с продуктами, сообщив, что запасов должно хватить недели на две, а то и больше, если они станут охотиться по дороге. Айшэ даже попробовала было отказаться, но Эльхиор лишь вежливо поблагодарил орчанку, взглядом попросив напарницу не встревать. Та фыркнула, но замолчала.

До околицы деревни дошли молча. От проводника они отказались - в нем не было нужды. Отойдя немного вглубь лесной чащи, Эльхиор привычно взял наемницу за руку и телепортировался к давешнему озерцу, где они подобрали Зарну.

Их путь на самом деле пролегал прямо на юг. Мужчина пару раз проверил амулет, словно его показания могли по неведомой причине измениться, а затем бросил это занятие.

- Мне тут шаманки интересную вещь рассказали, - произнесла шагающая рядом Айшэ. - Оказывается, в горах, откуда ползет эта дрянь, более восьмисот лет назад была обитель магов, то ли школа, то ли монастырь какой, то ли просто группка одаренных силой решила подальше от недоброжелателей уйти. Сейчас это лишь развалины, но аргары этого места всегда побаивались, говорят, неспокойные там духи.

- Вряд ли духи, даже очень агрессивные, могли устроить подобную пакость, - ввернул Эльхиор. - Да и сомневаюсь, что эти создания там восемьсот лет просидели, сторожа руины. А вот в то, что это место кто-то использует в своих целях, верится легко.

- Похоже на то. Мне кажется, там кто-то целенаправленно ставит опыты на этих зверях, - Айшэ зло сощурилась, а в ее глазах мелькнул шальной алый сполох.

- Еще шаманки что-то дельное рассказали? - спросил мужчина.

Айшэ как-то странно на него глянула, но все же ответила после некоторой паузы:

- Меня как бы в племя приняли после ритуала, вот и собирали воительниц и мудрых на посиделки, чтобы это отпраздновать.

- Так ты всю ночь кутила? - развеселился Эльхиор. - Голова не болит?

- Нет, - кисло улыбнулась девушка, - зато прослыла великой травницей, научив местных варить противопохмельное зелье. А еще меня там кто-то замуж звал, я с пьяных глаз не рассмотрела, кто.

- Вполне логично. Охотница и травница - прямо кладезь талантов для племени, - отозвался мужчина, пожав плечами.

- А как по мне, глупость несусветная, - вдруг фыркнула Айшэ. - Но у них это хотя бы обосновано нуждами племени, а не лицемерием и личной выгодой.

- Я так понимаю, ты отказалась?

- Правильно понимаешь, - кивнула вампирша.

Разговор затих сам собой. Айшэ размышляла о чем-то своем, и Эльхиор, глядя, как она смешно морщит нос, решил ее не отвлекать. Пообедали они на ходу, наскоро перекусив хорошо провяленным и несколько необычным на вкус мясом. Ухмыльнувшись, наемница просветила мага, что сейчас он ел мясо лесных котов, которое здешние орки умеют готовить, хотя в большинстве миров на хищников охотились из-за шкур, а не для еды. Эльхиор не особо впечатлился, отозвавшись, что мясо как мясо, главное, чтобы сытно было.

Следующие двое суток прошли однообразно. Они покинули лес еще вечером первого дня и теперь пересекали осеннюю, пахнущую горькими травами степь. Ветер колыхал высокий ковыль, тихонько шелестя в тонких стеблях. Горы приближались медленно, выступая из синеватой туманной дымки на горизонте. Они оба легко поддерживали заданный темп, делая остановки лишь на ночь. Костер разводили только чтобы согреть воды да чай заварить, так как оставлять его на ночь было попросту опасно. Эльхиор был чрезвычайно рад, когда в первую же ночь наемница устроилась у него под боком - вдвоем спать было теплее. Похоже, девушка относилась ко всему произошедшему совершенно спокойно, хотя слова, вскользь брошенные ею на озере, заставили мага всерьез задуматься.

На третий день они, наконец, вышли к предгорьям. Скорость передвижения упала - приходилось то и дело взбираться на очередной холм. Петлять между ними было бы значительно дольше.

Лес здесь был смешанный и очень сильно отличался от того, где жили аргары. Если тот дышал спокойствием и величием, то этот был... обычным. Приходилось пробираться через чащобу, ориентируясь на показания амулета. Хорошо хоть воды здесь хватало, хотя зверья попадалось все меньше и приходилось использовать выданный орками запас провизии. Наемники отметили данную странность, независимо друг от друга списав это на кхазов. Хотя последних за прошедшее время они так и не встретили.

Когда впереди выросла первая более-менее приличная гора, Эльхиор даже облегченно вздохнул. Почти мертвый лес и постоянные холмы порядком утомили, карабкаться по горным тропам было бы куда проще. Уже вечерело, а потому путешественники решили дождаться утра, а не ломать ноги, на ночь глядя. Разбив небольшой лагерь, Эльхиор наложил на него несколько слоев защитных и сигнальных чар. Так было безопасней, и не было нужды распределять караулы.

- Айшэ, можно вопрос? - поинтересовался Эльхиор, когда они закончили разговор об опасности передвижения по горам, где нет никаких троп. Девушка вскинула голову, с прищуром глядя на мага. Она прекрасно поняла, что спрашивать маг будет что-то личное, иначе разрешения бы не спрашивал, но кивнула: - Откуда ты знаешь столько про шаманов и охотничьи племена? Я помню, что ты говорила про свое детство у них, но получается, что росла ты не среди вампиров?

Девушка склонила голову к плечу, внимательно рассматривая собеседника. Было видно, что она колеблется, отвечать ли на его вопрос. Наконец, придя к какому-то решению, Айшэ произнесла:

- Я впервые увидела другого вампира, когда мне было чуть больше тридцати. По счастливому стечению обстоятельств, им оказался Солан, мой отец. До того я жила в племени маленьких зловредных зеленявок, которых мы называем гоблинами.

- И их жизненные устои сходны с тем, что я наблюдал в деревне орков, - он не спрашивал, а утверждал.

- Ага, прицепилось словечко, да? - развеселилась девушка.

Маг усмехнулся, не видя резона отрицать очевидное.

- В общем, хотя я уже давно не живу среди лесного народца, но мне до сих пор подобные племена значительно ближе, чем «цивилизованные» народы, - резюмировала вампирша. - Я, конечно, не буду в городе выглядеть, как дикарка, но мне там неуютно. Да и магия моя куда больше похожа на шаманскую, чем на ту, которой пользуются колдуны людей или, допустим, эльфов.

- Тогда понятно, о чем вы общались всю ночь напролет, - улыбнулся мужчина.

- Кстати, об этом, - девушка бросила в огонь веточку, которую крутила в пальцах, и подняла на него взгляд, - у меня возникла одна сложность со способностями. Думала, мудрые растолкуют, ведь и они порой ходят за грань общаться с предками.

- И что, посоветовали что-то дельное? И в чем сложность? - тут же насторожился Эльхиор.

- Меня уносит, - предельно честно отозвалась девушка. - Я с трудом смогла вернуться в предыдущий раз. Видимо, все дело в том, что я далеко от дома, там мне такие фокусы даются несравнимо проще. Есть риск, что я вообще не смогу вернуться.

- Что ты планируешь делать? - поинтересовался маг, глядя, как она привычным жестом треплет выбившуюся из высокого хвоста косичку.

- Для начала, закончить с твоим заданием, - криво усмехнулась она. - Но из-за этих сложностей придется кое-что менять в работе. Шаманки подсказали выход из ситуации, а подойдет ли он в моем случае, это ты мне скажи.

- Можно ближе к сути? - поинтересовался маг, которому этот разговор нравился все меньше.

- Можно, - девушка явно подбирала слова, прежде чем заговорить. - Понимаешь, когда ходишь за грань, то нуждаешься в якоре в этом мире. Есть три вариации такой привязки: эмоциональная, физическая и магическая.

Эльхиору очень хотелось сказать, что этот экскурс в теорию магии как-то мало подпадает под определение «ближе к сути», но он сдержался, понимая, что откровенничать вампирша начала не просто так. Видимо, она заметила выражение его лица, так как продолжила:

- На Лайкарре все было просто - там мои кровные родственники, те, кого я люблю. Они и были моим якорем. А вот теперь единственная неизменная во всех мирах, куда мы попадаем, - это ты, - она усмехнулась, глянув на него сквозь пламя костра: - Вот теперь мы подошли к сути. Эмоциональная привязка у нас отсутствует: здесь нужно было бы что-то очень яркое, любовь или ненависть, которых не наблюдается.

- А магическая? - уточнил наемник.

- Я маг крови, помнишь? - она чуть поджала губы. - Мне продолжать?

- Это неприемлемо, - холодно откликнулся Эльхиор, которого подобное предложение нацедить кровушки совсем не порадовало. Ему вполне хватило Райзена, чтобы осознать, насколько опасны могут быть эти странные колдуны. И что-то подсказывало, что древний вампир продемонстрировал ему далеко не все возможные варианты. - Физическая?

- А ты как думаешь? - фыркнула Айшэ. - Явно не ладушки... Секс, Эльхиор. Причем не от случая к случаю.

- Ты потому пришла ко мне после ритуала? - наконец спросил он.

- Нет, - она хитро усмехнулась. - Но ты вроде был не против.

Эльхиор не стал скрывать ехидной улыбки:

- А надо было? - фыркнул маг.

- Так что скажешь, шутник? - приподняла бровь вампирша.

- Что я не стану спать с женщиной только потому, что надо, - произнес он, наблюдая за ее реакцией.

- А потому, что хочется? - ровным голосом поинтересовалась Айшэ.

Вместо ответа, мужчина поднялся и обошел костер, опускаясь на одеяло рядом с девушкой.

- Несомненно, - негромко произнес маг, наклоняясь, чтобы коснуться губ напарницы. На этот раз в поцелуе не было привкуса крови ее жертвы, хмеля и наркотического дыма. Сознание не туманило всеобщее безумие, вызванное странным ритуалом. Но и желание никуда не пропало, оно не было подделкой, обманом шалой осенней ночи. И темно-фиолетовый цвет ее глаз ему тоже не почудился.

Уже засыпая, прижав к себе теплое женское тело, маг подумал, что такое «надо» ему нравится.


Глава 9

Люди иногда творят страшные вещи с добрыми намерениями.

© Дик Фрэнсис, «Угроза»

Айшэ


Их путь по горам занял еще пару дней. В лесах царила абсолютная тишина, нарушаемая лишь щебетом крохотных пичуг в кронах - все же по деревьям лазить кхазы не научились. А вот отыскать следы других животных Айшэ не удалось, несмотря на вампирское чутье и охотничьи навыки. Это место будто вымерло. Выше в горах, где все еще жаркое осеннее солнце прогревало серый гранит скал, ситуация была схожей. Вампирша пару раз замечала греющихся на камнях мелких ящериц, но не более того. Ни одного крупного зверя они так и не встретили.

За неимением троп, шли наобум, ориентируясь только на показания амулета. Это было рискованно, пару раз путешественники чуть не попали под камнепад, но пока все обходилось. К концу второго дня, идя по очередному серому гребню, они заметили то, что могло быть целью их вояжа. Издалека развалины напоминали всего лишь очередной обвал, но камень там был значительно темнее, чем во всех остальных местах. Как объяснил Эльхиор, копоть от магического пламени может сохраняться веками, так что, скорее всего, это и был искомый «то ли монастырь». Найти его до темноты они все равно не успевали, предстояло спуститься с одного гребня и подняться на другой, а потому встали лагерем.

Маг привычно выставил защиту и одним щелчком пальцев разжег костер. Сучья, собранные девушкой, ярко полыхнули, и вампирша протянула к огню руки. Дождавшись, когда пламя слегка осядет, Айшэ повесила над костром котелок с водой и засыпала в него травы для чая, которыми щедро поделились шаманки. Поужинав остатками орочьих запасов, легли спать - день предстоял трудный.

Утром, выбравшись из теплых объятий еще спавшего напарника, девушка быстро собрала вещи и принесла воды. К тому времени проснулся Эльхиор, и совсем скоро они продолжили свое путешествие.

До опаленных огнем развалин добрались незадолго до полудня. Чем ближе подходили путешественники, тем яснее становилось, что разрушено огромное здание почти полностью. Обвалились не только высокие башни по углам крепости, но и несущие стены, открывая взору темные провалы. Замок не просто казался, он был давно мертв и заброшен. И вряд ли кто-то избрал бы это продуваемое всеми ветрами место своим домом. Петляя между осколками камней, Айшэ то и дело замечала странные следы, будто здесь не просто прошла магическая битва, а кто-то раскалил сам камень добела и тот деформировался и оплыл, подобно мягкой глине. В общем, кто бы ни уничтожил это здание, делал он это со всем тщанием и так, чтобы никто из обитателей уж точно не выжил.

- Это то самое место, которое мы искали, - сообщил Эльхиор, пряча под одежду амулет с кусочком души Сеавиль.

- Даже не сомневаюсь, - фыркнула вампирша. - Она умереть от старости просто не могла, судя по всему.

Эльхиор усмехнулся, очевидно, решив не обижаться на вполне логичное замечание.

- Сейчас поищем, где почище, и я пойду, - девушка заозиралась в поисках местечка, где можно было бы лечь на относительно ровную поверхность.

Маг рассеянно кивнул, на автомате колдуя сигнальные и охранные контуры. Здесь это было отнюдь не лишней предосторожностью.

Айшэ, наконец, нашла удовлетворивший ее участок возле почти обвалившейся стены и сбросила вещи в сторонке. Стоило признаться самой себе, что ей было довольно боязно уходить за черту. Прошлый раз никак не шел из головы, возвращаясь ночными кошмарами. Она не страшилась спать лишь потому, что неизменное тепло чужого тела рядом напоминало, что она еще жива. Но вот самой шагнуть за грань... Впрочем, другого выхода не было. Оставалось надеяться, что силы привязки хватит, чтобы удержать ее и не дать затеряться в мире мертвых, без надежды на возвращение.

Эльхиор не мог не заметить ее сомнений, но молчал, предпочитая не давить на девушку. Но Айшэ знала, что ему важен лишь результат, ради этого они и пришли. Магу нужна была его Силь, и тот факт, что теперь они проводили ночи отнюдь не так целомудренно, как ранее, ничего не менял.

- Мы вряд ли найдем то самое место, где она умерла, а потому подойдет и это, - заметила вампирша, понимая, что тянет время. - Что делать, ты знаешь. Через час вытаскивай меня.

Рубашка полетела следом за вещами. Понадеявшись, что в этот раз не перекинется, Айшэ взялась за стилет. Снова искать магазин одежды в планы девушки не входило, да и вряд ли эти руины переживут «общение» с нею в боевой ипостаси. Все же тронный зал погибшей Архост был покрепче.

Грань она пересекла легко, почти не почувствовав боли. «Набила руку», - мрачновато усмехнулась вампирша. Это место недаром напомнило ей бывшую столицу империи Эльхиора - так же простояв все прошедшие века вдали от людей и их поселений, оно не носило специфического «налета» последующих поколений хозяев. Никакие лишние воспоминания, осколки чувств и разочарований не отвлекали эва'ре, и она легко нашла нужные ей события в «памяти» этого участка мира мертвых.

«Везет», - мрачно подумала девушка, рассматривая воздвигшиеся вокруг нее стены. Здесь не было монументальности и роскоши имперских залов. Коридоры были пусты, и только горящие светильники свидетельствовали, что обитатели в здании все же есть. Выглянув из окна, вампирша оценила вид: ночью это место выглядело хоть и мрачным, но красивым. В одной из башен, несмотря на позднее время, горел свет. В ту сторону она и отправилась. Планировка здания оказалась на редкость простой - ровные линии пересечений коридоров. Она за считанные мгновения добралась до верхнего этажа и толкнула дверь. На этот раз мир мертвых дал Айшэ возможность почувствовать себя привидением. Ее рука просто прошла сквозь преграду, и девушка буквально ввалилась в чей-то кабинет.

За столом сидел довольно молодой мужчина. Покрутив головой, вампирша так никого больше и не рассмотрела и пожала плечами, подумав, что, видимо, местные боги обладали специфическим чувством юмора. Почему-то сомнений в том, что вот этот довольно симпатичный шатен и есть реинкарнация искомой Сеавиль, у нее ни на минуту не возникло.

Мужчина склонялся над бумагами, сверяя строки длинных формул с разных кусков пергамента и делая какие-то заметки. Обычная работа обычного ученого, если бы не одно «но». На его лице застыла маска ужаса. Он сам не верил в то, что видел в рядах выписанных четким, чуть по-детски округлым почерком значков и символов. И раз за разом проверял это, силясь отыскать ошибку, которой не было. В конце концов, он отложил перо и прижал дрожащие пальцы к вискам.

Скорее всего, он так просидел довольно долго, но для Айшэ время в этом месте было понятием относительным. Когда шатен поднялся, она как раз пыталась заглянуть ему через плечо и прочесть записи. Мужчина прошел сквозь нее, словно она была призраком. Впрочем, в каком-то смысле так оно и было. Ученый двигался стремительно, но жесты были дергаными - он сильно нервничал. Достав небольшой сундучок, шатен принялся судорожно сметать в него бумаги со стола и все свои заметки. Он вывернул все ящики письменного стола, сложил в короб все, на чем была хоть строчка, написанная его почерком, а сверху бросил какой-то амулет. Закрыв крышку сундука, мужчина стремительно покинул помещение.

Последовать за ним девушке не удалось, реальность сместилась, утаскивая ее за собой. Айшэ снова оказалась в той же комнате, и ученый, которого она уже наблюдала чуть ранее, стоял у окна. Глянув через плечо мага, вампирша заметила, что сквозь ночной лес к замку движется цепочка светящихся точек. Острое зрение позволило наемнице опознать в характерном мерцании как магические шары, так и пламя обычных факелов.

Мужчина вздохнул и закусил губу, мучительно над чем-то размышляя. Откуда-то девушка знала, что сейчас в этом огромном доме он остался один. Остальные - кто бы они ни были - уже ушли. А вот он не мог, не имел права. Вампирша все еще наблюдала за происходящим со стороны, как зритель, но мир будто немного изменился. Наверное, так воспринимают мир менталисты или эмпаты - когда разум и чувства другого существа становятся и твоими тоже. Она ощутила его мысленный приказ, и, выглянув в окно, почти не удивилась, заметив с десяток сгорбленных уродливых теней. Кхазы стремительно метнулись навстречу незваным гостям.

Их встретили стрелы и магия, но звери были быстрыми и ловкими, большинство успело увернуться, вцепляясь мощными челюстями в руки противников. Они не убивали, лишь выводили из строя, повинуясь приказу хозяина. Но их было слишком мало, а вот нападающих людей слишком много. Впрочем, знала Айшэ и то, что эти твари, уже мало чем напоминающие истинных оборотней, от которых произошли, только часть из созданных магом. Несколько семей были запечатаны в лаборатории, это позволило бы им выжить. Хотя мужчина и заморозил эксперимент, когда понял, что результаты противоположны ожидаемым, но уничтожить свои творения рука не поднималась. Ученый так долго работал, столь многое вложил в этот проект, но все пошло прахом. Расчеты были верны, но чего-то все равно не хватало, и поставленная цель оказалась недостижима.

Защищавшие крепость кхазы погибли до последнего, и тогда пришел черед самого мага вступать в бой. Он не надеялся ни на пощаду, ни на справедливый суд - те, кто пришли за ним, обезумели от злости и горя. Мужчина и сам бы хотел все исправить, но у него уже не было возможности.

Айшэ наблюдала за короткой и яростной схваткой. Несмотря на признание своей вины, просто покориться захватчикам хозяин замка не мог - не позволили гордость и надежда на быструю смерть. Собственно, так и произошло. Вампирша не знала, на самом ли деле ему не хватило сил или он специально поставил далеко не самый сильный щит, но одно из заклинаний противника попало прямо в грудь ученого и отбросило его к стене сломанной куклой. Вот только ворвавшимся в замок этого показалось мало. Они не экономили силы, уничтожая все на своем пути. От магических ударов на стенах оставались черные разводы, а затем они и вовсе рушились, не выдерживая очередного толчка. Чудом выжившего кхаза толпа буквально разорвала на части. Дребезжащий вой испуганной твари эхом отдавался в ушах вампирши. Она привыкла видеть боль и смерть, ведь еще в детстве пережила завоевание страны, в которой жила. Тогда люди превращались в животных во имя веры, теперь же - во имя мести. Они будто взбесились, срывая со стен деревянные панели и шпалеры и устраивая из них костры. Не обошлось и без мародерства - все ценные вещи вынесли, строгие красивые залы разграбили. А затем, когда удовлетворившая жажду крови и мести толпа покинула изуродованную крепость, грянул последний удар. Магическое пламя чудовищной мощи раскалило и оплавило камни, выжигая это место до самого основания. Теперь лишь спекшиеся остовы стен напоминали, что когда-то здесь жили люди.

Вампирша шла сквозь огонь бестелесным призраком. Здесь ее более ничто не держало, нужно было лишь узнать, куда ушла душа колдуна. Выход в мир мертвых предстал перед ней обугленной аркой, и она с опаской шагнула вперед. Но обошлось, ее никуда не утягивало, и даже местная «живность» не пыталась ею подзакусить. Отследив нужную ей душу и поняв, что Силь опять переродилась в ином мире, причем давно, Айшэ побрела обратно.

Эльхиор сидел рядом и тепло улыбался, когда она пришла в себя.

- Все нормально? - поинтересовался он, подавая девушке влажное полотенце, чтобы она могла стереть с себя кровь.

- Хочешь знать, не зря ли недосыпал несколько последних ночей? - довольно зло откликнулась Айшэ, но тут же виновато глянула на мага, как бы извиняясь за свою выходку.

- Получилось все же лучше, чем в Архост, - ехидно успокоил ее наемник, помогая подняться и перебраться к небольшому костерку. Это было весьма своевременно, поскольку от потери крови ее все еще знобило. Плюнув на приличия, вампирша прижалась к боку мужчины, отогреваясь и постепенно успокаиваясь. Хоть возвращение и далось ей достаточно легко, но приятного в этом все равно было мало. Маг осторожно обнял ее за плечи, укрыв своей курткой.

- Будешь смеяться, но Сеавиль здесь была мужчиной, - начала рассказ Айшэ, блаженно щурясь от разливающегося по телу тепла. Наемник тихо фыркнул ей в волосы, но этим и ограничился. - Этот замок был чем-то вроде исследовательского центра, где он был одним из ведущих ученых.

- Меня это почему-то не удивляет, - хмыкнул Эльхиор.

- Кхазы - это ее... его творения, - Айшэ замялась, пытаясь подобрать правильное местоимение, но поняла, что такими темпами скоро запутается. И поморщилась, заслышав смешок. - Я не совсем поняла причину, по которой они были созданы, но это явно не тот вариант, который мы имели возможность наблюдать лично. Никакого тумана и дикой жажды крови. Они воспринимались скорее как опасные, но почти домашние животные. Во всяком случае, своего творца они слушались беспрекословно.

- Не настолько уж и беспрекословно, если его пришли убивать, - не согласился напарник, подбрасывая в костер несколько веток.

- Все может быть, - эхом отозвалась Айшэ. - Он хотел все исправить, хоть и признавал, что это может оказаться не под силу. Тем не менее, проект не уничтожили, а лишь заморозили. Когда за ученым пришли, здесь был только он, остальные успели уйти. Где-то тут должна быть лаборатория, куда отнесли все записи об опытах. Похоже, кто-то ее все-таки нашел.

- При такой мощной атаке, там вряд ли что-то уцелело, - усомнился Эльхиор.

- Видишь ли, у меня дед - ученый, причем из тех, кто и живет рядом со своими экспериментами, ночуя на диванчике, - усмехнулась девушка. - А если и выползает на какие-то семейные посиделки, то жалуется на то, что лаборатория находится в доме, а не где-то глубоко в горах. Здесь может быть тот же принцип. В замке ее не было, я это ощущала в мыслях нашего ученого, - она слегка пожала плечами, затрудняясь дать более точное определение.

- Значит, стоит просканировать окрестности, - задумчиво кивнул маг. - Нужно найти эту лабораторию и посмотреть, что там происходит. Вряд ли эти кхазы просто так очнулись от восьмисотлетней спячки.

- Да, не хотелось бы оставлять все как есть, - согласилась девушка, потягиваясь. - Только завтра уже поищем, ладно?

- Ложись, отсыпайся, - усмехнулся маг. - А я пока охранки усилю, на всякий случай.

- А кормить меня будут? - сверкнула на него глазами вампирша.

- Да я как раз поджарил фаерболлом пару пичуг, - колко отозвался мужчина, но заметив, как вытянулось лицо Айшэ, принявшей его заявление за чистую монету, поспешил успокоить: - Все съедобно.

Вампирша раздосадовано фыркнула в ответ и выбралась из объятий хохотнувшего мага. На поверку птички оказались действительно съедобными, хоть и по понятным причинам совершенно несолеными. Да и потрошить чудо-ужин приходилось на ходу, но вампирша была голодна и готова примириться с мелкими неудобствами. Прогоревшие насквозь перья она просто соскребла ножом и довольно захрустела крылышком.

Мужчина ушел выставлять дополнительные охранки. Лениво проследив за ним взглядом, Айшэ немного сместила спектр зрения, чтобы увидеть создаваемые им заклинания. Подобное умение ей давалось с некоторым трудом, но иногда выручало в сложных ситуациях. Оценив, как Эльхиор защитил их лагерь, девушка присвистнула: складывалось впечатление, что он готовился к осаде или же, как минимум, к визиту всей популяции местных кхазов разом.

- Я решил подстраховаться, - не поворачиваясь, отозвался наемник, правильно оценив раздавшийся звук.

- Да я как бы и не возражаю, - заверила его Айшэ. - Просто редко когда такое увидишь на обычном биваке.

- У меня же нет проблем с резервом, - наконец вернулся к костру Эльхиор.

- Ты сам есть не собираешься? - запоздало поинтересовалась девушка, расправившись с первой пичугой.

- Уже успел, - отмахнулся мужчина, наблюдая, как она воодушевленно подтащила к себе вторую птицу.

- Это рядом с моим хладным трупиком? - весело поинтересовалась девушка, облизывая пальцы.

Маг словно пару секунд раздумывал, а не возмутиться ли ему на это замечание, но затем произнес:

- Меня куда больше смущало его отсутствие в той гробнице.

- Это да, такие ситуации меня тоже, мягко говоря, смущают, - насупилась Айшэ. - Когда восстанавливается тело, это незабываемые ощущения, - сообщила она и вгрызлась во вторую пичугу. Дожевав и ополоснув руки и замурзанную мордашку, вампирша с удовольствием потянулась и протяжно зевнула. Усталость брала свое, и она с чувством выполненного долга легла спать под бок к ничуть не возражавшему Эльхиору.

Когда Айшэ проснулась, обнаружилось, что во сне она почти полностью взобралась на мага, который преспокойно продолжал дремать. Хотя, возможно, он просто пригрелся, и ему было лень ее спихивать.

- Я местность сканирую, - вдруг совершенно несонным голосом произнес он. - Полежи пока, а то концентрацию собьешь.

Первым ее порывом было сделать с точностью до наоборот и потянуться, потершись о него всем телом, чтобы заставить сконцентрироваться на совсем ином и куда более приятном занятии. Посмаковав эту идею, девушка притихла у него на груди. Глянув на едва занявшийся рассветом небосвод, Айшэ задалась вопросом: неужели Эльхиор не спал всю ночь, раз в такую рань занят делом? Очевидно, она снова задремала под мерный стук его сердца, так как открыла глаза в следующий раз, когда ладонь мужчины легко прошлась по ее волосам, а сам маг постарался аккуратно выползти из-под нее.

- Скоро начнется дождь, - произнес наемник, встретившись с девушкой взглядом. - И лучше к этому времени отыскать вход в подземелье, которое я все же засек. Только опасаюсь, что оно может быть частично засыпано.

- Ничего, поработаем с тем, что есть, - откликнулась Айшэ, осторожно откатываясь в сторону и позволяя мужчине подняться. Хотя вставать было лень, но дожидаться дождя в горах было не лучшей идеей.

С лагеря снялись уже через десять минут, решив перекусить в дороге. Вел Эльхиор, уверенно шагая все выше в гору. Через соседнюю седловину медленно и величественно переползали дождевые облака, но оказаться в одной из таких тучек ни вампирша, ни маг не жаждали, а потому прибавили темп.

- Давай попробуем здесь, - наконец решил Эльхиор, останавливаясь. По мнению самой Айшэ, это место ничем не отличалось от остального пейзажа. - Держись у меня за спиной.

Охотница беспрекословно выполнила команду, с интересом наблюдая, как мужчина присаживается на корточки и прикладывает кончики пальцев к поросшему желтоватым лишайником камню. Твердь под их ногами дрогнула, а вокруг того места, где волшебник касался скальной породы, зазмеились трещины. Еще мгновение, и целый пласт камня мелким крошевом обрушился вниз, открывая вырубленный в монолите коридор.

- Если раньше он не обвалился сам, то ты это исправил, - ехидно прокомментировала увиденное девушка.

- А так нас не засекут, если в лаборатории есть кто-то, помимо кхазов, - объяснил наемник. - Сочтут за обыкновенный оползень.

- Ловко, - оценила она, с любопытством заглядывая в дыру. Пустынный коридор тянулся куда-то в толщу горы и резко сворачивал метров через сто. Внизу было затхло и пыльно после недавнего обвала, но не более того. Легко спрыгнув на пол, она снова перестроила зрение, чтобы не задеть какую-нибудь сигнальную нить, но пока все было спокойно.

Спустившийся следом мужчина придержал девушку за плечо, очевидно, послав вперед магический импульс. Идти пришлось недолго, каких-то полчаса от силы. Сейчас не приходилось ежесекундно отслеживать, куда именно ставить ногу, а потому шагать было легко. Коридор петлял, но неизменно понижался, уводя их все дальше вглубь горы. Когда они, наконец, вышли к лабораториям, Айшэ уже устала считать повороты.

Это оказался огромный комплекс, с виду пустой и покинутый. Многочисленные ярусы, чем-то напоминающие пчелиные соты, тянулись вверх от той площадки, на которую они вышли. Крепость была лишь обманкой, настоящие исследовательские базы были здесь. Хотя на тот момент, когда жил создатель кхазов, это место, по всей видимости, было уже почти заброшено.

- Туда, - коротко скомандовал Эльхиор, указав в нужную сторону.

Айшэ не задавала вопросов, доверяя напарнику. Раз он там чувствует кого-то живого, значит, этого кого-то стоит навестить.

- Меня смущает, что ощущается только один местный обитатель, - прошептал маг.

- Это значит, что кхазов здесь нет, или что они не фиксируются? - настороженно уточнила Айшэ.

Маг раздраженно пожал плечами:

- В лесу я мог их засечь, но не факт, что здешние щиты их не экранируют. В общем, странно все.

Дальнейший путь проделали в молчании, стараясь шуметь как можно меньше. Несколько раз им попадались старые магические ловушки, почти выдохшиеся от времени, встретилась и парочка свежих. Все «сюрпризы» они обошли, хотя иногда приходилось буквально на животе переползать опасные участки. Не хотелось раньше времени сообщать местному сидельцу, что его местонахождение уже не является секретом.

Очередная лестница вывела их на жилой этаж. Здесь не было характерного налета запустения, чувствовалось, что по этим коридорам ходят и даже убирают. От висящих на стенах светильников шел едва заметный душок прогорклого масла, заставивший Айшэ поморщиться.

Наемник быстро скользнул вперед и указал напарнице на одну из дверей, где и находилось живое существо, которое фиксировали его поисковые заклинания. Девушка хищно оскалилась, проверяя деревянную конструкцию на предмет ловушек. Видимо, в своем жилище этот некто ничего не опасался, так как даже не запер замок или же примитивный засов. Да и открывалась дверь вовнутрь, что также было непредусмотрительно.

Створка вылетела с одного хорошего магического пинка в исполнении Эльхиора. Вампирша скользнула следом, уходя с возможной линии атаки противника и отыскивая его взглядом. Местный обитатель еще только разворачивался на звук, впрочем, уже шепча какое-то заклинание. Не прекращая движения, она метнула в мужчину один из своих ножей, но так, чтобы лишь отвлечь, а не убить. Маг рефлекторно схватился за пробитое предплечье, но заклятие успел завершить. Правда, больше ничего сделать он не смог - подскочившая вампирша метко ударила его по шее, отправляя в глубокий обморок.

- И что он колдовал? - настороженно уточнила она у Эльхиора.

- Явно не боевое заклинание... - сказал он и замер. - А вот теперь я их чувствую, - негромко произнес мужчина. - Айшэ, у нас скоро будут гости, этот гад призвал сюда всех кхазов, до которых сумел дотянуться.

- Сколько? - коротко спросила она, метнувшись к двери и понимая, что заблокировать ее невозможно. Услышав приблизительную цифру, девушка ругнулась сквозь зубы. Пятьдесят - это не так уж много, если они нападают не все сразу, но на такое везение рассчитывать не приходилось.

- Можно перекрыть вход силовым щитом, - предложил Эльхиор, - и пропускать их по одному.

- Неплохая мысль, - улыбнулась Айшэ, - но тогда мы быстро перегородим коридор их тушами, и мало того, что убьем не всех, так еще потом не сможем выйти. А использовать боевые заклинания, чтобы их убить всех сразу, рискованно, потолки могут обвалиться.

- Сначала перебьем, а потом будем разбираться, как ликвидировать последствия, - принял окончательное решение Эльхиор. - Я тебя позову, если понадобится помощь. Пока же свяжи этого экспериментатора, чтобы в спину неожиданно не ударил.

Сказав это, маг вышел в коридор, и Айшэ взялась за поставленную задачу. Веревки нашлись не сразу, поэтому она просто надавила на особую точку на шее, чтобы колдун не вздумал очухаться раньше времени. Не удовлетворившись результатом, она отчекрыжила кусок его мантии и соорудила из получившейся тряпочки кляп. Теперь местный умник не смог бы не только пошевелиться, но и произнести очередное заклятие, что радовало. Веревка все же отыскалась - соваться без оной в горы было глупо, и Эльхиор это предусмотрел.

Из коридора начинал вползать уже знакомый ей туман, знаменуя приход кхазов. Высунув нос из комнаты и пронаблюдав, как с обеих сторон коридора формируются все новые щиты, девушка усмехнулась - Эльхиор основательно подошел к вопросу сокращения популяции «собачек».

Вскоре послышался заунывный торжествующий вой, когда твари почуяли предполагаемую добычу, разочарованный - когда они наткнулись на щиты, а затем болезненный взвизг, когда первый из кхазов пролез в оставленную магом щель. Дальше все слилось в какофонию самых разных звуков. Айшэ почувствовала, как у нее начинает болеть голова. Да что уж там, они даже заставили очухаться местного экспериментатора, который судорожно забился в путах, пытаясь освободиться.

Эльхиор не особо миндальничал с незваными гостями, отправляя тварюшек на тот свет магией и хорошо выверенными ударами меча. Мужчина очень скоро стал напоминать мясника на бойне, но его это ничуть не смутило. Правда, и кхазы оказались не лыком шиты - потеряв половину стаи, они отступили, перестав глупо кидаться грудью на щиты. Туман, который удерживали щиты Эльхиора, стал гуще, скрывая перемещения зверей. Эти твари оказались крупнее тех, с которыми наемники уже сталкивались в лесу, а еще они, по всей видимости, были куда умнее.

Когда Эльхиор появился в дверях, она удивленно вскинулась.

- Я перегородил коридор, - объяснил он, направляясь к пленнику и одним рывком вздернул того на ноги, но лишь чтобы швырнуть колдуна на стул.

- Как заставить их отступить? - спросил Эльхиор, отправляя меч в заплечные ножны и брезгливо освобождая пленника от кляпа. Местный заправила, оказавшийся крепко сбитым мужиком лет сорока, ответил дальним посылом и снова попытался что-то колдонуть, за что закономерно получил от Айшэ по зубам и опять обзавелся кляпом. - Нет, так у нас дело не пойдет, - был вынужден признать наемник.

Вампирша недоуменно изогнула бровь. В случае необходимости, она бы и сама могла допросить пленного, но существовал риск, что тот успеет призвать еще тварей на подмогу. Так что задумка напарника ей была непонятна.

Подставив еще один стул, Эльхиор оседлал его, оказавшись лицом к лицу с несговорчивым дядечкой. Пленник, похоже, что-то понял, так как дернулся, но наемник ловко схватил того за грудки, подтащив почти вплотную к себе, чтобы перехватить взгляд. Так они и застыли на время, словно играя в гляделки. Ноздри вампирши дернулись, когда она уловила запах человеческой крови, а затем почти сразу у пленника из носа хлынула алая жидкость. Брезгливо отпустив мужика, Эльхиор поднялся.

- У него должен быть амулет управления, - пояснил напарник, рванув на пленнике ворот мантии. Тоненькая цепочка блеснула тусклым серебром в свете магических светильников. - Этот субчик не сам по себе, ему эти исследования поручили. Все записи в нижней лаборатории.

Маг повесил побрякушку на шею и на миг прикрыл глаза. Вой затих, из коридора теперь слышались только тихое поскуливание, а затем какое-то шуршание.

- Они ушли в свои загоны, - сообщил Эльхиор девушке. - Айшэ, я пока соберу тех, что по округе бродят, а ты можешь посмотреть, где эти самые загоны находятся? Они тебя не тронут - я уже отдал приказ.

Вампирша кивнула и вышла из комнаты. Коридор более не перекрывали магические щиты. Вокруг еще плавали остатки тумана, который создали кхазы, но он уже рассеивался и скоро должен был исчезнуть полностью.

Девушка спускалась, ориентируясь на запах. Идти пришлось довольно далеко, но, наконец, она нашла большой зал, в котором угадывались ряды клеток. Все они были открыты, но сидящие в них кхазы не обратили на вампиршу ни малейшего внимания. Она прошла зал насквозь, но ни один зверь даже не повернул головы. Похоже, власть владельца артефакта над ними была абсолютной.

Оглядевшись, Айшэ посчитала количество загонов и направилась наверх, где ее дожидался Эльхиор. Напарник был все в той же комнате. Маг отыскал здесь какой-то журнал и быстро просматривал заполненные отнюдь не самым каллиграфическим почерком страницы. Впрочем, прочесть записи оказалось вполне возможно.

- Что там? - полюбопытствовала Айшэ, выглядывая из-за плеча мужчины.

- Рабочая статистика, - глухо откликнулся маг, пролистывая страницы. - Внесенные изменения. Он отбирал самых жизнеспособных из каждого выводка и скрещивал, получая новый, усовершенствованный подвид.

- Туман тоже его нововведение, - вампирша не спрашивала, а утверждала. - Он создавал оружие, способное выживать и приспосабливаться.

Девушка до хруста сжала кулачки. Происходящее здесь вызывало у нее не самые радужные ассоциации и невероятно злило.

- Все нормально? - уточнил он, ощутив, как напряглась девушка за его спиной.

- Потом расскажу, - вампирша задышала ровнее и спокойней. - Там прибежали еще кхазы.

- Я знаю, - кивнул маг, а затем отложил записи и вернулся к пленнику. Некоторое время Эльхиор брезгливо смотрел на него, а затем привел мужика в чувства парой ощутимых шлепков по лицу. - Готов говорить, или тебя кхазам скормить?

Пленник, впечатлившийся перспективой, закивал. Власть над «собачками» он потерял, а потому оказать активное сопротивление не смог бы. А боевую магию со связанными руками не применишь.

Эльхиор второй раз за вечер избавил пленника от кляпа и поинтересовался, с отвращением глядя на закашлявшегося мужика:

- Кто тебе поручил провести эти эксперименты, и откуда ты брал материал?

- Материал здесь был, - хрипло сообщил вивисектор. - Я случайно его обнаружил. Слышал когда-то про это место, решил поискать. Нашел сначала сундук с амулетом, а уж потом разобрался что к чему, - он прервался, чтобы отдышаться. - Твари оказались под заклинанием стазиса, но смогли выжить и дать потомство.

- Ты меня, видимо, не так понял, - раздельно произнес Эльхиор. - Кто отдал приказ?

Айшэ за его плечом оскалилась и выпустила когти, чтобы припугнуть неразговорчивого местного. Тот, по всей видимости, проникся:

- Он меня сам нашел, - залепетал маг, стараясь отодвинуться от шипящей вампирши, - страшный такой, я таких больше никогда не видел...

- Как выглядел? - ужаснулась собственной догадке Айшэ.

- В темно-серой чешуе с шипами, с длинным хвостом, - икнул от страха колдун. - А еще у него глаза были странные, вот как у него, - пленник кивнул на удивленно приподнявшего брови Эльхиора.

- Он тебе еще нужен? - глухо спросила Айшэ у напарника.

- Нет, - последовал ровный ответ.

Когти вампирши прочертили глубокие борозды на горле колдуна, и он захрипел, захлебываясь собственной кровью. Девушка брезгливо отодвинулась.

- Он работал на ри'йо, - зло пояснила она, без зазрения совести вытирая руки об драпировку.

- По описанию похоже на тебя в боевой ипостаси, - Эльхиор с прищуром смотрел на девушку. - Ничего не хочешь объяснить?

- Они нас создали, - зло отозвалась вампирша, падая на стул. - Всю мою расу. А потом пытались уничтожить, когда мы им стали не нужны.

- Час от часу не легче, - покачал головой маг. - Вас рассчитывали сделать живым оружием?

Айшэ кивнула - это было очевидно, точно так же, как и то, что кхазы были новым экспериментом в этой области. Вполне возможно, что через несколько поколений эти недооборотни могли стать хищниками, противостоять которым вампирам было бы тяжко.

- В таком случае, хорошо, что нас сюда занесло, - немного сгладил ситуацию маг, улыбнувшись. - Теперь шансов у ваших противников стало меньше. Пойдем, нужно забрать документы из нижней лаборатории. Там все записи по разработкам.

- Думаю, стоит отнести эти бумаги моему деду, - прикинула Айшэ. - Возможно, что подобная база не одна. Было бы неплохо разобраться, что там и как с этими существами, и создать способ защиты.

- Продолжите эксперименты? - сощурился наемник.

- Нет, - покачала головой девушка. - Айвен терпеть не может работать с живым материалом, он артефактор.

- В таком случае, кхазов стоит уничтожить. И оркам будет проще жить, и вам самим, - ровно произнес маг.

Айшэ коротко кивнула. Может, при надлежащем контроле эти странные твари и были не страшнее обычных собак, вот только никто не мог дать гарантии, что ри'йо не додумаются создать второй амулет, подчиняющий кхазов, и не перехватят бразды правления. А уж о том, чтобы оставить этих существ без контроля, и речи быть не могло.

Эльхиор точно знал, где искать нужные документы. Они спустились к загонам, за которыми находились лаборатории. Кхазы в клетках подняли радостный скулеж, стоило мужчине приблизиться, - почуяли хозяина. Маг даже не стал скрывать брезгливость, быстро пройдя мимо клеток и толкнув дверь в противоположном конце зала. Айшэ неотступно следовала за ним.

Среди бумаг ныне покойного прихвостня ри'йо ей попались и написанные знакомым округлым почерком - сохраненные магией записки создателя кхазов. Собрав все документы по проекту, Айшэ водрузила их на стол и заозиралась в поисках чего-то, куда можно было сложить бумаги. В этой комнате ничего подходящего не обнаружилось, и вампирша, удостоверившись, что напарник продолжает рыться в бумагах, пошла в смежное помещение, в которое они еще не заходили. От открывшейся картины даже видавшую виды наемницу затошнило, и она зажала рот ладошкой, поспешно отступив обратно в лабораторию.

- Что там? - вскинул голову Эльхиор.

- Инкубаторы, - коротко пояснила девушка, пришедшая к выводу, что лучше унести бумаги в руках, так оно для нервов спокойней.

- Часа через два прибежит остальная стая, - сообщил маг, прикрыв глаза.

- Не слишком ли быстро? Мы от леса орков несколько дней добирались, - усомнилась девушка.

- Во-первых, они уже и так возвращались, - покачал головой мужчина. - Во-вторых, они еще и ускорились, получив приказ. Меня впечатляет, какую скорость могут развивать эти странные существа.

- Будем дожидаться их возвращения? - поинтересовалась вампирша, сгребая документы в стопку.

- Проще уничтожить их всех разом, - кивнул маг. - Если можешь, отнеси это наверх, а я пока зачарую инкубатор.

Айшэ согласно угукнула и вышла. Сбросив документы в найденный в кабинете покойного колдуна сундук, она добавила туда еще несколько журналов статистики и найденные там же записки и отправилась искать комнату поприличнее. Вполне возможно, что придется здесь же и заночевать, а спать на каменном полу не хотелось. Интуиция не подкачала, и вскоре девушка нашла не только спальню с шикарной широкой кроватью, но и небольшую купальню с бассейном. Вивисектор, так и оставшийся безымянным, поселился с комфортом. Заодно отыскалась кладовка с продуктами, незнамо как попавшими в это захолустье. Впрочем, вампиршу мало волновали мелкие бытовые подробности.

Лабораторный комплекс ощутимо дрогнул, заставив девушку напрячься, прислушиваясь к собственным инстинктам. Опасности вроде бы не ощущалось, но она на всякий случай поспешила в сторону загонов. С идущим навстречу Эльхиором Айшэ столкнулась довольно скоро.

- Это что было? - поинтересовалась она у мрачного мага.

- Уничтожил инкубаторы, - холодно произнес маг. - Никогда не думал, что с живыми существами можно проделать такое гадство.

Айшэ только пожала плечами, припомнив похожие на коконы образования цвета запекшейся крови, внутри которых виднелись тела подрастающих, усовершенствованных кхазов. Зрелище было, мягко говоря, противным настолько, что даже аппетит пропал. У мага, судя по всему, тоже, так что девушка ограничилась приготовлением кофе из собственных запасов, - единственного, что у нее выходило действительно вкусным.

- Эльхиор, - окликнула она мужчину, задумчиво попивающего ароматный густой напиток, - хотела спросить. Мои мысли ты тоже читаешь?

- Нет, - маг с легкой улыбкой глянул на напряженную вампиршу. - Видишь ли, я не телепат, просто умею обходить ментальные щиты, не разрушая их, а как бы сквозь. Это тоже подарочек от ри'йо. Но если не прилагать усилий в этом направлении, то слышу я как самый обычный человек. Читать тебя было бы слишком сложно и опасно. Не представляю, что происходит в твоей голове, учитывая, что ты ходишь за грань, с завидным постоянством возвращаясь. Но вряд ли неподготовленный вынесет подобное. Ну, и наконец, я сомневаюсь, что после такого «сеанса» чтения мыслей ты не попытаешься свернуть мне шею. А в качестве союзника ты мне важнее.

- Спасибо, - улыбнулась девушка и уточнила: - За честность.

Несколько часов до возвращения стаи за беседой прошли почти незаметно. Эльхиор первым почуял тварей и приказал им всем отправляться в загоны, после чего предупредил:

- Я знаю способ уничтожить их всех и сразу так, чтобы не рухнул сам комплекс, но вот здесь уже у меня возникают некоторые сложности со способностями, - он чуть кривовато усмехнулся. - Эта магия пьянит, и мне, скорее всего, будет очень плохо. Так что в случае чего тебе придется меня наверх тащить.

- Без проблем, - откликнулась вампирша, поднимаясь и следом за магом отправляясь вниз.

Они остановились на балюстраде, как раз над загонами, в которых сейчас, повизгивая и порыкивая, копошились кхазы. Твари на самом деле походили на оборотней, начавших менять свою ипостась, но так и застрявших где-то на середине процесса. Тело обладало почти человеческими пропорциями, но вместо ступней и ладоней виднелись странные лапы с удлиненными пальцами и загнутыми когтями. Бегать они, очевидно, могли на четвереньках или же на задних ногах, сильно ссутулившись, чтобы удерживать равновесие. Морды были вытянутыми и напоминали волчьи своими мокрыми черными носами и пастью, полной острых зубов. Глаза кхазов были очень светлыми, словно слепыми. Но, учитывая, что охотились они в тумане, ориентируясь на слух и обоняние, зрение им было не так уж важно.

- Жутковатые все же твари, - констатировала Айшэ.

Маг не ответил - концентрировался. Над выставленными вперед ладонями мужчины появились две маленькие серые сферы, постепенно распавшиеся на мириады крошечных темных искорок. Это больше всего походило на пчелиный рой, и девушке даже почудилось едва слышное жужжание. Впрочем, это можно было списать на разыгравшуюся фантазию. Мужчина тряхнул ладонями, и искры устремились к копошащимся недооборотням. Стоило такой «пчелке» сесть на шкуру зверя, как вокруг того появлялся прозрачный серый кокон, который вспыхивал почти незаметным огнем, оставляя от твари лишь горстку пепла и копоти.

Когда все закончилось, и зал опустел, Эльхиор ощутимо покачнулся. Айшэ, не раздумывая, оказалась рядом и подставила магу плечо, на которое он тут же оперся, одарив напарницу благодарной улыбкой. До спальни они добирались довольно долго. Эльхиора шатало, а пару раз и вовсе приходилось останавливаться. В такие моменты мужчина опирался на каменную стену и на некоторое время застывал с закрытыми глазами, словно его основательно мутило. Похоже, он не преувеличивал, когда говорил про «очень плохо», скорее даже, приуменьшал. Наконец, дотащив напарника до спальни и уложив, Айшэ перевела дух. Мужчина заснул, стоило ему лишь оказаться в кровати, так что одежду она стаскивала с уже спящего, усмехаясь сложившейся ситуации. Потеплее укрыв мага, девушка надежно заперла дверь, хотя опасаться им было уже некого, и только тогда легла сама, благополучно решив все разбирательства с бумагами отложить до завтра.


Эльхиор


Разве отдых может быть по-настоящему сладок без усталости?


Жорж Санд


Утро началось не самым лучшим образом. Голова болела, и он прекрасно понимал, что это последствие вчерашней волшбы не унять никакими магическими ухищрениями. «Лучше б я накануне пил, - подумалось магу, не спешившему шевелиться или каким-то иным образом демонстрировать, что он уже не спит, - так хоть можно было бы утешиться, что недавно было хорошо и весело». Вот только алкоголь обычно не особо действовал на мужчину - тоже подарочек от слияния с сущностью ри'йо. Были в жизни моменты, когда «благодетеля» за такое самоуправство со своим организмом ему хотелось придушить, была б возможность.

Маг прекрасно знал, за что расплачивался жуткой головной болью. Когда демон видоизменял его тело, то не учел человеческой способности носителя управлять магией смерти. Очевидно, ри'йо это направление волшбы было и вовсе незнакомо. Как итог: Эльхиору приходилось жестоко расплачиваться за полученную таким путем силу, преобразовывая темную энергию под себя, ведь в его ауре подобной закладки просто не было предусмотрено.

- Ты уже не спишь, - тихонько констатировали рядом. Маг поморщился, похоже, он каким-то образом все же разбудил Айшэ.

- Не сплю, - согласился он, приоткрыв один глаз и окинув взглядом взъерошенную наемницу. Девушка сладко потянулась и легко спрыгнула с кровати.

- Как самочувствие? - поинтересовалась она, ловко собирая свои косы в подобие прически и закалывая их добытой из сумки тонкой двузубой шпилькой, более похожей на экзотический нож.

- Вроде я сначала долго пил, а потом меня кто-то жевал, - совершенно честно признался Эльхиор, все же делая над собой усилие и садясь на постели.

- Тут есть купальня, - сообщила вампирша, указывая на неприметную дверь в другом углу помещения. - Возможно, станет полегче. Или тебе зелья наварить?

- Ну, я ведь не с похмелья, - криво улыбнулся маг.

- Тогда разделение ролей такое: ты приводишь себя в чувство, а я схожу на кухню, - сообщила она, натягивая на себя длинную рубашку.

- Это заявление должно было меня напугать? - как-то устало поинтересовался он. Шпилька явно не дотягивала до привычного уровня, что заставило девушку посмотреть на него с дружеским сочувствием. Очевидно, он только что выдал себя с головой, точнее, свое аховое состояние, как ни пытался этого не делать.

- Нет, я просто приготовлю бутерброды, - улыбнулась она, аккуратно и очень тихо прикрывая за собой дверь.

Мужчина тихонько вздохнул. Необычная девушка. Оказалось, она может быть мягкой и заботливой, хотя еще недавно ему сложно было заподозрить подобное, то и дело видя злой стальной блеск ее глаз.

Наемник поднялся и, придерживаясь за стену, дошел до купальни. Он специально не сделал этого в ее присутствии, чтобы не демонстрировать слабость, но, похоже, все равно переоценил собственные возможности. Шатало его основательно, а из-за переизбытка силы еще и знобило. Забравшись в горячую, нагретую магией воду, он некоторое время просто сидел, прикрыв глаза, и пытался отдышаться. В принципе, подобное состояние должно было довольно быстро пройти, особенно если сбросить излишек энергии, но убивать было некого, а разрушать своды пещеры у себя над головой не тянуло. Так что оставалось перетерпеть и дождаться, когда отпустит.

Спустя полчаса расслабленного «отмокания» жизнь начала налаживаться. Резко остудив воду и таким образов приняв контрастный «душ», маг выбрался из купальни. Одеться и добраться до комнаты удалось значительно резвее. Идти никуда не хотелось, и мужчина предпочел опять растянуться на постели. Почти сразу же в комнату зашла Айшэ с подносом, на котором красовался исходящий ароматным паром кофейник и немаленькая горка бутербродов. Проследив, как вампирша легко пересекает комнату и опускает свою ношу на кровать рядом с ним, Эльхиор лениво подумал, что так она напоминает примерную домашнюю девочку, но колкий комментарий предпочел оставить при себе. Маг прекрасно понимал, что за такую шуточку вампирша вполне способна вылить на него принесенный кофе.

- Ты в состоянии поработать с бумагами? - спокойно поинтересовалась она, подцепив с тарелки бутерброд с сыром.

- Вполне, - кивнул мужчина, потягивая горьковатый напиток.

На этом диалог замяли, предпочтя уделить внимание содержимому подноса. Впрочем, надолго его не хватило. Вампирша, переставив опустевшую посуду на пол, притащила сундучок с документами. В четыре руки разбирать их получалось куда быстрее, и наемники, развалившись на широкой кровати, принялись сортировать бумаги. Большая часть касалась разработок так и оставшегося безымянным ставленника ри'йо, но Эльхиора больше заинтересовали записи того, в ком возродилась его Силь.

Древний маг вел что-то вроде дневника, куда вносил не только данные по своим экспериментам, но и собственные мысли, объясняя мотивации поступков и принятых решений. Довольно скоро стало понятно, что мужчина был вовсе не человеком, а оборотнем. Айшэ, успевшая узнать у шаманок о жителях этого мира, просветила Эльхиора, что раса двуипостасных жила на другом континенте. Правда, местные оборотни отличались от привычных Эльхиору, поскольку не всегда могли контролировать свои трансформации. Собственно, этим и были вызваны давешние эксперименты. Наиболее спонтанным превращениям были подвержены подростки, которые в приступе злости часто теряли человеческий облик и становились очень агрессивны и опасны. Безымянный маг пытался найти лекарство, способ контролировать трансформацию, чтобы молодняк не вредил себе и окружающим. Хотя уж лучше бы он просто запирал их в клетках... Результаты экспериментов сделали только хуже. Испытуемые полностью утратили человеческий облик, застыв на середине трансформации. Так и появились первые кхазы. Пришедший в ужас ученый попытался все исправить, но несколько особей, вырвавшись на свободу, устроили настоящую резню в ближайшем поселении аргаргов и в одном из форпостов тогда еще совсем молодого княжества людей. Маг создал амулет контроля, и сумел загнать взбесившихся «псов» обратно в лабораторию. Он оставался в шаге от того, чтобы вернуть этим исковерканным созданиям способность здраво мыслить, но так и не успел завершить эксперименты. Было уже поздно - за ним пришли.

- Он хотел как лучше, а получилось как всегда, - вздохнула девушка.

- Нас это уже не касается, - пожал плечами маг. - Мы уничтожили последствия его экспериментов, а решать мировые проблемы с оборотничеством не подписывались.

- У тебя сегодня не очень с чувством юмора, - легонько толкнула напарника в бок Айшэ.

Эльхиор улыбнулся, но не стал комментировать ее замечание.

- Знаешь, мне не понятна одна деталь, - произнес он через некоторое время: - Каким боком ри'йо причастны к этим экспериментам? При чем здесь оборотни к вашему конфликту?

- Вот здесь как раз все очень логично, - зло сощурилась вампирша, мигом растеряв весь благостный настрой. - При успехе, они могли бы создать идеальное оружие, способное убивать таких, как я, на нашем же поле.

- А подробней можно? Это как-то связано с экспериментом, в котором вас создали? - уточнил маг.

- Именно, - откликнулась она, запуская руки в волосы. Шпилька не выдержала, и черные косы рассыпались по покрывалу, скрывая лицо девушки. - Они вывели новых существ буквально в пробирке, сохранив сильнейшие стороны четырех разных рас. Себя ри'йо взяли за основу, так что боевая ипостась вампиров полностью соответствует их истинному облику. Добавили крови оборотней, наделив нас звериными инстинктами и способностью менять ипостась. Правда, тут тоже не обошлось без сюрпризов. Ну и похимичили с внешним видом и магией, домешав в ту самую пробирку крови эльфов и еще одной демонической расы.

- И теперь решили вывести что-то менее разумное, чтобы не вздумали бунтовать, как предшественники, но могли бы существенно измотать вас своими нападками, - сделал логический вывод мужчина.

- Зришь в корень. Более того, местные оборотни оказались способны к магии, в то время как те, из чьей крови мы созданы, таких возможностей не имели, - заключила Айшэ.

- Гадство, - поморщился он, - но в чем-то гениальное. Может, тогда просветишь еще и относительно вашего названия? При чем тут тогда вампиры? В одном из миров так именовали нежить.

- Ну, я, как видишь, вполне себе живая в данный момент, - произнесла девушка и тут же хмыкнула, оценив каламбур. - А назвали так из-за способности подпитываться за счет других живых существ. Мы действительно можем пить кровь в целях выживания и ускорения регенерации, или чтобы обрести власть над кем-то. Но нам, в отличие от нежити, она не нужна как пища. В стабильных условиях мы в ней вообще не нуждаемся.

- Это... обнадеживает, - стараясь не улыбаться, произнес наемник, а девушка и вовсе покатилась со смеху. Дождавшись, пока она станет чуть серьезней, он задал давно интересующий его вопрос, внутренне досадуя, что этим, скорее всего, ухудшит ее настрой. Впрочем, представившуюся возможность не стоило упускать. - Айшэ, мне кажется, или для тебя в этой истории с экспериментами есть и что-то личное?

Улыбка вампирши тут же увяла, и она отвернулась, пряча глаза. Маг, раздосадованно ругнувшись про себя, дотянулся до ее плеча:

- Извини, если зацепил.

- Все нормально, - она села на краю кровати, спиной к нему, - просто я не люблю об этом вспоминать. Да, ты прав, я слишком... близко воспринимаю все это. Дело в моей матери.

- Я только знаю, что она не вампир, - произнес мужчина, чтобы сгладить неловкость, и почти что оправдываясь. Вместо ответа девушка отвела волосы, показывая остренькое ушко.

- Эльфийка? - предположил наемник, уже имевший возможность познакомиться с ушастым племенем в одном из миров.

- Темная. Как они сами себя зовут, сидхэ. Сотворенные дети Риэн, - отозвалась она, отпуская прядку. Бусинки на колыхнувшихся косичках столкнулись с глухим стуком. - Отец и сейчас иногда такие фортели откалывает, что хоть плачь, а тогда он был моложе и наглее. Солан когда-то попал в застенки к темным, где мать его и нашла. Знаешь, он ведь ее любил, а она любила только власть. Собственно, потому она и родила меня...

Мужчина некоторое время смотрел на девушку, пытаясь понять, стоит ли задать ей наводящий вопрос. Пока что она только запутала его и, скорее всего, запуталась сама, так и не дав внятного ответа. Маг никак не мог решить, что ей сейчас важнее: выговориться или сохранить свою тайну, не посвящая в нее чужого, в принципе, человека. Наконец, он просто поднялся и сел у нее за спиной, заключая вампиршу в объятья и легко целуя в затылок.

- Не хочешь - не говори, - серьезно сказал он.

- Нет, все правильно. Ты мой напарник и должен знать, - как-то горько откликнулась девушка, откидываясь к нему на грудь. - Тайхэ, так ее звали. Она хотела править, как королева, но между нею и троном стояли две непреодолимые ступени. У сидхэ строгая иерархия, где главенствующее место занимают Матери Домов. Она же хотела быть единственной, ей было мало ее подданных. Потому и создала живое оружие - меня. Впрочем, Второй Дом уничтожил Солан, защищая любимую женщину. Она же отплатила ему тем, что засунула в подобие местной лаборатории. Отец тогда... разозлился. Он не только выбрался, но и меня забрал.

Мужчина просто погладил ее по волосам, задумавшись, а знает ли про эту историю хоть кто-то, помимо ее непосредственных участников и теперь вот его самого? Почему-то казалось, что нет. Айшэ немного сдвинулась, устраиваясь удобней, словно решила поэксплуатировать его в качестве кресла.

Усмехнувшись, Эльхиор перебросил волосы вампирши на одну сторону и легко поцеловал ее за симпатичным острым ушком.

- Эй, это произвол, - фыркнула девушка, наклоняя голову так, чтобы ему было удобней. - И вообще, тебе вроде как плохо было.

- Ключевое слово - «было», - шепнул маг, пересаживая и не думавшую сопротивляться вампиршу к себе на колени и прикасаясь губами к смуглому плечу, которое обнажила сползшая рубашка. Девушка в его руках тихонько мурлыкала, охотно отзываясь на каждое прикосновение. Бумаги были тут же забыты и сброшены на пол - для этого еще будет время. Он и так не планировал выбираться из постели ближайшие сутки, решив отдохнуть перед скачком в следующий мир. Что ж, близость Айшэ действовала вдохновляюще.


В деревне аргаров их встретили радушно, хотя и с большим удивлением. Наемников, очевидно, не чаяли увидеть живыми, но обрадовались им, как родным. Старшая шаманка, вышедшая на общий оживленный гул, приветливо улыбнулась, а когда Айшэ медленно кивнула, будто отвечая на невысказанный вопрос, и вовсе растрогалась.

Заняв уже привычный домик на отшибе, наемники сгрузили в угол объемистый сундучок с документацией. Эльхиор уже всерьез подумывал, что надо бы его и прочие лишние вещи, которыми они обрастали буквально на глазах, где-нибудь оставить.

- Ты думаешь о том же, о чем и я? - поинтересовалась девушка, обозрев гору вещей.

- Что их неплохо было бы где-то на время бросить? - уточнил маг. - Может, здесь? Местечко тихое, вряд ли кто надумает искать здесь информацию подобного рода, тем более что аргаров не заподозрят в уничтожении лаборатории - они подобной магией не владеют.

- Да и вряд ли нам откажут, - кивнула вампирша. - В конце концов, меня приняли в племя, имею право просить для себя дом.

- Вот и чудно, - кивнул маг. - А то в противном случае нам придется скоро тележку искать для всего этого добра.

Девушка, видимо, представив себе эту картинку, прыснула от смеха.

- Вечером я останусь у шаманок, - сообщила она, копаясь в сумке с вещами и выуживая оттуда уже знакомое ему ожерелье из когтей. - Скучать не будешь? - хитро прищурилась вампирша.

- Еще покопаюсь в документах, - отозвался маг и, не удержавшись от шпильки, добавил: - Ну и посплю немного, разнообразия ради.

Айшэ насмешливо фыркнула и отправилась договариваться с местными. Всего через полчаса она вернулась не только с разрешением оставить домик в вечное пользование, но и с корзинкой еды. Совсем скоро к ним заглянула Зарна, и девушки почти до вечера трещали то об охоте, то о лесных духах. Эльхиору тоже не пришлось скучать - заявившиеся приличной толпой воины племени вызвали его «на мужской разговор». В целом, все сводилось к тому, что его хоть и не приняли в племя, - все же он был слишком иным, - но признали великим воином и жаждали это дело увековечить. Причем непосредственно на теле самого мага. Обзаводиться татуировкой или серьгой наемнику категорически не хотелось, а потому пришлось потратить некоторое время, чтобы объяснить это Накаху и притом не задеть честь столь радушно принявшего их народа.

- Но твоя женщина поступила иначе, - заметил один из молодых воинов, и бывший император тяжко вздохнул.

- Мы с ней принадлежим к разным народам, чтим разных богов и владеем разной магией, - отозвался Эльхиор. Последний довод, судя по всему, впечатлил окружавших его мужчин, которые мгновенно оставили идею подпортить магу шкурку. Зато изогнутый меч, который ему презентовал вождь, мужчина принял с благодарностью - подобный вид награды был ему куда ближе. Ко всему прочему, выяснилось, что оружие не такое уж простое. По словам Накаха, его сделали люди с побережья, но закляли шаманы аргаров. Вьющиеся по клинку замысловатые узоры, будто застывшие внутри дымчато-серой стали, а не нанесенные поверх, были не только украшением. Меч не тупился, не нагревался в огне и не замерзал на морозе, что делало подарок ценным вдвойне.

В целом, вечер прошел довольно весело, так как кто-то из орков притащил большую бутыль с призывно булькающим в ней алкоголем. Если маг еще чувствовал себя несколько чужим, то местные, судя по всему, про это и думать забыли. Прикладываясь в очередной раз к горлышку перекочевавшей в его руки тары, Эльхиор мысленно отметил, что времени для документов так и не нашлось.


Глава 10

Базар-на-Деве... был торговой столицей всех измерений,

и у меня сложилось впечатление, что Базар тянется в бесконечность.

© Роберт Асприн

Айшэ


Сонно потягиваясь, вампирша вышла из дома мудрых, когда на небе уже занималась заря. Теоретически, они с Эльхиором планировали утром уйти в следующий мир, но девушка, не спавшая всю ночь, намеревалась выпросить себе пару часов для сна. Впрочем, зайдя в дом и обнаружив, в каком состоянии находится напарник, Айшэ хихикнула. Выход явно откладывался, так что она без зазрения совести забралась к магу под бочок и сладчайшим образом уснула.

Вампирша заворочалась, когда солнечный зайчик переполз с подушки ей на лицо, и попыталась забраться с головой под одеяло. Рядом послышался тяжкий вздох, давший понять, что Эльхиор тоже проснулся.

- Это становится паршивой традицией, - тихо пробормотал мужчина, и Айшэ фыркнула. Решив не мучить пострадавшего от гостеприимства орков напарника, она встала и выудила из сумки противопохмельное зелье. Свежее, конечно, подействовало бы лучше, но готовить его сейчас не было времени. Маг оклемался после нескольких глотков и уже не так сумрачно произнес: - Вот теперь доброе утро.

- Доброе, - усмехнулась Айшэ, - хотя полагаю, что уже за полдень.

- Ну, это тоже традиция, - пожал плечами Эльхиор, выбираясь из-под одеяла. - Знаешь, меня тут вчера осенило, не иначе как под воздействием местной браги.

- И что тебе навеяло алкогольными парами? - окончательно развеселилась девушка, в этот момент пытавшаяся разобрать спутавшиеся за ночь косички.

- Что та вампирша приходила все же именно за мной, - ошарашил ее напарник.

- Так, а вот теперь подробнее, - распорядилась Айшэ.

- На самом деле довольно длинная история, - вздохнул мужчина, собираясь с мыслями, что после вчерашней попойки явно давалось нелегко.

- А ты кратенько, - «подбодрила» она его.

- Если в двух словах, то я перебежал дорожку одним сектантам, и они из идеологических соображений вполне могли захотеть меня убрать, - отчитался Эльхиор. - А поскольку это было не в закрытом мире, а там, где путешествия между реальностями вещь обыденная, то вполне могли нанять соответствующего «специалиста».

- А по-тихому самоубиться ты не мог? - раздосадовано буркнула Айшэ.

- Я не думал, что там так уж все серьезно, когда попал в эту структуру, - заметил маг. - Но они владеют знаниями, как проводить манипуляции с душами. В том числе, как отщеплять от них частички, не нанося непоправимого вреда.

- Все ясно, - взгляд вампирши метнулся к груди мужчины, где в вырезе ворота виднелась цепочка с амулетом. - Что ж, мне тоже есть, что сообщить, - сухо произнесла наемница. - Выходцы из моего народа всегда слыли лучшими охотниками и убийцами, так что многие из вампиров, путешествующих по тропам, именно таким образом обеспечивают себя. И у них есть свой негласный кодекс: они не прекращают попыток убрать жертву до тех пор, пока она не умрет, или пока не отменят заказ.

- Значит, стоит сделать так, чтобы его отменили, - судя по всему, подобная перспектива окончательно разбудила Эльхиора, и он начал мыслить конструктивно.

- Что, пойдем искать заказчика? - мгновенно уловила суть Айшэ.

- Да, следует нанести визит вежливости моим друзьям-сектантам, - кивнул напарник. - Ты сможешь потом найти нужный нам мир из любой точки, или будем возвращаться сюда?

- Мне главное встать на тропу, а откуда это делать - не суть важно, - заверила девушка и скомандовала: - Пойдем купаться.

Маг послушно поднялся и негромко произнес:

- Боги, да из чего же они гонят эту дрянь? - на удивленный взгляд напарницы, он счел нужным объяснить: - Меня алкоголь обычно не берет. Во всяком случае, понадобилось бы куда больше выпитого накануне.

- Лучше тебе этого не знать, - сочувственно произнесла вампирша, похлопав мужчину по плечу.

В лесном озерке отмокало трое вчерашних собутыльников Эльхиора. Завидев приближающихся наемников, орки только вяло помахали им и продолжили сидеть в холодной воде. Видимо, не одному магу пришлось туго с утра.

- Мальчики, если вы мне дадите спокойно поплавать в одиночестве, наварю противопохмельного зелья, - негромко произнесла Айшэ, но «мальчики» услышали. Судя по прыти, с которой они выбрались из воды, про чудодейственное лекарство все уже слышали. Через минуту берег опустел.

Сбросив рубашку, вампирша легко оттолкнулась от берега и нырнула, с восторгом погружаясь в прохладную воду. Но стоило лишь подплыть ближе к напарнику, как он поинтересовался:

- Что это? - и чтобы у нее даже сомнений не возникло относительно сути вопроса, провел пальцем по ее животу.

- Татуировка, - подтвердила очевидное Айшэ, для наглядности еще покрутившись, чтобы он мог оценить тончайшей работы растительный узор на коже. Рисунок шел по низу живота и пояснице, на бедрах спускаясь немного вниз изумительной красоты вензелями. - Шаманки сделали, как новой дочери племени. Нравится?

- Действительно очень красиво, - подтвердил маг. - А знаешь, меня вчера тоже пытались в знак победы наградить чем-то подобным. Ну, или колечком в ухо, как минимум.

- Лучше в нос, - тихо хихикнула Айшэ.

- Чтобы я напоминал породистого быка-производителя? - вздернул бровь мужчина, и не думая обижаться на ее слова.

- Мне казалось, венценосные особы чаще всего и выступают в такой роли на благо государства, - ехидно сообщила вампирша, тут же снова нырнув.

- Ну, во-первых, я уже не венценосная особа, - несносный наемник, прыгнув следом, настиг Айшэ под водой и вытащил отфыркивающуюся девушку на поверхность. - А, во-вторых, меня вчера местные красотки уже под венец звали. Причем сразу трое. Ты точно уверена, что не хочешь замуж за орка? Дружили бы семьями...

- Точно не хочу, - возмутилась наемница.

- Помнится, в начале нашего знакомства ты говорила, что лучше орка поцелуешь, чем меня, - поддел злопамятный волшебник.

Девушка попыталась изобразить смущение, но, очевидно, вышло посредственно, так как ее любовник только насмешливо фыркнул и выпустил вампиршу из кольца своих рук.

- Тебе еще нужно предупредить шаманок, чтобы они не утруждали себя поисками точек Хаоса в этом мире, - напомнил мужчина, выбираясь на берег. - Я перенесу нас в нужный мир сам.

- Хорошо, - кивнула Айшэ, следом за ним выходя из воды и на ходу выжимая волосы. - Я пока обещанного зелья наварю, а то твои вчерашние «собеседники» явно страдают. Не дело оставлять бедных орков наедине с похмельем.

- А я вещи соберу, - согласился маг.

С зельем она справилась быстро, поскольку у местных были все необходимые травы. Одарив воинов целым котелком лечебного отвара, охотница забежала в дом мудрых предупредить, что они уйдут немного не так, как намеревались изначально, и что оставят кое-какие свои вещи в доме, чтобы не нести с собой. Шаманки заверили, что все сохранится в целости и сохранности, и пожелали счастливого пути.

Эльхиор мученически вздохнул, когда заметил, как девушка втащила в домик выделанную за время их похода в горы шкуру хищной кошки.

- Это моя добыча, - объяснила Айшэ, заметив его реакцию. - И не тебе же нести.

Телепортироваться было решено не прямо из деревни, а немного отойдя вглубь леса. Ваэль некоторое время словно прислушивался к чему-то, а потом махнул рукой на север:

- Давай пройдем чуть дальше, там, похоже, есть какое-то место силы. Проще будет строить пространственный переход.

- Не зря же лес считают живым, - пожала плечами наемница.

Совсем скоро они вышли к еще одному небольшому лесному озерцу. Замшелые деревья-великаны, чьи кроны переплетались где-то на немыслимой высоте, здесь немного расступались, позволяя увидеть спокойную кристально-прозрачную воду, на поверхности которой плавали маленькие желтые кувшинки.

- Это здесь, - произнес Эльхиор почти что шепотом. Видимо, бывшему императору тоже не хотелось нарушать волшебную тишину этого места. Собственно, ему и не требовалась какая-либо реакция с ее стороны, так как маг принялся колдовать, уже через мгновение создавая в воздухе светящийся овал пространственного перехода. Коснувшись плеча Эльхиора, вампирша шагнула следом.

Ударивший по ушам многоголосый гомон буквально оглушил девушку в первую же секунду после перехода. Голова закружилась от обилия резких запахов, от которых она уже успела отвыкнуть за время пребывания в лесу и поселении аргаров. К счастью, ее спутник не растерялся, подхватив дезориентированную вампиршу под локоток и оттащив в сторонку, давая время прийти в себя.

- Надо было предупреждать, - прошипела она напарнику, пытаясь продышаться и унять звон в ушах, - я хотя бы обоняние приглушила.

- Я понятия не имел, что ты можешь подобное делать, - виновато отозвался маг, подавая девушке платок.

- Ты хоть знаешь, где мы? - поинтересовалась наемница, стараясь хоть немного уменьшить восприимчивость к запахам.

- Мы в соседнем с сектантами мире, - быстро начал вводить ее в курс дел Эльхиор. - Существуют восемь миров, объединенных сетью стационарных порталов, которые местные называют Вратами. Они открываются в определенное время два раза сутки для каждого из миров - здесь едва ли не каждый знает их расписание.

- А сразу мы к твоим чудикам почему не отправились? - уточнила девушка, прекрасно понимая, что это вряд ли просто его прихоть или желание полюбоваться на местные красоты.

- Видишь ли, они работают с аурами, и если кого и выслеживают, то как раз по рисунку оной, а не по внешнему виду, - поморщился мужчина.

- Ну, тогда, напарник, путь в тот мир тебе заказан, - хмыкнула вампирша, отнимая от лица мягкую ткань.

- Не совсем. После того, как я отделил от себя частичку души Силь, моя аура не могла не измениться, - просветил ее мужчина. - Так что будем делать ставку на это. Ну а в этот мир я заглянул не случайно, стоит разжиться информацией относительно наших «друзей». Тем более что здесь - кстати, этот мир называется Роасс - это сделать должно быть куда легче, чем в иных местах.

- Что так? - Айшэ уже достаточно пришла в себя и даже смогла немного продышаться. А понюхав кое-что из своих зелий, и вовсе расслабилась - нюх отбило начисто на ближайшие несколько часов. За это время рецепторы вполне адаптируются, и дальше будет полегче.

- Здесь самый большой базар, какой я когда-либо видел, и самые свободные нравы, - усмехнулся наемник, увлекая напарницу в толпу и ловко лавируя в потоке людей и нелюдей. - А еще здесь продают все, что можно только пожелать, в том числе информацию. Нужно просто хорошенько поискать.

Айшэ согласно кивнула. Сама девушка успевала на ходу глазеть по сторонам, изучая прохожих. Такого обилия всевозможных рас и их смешений она не видела ни в Ирисе, ни в том мире, где повстречала Эльхиора. Большинство существ с трудом поддавались классификации: здесь были и крылатые, и хвостатые, и чешуйчатые, и покрытые перьями. Встречались и вполне знакомые эльфы и оборотни, и какие-то малопонятные существа, больше всего похожие на гигантских левитирующих амеб. И никто на них не обращал внимания! Для этого мира она со своей экзотичной внешностью была такой обыденностью, что становилось даже чуточку обидно.

- Ты мне еще штаны должен, - напомнила вампирша. Ее спутник насмешливо фыркнул. Через некоторое время она заметила: - А ты здесь хорошо ориентируешься.

- Еще бы, - улыбнулся маг, что-то высматривая поверх голов снующего повсюду народа, - когда ушел от тех сектантов, то постарался как можно быстрее затеряться в объединенных мирах. Здесь это было сделать проще всего.

- Чем же ты им так насолил? - полюбопытствовала девушка.

- Мне просто хватило ума понять их систему, - откликнулся Эльхиор, направляясь к одному из зданий с яркой вывеской. В нем вампирша, старавшаяся не отставать от напарника, опознала постоялый двор. - Я тебе чуть позже расскажу про них подробнее.

В принципе, он был прав, разговаривать о подобных вещах на улице не стоило. Так что Айшэ с чистой совестью отложила все расспросы до тех пор, пока они не окажутся вдвоем, под защитными плетениями Эльхиора.

В трактире было довольно шумно, но свободные столики еще оставались, как и номера на верхних этажах. Перекусив, наемники решили разделиться, чтобы хотя бы слегка сориентироваться и выяснить местные настроения.

- Хоть скажи, как эта секта называется? - напоследок шепнула вампирша.

- Их мир зовется Целонар, а они последователи бога Ранха, - сообщил наемник.

Наемница кивнула, про себя повторив незнакомые слова, и вышла из кабака. Она намеревалась немного пройтись по торговым рядам и послушать сплетни. Заодно было бы не лишним пополнить гардероб, благо, хитро усмехающийся Эльхиор ей на это подкинул денег. Она и не думала отказываться или крутить носом, хотя и сама не бедствовала - наемничья жизнь отменно научила простой житейской истине: «Дают - бери». К тому же, в магазинчиках портных всегда можно было в свое удовольствие посплетничать в тесном женском кругу. И хотя вампирша не особо жаловала пустоголовых болтушек, но ради дела пошла бы и не на такое. А заинтересованность в отмене заказа на голову Эльхиора у нее была прямо-таки шкурная - не хотелось еще раз попасть впросак с Киорой, куда более взрослой и опытной, чем сама Айшэ.


Эльхиор


Странные встречи иногда происходят без всяких чудес.


Сергей Лукьяненко, «Черновик»


Распрощавшись с напарницей, маг прикинул собственный план действий. На постоялом дворе сейчас было немноголюдно или попросту слишком рано. Выяснять что-то у купцов было проблематично - уж очень тут был распространен промышленный шпионаж, и они не стали бы разговаривать с чужаком. Другое дело наемники, сопровождающие караваны. У этих ребят языки развязывались куда охотнее, но все снова упиралось во время суток и место. Сидящие здесь воины подчинялись капитану, который сейчас о чем-то тихо беседовал со своим нанимателем. В их присутствии с магом разговаривать бы не стали.

Эльхиор сунул в карман куртки один из амулетов личины и вышел на шумную площадь. Стоило посетить одну из таверн, где собирались наемники, только подыскивающие себе задание. Там всегда можно было встретить тех, кто обладал информацией. В этом районе города-рынка он знал одну такую, куда, собственно, и направился.

Заведение, по меркам этого мира, было не особо престижным, но знающие люди советовали, в случае необходимости, посещать именно его. Под незатейливой вывеской «Приют наемника» находился совсем непростой кабак. Здесь собирались путешественники меж мирами, контрабандисты, профессиональные воры - все спецы высшего класса. Попадались среди них и информаторы, и соглядатаи. Главное было отличить одних от других и предложить достойную цену.

Эльхиор отыскал местечко у барной стойки и кивнул хозяину, колоритному гному, с которым уже был знаком. Заказав кружку весьма недурственного пива, он принялся рассматривать собравшийся контингент. В отличие от деревни аргаров, здесь мужчина ощущал себя почти как дома. С тех пор, как удалось выбраться из мертвого города, он проводил свободное время именно в таких местах, а потому прекрасно знал местную «кухню». Отличить представителей разных профессий ему удавалось по на первый взгляд незаметным признакам: кто и как носит оружие, взгляды, жесты - все это могло рассказать многое о своих хозяевах. Маг «шерстил» толпу, выискивая кого-нибудь необычного. В крайнем случае, пришлось бы прижать одного из информаторов, замеченных им в зале.

Взгляд почти случайно зацепился за сидящего чуть в стороне наемника. О том, что это был именно воин, свидетельствовал не только прямой клинок в наспинных ножнах, но и выправка, манера держать себя. Мужчина сидел вполоборота к стойке, привалившись спиной к теплому дереву стены. Но внимание бывшего императора привлекло не это, а тусклый алый сполох в неярком освещении таверны. Возможно, это было лишь совпадением, но проверить стоило. А заодно и узнать, не по его ли душу этот субчик.

Поднявшись и оставив на стойке недопитую кружку, маг направился к незнакомцу, который сейчас занимался тем же, чем и сам Эльхиор пару минут назад, - рассматривал посетителей, кривя губы в чуть заметной ухмылке.

- У тебя не занято? - ровно поинтересовался маг, указывая на стул напротив него.

- В зависимости от того, что тебе нужно, - лениво откликнулся наемник, поворачиваясь к незваному гостю. Эльхиор про себя усмехнулся - интуиция не подвела. У мужчины оказались темно-алые глаза и черные, с красноватым отсветом волосы. Чистокровный вампир, такой же, как родичи Айшэ или же та убийца. Только, в отличие от напарницы, у этого ее соплеменника была очень светлая кожа.

- Эльхиор Ниран, - представился бывший император, все же опускаясь на свободный стул. Руки он положил на столешницу, демонстрируя, что к оружию тянуться не намерен.

- Амираан, - откликнулся собеседник почти нехотя.

- Вот так просто, без имени рода? - приподнял бровь Эльхиор.

- А не многовато ли ты знаешь, наемник? - вампир прищурился, и маг остро пожалел, что перед ним чистокровка. У Айшэ хотя бы по глазам можно было понять, злится она или просто проверяет собеседника.

- Достаточно, - отозвался волшебник. - Моя напарница из твоего народа.

Сидящий напротив мужчина только дернул плечом, как бы говоря, что его это не волнует.

- С тех пор, как мы ушли с Лайкарры, она беседует по заданию главы своей семьи с каждым сородичем, которого мы встречаем, - продолжил как ни в чем ни бывало маг, тактично промолчав, что это было лишь единожды, и чем именно все обернулось впоследствии. - Подумал, тебе это будет интересно, - с этими словами он поднялся и направился к своему месту. Набиваться в компанию изгнаннику он не собирался, просто передав сообщение, чтобы помочь Айшэ в ее поисках.

- Эльхиор, постой, - окликнул его недавний собеседник, поднимаясь. - Я могу поговорить с твоей напарницей? Или она... радикально настроена против таких, как я?

- Думаю, вполне можете пообщаться, - пожал плечами маг, на самом деле не представляющий, как девушка отнесется к изгою. В конце концов, он не знал их обычаев и судить не брался. - Можем пройтись и ее поискать. Кстати, ты давно здесь? Возможно, сможешь помочь нам информацией. За разумную плату, конечно.

В таверне они не задержались - переговорить с хозяином Эльхиор мог и на следующий день, если окажется, что новый знакомый нужной информацией не обладает. Вести Амираана к месту, где они собирались ночевать, маг не стал, решив, что встречу двух сородичей стоит провести на нейтральной территории. Потянувшись по магической связи, он отметил, что девушка еще не успела вернуться на постоялый двор, и уверенно свернул в торговые ряды. Еще утром маг закрепил на ауре вампирши маячок. Айшэ тогда обозвала это двусторонним поводком, но сопротивляться не стала, понимая, что в случае неприятностей эта предосторожность будет не лишней.

- Вот даже и не сомневался, чем она занята, - проворчал Эльхиор, обнаружив вампиршу в десятой по счету лавке с готовой одеждой. Девушка невинно щебетала о чем-то с хозяйкой магазинчика, параллельно примеряя штанишки цвета кофе с молоком. Мужчина закатил глаза - возможно, вещица и замечательно подчеркивала ноги, как заверяла торговка, но вот шнуровка сзади, позволявшая рассмотреть свеженькую татуировку, мага доконала. - Даже и не думай это покупать, - поморщился он, холодно глянув на продавщицу, которая уже собиралась открыть рот. - Вон те явно будут смотреться лучше, - указал он на брошенную на прилавок более практичную вещь красивого темно-синего оттенка.

Айшэ задорно покосилась на него, заодно мимоходом кивнув сородичу, будто старому знакомому, и удалилась за шторку примерочной.

- Полукровка? - шепотом поинтересовался у него Амираан, провожая наемницу очень странным взглядом.

- Как видишь, - не стал вдаваться в подробности волшебник. Сами разберутся, что и как, он не стал бы рисковать в том, что касалось этой странной расы.

Довольная покупкой девушка даже не захотела снимать обновку, вызвав у обоих мужчин усмешку.

Выйдя на улицу, Эльхиор настороженно наблюдал за двумя вампирами, пока они представлялись друг другу. Айшэ просто пожала плечами, так и не услышав имени рода Амираана, а ее собеседнику явно полегчало.

- В мирах Врат спокойно относятся к представителям любых рас, так что это лучшее, что можно было отыскать, - сообщил вампир, заводя их в небольшой кабачок. - Я частенько бываю на Роассе и знаю хорошие места. Кухня здесь отменная.

- Поверим на слово, - легко согласилась Айшэ, принюхиваясь. Похоже, действие ее зелья уже прошло. - По крайней мере, кофе здесь должен быть шикарный.

- Да уж не хуже рэйнэльского, - непонятно откликнулся Амираан, но маг списал это на незнание родного мира вампиров. По крайней мере, Айшэ его поняла отлично и заулыбалась.

- Если ты в этом мире частый гость, то точно сможешь нам помочь, - между тем произнесла вампирша, почти в точности повторив недавнюю фразу самого Эльхиора. - Кстати, как ты отнесешься к предложению поработать на благо нашего народа?

- Никак, - холодно отозвался Амираан, - меня изгнали, и я им ничего не должен.

- Ну, как изгнали, так и обратно принять могут, - пожала плечами девушка, подзывая разносчицу. - Ты не похож на кровожадное чудовище, значит, дело в личных разборках. Поскольку твое имя я сегодня услышала впервые, то ты не перебегал дорожку нашей семье. Следовательно, личных счетов у нас к тебе нет. Если оправдаешь доверие, думаю, никого не расстроит появление в семье Ниан еще одного мужчины, - спокойно резюмировала она, и переключилась на подошедшую девушку в переднике.

Эльхиор, не вмешивавшийся в ход беседы, удивленно приподнял бровь. Лихо Айшэ взялась дела решать, видимо, их всерьез беспокоили грядущие проблемы с демонами.

Вампир пару мгновений взирал на Айшэ, а потом настороженно поинтересовался:

- А в чем дело?

- Очевидно, планируется новое нападение ри'йо, - кратко и по сути откликнулась она. - Я предупреждаю об этом всех встреченных мною сородичей и передаю просьбу вернуться на Лайкарру.

- Не думаю, что меня это касается, - покачал головой мужчина и поспешно добавил: - Вторая часть уж точно. Да и вряд ли один изгнанник способен повлиять на исход войны, если таковая будет. Но попробовать мне ничего не мешает.

Айшэ с прищуром глянула на сородича, что-то прикидывая в уме, но промолчала.

- В таком случае, может, пока ответишь на несколько вопросов относительно здешних дел? - вступил в разговор маг.

- Смотря, что вас интересует, - задумчиво откликнулся Амираан.

- В основном сплетни, - признал Эльхиор. - Касательно целонарского культа Ранха.

- Он давно уже не только целонарский, - скривился вампир. - Эти ребята основали миссии во всех мирах Врат и привлекают на свою сторону все новых сторонников. Благочестивые такие, что аж тошно. Проповедуют, что все расы, - дети одного бога, что все последователи их культа обретут после смерти вечное счастье... Ну, в общем, классика жанра, гайки закручивать станут потом, когда достаточно паствы соберут.

- Слыхала я такие песни, - скрежетнула зубами Айшэ. - Про вечное блаженство это они тоже загнули.

- Проповедники, что с них взять, - развел руками мужчина.

- А храм у них тут есть? - поинтересовался Эльхиор.

- Пока что только молитвенный дом отгрохали, но такой вычурный, что самый элитный бордель позавидует. Его на днях кто-то важный освящать явился, так они тут целый парад по одной из главных улиц устроили, - поделился информацией вампир.

Эльхиор коротко глянул на напарницу. Было бы просто замечательно, если один из шишек до сих пор в городе.

- Не уехал еще? - поинтересовалась девушка, сделав правильные выводы, словно и сама могла читать мысли.

- Он явно не спешит, - вампир подцепил с тарелки кусочек мяса и отправил его в рот. - Инспекция местных веселых домов, знаете ли, отнимает много времени.

Айшэ заулыбалась, а Эльхиор только хмыкнул.

- Имени не помнишь?

- То ли Изугрик, то ли Гугрик, - «покопался» в памяти Амираан.

- Изуриг, - предложил свою версию волшебник, припомнив любившего ораторствовать «святошу». Похоже, Удача была к ним благосклонна.

- Ага, точно, - согласно кивнул изгнанник.

- Бордели, говоришь? - поинтересовалась наемница, с довольным видом отхлебнув кофе с корицей. - А как почитатели Ранха относятся к шлюхам? Я имею в виду, официально.

- Грешно, говорят, - почти синхронно усмехнулись вампир и волшебник. - У паствы мысли не на то направлены, если поблизости девицы легкого поведения.

- Значит, пойдем, пообщаемся с маман какого-нибудь заведения, - постановила Айшэ.

- Ты что, собралась в дом терпимости вербоваться? - съязвил маг. - Хочешь сменить профессию?

- Ну, ты же замуж не зовешь, что мне, бедной, делать остается? - привычно ответила шпилькой девушка.

Эльхиор заметил, что у наблюдающего за их перепалкой Амираана медленно округляются глаза. Похоже, подобного наемник уж точно не ожидал.

Это же заметила и Айшэ, только насмешливо фыркнув в чашку.

- А тебе здесь другие не встречались? - спросила девушка через минуту. Вампир ее прекрасно понял, не посчитав нужным уточнять, что же она имела в виду.

- Периодически захаживают, - кивнул он. - Только мне не приходилось с ними особо общаться, знаешь ли. Мой, так сказать, статус вызывает некоторые сложности.

- Меня это мало волнует, особенно в такие времена, - отозвалась его соплеменница.

- Я заметил, - улыбнулся Амираан, отбрасывая с лица длинную челку.

- Если так и не надумаешь заглянуть в мой род, то передай всем, кого встретишь, предупреждение, - попросила Айшэ. - Возможно, нам придется уйти с Лайкарры, так что чем большее число удастся оповестить, тем лучше.

- Постараюсь, - только пожал плечами мужчина. - Но куда вы пойдете? Вряд ли где-то найдется настолько уникальный мир, как Лайкарра, где боги спокойно воспримут присутствие нашей расы.

- Собственно, подходящий мир я тоже ищу, - отозвалась Айшэ, а впервые услыхавший об этом Эльхиор навострил уши. - Сам понимаешь, выжить мы можем и в таком мире, как этот, но вот сами семьи...

- Могла бы и не напоминать, - жестко оборвал ее Амираан. - Всегда должен быть дом, где тебя ждут, ты это хотела сказать.

- Ну, извини, если обидела, - развела руками девушка, а маг сделал себе еще одну мысленную пометочку касательно расы своей напарницы. «Прямо досье собираю», - невесело фыркнул он. Айшэ вроде бы и делилась с ним информацией, но делала это настолько дозировано, что хоть клещами тяни. А Эльхиор бы не отказался иметь пару козырей в рукаве на случай, если Райзену захочется напомнить ему о себе.

- Собственно, я привык, - уже спокойней отозвался красноглазый мужчина. - Кстати, я слышал кое-что, могущее тебя заинтересовать. Прошел слух, что где-то существует закрытый мир, населенный вампирами. Возможно, стоит попытать счастья там.

- Бывал в нем? - поинтересовалась наемница.

- Не приходилось, - так же коротко отозвался мужчина. - Могу взять точные координаты у одного из знакомых, работающих на Вратах. Как вас найти?

Объяснив, где они остановились, девушка уточнила:

- Что надумал насчет посещения моего рода?

- Вы же еще не уходите с Роасса, так ведь? - ухмыльнулся вампир, откидываясь на спинку стула.

- Верно, - ответила схожей улыбкой Айшэ. - Если что, дай знать.

- Аналогично, если понадоблюсь, твой спутник знает, где меня искать, - кивнул уже поднимающейся девушке Амираан. Эльхиор последовал за напарницей, предварительно оставив на столике несколько золотых - информация всегда стоила недешево, и хотя вампир не назвал цены, было бы дурным тоном не расплатиться. - Кстати, пойдете искать хороший бордель, спросите Толстушку Ксанью, - напоследок подмигнул им красноглазый и отвернулся, уделяя внимание своей тарелке.

Выйдя из таверны, она первым делом поинтересовалась у напарника:

- Итак, где у нас здесь квартал развлечений? - глянув на скривившегося мага, Айшэ ухмыльнулась: - Эльхиор, вот не поверю, что до встречи со мной ты обет безбрачия соблюдал. А то почувствую себя соблазнительницей, и мое самомнение станет еще больше.

Маг коротко фыркнул, но направление указал.


Глава 11

Мы с вами благородством не отличаемся, у нас нет понятия чести.

Вот потому мы и цветем как вечнозеленый лавр.

© М. Митчелл, «Унесенные ветром»

Айшэ


Как бы Эльхиор ни кривился, а дорогу в квартал борделей и игорных домов он знал хорошо. Правда, видя, что напарник и так на взводе, спрашивать его о причинах осведомленности она не стала, во избежание скандала.

Встреча с Амирааном оставила двойственное впечатление. С одной стороны, мужчина был честен с ними и, как видела вампирша, он находился в изгнании достаточно долго, чтобы возможность хотя бы увидеть сородича стала потребностью. Она сама знала это чувство, когда буквально начинали чесаться ладони, так хотелось дотронуться до того, кто с тобой одной крови. Это было инстинктом стаи, удерживавшим вместе вампирские семьи. И именно потому изгнание было хуже смерти - вечная жажда оказаться рядом, почувствовать себя принадлежащим чему-то большему, чем «Я», могла свести с ума. С другой стороны, она напомнила себе, что надо бы поговорить с Эльхиором на тему вампиров-изгнанников. Сам того не желая, напарник мог нарваться на монстра, беснующегося от жажды крови и убийства.

Было еще светло, и улица, на которой располагались веселые дома, сейчас ничем не отличалась от обычной. Дома были аккуратно выкрашены и облицованы по цоколю темным камнем. Сейчас они скорее казались коттеджами, принадлежащими зажиточным купцам, нежели обителью тружениц постели.

- Миленько, - оценила Айшэ и тут же перехватила взгляд Эльхиора.

- Не думаю, что Изуриг захаживает в бордели низкого пошиба, потому и привел тебя именно сюда, - отозвался маг.

- Да я как бы и не жалуюсь, - пожала плечами девушка и метнулась в сторону, перехватив поднимающуюся по ступенькам служанку с большой корзиной разнообразных фруктов. - Подскажи, где нам найти Толстушку Ксанью?

- Через дом от этого ее заведение, - охотно откликнулась темноволосая девушка, когда в ее ладошку перекочевала мелкая монета. Вампирша благодарно кивнула, и служанка скрылась за дверью.

- Будем ждать, пока они откроются? - полюбопытствовал маг.

- Нет, если только ты не жаждешь стать клиентом, - рассеянно отозвалась наемница, изучая нужный дом. Трехэтажное здание было окружено чисто символическим кованым забором, увитым ярко-алыми розами, и казалось уютным гнездышком, но девушка наметанным глазом заметила и три запасных выхода, и охранные плетения, превращавшие ажурную ограду в непреодолимое препятствие.

- Спасибо, я обойдусь, - ровным голосом откликнулся наемник. Он уже тоже оценил охрану «виллы» и тихонько присвистнул: - А у Амираана губа не дура. Нашел один из самых дорогих публичных домов в городе.

- Вполне возможно, что он его хозяин, - отозвалась девушка, решительно сворачивая в неприметный переулок и направляясь ко входу для прислуги. - Удобно: и заработок, и недвижимость, и укрытие, и информация.

- Что, семейная схема отмывания денег? - приподнял бровь напарник.

- Почти, - хмыкнула девушка. - Сейчас попробуем договориться с мадам, возможно, и выгорит.

- Вот так она прямо с тобой и поговорит, если ты не клиентка, - позволил себе усомниться маг.

- А больше некому, девочки сейчас марафет наводят, а прислуга готовит закуски. Так что свободна только маман, - хитро улыбнулась Айшэ и постучала в неприметную дверцу.

- Откуда ты знаешь их внутренний распорядок? - удивился наемник.

- Я когда-то работала в таком заведении, - ровно произнесла она и, вдоволь насладившись вытянувшимся лицом спутника, добавила: - Прислугой, мой друг. Мне тогда двенадцать лет было всего.

- Веселенькое детство, - удивленно произнес Эльхиор.

- Не представляешь даже, насколько, - нехотя откликнулась она. Маг ничего ответить уже ничего не успел, так как дверца открылась.

- Вы кто такие будете? - симпатичная пышка лет тридцати пяти нехорошо прищурилась, уперев в бока маленькие кулачки. Айшэ, оценив грозную женщину ростом не выше ее самой, улыбнулась, открыто демонстрируя клыки и позволив радужкам глаз окраситься алым. Зверски зачесались кончики пальцев - смертоносные когти были готовы вырваться на свободу.

- Мы от Амираана, - вполне миролюбиво произнесла вампирша, гася кровавые огоньки. Толстушка Ксанья уже смотрела куда приветливей, видимо, Айшэ не ошиблась с выводами касательно соплеменника.

- Не стойте на улице, - заявила мадам и посторонилась, давай возможность гостям проскользнуть внутрь. Айшэ поймала себя на мысли, что если даже ей хочется потрепать эту хорошенькую и уютную женщину по щечке, то с мужчинами должно твориться и вовсе что-то невообразимое. Впрочем, у нее под боком как раз обретался один из представителей мужеского пола, так что были все шансы это проверить.

Не оборачиваясь, Ксанья поднялась по центральной лестнице на последний этаж и открыла дверь в уютную гостиную со скошенным потолком. Указав на два кресла, она села напротив, цепким взглядом окинув нежданных гостей.

- Итак, с чем пришли? - поинтересовалась она.

- На работу вербоваться, - тихо фыркнул Эльхиор, впрочем, его услышала одна Айшэ.

- Задать вопрос, - усмехнулась уголками губ вампирша. - Как ты относишься к тому, что в твоем заведении кое с кем потолкуют на отвлеченные темы?

- Мне трупы здесь не нужны, - прищурилась Ксанья.

- А их и не будет, - уверенно произнес Эльхиор. - Нам нужна только информация, после чего наш кое-кто об этом разговоре и не вспомнит. Если он и умрет, то с твоим заведением это никто не свяжет.

- Прямолинейно, - одобрила маман, - но вы же понимаете, что не будь вы от Амираана, я бы с вами не говорила.

- Это как раз даже не обсуждается, - заверила ее Айшэ.

- О ком ты говоришь? - после непродолжительной паузы поинтересовалась Ксанья.

Айшэ коротко глянула на Эльхиора, и маг усмехнулся, быстро смекнув, что она запомнила только выданную Амирааном вариацию необычного имени.

- Изуриг, один из высших иерархов целонарского культа Ранха. Не так давно приехал сюда обращать новую паству.

Маман задумалась, постукивая ухоженными коготками по деревянному подлокотнику, а потом приподняла бровь, предлагая им продолжить.

- Нам нужно поймать этого типа на нейтральной территории и потолковать с ним по душам, - добавил Эльхиор.

- И вы решили действовать через мое заведение? - нахмурилась пышка. - Я понимаю ваши мотивы, но спешу вас разочаровать. Изуриг везде ходит с охраной, даже к девочкам. По меньшей мере, один телохранитель всегда ждет его под дверью.

- Неужели нет способа их отвлечь? - изогнул бровь маг. - Не бесплатно.

Айшэ досадливо покосилась на напарника, здесь этот комментарий был не к месту. Как ни странно, но в борделях отнюдь не все продавалось и покупалось. Во всяком случае, рисковать девочками маман стала бы разве что в безвыходной ситуации.

- Мой спутник неверно выразился, - твердо произнесла она, отвлекая на себя внимание женщины. - Скажем так, культ Ранха вредит работе. Если один из его иерархов сам себя скомпрометирует, ты в далекой перспективе только выиграешь.

- Откуда такая уверенность? - поинтересовалась женщина. Но Айшэ успела заметить, как у собеседницы едва заметно дрогнули уголки губ, что фактически означало победу.

- Для начала, нечто подобное уже происходило в моем собственном мире, - предельно честно отозвалась девушка, а потом указала на Эльхиора: - А вот он знаком с их «кухней» на собственной шкуре. Если культ и дальше начнет укреплять свои позиции, ваше ремесло объявят не богоугодным и постараются прикрыть дома удовольствий.

- Ладно, считайте, что вы меня убедили, - махнула пухлой ладошкой с миниатюрными пальчиками Ксанья. - Но своих девочек я так подставлять не буду, работайте сами. Ясное дело, что красоту мы тебе наведем, - она кивнула вампирше, - и комнату предоставим, но не более. Изуриг сегодня снова к нам собирался, уж очень ему вчера здесь понравилось. Так что с этим вам повезло.

- Если поможешь с подготовкой, сделаю, - спокойно кивнула Айшэ. Повернувшись к Эльхиору, она хитро усмехнулась: - А на тебе протестируем.

Маг не отреагировал, прикидываясь каменным изваянием.

- Тогда пойдемте, - пригласила маман, направляясь к двери. Вампирша последовала за ней, не оглядываясь. Она чувствовала воодушевление и азарт, ведь такой роли ей играть еще не приходилось. У Айшэ была неплохая теоретическая подготовка, но вот изображать из себя девицу легкого поведения она не пробовала. Наемнице были чужды их хитрости и ужимки. Да и, по правде, в ее жизни было не так уж и много мужчин. Так что присутствовало и легкое опасение, что она может не справиться, или же сама себя выдаст с головой из-за переменчивых глаз.

Толстушка Ксанья взялась за дело лично, попросив Эльхиора подождать в одной из смежных комнат. Если у тружениц заведения и возникли какие-либо вопросы, то все они были забыты, стоило маман поднять глаза и шикнуть. Вскоре над Айшэ уже хлопотали, кроме мадам, еще две девушки. Обозрев себя в зеркале, вампирша осталась довольна. Им удалось подчеркнуть ее необычную внешность, одеть довольно откровенно, но при этом оставить достаточно места для фантазии. Грудь поддерживал почти прозрачный шарф, напоминающий рыбацкую сеть, переплетение черно-серебряных нитей слегка поблескивало, так и притягивая взгляд. Белая юбка, состоящая из не слишком широких лент, сидела так низко, что позволяла рассмотреть сделанную шаманками татуировку, но лишь частично, чтобы оставить желание хоть немного приспустить пояс и разглядеть ее полностью. Волосы подняли в высокий хвост, открывая острые ушки и покатые плечи. Макияж ей сделали довольно легкий, но при этом смогли выгодно подчеркнуть огромные темно-серые глаза и обычно бледноватые, хоть и чувственные губы. Завершил туалет великолепной работы кулон из продолговатого гематита, кокетливо свешивавшийся в ложбинку между грудей. Маман, обозрев труды рук своих, еще побрызгала ее какими-то духами и осталась вполне довольна.

- Спасибо, - поблагодарила наемница.

- Ну, пойдем, - махнула ей рукой Ксанья, - покажем твоему мужчине.

Айшэ не стала опровергать это определение. Эта женщина, скорее всего, поняла, что они любовники, и попытка отрицать очевидное выглядела бы глупо.

Маг откровенно скучал, расположившись на изящном диванчике в гостиной, но стоило женщинам войти, как его взгляд мгновенно метнулся к вампирше. На его лице сначала проступило удивление, почти сразу же сменившееся вежливым, но совершенно непроницаемым выражением. Девушка едва сдержала разочарованный вздох, похоже, столь понравившийся ей самой наряд не оценили.

- Тебе очень идет, - ровно произнес напарник.

- Не стой ты так, - хмыкнула маман. - А то складывается впечатление, что ты не жрица любви, а девственница перед первой брачной ночью. Выше голову. Перестань так хищно щуриться: какому мужику захочется ощутить себя куском мяса? Лучше бросай взгляды из-под ресниц, так они будут казаться либо загадочными, либо томными, это уж как у тебя получится.

Айшэ сосредоточилась, пытаясь выбросить из головы лишние мысли. Сейчас у нее была задача, а все остальное можно было отложить на потом. Припомнив, как вели себя девушки из заведения, в котором она когда-то жила, и выслушав совет Толстушки, вампирша бросила чуть лукавый взгляд на маман и тут же опустила глаза.

- Вот, можешь ведь, когда хочешь. Спину расслабь, тебе не придется ни с кем драться, - продолжила инструктаж женщина. - Осанка у тебя гордая, но вот выстойку чуть помягче сделай. И подчиняйся, хотя бы для виду. Я постараюсь, чтобы другие клиенты к тебе не подходили, скажу, экзотика для дорогого гостя, - Ксанья цинично усмехнулась. - Кстати, ты танцевать умеешь? Можно было бы привлечь его внимание.

- Умею, - кивнула Айшэ. - Только это покажется храмовникам диким, скорее всего.

- Да какая разница? - махнула рукой Ксанья. - Я тебя как танцовщицу и объявлю, а Изуригу намекну, что только по большому блату смогу уговорить тебя лечь в его постель. Такую диковинку он вряд ли пропустит.

На том краткий инструктаж и завершили. Эльхиора проводили в комнату, где предстояло «работать» Айшэ, которой уже присвоили «сценический псевдоним» Кхинта. Сама же девушка сидела в одной из гостиных первого этажа в обществе маман и настраивалась на нужный лад. Напряжение ушло не сразу, но постепенно ей удалось расслабиться и даже начать получать удовольствие от происходящего вокруг. Один наемник, с которым она долгие годы путешествовала по землям Лайкарры, говорил, что если не знаешь, что делать, делай то, что хочется, но с наинаглейшей рожей. Тогда все решат, что ты имеешь на это право, и что так и должно быть. Поэтому вампирша, в противовес пестрой стайке девиц из заведения, не спешила заводить беседы с начавшими прибывать первыми клиентами, а улеглась на низком диване и с ленивым видом стала изучать гостей. Мадам, явно оценив ее ход, одобрительно усмехнулась. Эта женщина знала потрясающе много, и каждый из визитеров удостаивался короткой, но емкой и информативной характеристики. Ксанья могла сказать о своих завсегдатаях практически все, начиная с имени и положения и заканчивая размерами банковского счета.

- А вон и ваш клиент, - наконец произнесла долгожданную фразу мадам, незаметно указывая девушке на вошедшего в зал мужчину.

Айшэ придирчиво осмотрела храмовника, которого ей предстояло совращать. Изуриг оказался достаточно симпатичным мужчиной лет тридцати пяти. На его несколько тонковатых губах застыла, словно приклеенная, вежливая улыбка. Вот только внимательная вампирша не заметила характерных для улыбчивых людей морщинок у глаз. Значит, последователь культа Ранха был всего лишь умелым актером, внутренне не соответствуя образу, который для себя создал.

Ксанья поднялась и направилась навстречу Изуригу. Мадам что-то весело щебетала, ласково улыбаясь гостю, и даже позволила покровительственно потрепать себя по щечке. Хотя, насколько Айшэ поняла эту женщину, та с куда большим удовольствием дала бы сектанту в глаз. Сама вампирша за подобную вольность могла и руку сломать, но в иной ситуации.

- Кхинта, дорогая, - мадам подошла к ней, незаметно для окружающих подавая условленный знак, что дело в шляпе. - Ты не станцевала бы для гостей?

- Я потому и нахожусь здесь, - старательно имитируя акцент, который когда-то слышала у оборотней еще в родном мире, произнесла девушка, одним легким движением поднимаясь с диванчика. Повинуясь жесту Ксаньи, подтянулись из соседней гостиной музыканты. Айшэ успела несколькими словами объяснить маман, что будет танцевать, а потому неожиданностей не возникло.

Даже не взглянув на Изурига, устроившегося в одном из кресел с видом хозяина, девушка вышла на середину помещения и вскинула руки, ожидая начала музыки.

Она прекрасно поняла совет Ксаньи, а потому решила, что зажигательные ритмы племенных танцев будут неуместны. Когда оказалось, что в заведении есть флейтист, вампирша долго не раздумывала. Инструмент запел в руках музыканта, и Айшэ, медленно покачивая бедрами, развернулась спиной к зрителям, прекрасно зная, что взгляды мужчин сейчас будут прикованы к изящным завиткам татуировки. Каждое движение было мягким и плавным, но наполненным внутренней силой. Больше всего это напоминало танец змеи под флейту факира, завораживающе прекрасный и чрезвычайно опасный. От природы обладая великолепной пластикой, лишь развившейся благодаря годам тренировок с оружием, требующим большой скорости и гибкости, она решила сделать ставку именно на это. Медленно прогнувшись в пояснице так, чтобы косички коснулись пола, а все сидящие позади смогли оценить и ловкость танцовщицы, и почти обнажившуюся грудь, девушка легко повела руками, одновременно плавно опускаясь на колени. Движение было сложным, но завораживающим, почти гипнотическим. Теперь вампирша лежала на полу, а двигались лишь ее руки, выплетающие неимоверный рисунок танца.

Когда нежная мелодия стала стихать, она поднялась томным, тягучим движением, разворачиваясь к зрителям и застывая, чуть присев в изысканном полупоклоне.

Зал взорвался аплодисментами, а девушка довольно улыбнулась. Она на самом деле получила удовольствие от этого выступления и немного расслабилась. Айшэ направилась к Ксанье, которая специально держалась поближе к Изуригу.

- Это было восхитительно, - искренне похвалила девушку маман, после чего одарила наемницу уже совсем другим взглядом и чуть сжала ее ладошки. - Дорогая, позволь познакомить тебя с одним выдающим человеком, - произнесла она, поворачивая вампиршу к храмовнику.

- Здравствуйте, - девушка на мгновение опустила ресницы, гася насмешку в глазах. На лице Изурига легко читалась похоть.

- Приветствую, прекрасная незнакомка, - храмовник с легкостью завладел ручкой наемницы, благо та и не думала сопротивляться. - Как я раньше мог пропустить подобный цветок?

- Я проездом в здешних местах, - стараясь не сбиться с произношения, сообщила Айшэ. Жаль, в зале не было Эльхиора, он бы оценил шутку.

- Тогда наша встреча - это просто божественный подарок, - продолжал заливаться соловьем мужчина.

«Твой бог - пустышка, а с моей богиней ты когда-нибудь встретишься, но вряд ли будешь этому рад», - зло подумала девушка. Ее едва не передернуло от неприязни, когда храмовник коснулся чувствительной кожи на внутренней стороне ее запястья.

- Несомненно, - кратко откликнулась она, сделав вид, что подбирает слово на чужом для нее языке.

Дальнейшие ораторствования Изурига она просто пропустила мимо ушей, отвечая односложно или делая вид, что плохо поняла суть сказанного. Айшэ больше ориентировалась на знаки маман, которая составляла ее легенду. Нужно было не пропустить момент, когда «гостья из далеких стран» должна была сломаться под напором жреца, но при этом и не сделать этого слишком рано, выдержав имидж «дорогой штучки». Наконец, женщина, наблюдавшая за этой сценкой, едва заметно кивнула.

- Я бы не отказалась, - старательно коверкая слова, произнесла девушка, - посмотреть на звезды в вашем обществе, - и чуть сама не заржала, представив себе эти «звезды». Но роль требовала пошлых фраз.

Сектант, похоже, ждал вообще любого проявления согласия с ее стороны, так как тут же нетерпеливо поднялся, предлагая ей руку. Он вел себя, как мальчишка, и это раздражало до зубовного скрежета. «Вернее, - осознала она, - не как мальчишка, а как мужчина, самоуверенный до безобразия». Это она поняла по тому, как блеснули торжеством его глаза. Для него она была всего лишь шлюхой, роль которой так старательно играла. Что ж, его ждало разочарование.

Он пропустил ее на лестницу, и девушка направилась в отведенную ей комнату, старательно покачивая бедрами, чтобы у храмовника не возникло идеи смотреть куда-либо еще. Чем позже он заметит опасность, тем лучше. Заслышав скрип ступенек за спиной, она обернулась, отметив, как за ними поднимаются еще двое мужчин. Телохранители. Девушка удивленно посмотрела на Изурига, старательно округляя глаза.

- Я влиятельный человек, - пожал он плечами, - и потому нуждаюсь в охране.

- Я надеюсь, они не войдут к нам? - девушка чуть склонилась к мужчине, изображая смущение, но не преминув на миг прижаться к нему всем телом.

- Они подождут за дверью, - надменно бросил Изуриг, и Айшэ ласково улыбнулась. Пусть ждут. Судя по тому, как вошла во вкус маман, телохранителей начнут настолько активно соблазнять, что через пять минут под дверью никого не будет.

Айшэ беглым взглядом окинула мужчин, когда в очередной раз оборачивалась к следующему за нею храмовнику. Один из охранников был чистокровным человеком и, судя по всему, не магом, так что почуять подвох он вряд ли сможет. А вот второму не повезло даже больше. Мужчина оказался полуоборотнем, но, в отличие от чистокровных, кого с раннего детства приучали держать своего зверя под контролем, подобной выдержкой похвастать не мог. А обилие женщин и вылитые на них духи с феромонами довели бедного полукровку едва ли не до исступления. Он держался только потому, что рядом было начальство, но становилось ясно, что как только оное исчезнет из прямой видимости, горе-охранник пустится во все тяжкие.

Айшэ затрепетала ресницами и применила немножко магии крови, чтобы покраснеть от мнимого смущения. Когда Изуриг остановился, чтобы пропустить обоих охранников вперед для осмотра комнаты, вампирша напряглась, понадеявшись, что Эльхиор догадался прикрыть себя каким-нибудь щитом для отвода глаз. А затем сама себя одернула - напарник не был ни дураком, ни неумехой. Просто сказывалась ее привычка во всем и всегда полагаться исключительно на себя.

Телохранители выскользнули в коридор, занимая места у двери, а храмовник подтолкнул девушку внутрь. Переступив порог, Айшэ быстро оглядела помещение, немного изменив зрение, но мага не заметила и тут же задалась вопросом, а есть ли он здесь вообще? В любом случае, свою роль ей стоило играть еще некоторое время, ну а вырубить Изурига при непредвиденных обстоятельствах она могла и самостоятельно. Учитывая, что служитель Ранха был магом, это могло быть опасно, но разве стоит ожидать подвоха от женщины, так активно демонстрирующей свое желание? Ответ: вдвойне! Вот только мужчины частенько забывают об этом. Так что нужно было сделать все возможное, чтобы мозги у «святоши» отключились. Достаточно было храмовнику закрыть дверь, как Айшэ обернулась и прижалась к нему, дразняще целуя мужчину. Тому только этого и надо было - жадные руки тут же зашарили по телу девушки, тонкая сетка, вроде как скрывавшая грудь, полетела на пол. Вампирша, и без того не жалующая людей, с трудом подавила желание оторвать голову своему «клиенту», но раз уж подписалась играть шлюху, то нужно было соответствовать. Чуткий слух девушки уловил тяжелые быстрые шаги за дверью - охранник-полуоборотень, похоже, едва ли не галопом умчался прочь.

Изуриг к тому времени почти добрался до ее юбки. В планы девушки не входило заходить настолько далеко, а потому она легко ускользнула, поманив мужчину к кровати. Тот мгновенно оказался рядом и подхватил ее под бедра, опрокидывая на матрас. Айшэ сладко улыбнулась, покрепче обнимая храмовника ногами, и перевернулась, чтобы мужчина оказался снизу. Если его и удивила неожиданная сила девушки, то оформить эту мысль он уже не успел - она наклонилась, целуя колдуна. Тонкие пальцы наемницы, скользнув по его шее, нашли нужную точку, и через миг служитель Ранха отправился в глубокий обморок.

- И долго ты там собрался стоять? - зло поинтересовалась девушка, оборачиваясь к застывшему у окна магу, который только что опустил щиты.

- Ты опередила меня буквально на пару минут, - покачал головой Эльхиор. - Второго охранника только что увели.

Айшэ сползла с Изурига и направилась к тумбе, на которой стоял таз с водой. Хотелось принять ванну, но она ограничилась умыванием и полосканием рта. Отсутствие под рукой зубной щетки определенно удручало брезгливую вампиршу. Ей очень хотелось поинтересоваться у напарника, как долго он бы ждал, если бы второй охранник оказался куда более преданным и стойким, но затевать скандал не решилась. Не место и не время.

Забрав из рук Эльхиора шарф, она попыталась закрепить его на себе, но сказывалось раздражение, и она только прорезала вещицу отросшими когтями.

- Помочь? - поинтересовался за ее спиной маг, но она только зло зашипела на него. Кое-как перетянув грудь остатками платка, хоть и не так красиво, как это сделала Ксанья, она чуть успокоилась, хотя и была все еще страшно зла на напарника. Не к месту в том проснулась осторожность.

Маг, уже поняв, что она не настроена на общение и вообще хочет кого-нибудь убить, отошел от греха подальше и занялся сектантом. Что-то там поколдовав над его головой, он окликнул вампиршу:

- Как его в чувство привести?

- Пнуть посильнее, - огрызнулась девушка, но все же подошла поближе и нажала уже на другую точку.

Изуриг приоткрыл глаза, но Айшэ отметила, что взгляд у него плывет, словно мужика накачали наркотиками.

- Я же обещал, что он не запомнит нашего разговора, - объяснил Эльхиор, вздергивая сектанта буквально за шкирку и пересаживая в кресло, чтобы оказаться с ним лицом к лицу. - Айшэ, у меня к тебе еще одна просьба, - тихо произнес маг, наблюдая за поведением Изурига.

- Что еще? - зашипела раздраконенная девушка.

- Можешь отследить вашими способами, врет он или нет? - попросил маг. - Не хочу лезть ему в голову, вполне возможно, что на нем стоит защита от целенаправленного «взлома».

- А то, что ты сейчас делаешь, не считается? - зло спросила она. Не мог раньше сказать, стратег раухов.

- Он мне сейчас все сам расскажет, - спокойно сказал Эльхиор. Девушка фыркнула и нехотя подошла к полуобморочному колдуну. Царапать его было бы не лучшей идеей, пришлось укусить за губу. Подобного рода «травма» после похода в бордель была делом обыденным, и никто на нее внимания не обратит.

Капли крови для такого простого заклинания ей вполне хватило, но наемница почувствовала что-то странное. Плюнув на присутствие Эльхиора и двусмысленность ситуации, она слизнула еще несколько алых капелек. Все же она была вампиром, урожденным магом крови, и могла многое сказать о своем «доноре».

- А наш дружочек-то на самом деле не маг, - задумчиво протянула она, даже забыв, что злилась. - Сила у него заемная.

- Потом расскажу, что да как, - тихо произнес Эльхиор, жестом попросив ее пересесть в стоящее чуть в стороне кресло.

- Что ты с ним делать будешь? - поинтересовалась девушка. - Гипнотизировать?

- Подобного я не умею, - отозвался маг. - А раз обычная схема считывания не работает, я решил попробовать кое-что иное. Я ему на ауру подсадил «пиявку», но использовать стану не для вытягивания магической силы, а наоборот.

- Накачаешь его, - перефразировала услышанное вампирша.

- Именно, - наемник улыбнулся, словно собирался сделать какую-то гадость. - Он не маг, а значит, вливание такого количества силы будет действовать на него, как дурман.

- Ловко, - согласилась Айшэ и замолчала, решая больше не отвлекать напарника от работы.

- Изуриг, - тихо позвал Эльхиор, переключая свое внимание на мага. - Ты меня слышишь?

- Ась? - очень «умно» откликнулся сектант.

- Ты понимаешь, что я тебе говорю? - зашел с другой стороны напарник.

- Понимаю, - согласился мужчина и расплылся в блаженной улыбке.

- Ответь на мои вопросы, - потребовал Эльхиор и, похоже, влил в ауру «подопытного» еще порцию силы. Изуриг икнул и заулыбался еще шире.

- Не хочу, ты мне не нравишься, - сообщил он, протягивая чуть подрагивающие руки в сторону вампирши. - Иди ко мне, крошка.

- Пока что не врет, - припечатала Айшэ, мстительно косясь на наемника.

- Могу и уступить место подле твоего ухажера, - невозмутимо отозвался маг. - Вы же с ним явно нашли общий язык.

Айшэ зло зыркнула на так не вовремя страдающего остроумием мужчину, но местами с ним поменялась.

- Нам нужно узнать, кто сейчас стоит во главе секты, - принялся тихонько перечислять вопросы Эльхиор. - Действует ли еще в их мире приказ иерофанта относительно моей поимки...

- Давай постепенно, - остановила его вампирша, поворачиваясь к сектанту, который не сводил с нее глаз. - Изуриг, а на мои вопросы ответишь?

- Ты такая красивая, - мечтательно протянул мужчина, и Айшэ чуть не плюнула с досады. - Что ты хочешь узнать, звездочка?

- Кто сейчас стоит во главе вашего культа? - поинтересовалась девушка. Сектант, в этот момент как раз тянущий к ней загребущие ручонки, на миг притормозил.

- А давай не о работе, кисонька, - немного манерно отмахнулся Изуриг и снова потянулся, чтобы дотронуться до девушки. Айшэ, внутренне содрогнувшись, легко отпихнула мужчину ногой, сдерживаясь, чтобы не ударить со всей силы.

- Подожди, не так быстро. Так кто у вас сейчас иерофант? - покосившись на Эльхиора и взглядом пообещав ему расправу, повторила вопрос наемница.

- Боговидящий Хатак, - в голосе сектанта мелькнули восторженные нотки.

- А скажи-ка мне, Изуриг, как у вас относятся к отступникам? - продолжила допрос вампирша.

- Негативно, - коротко отозвался он, но увидев, как изменилось лицо «звездочки», поспешил дать более развернутый ответ. - Такие не выживают. Ты знаешь, что мы отдаем часть души нашему богу, и он покарает тех, кто вздумает его предать!

- Вот как, - девушка сладко улыбнулась, но смотрела она при этом на напарника. Тот понятливо кивнул и зашептал:

- Спроси, какая система охраны в главной резиденции.

Айшэ повторила вопрос, размышляя, что если так пойдет и дальше, то она не сдержится и ненароком свернет Изуригу шею. Потому как храмовник успел уже не только раздеть ее взглядом, но и приступить к чему-то более интересному. Да, магия Эльхиора напрочь отбивала у сектанта способность здраво мыслить, но от этого тот не становился менее мерзким.

- В храм допускают всех желающих, - охотно сообщил колдун, - но в личные апартаменты попадают только посвященные.

- Они распознают их по ауре, - объяснил Эльхиор, чтобы Айшэ не приходилось лишний раз обращаться за разъяснениями к Изуригу. Раздраженно глянув на наемника, вампирша вздохнула, сжала зубы и, нацепив сладенькую улыбку, пересела на колени к храмовнику.

- Ну, мы же знаем, что делают исключения, например, для таких, как я, - сладко пропела она.

- Делают, - зачарованно отозвался мужчина и распустил руки, погладив девушку по груди. Айшэ поняла, что ее выдержки надолго не хватит.

- Где вход? - уже совсем невежливо зарычала она.

- Калитка за зимним садом, - неразборчиво пробормотал Изуриг и попытался ее поцеловать. Девушка совсем уже нацелилась снова вырубить его, но за креслом возник Эльхиор, сектант тихо охнул и начал заваливаться вперед. Айшэ отпрыгнула на чистых рефлексах, уже не сдерживаясь.

- Надеюсь, ты его убил, - прошипела она напарнику.

- Нет, только вырубил, - с искренним сожалением отозвался маг.

- Мне нужна ванна и зубная щетка, - заявила наемница.

- Тебе стоит справиться об этом у местных, - без эмоций в голосе произнес мужчина.

Крутнувшись, девушка рванула к двери, решив, что если за ней и окажется кто-то из охранников, то она его просто придушит, чтобы хоть как-то выплеснуть ярость. Ну, или заявит, что не собирается потворствовать нездоровым наклонностям двух мужиков, оставшихся в комнате. К счастью, в коридоре обнаружилась только Толстушка Ксанья, ожидающая окончания «разговора по душам».

- Он там жив? - без особого пиетета поинтересовалась женщина.

- К сожалению, - прошипела вампирша. - Ксанья, можно у вас помыться? Желательно, со щелоком.

- Придется подождать, - качнула головой маман. - Сейчас мы кое-что провернем, а ты забирай напарника и посиди вон в той комнате, - она указала на дверь дальше по коридору. - Когда поднимется шум, надо, чтобы ты тут еще помелькала. Можешь вместе с «клиентом». Ведь тебя видели охранники.

Айшэ была вынуждена признать, что Ксанья права. Раздраженно кивнув, она метнулась в указанном направлении. Стоило открыть дверь, как ей навстречу поднялись пятеро почти полностью раздетых девиц из заведения. Весело переговариваясь, они покинули комнату, скрывшись в номере с почивающим сектантом.

По звуку хлопнувшей за спиной двери, Айшэ поняла, что напарник, прикрывшись заклинанием невидимости, последовал за ней. Девушка припала к кувшину с вином, надеясь, что терпкое послевкусие перебьет гадостное ощущение от поцелуя храмовника. К счастью, Эльхиор молчал, не спеша заговаривать с озлобленной напарницей, давая ей возможность хоть немного успокоиться. Почувствовав, что желание оторвать кому-нибудь голову немного отступило, вампирша повернулась к магу.

- Прости, что тебе пришлось на это пойти, - неожиданно произнес он, очевидно решив действовать по принципу: «Даже если женщина не права, лучше самому извиниться».

Айшэ очень хотелось его сейчас послать куда подальше, но при этом она прекрасно отдавала себе отчет, что он пытался ее успокоить, хотя на самом деле не обязан был этого делать.

- Не стоит, это была моя инициатива, - стараясь не рычать, отозвалась вампирша. - Но я сейчас такая злая, что лучше не трогай меня, - побегав еще по комнате, девушка произнесла: - К шестилапым бесям все это, нам надо работать. Подождем развития событий.

Словно вторя ее словам, из коридора раздались невнятные, но явно возмущенные возгласы. Кивнув напарнику, девушка направилась к двери, но Эльхиор опередил ее. Маг взял Айшэ за запястье, окружая их легким заклинанием отвода глаз, и они скользнули в коридор, чтобы понаблюдать за развивающимся скандалом. Вопли нарастали, дверь соседнего номера была распахнута настежь, а вокруг уже потихоньку собиралась толпа. Толстушка Ксанья, похоже, решила ославить Изурига по полной, поскольку в комнате, кроме давешней пятерки работниц борделя и самого сектанта, оказался еще и охранник-полуоборотень, голый, пьяный до невменяемости и с явными следами бурно проведенной ночи на плечах и спине.

Айше чуть сжала запястье мага, и по холодку, прошедшему по телу, поняла, что он тут же снял с них заклинание невидимости. Вампирша уже заметила в толпе второго охранника, несколько рассеянно озиравшегося по сторонам и, похоже, не знавшего, что же ему предпринять. Мужчина вот-вот должен был заметить их пару, и потому девушка решила последовать совету мадам. Развернувшись к «клиенту», она впилась в его губы поцелуем, принимаясь расстегивать на мужчине рубашку. Его пальцы мгновенно зарылись в ее волосы, а второй рукой мужчина прижал ее к себе, обняв за талию.

Оторваться для того, чтобы осмотреться, оказалось невероятно сложно. Хрипло выдохнув, Айшэ все же отстранилась. Похоже, охранник-человек посчитал, что она уже «отработала» и переключилась на другого клиента, что от него, собственно, и требовалось. Теперь наемники могли уходить. Демонстративно ввалившись в номер в обнимку с Эльхиором и захлопнув за собой дверь, она внезапно поняла, что разрывать эти объятия совершенно не хочет. Горячие руки мага снова легли на ее талию, а через мгновение она отзывалась на поцелуй, теперь уже не играя на публику. Мужчина подхватил ее под бедра, прижимая спиной к стене. Похоже, все спокойствие мага было напускным, но она ничего не имела против.


Эльхиор

У хранителей святыни палец прямо на курке,


Знак червонца проступает вместо лика на доске.


Б. Гребенщиков


На постоялый двор вернулись телепортом. Было уже около четырех утра, и в гостинице все спали, но для проголодавшихся и уставших наемников это не стало помехой. Пока Айшэ бегала на кухню за продуктами, Эльхиор успел приготовить для них ванну. Отмокали вместе, попутно жуя бутерброды.

Утром мага разбудило легкое подрагивание сигнальной нити, вслед за которым раздался стук в двери.

- У нас гости, - негромко сообщил и не думавшей реагировать вампирше, хотя был уверен, что она не могла этого не услышать.

- Вот сам и открывай, - пробурчала Айшэ, натягивая повыше одеяло, и едва не заползая под него с головой.

Возразить он мог, но начинать утро с препирательств было откровенно лень, а потому маг, предварительно отыскав штаны, отправился узнавать, кого же принесла нелегкая. На пороге обнаружился ехидно ухмыляющийся Амираан. Сейчас вампир почему-то напомнил наемнику отца Айшэ, у того было такое же шкодливое выражение лица. Правда, представив, что сказал бы Солан, с утра пораньше застав подобную картинку в гостиничном номере, Эльхиор тут же растерял остатки сонливости.

- Я не слишком рано? - явно только вежливости ради поинтересовался гость.

- Чего уж теперь, - усмехнулся наемник, пропуская вампира в комнату.

- Доброе утро, - шепотом поприветствовал Айшэ ухмыляющийся нелюдь, разглядев выглядывающую из-под одеяла пятку. Девушка только вяло дрыгнула ногой в ответ. - Завтрак я заказал, сейчас принесут. Но сначала кофе, - бодро отрапортовал Амираан, впрочем, не повышая голос.

- Ты прелесть, - раздался сонный голос, и его соплеменница, сделав волевое усилие, все же села на постели.

- Лестно, - усмехнулся визитер.

- Пришел за нами поухаживать? - язвительно поинтересовался маг, усаживаясь напротив вампира, который без спросу занял один из стульев.

- Выразить свое восхищение, - в той же манере отозвался Амираан. - Ну и шороху вы навели. Умеют же некоторые развлекаться! Айшэ, когда тебе надоест этот угрюмый тип, устраивайся танцовщицей на постоянной основе. Я тебе протекцию составлю.

- Мне сейчас страшно лень вставать, - донеслось с кровати. - Напомни, чтобы я потом дала тебе по шее за такие предложения.

- Ладно, а теперь к делу, - уже серьезней произнес вампир. Впрочем, сразу поговорить не вышло, так как явилась служанка с обещанным бодрящим напитком.

Наполнив чашку, Эльхиор передал ее все еще сидящей в постели вампирше. Напоминавшая взъерошенного совенка девушка благодарно улыбнулась, чем и ограничилась.

- Координаты я для вас достал, - напомнил о себе Амираан. - Правда, я в этих векторах и прочей зауми ничего не понимаю, но ты, думаю, разберешься, - с этими словами вампир передал магу небольшую записку.

- Спасибо, - рассеяно отозвался Эльхиор, вчитываясь в чужие каракули. В принципе, к нему это отношения не имело, но он собирался оказать напарнице ответную любезность. В конце концов, ее помощь в разборках с культом Ранха была неоценима.

- Айшэ, твое предложение еще в силе? - поинтересовался тем временем гость. Девушка, подняв глаза от чашки, ехидно улыбнулась:

- Угу, пополню род нестандартным способом. То-то папа обрадуется...

- Может, после этого Райзена все же хватит кондрашка, - мрачно добавил Эльхиор.

- Я бы на твоем месте на это не рассчитывала, - ухмыльнулась правнучка упомянутого упыря.

Зарывшись руками в копну спутанных со сна косичек, девушка нашла искомое и сняла одно из украшений. Перебросив его вампиру, она сообщила:

- Эту подвеску мне отец подарил. Ее не получить иначе, как от меня лично и по доброй воле. Это станет подтверждением правдивости твоих слов.

- Не опасаешься, что я воспользуюсь этим, чтобы провернуть какую-то аферу? - полюбопытствовал Амираан, двумя пальцами удерживая на весу камешек в ажурной оправе.

- Не советовал бы, - хмыкнул Эльхиор.

- А кто сказал, что это все ее возможности? - фыркнула явно развеселившаяся наемница.

Вампир, криво усмехнувшись в ответ, достал из-за воротника цепочку с каким-то амулетом и надел на нее украшение девушки.

- Что ж, при оказии заскочу в родной мир, - ровно произнес наемник, но в темно-алых глазах вампира на миг мелькнуло что-то странное.

- Да уж, негоже оставлять девочек без протекции, - хмыкнула Айшэ, сползая с кровати. Поиском одежды она себя утруждать не стала, а попросту завернулась в одеяло.

Когда девушка вышла из ванной, гость уже ушел, а Эльхиор поджидал ее за столом, на котором красовался поднос с завтраком.

- Голодна? - поинтересовался маг.

- Предпочитаю совместить приятное с полезным и услышать все, что ты знаешь про этих сектантов.

- Разумно, - одобрил наемник, намазывая маслом булочку. - Со служителями Ранха я пересекся лет пять назад совершенно случайно. Я тогда впервые попал в миры Врат и шатался по рынку на Роассе в поисках информации. Ты, думаю, уже догадалась, что я искал способ найти душу Силь.

- Твоя целеустремленность меня порой пугает, - задумчиво отозвалась вампирша.

- Я просто не теряю надежды, - попытался перевести все в шутку маг, которому почему-то не понравилось ее замечание. - Знания, которые мне нужно было добыть, тщательно хранились братьями этого культа, и владели ими только магистры высшего ранга и сам иерофант, - Эльхиор усмехнулся. - Вступить в секту труда не составило. А затем обычная схема: попасться на глаза кому-то из высших, продемонстрировать должное рвение и способности, и меня взял в личные ученики магистр второго уровня.

- Ловко, - задумчиво произнесла Айшэ. - Но меня смутил один пассаж, выданный Изуригом. Если эти ребята действительно работают с душами и то, что ты проделал в том мире, где мы познакомились - результат обучения у них, то ты рисковал.

- Но оно же того стоило, - пожал плечами мужчина. - Вскоре стало понятно, что что-то в этой организации нечисто. Понимаешь, чем выше занимаемый братом пост, тем сильнее он как маг. Причем способности начинают «развиваться» как раз после назначения. Понятное дело, что всем это преподносится как благословение Ранха, которое нисходит на человека за его истовое служение богу.

- Мало верится, - скривилась вампирша и вплотную занялась содержимым своей тарелки. Эльхиор усмехнулся, глядя, как напарница с аппетитом наворачивает вполне себе мужскую порцию, и продолжил:

- И правильно. Все оказалось значительно интересней. Мне удалось выяснить, что представляет собой этот их «Ранх». Как оказалось, это никакой не бог, а всего лишь полуразумный артефакт, принадлежащий главе секты, Хатаку.

- Фетишисты, - с омерзением произнесла девушка, чуть не подавившаяся омлетом.

- По сути, это паразит, но паразит полезный для своего властителя, - продолжил мужчина, оставив ее комментарий без ответа. - Ему нужна энергия для существования. Причем отнюдь не магия, ведь она становится продуктом жизнедеятельности этого... хм, организма. В целом, я не вникал в подробности, так как никто меня и не думал подпускать к святая святых.

- Они скармливали ему души? - ужаснулась девушка.

- Скорее всего, - кивнул наемник.

- Того, кто это создал, надо передать Риэн на личное перевоспитание, - мрачно откликнулась жрица Смерти, - это же нарушение равновесия сил. Таким образом можно запросто весь мир уничтожить.

- Ну, я бы не сказал, что все настолько уж серьезно, - не согласился Эльхиор. - Понятия не имею, сам ли Хатак создал эту штуку, но то, что он не скоро преставится, могу гарантировать - «Ранх» продлевает жизнь ему и его прихвостням.

- И что было дальше?

- Мне предложили стать братом ордена довольно скоро, - Эльхиор налил себе еще кофе, - я согласился. Все дело было именно в ритуале, - объяснил он, заметив гримасу на лице собеседницы. - Чтобы «служить богу», посвященные обязаны были отдать ему частичку себя, своей души, и некоторое время их натаскивали делать то, что пришлось проделать мне самому в доме Маргольда.

- А когда пришло время принести торжественную клятву, ты с чистой совестью удрал оттуда, - криво усмехнулась девушка.

- Именно так, - улыбнулся маг и отхлебнул восхитительного напитка.

- И только поэтому они отправили за тобой убийцу такого уровня? - недоверчиво уточнила напарница.

- Ты сама сказала про нарушение равновесия сил. Да и дело в том, что у меня ведь нет ауры мага, и меня считали просто талантливым учеником, не ожидая подвоха. Неприятно оставаться в дураках.

- Ой, ли? - хмыкнула Айшэ.

- Я у них ничего не украл, если ты об этом, - сделал невинные глаза Эльхиор. Судя по тому, что напарница расхохоталась, вышло не очень. - Мамой клянусь! - изобразил обиду маг.

Девушка едва не грохнулась со стула, но вовремя вцепилась в скатерть.

- Тебя не учили, что качаться на двух ножках может быть опасно? - хмыкнул мужчина.

- Некому было, - отмахнулась хихикающая вампирша, - да и самих стульев тоже не было.

- Бывает, - коротко откликнулся наемник. Он знал, что Айшэ не особо любит вспоминать о своем прошлом, а потому решил не заострять внимание на вскользь брошенной фразе.

- И что, проникнем к твоим «благодетелям» и заставим отменить заказ? - отсмеявшись, уже куда серьезней поинтересовалась девушка.

- Несомненно, - ровно произнес Эльхиор. Спускать с рук попытку убийства себя любимого маг не собирался.

- О, мне определенно нравится твой настрой, - хищно улыбнулась Айшэ.


Целонарский рынок у Врат с виду мало чем отличался от своего аналога на Роассе. Те же бесчисленные улочки, запруженные телегами, тачками и толпами покупателей, спешащими во всевозможные лавчонки, все те же представители различных рас, все тот же многоязычный говор. Но вот настроение здесь уже было совершенно иным, будто за всем происходящим кто-то наблюдал, и все действующие лица этого спектакля играли для зрителя.

Эльхиор углядел в толпе нескольких храмовников, очевидно, наблюдавших за тем, кто именно проходит через врата, и хмыкнул, признав, что идея Айшэ с маскировкой была стоящей. Идущую впереди девушку сейчас никто бы не посчитал человеком. Собранные в высокий хвост волосы открывали ее заостренные ушки, а широкая улыбка демонстрировала вампирские клыки. Самому магу сейчас была отведена роль телохранителя. Правда, даже если бы среди соглядатаев нашелся тот, кто знал его лично, он, скорее всего, прошел бы мимо, так и не идентифицировав незваного гостя. Вампирша расстаралась - не иначе как изощренно мстила за маскарад в борделе - и нарядила его воином племени степных орков. Черные волосы мага девушка заплела в замысловатую, хоть и довольно короткую косу, в которую вплела какие-то бусины и перья из собственной прически. Лицо теперь скрывала боевая раскраска из резких ярко-алых и черных линий, такие же асимметричные узоры покрывали грудь и руки мужчины. Для такого дела Айшэ даже пожертвовала ему трофейную шкуру кио и свое ожерелье из клыков. Завершал «обмундирование» изогнутый аргарский меч, который Эльхиор приладил к поясу. Было немного неудобно, но он быстро пообвыкся. В общем, получился молодой, но довольно внушительный варвар.

В этот мир они прошли, как и все остальные гости Целонара, через Врата, не став привлекать к себе внимания персональным телепортом. Первым делом напарники отыскали себе таверну средней паршивости и заплатили за несколько дней вперед. Выйдя на улицу, колоритная парочка прошлась по базару, разглядывая диковинки и, куда более пристально, - патрули стражи, периодически проходящие по площади. Каждый такой отряд сопровождал кто-то из братьев культа Ранха.

- Такого раньше не было, - поделился наблюдениями маг.

Некоторое время они сидели в небольшом кафе, столик находился на улице под навесом. Это было чрезвычайно удобно, так как теперь напарники имели возможность проследить, как часто появляется стража, учитывая это в своих дальнейших планах. Было бы глупо разобраться с первосвященником и его охраной и погореть на простом городском патруле.

Вычислив интервал, с которым стражники совершали обход, «туристка» с «телохранителем» отправились на дальнейшую экскурсию. Постояв вблизи главной резиденции, служившей центральным храмом и домом иерофанту, и с восхищенным видом потаращившись на архитектурные изыски, наемники вернулись в номер гостиницы.

- Итак, когда нанесем визит главарю этих аферистов? - поинтересовалась девушка.

- Не думаю, что стоит оттягивать, - откликнулся маг, снимая с плеч шкуру дикой кошки. - Охранные системы они не обновляют, так что и на «заветной калитке» наверняка будет все так, как говорил Изуриг.

- И мне снова придется изображать шлюху? - недовольно уточнила вампирша.

- А мне придется изображать одного из сектантов, - поморщился мужчина. - Так что неизвестно, кому не повезло больше.

Если Айшэ и было, что возразить, то делать этого она не стала, лишь хмыкнув.

«На дело» пошли той же ночью. Балахон, какой носили сектанты, Айшэ под видом «сувенира из дальних стран» купила еще днем. Одежду для самой девушки сооружали буквально из подручных материалов, но в итоге получилось вполне откровенно. Что интересно, хоть официально культ Ранха запрещал содержать бордели, но это правило не распространялось на кварталы, где жили нелюди. Так что дома терпимости никуда не делись, всего лишь «переехав» на другую улицу.

Отыскав неприметную дверцу, Эльхиор толкнул ее, предварительно натянув на ладонь рукав рясы.

- Кто идет? - окликнули их двое сектантов, изображавших охрану.

Вместо ответа Эльхиор зажег небольшой светлячок, осветивший фигуру Айшэ. Стоило ли сомневаться, что вид полураздетой вампирши мгновенно отвлечет молодых парней от ее спутника.

- Так и будете пялиться? - грубо спросил маг.

- Проходите, - махнул тот, что стоял слева.

- Как-то слишком просто, - тихо произнесла наемница, когда напарники оказались в здании.

- А они не знают всех братьев в лицо, - сообщил Эльхиор, беря ее под руку, словно на самом деле конвоировал девушку и счастлив был бы поскорее избавиться от ее общества. - А вот метки на рукаве, - он указал на крохотные нашивки, которые сам и сделал всего лишь часом ранее, - это информация, которая неизвестна вне стен ордена.

- В общем, пропускная система построена с умом. В теории, - пакостно улыбнулась вампирша.

«Подконвойная труженица постели» томно вздохнула и навалилась грудью на «святого брата». Эльхиор, изобразив каменное выражение лица, потащил девушку дальше по коридору. Вот знает же, паршивка, как подобное на него действует!

Он неплохо ориентировался во внутренней планировке здания, хотя в покоях иерофанта никогда не был. Верхний этаж охранялся, да и послушнику, пусть и приближенному магистра младшего ранга, было не пробраться в святая святых. Но тогда он действовал осторожно, теперь же их преимущество было в скорости и наглости.

Несколько раз парочке диверсантов довелось прятаться в стенных нишах от проходящих по коридору служителей культа Ранха. Приходилось раз за разом поднимать отводящий глаза щит.

- А постоянно его держать не получится? - поинтересовалась Айшэ.

- Можно, но сил расходуется слишком много, - негромко отозвался Эльхиор, внимательно прислушиваясь. - И он не сделает нас абсолютно невидимыми - воздух будет дрожать, как в жаркий полдень. Тем более, он создаст вибрации магического поля, что позволит нас засечь. А с учетом того, что не все сектанты «заимствуют» магию у артефакта, а некоторые владеют ею и сами, то возможны неприятности.

- Понятно, - коротко шепнула девушка, следуя за ним по пятам. Несмотря на неудобную одежду и обилие украшений, вампирша умудрялась передвигаться совершенно бесшумно.

До верхнего этажа они добирались долго. Обходить охрану пришлось едва ли не ползком, но поднимать шум в планы «гостей» не входило. Наконец, они оказались перед тяжелой дверью, ведущей в покои иерофанта. Створки, инкрустированные серебряными вставками и темным, почти черным камнем, смотрелись довольно стильно, со вкусом у местного заправилы явно было все в порядке.

- Опять без охраны, - произнесла Айшэ, но маг это и так знал.

- Иерофант - самый сильный маг, наверное, уже всего мира. Так что его защиту никто из местных людей не взломает.

- Но? - его спутница явно уловила характерные нотки в голосе мага.

- Но я не из этого мира, - ухмыльнулся Эльхиор.

- И не совсем человек, - тихонечко произнесла Айшэ. Мужчина это замечание услышал, но предпочел промолчать, так как уже взялся расправляться с защитным плетением. Ломать его было бы верхом глупости, а потому маг постарался осторожно отодвинуть щиты. Провозившись несколько минут, он смог создать довольно широкий «коридор» в защите, через который смог бы пройти сам и протащить спутницу.

- Пошли, - скомандовал он. Тяжелая створка поддалась без скрипа, пропуская двух нежданных визитеров в неосвещенную приемную. Приоткрыв дверь ровно настолько, чтобы можно было протиснуться, маг скользнул внутрь следом за опередившей его вампиршей. Зрение, и так бывшее острее человеческого, он предварительно усилил заклинанием. Его спутница двигалась чуть впереди, необычная аура девушки развернулась, будто крылья. Он уже замечал подобное ранее, таким образом Айшэ не только отыскивала заклинания, но и «видела» в кромешной темноте.

Апартаменты состояли из нескольких комнат. Просторная гостиная была со вкусом обставлена массивной мебелью с изящной инкрустацией, стильной и очень дорогой. Эльхиор первым делом направился к секретеру и быстро просмотрел лежащие на столешнице бумаги, разочарованно поморщившись, когда стало ясно, что ничего полезного в них не найти.

- Вон там спальня, ванная и гардеробная, - проинформировала его спутница, указывая поочередно на двери. - А вот никаких засекреченных комнаток и потайных ходов я не обнаружила.

- Артефакт Ранха это не амулет и не безделушка, - развеселился маг, поняв, что ожидала увидеть вампирша. - Это статуя, которой они и поклоняются. Ее как раз найти не сложно.

- Ладно, - махнула рукой девушка. - Ждем их главаря?

- Пойдем в спальню, - предложил Эльхиор и фыркнул, когда понял, как двусмысленно это прозвучало. Судя по ухмылке вампирши, она тоже оценила. Улыбка во все клыки в сочетании с алым сиянием глаз вышла довольно жуткой.

Спальня Боговидящего Хатака больше напоминала комнату в элитном публичном доме. По крайней мере, размеры кровати соответствовали - там бы поместилось человек десять. А мелкую Айшэ в такой постели и вовсе бы пришлось искать. Стены закрывали светлые мягкие драпировки, за которыми вполне можно было бы спрятать легион соглядатаев.

- Вырубаем, а потом убеждаем? - поинтересовалась вампирша, занимая стратегически важное место слева от двери, чтобы можно было без помех оглушить вошедшего.

- Только тихо. И его, скорее всего, придется ломать, иначе ничего не выйдет, - признал Эльхиор. Магу не очень нравилась сложившаяся ситуация, но иных вариантов не было. Ему надо было любым способом заставить Хатака отменить заказ.

Поразмыслив, вампирша подтащила себе кресло и заползла на него с ногами. Заметив удивленный взгляд мага, она пожала плечами:

- Так удобней. Тем более что мы все равно его либо услышим, либо твоя сигналка оповестит.

- Логично, - Эльхиор прошел вглубь комнаты и сел.

- И где же его раухи носят? - пробурчала девушка минут через десять.

- За прошедшее время распорядок мог измениться, - произнес маг, - но по логике вещей у них сейчас либо вечерние молитвы, либо ужин.

- Я скорее поверю, что он набивает пузо в столовке, - хмыкнула Айшэ.

- Благо ему есть, что набивать, - со смешком припомнил маг. У главы секты этого самого пуза было многовато, равно как и подбородков, и щек.

Наконец, ожидание было вознаграждено. В коридоре раздались тяжелые шаги, дверь в приемную чуть скрипнула. Айшэ уже была на ногах, да и сам наемник поднялся из кресла. Ему нужно было отвлечь на себя Хатака, давая возможность вампирше оглушить противника. Все же разговаривать с такими людьми лучше на своих условиях.

Все прошло без сучка, без задоринки. Хатак сделал несколько шагов внутрь комнаты, прежде чем одним пассом зажег огоньки на фитилях многочисленных свечей, и только тогда увидел стоящего в противоположном углу мага. Возникшая пауза, когда храмовник и не думал атаковать незваного гостя, порядком насмешила наемника. Прямо в лучших традициях театральных пьесок. Затем в глазах мужчины отразилось понимание, впрочем, тут же исчезнувшее, так как подкравшаяся сзади вампирша оглушила сектанта, и тот рухнул на ковер.

- Я его перетаскивать не буду - надорвусь, - резюмировала девушка.

Эльхиор, и не думавший предлагать ей что-то подобное, поднял тяжелое тело с помощью магии и перенес на кровать.

- Покарауль, пожалуйста, а я пока его защиту взломаю, - попросил маг, настраиваясь.

- Слушай, а как ты от него добьешься, чтобы он потом не заказал тебя повторно? - влезла вампирша. - Явно ж не клятву с него брать, он и слова такого, наверно, не знает.

- Значит, напугаем, - произнес он, а затем задумчиво глянул на девушку.

- Что? - насторожилась вампирша.

- Ты же сможешь влиять на него, если попробуешь крови? - уточнил маг.

- Ты опять? - изумилась подобному нахальству Айшэ. - Собственной кровушки жалко, так подсовываешь всяких уродцев?

- Я серьезно, - маг на самом деле и не думал шутить. Признаться, он думал попросту свернуть Хатаку шею, как только он отменит заказ. Но гарантии, что следующий глава не учудит что-то новенькое, не было.

- Могу, - наконец, нехотя произнесла она. - Даже знаю заклинание, которое отлично подойдет для нашей ситуации, заодно став гарантией лояльности этого борова. Но, во-первых, я на время стану совершенно беспомощна, а, во-вторых, ты мне за такое будешь крупно должен.

- Уверен, что мы с тобой сочтемся, - решительно произнес маг. Если дело обстояло так, как она говорила, то игра вполне стоила свеч. Да и узнать, на что еще способна его спутница, было бы не лишне. До этого он фактически не видел ее магии в действии, сталкиваясь лишь с иными сторонами таланта этой девушки.

Айшэ страдальчески вздохнула, словно до последнего надеялась, что он поостережется и не станет просить ее помощи. Тихонько ругаясь, она села рядом со все еще пребывающим в отключке храмовником, взяв того за руку. Острые клыки легко пронзили кожу на запястье. Сделав несколько больших глотков, девушка отстранилась, небрежным жестом заставив поврежденную кожу затянуться. Эльхиор с удивлением посмотрел на напарницу - та была словно пьяна, ее слегка пошатывало. Глаза, ставшие темно-красными, как у ее чистокровных сородичей, расширились, а зрачки наоборот, сжались в крошечные точки. Вампирша как сомнамбула дошла до кресла и осторожно опустилась в него, словно боялась упасть.

- Теперь не отвлекай меня и не трогай, - попросила она, закрывая глаза. На долгих несколько минут она просто замерла без движения. Эльхиор уже начал волноваться, когда вдруг по ее лицу прошла короткая судорога. На постели сел Хатак. Иерофант медленно моргал, будто не проснувшись толком, но более никаких действий не предпринимал.

Эльхиор настороженно наблюдал за сектантом, приготовив на всякий случай пару заклинаний. Он пока не знал, что именно проделывает Айшэ, но мужчина и не хотел повредить напарнице, даже случайно.

Хатак дернулся и засипел, будто его душили, но быстро расслабился. Посидев так еще с минуту, иерофант произнес:

- Ты принадлежишь мне.

Подобное высказывание вызвало лишь усмешку наемника. Но довольно быстро он понял, что эта фраза адресовалась отнюдь не ему.

- Твое тело тебя не слушается, - подтвердил его догадку Хатак. Вернее, Айшэ, каким-то своим, неведомым магу способом взявшая сектанта под контроль.

Далее явно последовала «демонстрация силы», так как пузатый храмовник сполз с кровати и поплелся в ванную. Заинтересованный Эльхиор направился следом, уже предчувствуя какую-то злую шутку, которую вампирша решила сыграть с мужиком. Добравшись до ванной, контролируемый девушкой Хатак нашел таз с водой и засунул туда голову. Проторчал он там достаточно долго, чтобы начать задыхаться, - когда сектант все же разогнулся, то принялся судорожно кашлять и отплевываться.

Сочтя демонстрацию достаточной, Айшэ снова посадила марионетку на кровать. Понимая, что времени у них немного, Эльхиор решил не затягивать и сразу перешел к цели визита:

- Все что от тебя требуется - это отменить заказ на мою голову, - лучезарно улыбнулся маг, отбрасывая капюшон.

- Ты? - выдохнул мужчина, которому Айшэ, очевидно, вернула возможность управлять собственным телом.

- Не стоит так удивляться, - посоветовал Эльхиор, и толкнул воздушным сгустком довольно резво вскочившего на ноги Хатака, поглядывая на сидящую в кресле Айшэ. - Не надо было пытаться меня убить. Но у тебя еще есть возможность все исправить. Если, конечно, не хочешь бесславно закончить свою жизнь.

- Конечно, но на это понадобится время, - поспешно согласился собеседник, но Эльхиор прекрасно знал, о чем тот подумал.

- Даже и не думай не сдержать слова, - совсем иным тоном произнес наемник. - Поверь, убить тебя можно, даже не приближаясь.

Айшэ, умничка, снова что-то колдонула, так как иерофант посерел и схватился за горло. Он выглядел нелепо, толстый испуганный человечек с прилипшими ко лбу волосами и в мокрой рясе.

- Хорошо, я сейчас же отменю его, - послушно закивал Хатак, как только вампирша отпустила его. Эльхиор покосился на сидящую в кресле девушку. Выглядела она наглой и довольной, но вот от мага не укрылось, что она сильно побледнела, даже несмотря на смуглую кожу.

Проконтролировав, как сектант с изрядной для такого борова ловкостью метнулся в кабинет и достал из ящика стола какой-то артефакт, маг на всякий случай усилил щиты и вошел следом. Камушек оказался стандартным амулетом-переговорником. Было очевидно, что амулет сработал, так как храмовник поморщился.

- Я отменяю заказ на бежавшего служителя Ранха, - вслух произнес мужчина. Эльхиор знал, что достаточно было говорить мысленно, чтобы собеседник тебя услышал, но понимал, что это озвучено специально ради него. - Я сделал, что ты хотел, - развернулся Хатак к поджидавшему его наемнику и утер струящийся по лицу пот.

- Значит, будешь жить, - очень ласково улыбнулся маг. - Только не советую распространяться о нашем визите. Прочесть твои мысли мне проще простого, а проверять я тебя буду постоянно.

Судя по тому, как изменился в лице сектант, именно так он и собирался поступить. Но страх пересилил, и мужчина истово закивал, давая понять, что понял угрозу.

Эльхиор вернулся в спальню. Напарница уже не сидела, а стояла возле выхода, чутко прислушиваясь к происходящему. Выглядела девушка, мягко говоря, не очень. Не говоря ни слова, маг подхватил ее под локоть и вывел в приемную, уже оттуда телепортировавшись в гостиницу. Впрочем, задерживаться на Целонаре он не стал и, подхватив вещи, переместился вместе с вампиршей в номер, который они забронировали на постоялом дворе Роасского рынка.

Айшэ сразу же забралась в кровать, сворачиваясь клубком. Посмотрев на напарницу, мужчина поспешно окружил комнату защитными чарами, после чего стянул с девушки обувь и аккуратно присел рядом.

- Очень плохо? - негромко поинтересовался он.

- Голова болит, - ровно откликнулась вампирша, не открывая глаз.

- Может, тебе какое-то зелье дать?

- Когда перестанет тошнить - попрошу, - тем же тоном отозвалась девушка.

Помочь чем-либо маг не мог, а потому просто закутал напарницу в одеяло, устроив у себя на коленях. Айшэ пролежала без движения довольно долго, только шумно, судорожно дыша. Наконец, она подвинулась и тем же ничего не выражающим голосом попросила принести воды и ее сумку. Накапав себе какого-то зелья, вампирша стянула с себя импровизированный костюм жрицы любви и снова забралась под одеяло.

- Ложись, - тихо попросила она. - Я все равно до завтра ничего не соображу. И мне холодно.

Повторять не пришлось, тоже порядком уставший за этот суматошный длинный день мужчина лег и прижал напарницу к себе. Она была горячая, как печка, и ее била мелкая дрожь озноба.

Ночка для вампирши тоже выдалась не лучшей, она металась в постели то из-за температуры, то из-за кошмаров, забывшись глубоким сном только под утро. Эльхиор заснул в то же время, чувствуя себя не менее вымотанным. Словно все это время просидел у постели больного ребенка.


Глава 12

Все достижения являются результатом тех людей,

которые заняли непопулярные позиции.

© Э. Стивенсон

Айшэ


Следующий день после визита к главе культа Ранха прошел для девушки, как в тумане. Она помнила, что ее о чем-то спрашивал Эльхиор, она даже что-то отвечала, но смысл слов ускользал. Чуть полегче стало, когда маг усадил ее в ванну с прохладной водой. Айшэ даже удалось привести в порядок мысли, но она все еще чувствовала себя слабой и больной. Периодически всплывающие перед глазами картинки - осколки воспоминаний Хатака - вызывали сильную головную боль. Именно из-за сектанта, а не вследствие примененного заклинания ей сейчас было так плохо. Боговидящий был редкостной тварью, а его кровь - чем-то похуже яда.

Пожевав чего-то, принесенного напарником, но так и не ощутив вкуса, Айшэ снова забралась в постель и уснула. Проснувшись наутро вполне здоровой и полной сил, Айшэ еще некоторое время тихонько лежала, чтобы не разбудить обнимающего ее Эльхиора. Наконец, сочтя, что пора бы вставать, девушка ловко извернулась в его руках и легко поцеловала мага в подбородок.

- Доброе утро, - шепнула она мужчине, сонно приоткрывшему один глаз.

- Ты как? - так же тихо спросил он.

- Уже лучше, - тепло улыбнулась девушка. - Спасибо, что возился со мной.

- Это меньшее, что я мог сделать, учитывая, на что тебе пришлось пойти, чтобы решить мою проблему.

- Не создавай таких в дальнейшем, - серьезно попросила вампирша, потягиваясь, - а то повторять такой фокус я в ближайшее время не хочу.

Маг не ответил, только шутливо чмокнул ее в нос. Айшэ неожиданно для них обоих чихнула и тихо захихикала.

- Еще будешь отсыпаться или выдвигаемся в путь? - уточнил мужчина, поднимаясь, чтобы заказать им завтрак.

- Пойдем, наверное, - решила девушка после минутного раздумья. - Только надо найти место, где я смогу выйти на тропу.

- Вот здесь как раз с этим все просто, я одно подходящее ущелье знаю, - откликнулся волшебник, одевшись и забравшись в сумку в поисках расчески. Айшэ порадовалась, что шаманки собрали всю ее гриву в косички, до чего у девушки вечно не доходили руки. Прежде свободные пряди приходилось долго вычесывать, теперь же такая проблема отпала.

Вещи упаковали быстро. Позавтракав и рассчитавшись с хозяином постоялого двора, пара наемников телепортировалась к месту, указанному Эльхиором. Они единогласно решили пока повременить с походом к вампирам, а заняться непосредственно поиском очередного перерождения Силь.

Ущелье начиналось как раз за краем скалы, на которой они оказались. Как ни силилась, вампирша не могла рассмотреть его дна - все скрывали белесые облака, клубящиеся в темной расщелине. Булыжник, который она спихнула ногой с обрыва, несколько раз ударился о камень, а затем с тихим хлюпом упал в воду, но где-то очень глубоко. Зато здесь чувствовалась магия хаоса, дикая и непонятная, но такая знакомая.

Вход на тропу открылся над самой пропастью. Крепко взяв Эльхиора за запястье, она шагнула с обрыва, чувствуя, как ветер ударяет в лицо. Маг и не думал протестовать, доверяя напарнице. Переход был короток, и вскоре они уже стояли на тропе. Сегодня у этого странного мира явно было плохое настроение, и дорога пролегала по острому каменному лезвию. С одной стороны бесновалось штормящее море, с другой же подступало огромное озеро раскаленной лавы, будто они шли по самому верху кратера. Задерживаться в этом негостеприимном местечке они не стали, стремясь быстрее попасть туда, куда вело чутье девушки.

- Каменный лабиринт мне нравился больше, - наконец произнес Эльхиор.

- По-разному бывает, - пожала плечами идущая впереди вампирша. - Еще немного осталось.

Айшэ оказалась права, уже через несколько минут она ухватила напарника за руку, делая шаг в новый мир.

- Кажется, лучше было оставаться в кратере, - сумрачно резюмировала увиденное она. Вокруг, насколько хватало глаз, простиралась безжизненная серая пустошь. Вернее, когда-то здесь наверняка было поселение, но стены домов давно обрушились, превратившись в груды битого кирпича. Каменная крошка хрустела под подошвами, вздымалась в воздух облачками праха. В этих развалинах не было даже ветра - весь мир вокруг застыл, будто в безвременье.

- Этот мир мертв? - спросил Эльхиор, разглядывая окружающее ничто.

- Эманации смерти здесь очень сильные, но с уверенностью сказать не могу, - отозвалась Айшэ, осматриваясь. Все вокруг было одинаково серым, пыльным и мертвым. - У нас еда есть?

- И вода, - кивнул мужчина, вытаскивая тускло светящийся медальон. Похоже, даже этому камушку здесь не нравилось. Тем не менее, огонек внутри темного амулета бился и пульсировал, как делал всякий раз, когда они находились совсем рядом с тем местом, где умирала очередная реинкарнация Сеавиль. - Ничего понять не могу, - наконец признал Эльхиор.

- Возможно, она жила в этом городе, просто местный фон забивает все остальное, - предположила девушка, с любопытством разглядывая странный камушек.

- Давай для начала осмотримся, - предложил маг. - Вдруг здесь все же найдутся обитатели.

- Не думаю, что в таком случае нас примут с распростертыми объятиями, - фыркнула Айшэ.

- Я о том же, - подтвердил наемник, на лице которого появилось выражение крайнего недоумения, а потом и озадаченности.

- Что такое? - насторожилась девушка.

- Я попытался раскинуть поисковую сеть, - объяснил волшебник, который мрачнел прямо на глазах. - Но здесь просто нет магии. Вернее, ее столь мало, что мне даже не хватит светлячок зажечь.

- А резерва у тебя нет, - медленно произнесла Айшэ. Наемник ответил ей совершенно растерянным и даже немного беспомощным взглядом. Этот мужчина, уже давно бывший не человеком, похоже, просто забыл, каково это, не чувствовать магии. - Я сейчас сама проверю, а ты пока определи, в каком направлении нам идти, - мягко попросила девушка, коснувшись его руки.

Вампирша опустилась на колени прямо в пыль и закрыла глаза, сосредоточиваясь. Поисковые заклинания ее народа были совсем не такими, как у обычных волшебников. Функции поисковика исполняла собственная аура девушки, которая разворачивалась вокруг нее, «ощупывая» пространство. Айшэ, будучи полукровкой, могла охватить лишь сравнительно небольшую область в несколько километров, но в их случае этого бы вполне хватило.

Окрестности оказались совершенно пусты. Они с Эльхиором были единственными живыми существами в этом месте. Вдобавок, ее спутник довольно сильно нервничал, что она заметила по его участившемуся пульсу.

- Никого нет, - сообщила Айшэ, легко поднимаясь на ноги. - Пойдем. Быстро покончим со всем этим и начнем искать выход. Неизвестно, сколько это займет времени, а запас провизии у нас не рассчитан на длительное пребывание в таких условиях.

Эльхиор кивнул, направляясь к ближайшим развалинам. Им повезло хотя бы с этим. Один из домов пребывал в довольно сносном состоянии, сохранив три стены и подобие крыши. Было грязно и очень пыльно, но с этим ничего поделать не вышло бы при всем желании. Айшэ уже привычно сбросила вещи в сторонке, лишь посетовав, что потом придется ходить чумазой, - все равно помыться было негде.

- Ваэль, - окликнула она наемника, не сразу даже осознав, как именно его назвала. Обычно она так делала в случае опасности, или же... в несколько иной ситуации.

- Я уже опасаюсь, когда ты так говоришь, - натянуто пошутил мужчина.

- Мне здесь не нравится, - предельно честно призналась она. - Не знаю, как здесь поведет себя моя сила, но эманации смерти здесь просто запредельные. Так что через полчаса тащи меня обратно, иначе я рискую и вовсе «уплыть».

- Я понял, - ровно отозвался наемник, глядя, как она укладывается на голый камень.

- Не делай морду кирпичом, - грубовато пошутила она. - Все будет нормально.

Мужчина просто кивнул.

Недаром ей не нравилось в этом месте. Вместо перехода в прошлое, ее сразу швырнуло в мир мертвых. Вокруг нее встал странный лес, лишенный листвы. В ствол каждого растения, исковерканного неведомой силой, вросли почти истлевшие скелеты. Здесь были люди и орки, гномы и какие-то крылатые существа. Айшэ даже заприметила останки кого-то из сородичей, если судить по характерным клыкам. Ветви странных деревьев тянулись к ней, норовя вцепиться в волосы, расцарапать лицо, добираясь до глаз. Девушку передернуло.

Между стволов она заметила тусклое сияние и почти не удивилась, почувствовав знакомую душу. Та, что когда-то звалась Силь, уплывала прочь, теряясь между чудовищных стволов. Подавшись следом, эва'ре уловила характерные изменения - сущность ушла на новое перерождение.

- Что ж ты так быстро сбежала? - пробормотала вампирша, глядя на то место, где еще секундой ранее виднелось золотистое сияние души, которую они так упорно преследовали.

Она понимала, что обусловленные полчаса выйдут относительно не скоро. И все это время спасаться от кошмарной флоры мира мертвых как-то не радовало. Сосредоточившись, Айшэ попыталась дотянуться до прошлого мира, в который они с Эльхиором попали по милости его умершей зазнобы.

Что у нее все получилось, она поняла, когда в глаза ударил свет. Теплый и не очень яркий лучик осеннего солнца погладил по щеке, заставив против воли улыбнуться. После леса мертвых это было особенно приятно.

Девушка осмотрелась. Она находилась в чьем-то кабинете, оформленном в светлых золотистых тонах. Шелковые обои с искусным тиснением великолепно сочетались с тяжелыми занавесями на окнах. Наборный паркет почти полностью скрывали пушистые ковры цвета темной охры, с вытканными на них дивной красоты цветами. У окна стояли секретер и письменный стол, на котором даже у самого облезлого перышка было свое место, настолько идеальный порядок там царил. Документы не валялись кипами, а были уложены в аккуратные стопочки, каждую из них придерживало пресс-папье. Резчик по камню был настоящим мастером, передав в миниатюрных статуэтках диковатую красоту изображенных существ.

Хозяйка этой безумно дорогой комнаты сидела за столом и вчитывалась в строчки очередного послания. Это была уже довольно пожилая женщина, которой Айшэ дала бы где-то шестьдесят человеческих лет. Тронутые сединой пшеничного цвета волосы были уложены в изысканную, волосок к волоску прическу. Лицо все еще было красивым и строгим, его не портили даже морщины, и только по тому, как были сжаты губы женщины, вампирша поняла: какое бы известие ни содержала эта бумага, оно не радовало.

Хозяйка кабинета отложила документ, потерла виски. Дернув за шнур звонка, выходящего в комнату для прислуги, она достала чистый лист бумаги и принялась что-то быстро писать. На открывшуюся почти бесшумно дверь женщина даже не обратила внимания. Именно этим и воспользовался убийца. Он почти мгновенно оказался позади вскинувшейся дамы, успевшей уловить опасность. Тускло блеснувшее лезвие легко прошло по горлу жертвы, и бумаги на столе тут же окрасились алыми пятнами крови. Мужчина четким скупым движением отер нож о светлую тунику той, которая некогда была Хранительницей Архост, и метнулся к дверям, чтобы успеть оказаться как можно дальше к тому времени, как придут вызванные слуги.

Ясности в ситуацию увиденное не внесло ни на грош, и Айшэ зло ругнулась. Реальность вокруг уже подернулась рябью, и ее потянуло прочь, но эва'ре еще не возвращалась в мир живых. Это было новое видение. Мужчина лет сорока, сидя в седле, читал какой-то документ и хмурился. Внимательная вампирша заметила виденную ранее печать. Бумага пришла от давешней старушки-Силь.

Закончив чтение, он свернул документ и передал его адъютанту, приняв из рук совсем молоденького парня шлем с ярко-алым плюмажем. Свита полководца, состоящая из таких же бравых вояк, подтянулась поближе, готовясь услышать приказ.

- Не оставлять никого, - веско произнес главный. Голос, измененный опущенным забралом, прозвучал гулко и немного жутко. - Они должны умереть. Все.

А дальше началась настоящая резня. Ужасней всего было то, что подобной жестокости никто не ожидал. Солдаты врывались в каждый дом, вытряхивая из постелей перепуганных горожан, но выволакивали на улицу лишь некоторых из них. Айшэ очень скоро поняла принцип, по которому выбирались жертвы. Это были не люди. Нет, внешность была вполне человеческая, за исключением нескольких деталей. Глаза у них были очень странные - словно бельма, хотя эти существа видели ничем не хуже окружающих их людей. К тому же за их спинами просматривались крылья, чем-то похожие на те, что были у Ринартея. Но у тени это были сгустки тьмы, а у этих - мерцающее марево. Безжалостное истребление продолжалось всю ночь. Мало кто смог оказать достойное сопротивление регулярным войскам, да и то это были в основном люди - мужья и жены тех крылатых, чья кровь залила улицы. Где-то вспыхнули пожары, где-то разгорелись ожесточенные схватки, но закованные в сталь бойцы быстро подавили сопротивление. Не обошлось и без мародеров, внесших свою лепту в общее безумие.

К утру кровопролитие прекратилось. В наступившей тревожной тишине слышался только многоголосый женский плач, да где-то тоскливо выл оставшийся без хозяев пес. Армия ушла. Айшэ видела глаза забрызганных кровью воинов - пустые и мертвые, как и у тех, чьи жизни они отняли. Скольким стоил рассудка этот приказ, она не бралась сосчитать. Кто-то не вынес ужаса, кто-то же превратился в озлобившегося зверя, способного на все. Правда, таких было немного - командующий приказал вешать насильников.

Вампирша не понимала одного: почему? Эти необычные нелюди почти не оказывали сопротивления и производили впечатление на редкость мирных существ. Так за что же им была уготована такая ужасная участь? Стоило лишь закончить эту мысль и ее снова куда-то поволокло. «Скоро узнаю», - грустно усмехнулась девушка.

Она снова оказалась в давешнем светлом кабинете. На этот раз хозяйка была не одна, в кресле для посетителей сидел молодой мужчина в строгой военной форме. Он держался подчеркнуто официально, сообщая явно не радостные новости. Айшэ уже не видела четкой картины, а лишь отдельные фрагменты событий. Но здесь ей удалось даже уловить несколько фраз:

- Они уничтожили Дерево, - говорил мужчина, напряженно всматриваясь в лицо пожилой дамы. - Госпожа канцлер, вы должны принять меры!

- Кто в этом замешан? - поджала губы хозяйка кабинета.

- Они, наверное, все пришли. Но приказ отдал Аймар, - военный едва заметно нахмурился, говоря это. Парню явно не нравилось быть черным вестником.

- Что ж, они сами так решили, - ровно произнесла бывшая Хранительница Архост, доставая лист гербовой бумаги. Айшэ узнала характерный узор на обороте и золоченый срез. Приказ войскам о наступлении...

Айшэ уже разобралась, что просматривает события, приведшие к гибели здешней Сеавиль, в обратном порядке. Деталей становилось все больше, но от этого ситуация не прояснялась, скорее наоборот. Но, видимо, у нее был шанс разобраться в происходящем, поскольку она вновь ощутила рывок.

Теперь вампирша оказалась подле канцлера, стоящей посреди огромной площади, в центре которой высилось Дерево. Девушка была не в состоянии осмотреться, так как глаз не могла отвести от прекрасного гиганта с белоснежной корой и листьями. Это было воплощение абсолютной, сияющей красоты. Вряд ли его сотворила природа - слишком правильны были линии, слишком плавны изгибы ветвей. Но чей бы разум и магический талант ни создали это чудо, он определенно был гением.

Усилием воли Айшэ заставила себя отвернуться и сосредоточиться на происходящем вокруг. Вампирша заметила, что большинство находящихся на площади застыли в таком же благоговении, как и она сама. Но были и иные. Странные существа с крыльями смотрели на прекрасное Дерево с ужасом, некоторые отворачивались, совсем по-человечески сокрушенно качая головами.

- Канцлер, - послышалось совсем рядом.

Обернувшись и отыскав взглядом женщину, которую про себя продолжала звать Сеавиль, вампирша увидела рядом с ней одного из нелюдей. Это существо словно было лишено возраста - ему в равной степени могло быть и двадцать лет, и в десять раз больше. Безэмоциональное лицо обрамляли совершенно черные, без блеска, волосы. Марево за плечами сияло чуть ярче, чем у остальных его соплеменников.

- Я слушаю, - коротко и очень холодно отозвалась та.

- Мы пытались предупредить, что вы делаете ошибку, - произнес мужчина, разглядывая собеседницу своими странными глазами. Даже Айшэ стало не по себе, а вот пожилая дама ничуть не смутилась.

- Все это я уже читала в ваших письмах, Аймар, - она позволила себе натянутую улыбку, не затронувшую глаз. - Это все бессмысленно. Дерево выросло, и теперь не только вы будете контролировать магию этого мира. Думаете, правительство не понимает, чем вызвана ваша обеспокоенность? Конечно, ведь вы теряете возможность влиять на людей!

Аймар покачал головой, будто отчаявшись что-либо донести до собеседницы, и отошел в сторону. Что ж, Айшэ знала, как он и его сородичи попытались решить этот вопрос. И к чему это в итоге привело.

Резкая боль в груди заставила девушку выгнуться и вскрикнуть. В этот раз ее буквально швырнуло обратно, в мир живых. Эльхиор, сидящий рядом с ней на пыльном полу, чуть виновато улыбнулся, помогая ей сесть и вытереть кровь, в которой они испачкались оба. Закашлявшись, Айшэ привалилась спиной к стене, пережидая, пока регенерация сделает свое дело.

- Я все узнала, - произнесла она. - Нечего здесь больше задерживаться.

- Ты сможешь найти выход на тропу? - поинтересовался напарник. - Я, по понятным причинам, телепортировать нас не могу.

- Сейчас попробую, - согласно кивнула девушка. Чувствовала она себя не очень хорошо, но вполне терпимо. По крайней мере, желания упасть и проспать двое суток не наблюдалось. Зато очень хотелось убраться подальше от этой пустоши. - У нас проблемы, - через пару минут произнесла она. - Ты был прав, здесь нет магии. Даже сил Хаоса. Абсолютная пустота в этом плане.

У Эльхиора не дрогнул ни единый мускул на лице, хотя вряд ли он обрадовался.

- Полагаешь, мы здесь застряли? - только и спросил он.

- Придется искать место, где есть сила. Здесь когда-то была магия, не думаю, что она исчезла полностью, иначе бы этот мир окончательно погиб, - уверенно произнесла девушка, поднимаясь с земли и благодарно кивая напарнику, подавшему ее одежду. - О том, что видела, я чуть позже расскажу, - произнесла она, видя невысказанный вопрос в глазах спутника. - Тут все очень странное, и в обилии образов я еще не совсем разобралась.

Мужчина просто кивнул, соглашаясь. Проблемы, куда же идти, не возникло - во все стороны пустошь была совершенно одинаковой. Куда ни глянь, серые просторы и руины. Так что выбрали наобум. Крошащийся камень под ногами замедлял передвижение, иногда приходилось обходить груды обломков, но часа через полтора они выбрались за пределы поселения, и идти стало легче. Солнце, почти невидимое из-за пелены темных облаков, стояло в зените, но жарко не было. Периодически наемники останавливались, чтобы Айшэ могла просканировать местность. Им стоило поторопиться, пока ее внутренние резервы еще не опустели. Пару раз вампирша чувствовала нечто странное, и маленькому отряду приходилось обходить то или иное место. У жрицы Смерти появлялось ощущение, что кое-где этот мир едва ли не соприкасался с потусторонним, словно эта грань истончилась настолько, что разницы уже не существовало. Она не понимала, как это вообще возможно, но проверять опытным путем не стремилась.

Шли до самого вечера, не делая привалов. Хотя усталость потихоньку брала свое, оба прекрасно понимали, что нужно убраться как можно дальше от опасного места. Айшэ не позволяла себе думать, что весь этот мир таков. Перспектива вечно скитаться по безжизненной пустыне девушку совершенно не грела. Да, у нее еще оставалась возможность выбраться из этого мира, перейдя через пространство смерти в иную реальность и попробовав воссоздать там погибшее тело, но вдали от дома, без якоря ее шансы были ничтожно малы. К тому же это означало бросить Эльхиора на верную гибель, чего хотелось бы избежать.

Уже стало смеркаться, когда ее напарник вдруг остановился, как вкопанный. Ей даже показалось, что он принюхался. Мужчина сейчас походил на охотничью собаку, почуявшую пусть и слабый, но несомненный запах дичи.

- Там чувствуется что-то, - наконец произнес он. - Это еще не магия, скорее, ее тень, но там хоть что-то есть.

Айшэ облегченно вздохнула. Наличие хотя бы призрачной перспективы радовало куда больше, чем ее полное отсутствие.


Эльхиор


...самое страшное: понять что-то, когда уже ничего не можешь изменить.


Вообще. Что самое кошмарное - это бессилие.


Вера Полозкова


Давно он не ощущал себя настолько беспомощным и растерянным. Не имея возможности ничем помочь напарнице, он чувствовал собственную бесполезность, и от этого становилось еще горше. Его умения воина сейчас были без надобности. «Разве что мечом отгонять тени», - подумал Эльхиор, невесело усмехнувшись.

Когда где-то вдали он ощутил слабую, очень далекую магическую искорку, то сначала подумал, что ему кажется, и он выдает желаемое за действительное. Но с каждым шагом уверенность крепла - где-то там был источник силы. Он пока не мог черпать из него, магия не давалась в руки, лишь дразнилась. Эльхиор сам себе напоминал умирающего от жажды, который заметил на далеком горизонте реку и теперь изо всех сил тянулся к ней. Главное, чтобы это не оказалось миражом.

Он с трудом заставил себя остановиться, когда Айшэ скомандовала привал. Но, посмотрев на уставшую напарницу, под глазами которой залегли темно-серые тени, устыдился. Ей сегодня досталось куда больше, чем ему, ведь девушка не только ходила за черту, но и расходовала только-только восстановившиеся после «общения» с Хатаком внутренние резервы.

Ночью пришлось банально караулить, ведь магические щиты были недоступны. Понимая, что толку от такой охраны, как от козла молока, мужчина все равно вызвался дежурить в первую смену, и долго просидел, глядя то в костер, то на спящую рядом с ним вампиршу. Поразмыслить было над чем.

Когда он только повстречал Айшэ и узнал кое-что о ее способностях, он готов был ликовать. Эта девушка могла стать той путеводной ниточкой, что привела бы его к Силь. К тому же, наемница была ему должна, и маг искренне полагал, что она лишь выплатит долг, и они расстанутся, вполне довольные сделкой. Но время шло, события накладывались одно на другое, и пропорционально росли уже его долги перед Айшэ, все более напоминая снежный ком, катящийся с горы. Она умирала раз за разом, рискуя даже большим, чем жизнью - разумом и душой. И она решала его проблемы. История с Хатаком наглядно показала, на что способна эта странная девушка и чем ей приходится платить за свои способности. Тогда Айшэ сказала, что он будет ей крепко должен. Но маг понимал, что и без этого любой возможной платы может оказаться слишком мало. Даже сейчас, в этом мире, напарница делала для него то, что не должна была. В их тандеме именно Эльхиор отвечал за магию, поскольку не обладающая ни резервом, ни способностью черпать силу извне вампирша не могла бы долго колдовать. Она же, являясь куда более опасным и непредсказуемым бойцом, больше работала с оружием в руках. Это негласное распределение ролей закрепилось еще в мире, где они познакомились. Теперь же, когда он вдруг остался без магии, она взвалила на себя все. Этот все возрастающий долг перед ней его не пугал, но заставлял чувствовать дискомфорт. Эльхиор привык, чтобы все было с точностью до наоборот. Вот только и остановиться на полпути мужчина не мог. Не теперь, когда каждый новый мир приближал его к Силь. Что ж, по счетам он будет платить после.

Маг еще раз коротко глянул на спящую Айшэ. Одно он знал точно: будить ее вплоть до наступления утра он не станет. Девушке необходимо было отоспаться, сам же Эльхиор вполне мог провести на ногах пару суток без особых потерь для себя. Вампирша хмурилась во сне, отчего между тонкими черными бровями пролегла морщинка, и куталась в одеяло - мерзла, но не просыпалась. Расстегнув ее сумку, Эльхиор вытащил шкуру кио и набросил на девушку. Хотя она тряслась над своим трофеем, лучше, чтобы польза от него была не только эстетическая.

Занявшийся рассвет был каким-то холодным и блеклым. Этот мир уже порядком раздражал мужчину, вот только что-то с этим сделать пока не было возможности. Подождав еще час и приготовив нехитрый завтрак, он наклонился над Айшэ, но будить напарницу не пришлось.

- Я уже не сплю, - тихонько мурлыкнула она, явно не желая выбираться из-под теплого одеяла.

- Скоро нужно выдвигаться, - негромко произнес мужчина, подвигая к ней миску с едой. - И лучше это делать не на голодный желудок.

- Как выдвигаться? - серые глазищи недоуменно распахнулись. Приблизительно оценив время, девушка надулась: - Ты почему меня не разбудил?

- Забыл, - с невинным видом солгал Эльхиор.

- Еще скажи, «уснул», - фыркнула она.

- Нет, - ровно отозвался маг.

Препираться и качать права вампирша не стала. В этом плане с ней вообще было легко: то, что невозможно было изменить, Айшэ просто принимала, как неизбежное. Она и не думала ворчать и беспрерывно жаловаться, а бралась искать выход из ситуации, если того требовали обстоятельства.

Унылый серый пейзаж вокруг начал медленно меняться. Они более не попадали в покинутые поселения, все больше идя по ровной, как стол, пустоши. Иногда ее рассекали овраги, некогда, по всей видимости, бывшие руслами рек. Несколько раз встречались перелески, сплошь состоящие из мертвых, почти окаменевших деревьев. Здесь не было даже насекомых-короедов, а потому старые стволы не истлели, осыпавшись трухой. Но после полудня второго дня, когда далекий магический «огонек» стал ощущаться мужчиной куда четче, под ноги впервые попался островок пожухлой травы.

Айшэ украдкой усмехнулась, заметив его довольную улыбку. Это не укрылось от Эльхиора.

- Похоже, я привык слишком во многом полагаться на магию, - признал он.

Напарница только пожала плечами, за что он ей был искренне благодарен. Мужчина понимал, что она, скорее всего, прекрасно разобралась в его переживаниях, которые он не особо-то и скрывал, но вот озвучивать это было неприятно.

К вечеру они вышли во вполне нормальную степь. Здесь все еще не было ни одного живого существа, но, по словам Айшэ, более не встречалось и «мертвых пятен». Стоило покинуть припорошенную серым пеплом пустыню, как дышать сразу же стало легче, даже появился слабенький ветерок. Он мерно колыхал верхушки трав, и те изгибались волнами. Эльхиор заметил вопросительный взгляд напарницы и прекрасно понял невысказанный вопрос.

- Нет, мне этого мало, - потом некоторое время помолчал и объяснил: - Я концентрирую растворенную в мире магию вне тела, а потом просто пропускаю через себя. Но для этого к ней должен быть свободный доступ, как в... как было везде, кроме этого проклятого места.

- Ясно, значит, пойдем дальше, - легко согласилась девушка. - По крайней мере, обнадеживает то, что магии становится больше.

С этим он не мог не согласиться.

На этот раз первую ночную вахту, не слушая возражений, взяла на себя Айшэ. Огонь разводить не стали - в степи это было попросту опасно, да и дров в окрестностях не наблюдалось. Посулив растолкать его под утро, когда караулить вдвое сложнее, девушка завернулась в трофейную шкуру и уселась на землю рядом с мужчиной.

К концу следующего дня стали появляться первые изменения - мир словно начал наливаться красками. Безжизненная, покрытая пылью и сором земля постепенно сменилась плодородной почвой. Деревья вытягивались к небу, и их силуэты в темноте уже не напоминали скрючившихся монстров.

Некоторое время наемники шагали по возделанным полям. Несмотря на то, что земля была вспахана, иных следов человеческого присутствия им не встретилось. Город показался на горизонте лишь через четыре дня после появления в этом странном мире. Маленьких деревенек или отдельных домиков им так и не встретилось, так что контраст пустого мира и живого, шумного города был очень резким. Да и само поселение производило впечатление чего-то не совсем нормального. Сначала Эльхиора удивило, что на воротах не было стражи. Тяжелые створки стояли распахнутыми настежь. На улицах царило радостное, немного горячечное оживление, прохожие улыбались запыленным наемникам, как родным, что уже само по себе было странно. Правда, мужчину несколько примирял с реальностью тот факт, что магия здесь ощущалась не в пример лучше. На телепорт прочь из этого чокнутого мира пока что не хватило бы, но сила будто прибывала с каждым часом, а потому бывший император не унывал. Однако его спутница, похоже, опять была не в восторге от шумного скопища людей. И хотя радовалась хоть чему-то живому девушка не меньше него, но голова у нее от этого болеть не переставала. Он уже научился определять подобное ее состояние - напарница начинала морщиться и украдкой прикладывать пальцы к вискам.

Отыскать жилье оказалось настоящей проблемой - город был переполнен. Эльхиор недоумевал, как такое вообще возможно, ведь стекаться народу просто неоткуда, учитывая, что они так и не нашли ни единого домика за все время путешествия из пустошей. Поиски все же увенчались успехом, хотя за комнату магу пришлось выложить кругленькую сумму. Впрочем, это было куда лучше, чем ночевать где-нибудь в конюшне, и давало возможность не только поспать в постели, но и помыться. Да и поесть нормально тоже было бы не лишним, все же они не брали с собой из Роасса большого запаса провизии.

Весь день они фактически не вылезали из номера - отмывались и отсыпались. И если для него это было попросту желанным отдыхом, то для вампирши - необходимостью. Он не стал озвучивать ей своих соображений, так как проявление какой-либо заботы, когда Айшэ не была чудовищно вымотанной, воспринималось если не в штыки, то с насмешкой. Впрочем, на этот раз она не особо сопротивлялась. С удовольствием поев, девушка заползла в постель, предусмотрительно оставив для него свободное место, и заснула, свернувшись калачиком. Словно и не провела почти весь день в блаженном состоянии полудремы. Хотя, если его предположения верны, и ее магия напрямую зависит от жизненных сил, то ничего удивительного в этом не было.

Увиденные в мире мертвых фрагменты истории этого мира Айшэ пересказала ему еще по дороге к городу. У мужчины закралось подозрение, что нынешнее состояние дел - прямое следствие той давней трагедии. Если созданные людьми Деревья действительно каким-то образом контролировали магию, то вполне возможно, что они и привели к ее исчезновению. Вспоминались слова вампирши про нарушение равновесия. Если неведомые крылатые и вправду были чем-то вроде стихийных духов-хранителей, то их гибель должна была дестабилизировать всю природную магическую систему этого мира. Но это были лишь догадки, основанные на отрывочных видениях Айшэ. Подтвердить или опровергнуть их было некому, вряд ли сохранились правдивые сведения о тех событиях. Но долго поразмышлять о проблемах с магией ему не удалось: усталость и нервотрепка в сочетании с тихим посапыванием Айшэ под боком сделали свое дело.

Утро началось, когда вампирша решила выбраться из постели и переползала через него. Эльхиор без задней мысли положил ладонь на бедро девушки, которая пыталась выпутаться из одеяла, за что мгновенно получил по рукам.

- И тебе доброе утро, - буркнул маг, но выпустил напарницу.

- Дай хоть умыться, - не менее сонно фыркнула Айшэ, из-за его поползновений так и застрявшая на полпути, то бишь на нем сидя. Проморгавшись, девушка слезла и побрела в смежную комнатушку, где местные сделали подобие ванной.

Маг фыркнул, осознав, в чем его заподозрили, и по-детски забрался под подушку с головой. Вставать было откровенно лень.

Насмешливое хмыканье Айшэ сопровождалось шорохом одежды - очевидно, она собралась вниз заказывать завтрак. Желудок заурчал, соглашаясь с таким видением дальнейшего времяпрепровождения. Когда негромко хлопнула дверь, которую девушка и не думала придерживать, он все же заставил себя встать. Выкупавшись и побрившись, Эльхиор последовал за напарницей в нижний зал гостиницы. Влажные волосы он сушить не стал, просто отбросив за спину, - сами досохнут.

Вампирша медитировала над чашкой чая - кофе в этом мире, по всей видимости, не выращивали. При виде его девушка приветливо кивнула, но этим ограничилась. Позавтракали молча, ибо не было особого желания вносить свою лепту в стоящий гвалт - в зале постоянно раздавались взрывы хохота и велись довольно громкие разговоры.

Отодвинув от себя тарелку, Эльхиор глянул на сытую и подобревшую напарницу.

- Ну что, есть идеи, как провести день?

- Готова выслушать твои предложения, - сверкнула глазами Айшэ из-за края чашки.

- Магический фон возрастает, но еще недостаточно, - озвучил он свои наблюдения. - Думаю, мы тут еще на пару дней застрянем. Стоит дождаться пика этой активности, - Айшэ кивнула, и мужчина усмехнулся, чувствуя себя так, словно отчитывался перед начальством. Эта мысль скорее рассмешила, нежели разозлила, а потому он спокойно продолжил: - Местных расспрашивать нельзя, ведь сослаться на то, что мы приехали из другой страны, не получится. Ко всему прочему, этот мир явно закрытого типа, а следовательно, нужно выяснять все самим.

- Значит, походим и посмотрим, что к чему, - благостно согласилась девушка.

- Предлагаю просто погулять, - произнес Эльхиор. - В крайнем случае, можем заглянуть в библиотеку, но вряд ли найдем там стоящую информацию.

- Ну да, историю пишут победители, - хмыкнула собеседница, поднимаясь.

Они вышли из гостиницы и неспешно пошли вдоль запруженной народом улочки. В глаза так и бросались странности, на которые они не обратили внимания в первый день. Большинство горожан, так же как и прогуливающиеся наемники, никуда не спешило, забыв о повседневных заботах. Многие, особенно женщины, вырядились в яркие, праздничные одежды разнообразных фасонов и покроя. Причем было заметно, что само торжество еще не началось, и город находится в ожидании какого-то грандиозного события. Люди украшали цветными бумажными фонариками дома, расписывали белой краской окна, изображая диковинные цветы.

- Похоже, мы попали на всенародные гуляния, - шепнула идущая рядом вампирша. Она даже немного принарядилась, надев синенькие брючки и красивую блузу с глубоким вырезом, так что вполне могла сойти за одну из празднующих местных, если не присматриваться, конечно. Заметив, что спутница с интересом посматривает на группу горожан, Эльхиор вгляделся, силясь понять, что именно привлекло внимание вампирши. То, что это были не люди, стало ясно, стоило лишь его взгляду зацепиться за острые уши.

- Эльфы, - произнесла девушка, но ее тон показался магу странным. Заметив его реакцию, Айшэ продолжила: - И я не понимаю, как такое возможно. Этот народ всегда очень бережно относился к природе, и творящееся вокруг просто не укладывается в привычную картину.

- Ну, маргиналы есть везде, - пожал плечами Эльхиор. - Мне, кстати, встречались именно городские эльфы, елку от сосны не отличавшие.

- Все равно странно, - качнула головой вампирша. - И как они только выживают без магии? Они же очень зависимы от силовых потоков... Ладно, бесь с ними.

Некоторое время погуляв по оживленным улицам, наемники, наконец, добрались до центральной площади. Эльхиор удивленно, со странной смесью восхищения и омерзения посмотрел на белоснежное Дерево. Очевидно, именно оно медленно убивало окружающие земли, но оно же было настолько прекрасно, что невозможно не любоваться. Будто сотканный из сияющих лучей, гигантский ствол возвышался на десяток метров, а раскидистая крона накрывала своей сенью всю площадь. Мощные корни, местами расколовшие мостовую, пульсировали от бегущей по ним энергии. Дерево было источником сырой магической силы, не имеющей отношения к стихиям. Это была Жизнь в самом чистом своем проявлении. Но, как водится, не обошлось и без подводных камней.

- Оно тянет магию из окружающего мира, убивая его, - шепнул бывший император, наклонившись к ушку напарницы.

- Выходит, те странные нелюди не зря предупреждали канцлера об опасности, - вздохнула девушка, а потом потянула мужчину за руку, отводя в тень одного из домов. - А что дальше с этой магией? - тут же задала вопрос вампирша.

- Она есть, но просачивается наружу мизерно, - чуть поморщился наемник. - Хотя имеется одна догадка. Накапливать что-либо до бесконечности невозможно. Значит, рано или поздно будет колоссальный выброс энергии. Могу поспорить, со светопреставлением. Может, это и будут праздновать местные?

- Осталось лишь дождаться, - улыбнулась собеседница.

- Это только предположение, - предупредил Эльхиор, не желая зря обнадеживать спутницу.

- Значит, его и проверим, - тряхнула головой девушка. - Вряд ли местные стали собираться в город задолго до праздника, так что, думаю, через пару дней все прояснится. Если твоя догадка верна и последует выброс силы, мы спокойно отсюда уйдем. Если нет - продолжим искать либо источник магии, либо выход на тропы. Здесь такового нет, я уже дважды проверила.

- Пойдем, - Эльхиор протянул ей ладонь, несколько удивившись, когда вампирша отнюдь не сразу приняла приглашение. Она вообще была немного напряжена с самого утра, и мужчина не понимал причины такого поведения напарницы. Впрочем, объяснение у этого могло быть вполне логичное и предсказуемое, а потому заострять внимания на этом вопросе он не стал.

До вечера они гуляли по запруженным народом улочкам, сидели в уютных или шумных кафе, прислушиваясь к разговорам окружающих. Каждый из присутствующих, кроме них самих, знал о празднике, а потому периодически разговоры касались интересующей наемников темы. Ожидалось «цветение» Дерева, которое случалось раз в пять-шесть лет, и становилось поводом для феерического праздника жизни.

Как понял Эльхиор, это время заодно использовали как повод знатно порезвиться. То ли это было необходимостью разбавить род новой кровью, то ли окружающих пьянила магия, но судя по поведению мужчин и некоторым не двусмысленным фразам, женщины станут весьма благосклонны к противоположному полу.

Айшэ тоже слышала все это и едва заметно улыбалась, потом фыркнула и сравнила мужчин с мальчишками, никогда не лежавшими в постели с женщиной. Эльхиор не стал спорить, хотя мужиков в чем-то понимал. Впрочем, ему как раз грех было жаловаться. К вечеру несколько раздраженная и расстроенная девушка вполне оттаяла, и теперь общение было куда более приятным. Она с легкостью поддерживала беседу, перебрасываясь шутками и довольно ядовитыми замечаниями, от которых оба получали огромное удовольствие.

Вернувшись в гостиницу и приняв ванну, Айшэ заползла в кровать, но на этот раз не свернулась калачиком под стенкой, как он ожидал, а уселась, скрестив ноги, и принялась наблюдать за ходящим по комнате Эльхиором, то разбирающим вещи, то разжигающим огонь в камине.

- Тебе требуется отдельное приглашение? - наконец спросила она. - Или решил дождаться праздника и пуститься во все тяжкие?

- Нет особой необходимости, - хмыкнул маг. Ему не понравился общий настрой девушки, который, похоже, опять начал портиться. Возможно, в чем-то она и была права, но вот откровенная грубость почему-то зацепила.

Забравшись на постель и привалившись спиной к стене, он притянул начавшую недовольно крутиться наемницу к себе, покрепче прижав, чтобы и не думала вырываться.

- Шэ, если у тебя плохое настроение, то я в нем не виноват, я надеюсь? - спокойно поинтересовался он, когда девушка чуть притихла.

Вампирша некоторое время сидела молча, почти не дыша, а маг просто ждал ее ответа.

- Нет, извини, - наконец произнесла она, потершись щекой о его плечо. - Я сорвалась на тебе.

- Если что не так - говори, - серьезно попросил мужчина, утыкаясь носом в пахнущие какими-то травами косички. Девушка в его руках окончательно перестала напоминать готовую вырваться кошку, расслабилась и прижалась теснее к груди мага.

- Все нормально, - она извернулась и погладила его по щеке, как бы извиняясь. - Просто сказывается напряжение последних дней. Да и никогда раньше я не умирала так часто, - наконец призналась она, словно нехотя.

- На тебе это плохо сказывается? Может, тебе отдохнуть? - тут же насторожился маг, а потом понял, какую глупость спорол. Конечно, с чего бы смертям сказываться хорошо? Для любого другого и одной бы хватило.

- Угу, на курорте, - фыркнула девушка, начиная возиться и устраиваться поудобнее. В конце концов, она утихомирилась, уложив голову ему на плечо и щекоча дыханием шею.

Немного помедлив, Эльхиор все же аккуратно приподнял пальцем ее подбородок и поцеловал. Девушка тихо мурлыкнула, обнимая его. Она всегда была чуть диковатой, страстной и огненной, но сегодня хотелось не всепоглощающего жара, а просто тепла. И маг даже немного удивился, когда она включилась в игру мягких, неспешно-нежных прикосновений, ни на чем не настаивая и не торопясь. И когда она снова назвала его Ваэлем, Эльхиор только усмехнулся. Это даже начинало нравиться.

А вот утро опять преподнесло сюрприз. Он проснулся от того, что ее не оказалось рядом. Рука нащупала только уже успевшие остыть смятые простыни. Сев на постели, маг увидел уже одетую девушку, заплетавшую многочисленные косички в сложную косу.

- Я пойду прогуляюсь, есть одна задумка, - спокойно произнесла она, не оборачиваясь.

- Подожди, я хоть оденусь, - мужчина лениво потянулся и начал выбираться из кровати, хоть и не понимал причин подобной спешки.

- Не нужно, я сама, - откликнулась Айшэ, отбрасывая за спину заплетенную косу и поправляя воротник блузы. Вампирша стремительно вышла, так и не оглянувшись.

Эльхиор недоуменно посмотрел на закрывшуюся дверь. Некоторое время маг прокручивал в памяти последний диалог, события вечера и прошедшей ночи, но так и не нашел ничего, что могло бы послужить причиной подобной выходки. Пожав плечами, он решил списать общую нервозность напарницы на магию и специфику способностей девушки. В конце концов, не было гарантии, что на нее местная ситуация с силой никак не влияет. Придя к таким выводам, Эльхиор отправился завтракать, и хотя какой-то осадок остался, он понимал, что лучше всего попросту дождаться ее возвращения, а уж потом выяснить, что стряслось, пока он спал.


Глава 13

Глупо даже пытаться изменить Игру,

возможно изменяться только самому.

© И. Кнабергоф, «Сказка о Прыгуне и Скользящем»

Айшэ


Слабенькая золотистая бурда, которую местные называли чаем, совершенно не добавляла бодрости. Вампирша, почти всю ночь не спавшая, с отвращением отхлебнула из чашки и поморщилась. Она сидела в чайной в другом конце города с самого утра, с тех пор, как позорно сбежала из гостиницы. Произошедшее ночью стало последней каплей.

Перерыв в постоянной погоне по мирам позволил не только отдохнуть, но и подумать. Она дремала, нежась в объятиях мужчины, пока не поняла, что все происходящее - абсурд. Их отношения уже вышли за рамки обычного сотрудничества, которое дополнял секс. Прорывающаяся нежность ставила ее в тупик по нескольким причинам. С одной стороны, это было вполне приемлемо в случаях, когда кому-то из них было плохо, - простая забота и взаимопомощь напарников подразумевала нечто подобное. С другой, такие отношения уже становились чем-то постоянным, а это совершенно не устраивало девушку. Она прекрасно отдавала себе отчет в том, что любовью в их взаимоотношениях с Эльхиором и не пахнет: ему это просто было не нужно, поскольку он любил свою Силь. Айшэ была далека от мысли, что способна составить конкуренцию идеальному образу, сложившемуся в сознании напарника, да и не стремилась к этому. Вампиры не признавали неравных союзов, и касалось это отнюдь не социального положения, но чувств. Они либо весело проводили время, получая удовольствие от ни к чему не обязывающего секса, либо же создавали постоянные пары, которые могли жить вместе веками. Она же начала привыкать к присутствию мужчины рядом и злилась на себя уже за это. Любая привязанность была недопустима, потому как ничем иным, кроме боли, обернуться не могла. Это стоило прекратить немедленно, пока все не зашло слишком далеко, пока еще оставалась возможность вернуться к тому, с чего они начинали. Во всяком случае, для нее. Самым паршивым было то, что и отказаться проводить с ним ночи она не могла, хотя бы потому, что Эльхиор был необходим ей как якорь для возвращения из-за грани. Конечно, вампирша могла бы попробовать работать и без привязки, но это было слишком рискованно, а потому этот вариант она отбросила почти сразу. В общем, на легкое решение рассчитывать не приходилось. Но и отказываться от задания Шэ не собиралась - было интересно путешествовать по мирам в компании сильного мага, да и где-то в глубине души взыграло обыкновенное любопытство, доставшееся в наследство от папы вместе с фамильным шилом в известном месте. Оно требовало найти эту самую Сеавиль и посмотреть, ради кого такой сильный человек, как Эльхиор, пошел на подобные жертвы. Значит, стоило отвлечься от эмоциональных переживаний, так не вовремя всколыхнувшихся в душе обычно расчет